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UNIVERSIDAD COMPLUTENSE DE MADRID

FACULTAD DE FILOLOGA
Departamento de Filologa Inglesa I

EL PROBLEMA CONCEPTUAL DE LA ETIMOLOGA


POPULAR: ESTUDIO CRONOLGICO Y ANLISIS DE
DICCIONARIOS ESPECIALIZADOS EN LENGUA
INGLESA
MEMORIA PARA OPTAR AL GRADO DE DOCTOR
PRESENTADA POR
Juan Manuel Seco del Cacho

Bajo la direccin de la doctora


Paloma Tejada Caller

Madrid, 2007

ISBN: 978-84-669-3044-4

EL PROBLEMA CONCEPTUAL DE LA ETIMOLOGA POPULAR.


ESTUDIO CRONOLGICO Y ANLISIS DE DICCIONARIOS
ESPECIALIZADOS EN LENGUA INGLESA

5
UNIVERSIDAD COMPLUTENSE DE MADRID
FACULTAD DE FILOLOGA
Depto. de Filologa Inglesa I

EL PROBLEMA CONCEPTUAL DE LA ETIMOLOGA POPULAR.


ESTUDIO CRONOLGICO Y ANLISIS DE DICCIONARIOS ESPECIALIZADOS
EN LENGUA INGLESA

TESIS DOCTORAL
Juan Manuel Seco del Cacho

Directora: Dra. Da. Paloma Tejada Caller

Madrid, Abril 2007

La presente Tesis Doctoral se pudo redactar gracias a una beca de intercambio entre la
Universidad Complutense de Madrid y la Universidad de Harvard, concedida para el
curso 2000-20001 y una licencia por estudios que concedi al doctorando la
Consejera de Educacin y Ciencia de la Junta de Comunidades de Castilla-La Mancha
para el curso acadmico 2005-2006.

A mis padres, Manuel y Carmen,


y a la memoria de Delfina del Cacho

NDICE
Pg
-Agradecimientos

13

-Presentacin

15

-Captulo 1. Introduccin general

19

1.1. Introduccin

19

1.2. Observaciones preliminares

19

1.3. Desarrollo temtico

23

-Captulo 2. Fenmenos de interferencia paramrfica. Consideraciones generales

25

2.1. Introduccin

25

2.2. Definicin del fenmeno de interferencia paramrfica

25

2.3. Relaciones que se han establecido entre los diferentes fenmenos


dentro de la literatura

28

2.4. El problema del plano fenomenolgico: el fenmeno primario y las


manifestaciones externas

33

2.5. La relacin entre etimologa popular y analoga. La analoga como fenmeno


de interferencia paramrfica

35

2.6. Identificacin del cambio formal y el cambio semntico

36

-Captulo 3. Clasificacin general de los fenmenos de interferencia paramrfica

39

3.1. Introduccin

39

3.2. Clasificacin de los fenmenos de interferencia paramrfica

39

3.2.1. Por el grado de estabilidad

39

3.2.1.1. Interferencia paramrfica accidental

40

3.2.1.1.1. El lapsus

44

3.2.1.1.2. Aproximaciones en estados de anomia

56

3.2.1.1.3. Otros errores de origen patolgico

60

3.2.1.1.3.1. En dislexias adquiridas

60

3.2.1.1.3.2. En dislexias evolutivas

64

3.2.1.1.3.3. En disgrafas adquiridas

65

3.2.1.2. Interferencia paramrfica no accidental

69

3.2.1.2.1. Clasificacin de las interferencias paramrficas no accidentales segn


el alcance

70

3.2.1.2.1.1. Interferencia paramrfica individual

70

3.2.1.2.1.2. Interferencia paramrfica grupal

77

10
3.2.1.2.1.3. Interferencia paramrfica generalizada

79

3.2.1.2.2. Clasificacin de las interferencias paramrficas no accidentales segn


el efecto

80

3.2.1.2.2.1. Cambio lingstico por interferencia paramrfica

83

3.2.1.2.2.1.1. Cambio formal

83

3.2.1.2.2.1.2. Cambio semntico

85

3.2.1.2.2.1.3. Cambio semntico-formal

85

3.2.1.2.2.2. Efecto metalingstico

86

3.2.1.2.2.3. Efecto extralingstico

91

3.2.1.2.3. Clasificacin de las interferencias paramrficas no accidentales


por el grado de consciencia

92

-Captulo 4. Conclusiones de la primera parte

95

-Captulo 5. Frstemann y el problema conceptual de la etimologa popular

99

5.1. Introduccin

99

5.2. Sobre el origen del concepto

99

5.3. El planteamiento de Frstemann

102

5.4. El planteamiento de Frstemann como principio del problema conceptual

104

-Captulo 6. Evolucin del problema conceptual antes de Saussure

115

6.1. Introduccin. El problema conceptual despus de Frstemann

115

6.2. Evolucin del problema conceptual antes de Saussure

115

-Captulo 7. Saussure y el concepto de etimologa popular

147

7.1. Introduccin

147

7.2. La etimologa popular en el Cours de linguistique gnrale

147

7.3. conclusiones

152

-Captulo 8. El problema conceptual en el perodo post-saussureano (I): 1917-1970 153


8.1. Introduccin

153

8.2. Primer perodo (1917-1970)

153

8.2.1. El perodo 1917-1940

153

8.2.2. La dcada 1941-1950

175

8.2.3. La dcada 1951-1960

184

8.2.4. La dcada 1961-1970

200

-Captulo 9. El problema conceptual en el perodo post-saussureano (II): 1971-2000 221


9.1. Introduccin

222

9.2. El perodo 1971-2000

222

9.2.1. La dcada 1971-1980

222

9.2.2. La dcada 1981-1990

243

9.2.3. La dcada 1991-2000

262

11
-Captulo 10. Conclusiones de la segunda parte

289

- Captulo 11. Diccionarios de etimologa popular en ingls: autores y obras

299

11.1. introduccin

299

11.2. Diccionarios de etimologa popular en lengua inglesa

303

11.2.1. Folk-Etymology (Palmer, 1882)

303

11.2.2. A dictionary of true etymologies (Room, 1986)

309

11.2.3. Devious derivations (Rawson 1994)

315

11.2.4. Port out, starboard home and other language myths (Quinion 2004)

319

11.3. Resumen

322

-Captulo 12. Anlisis de los diccionarios de Room, Rawson y Quinion

323

12.1. Introduccin

323

12.2. Metodologa

323

12.2.1. Aspectos generales

323

12.2.2. Tipos de artculo

325

12.2.3. Artculos excluidos

327

12.2.4. Coincidencias entre entradas

329

12.3. Resultados

330

12.3.1. Tipos de etimologa popular

330

12.3.2. Coincidencias en entradas y en el enfoque de los artculos

332

-Captulo 13. Conclusiones de la tercera parte

337

13.1. Discusin y conclusiones del anlisis

337

-Captulo 14. Conclusiones generales

339

-Bibliografa

347

-Apndice I. Entradas de A dictionary of true etymologies de Room (1986), con


la categora que se le ha asignado a cada entrada

393

-Apndice II. Entradas de Devious derivations de Rawson (1994), con


la categora que se le ha asignado a cada entrada

413

-Apndice III. Entradas de Port out, starboard home de Quinion (2004), con
la categora que se le ha asignado a cada entrada

419

12
-Apndice IV. Artculos coincidentes entre A dictionary of true etymologies
de Room y Devious derivations de Rawson

425

-Apndice V. Artculos coincidentes entre Devious derivations de Rawson


y Port out, starboard home de Quinion

431

-Apndice VI. Artculos coincidentes entre A dictionary of true etymologies


de Room y Port out, starboard home de Quinion

435

-Apndice VII. Artculos coincidentes entre A dictionary of true etymologies


de Room, Devious derivations de Rawson y Port out, starboard home de Quinion

437

-Apndice VIII. Grficos ilustrativos

439

13
AGRADECIMIENTOS
Son varias las personas que de una u otra manera han contribuido en las diversas fases
de este trabajo. En primer lugar, de manera muy especial, su directora, la Doctora
Paloma Tejada, con cuya asistencia y orientacin he tenido el privilegio de contar en
todo momento.
Asimismo, el intercambio de ideas con Diego Varela Villafranca (Fundacin
Instituto de Investigacin Rafael Lapesa, RAE) y Rafael Castrejn Daz (EOI de
Guadalajara), as como los materiales facilitados por ambos, han sido cruciales para el
planteamiento de esta tesis. Mucho de lo que esta pueda tener de innovador se debe a la
contribucin intelectual de estos dos magnficos profesionales del lenguaje.
Por la asistencia prestada en ciertos momentos puntuales, doy gracias tambin a
las profesoras Jean Aitchison (Oxford University), Anne Cutler (Max Planck Institut)
Isabel de la Cruz Cabanillas (Universidad de Alcal de Henares), as como a los
profesores Arnold Zwicky (Ohio State University) y Jos Luis Oncins Martnez
(Universidad de Extremadura). Asimismo, agradezco la labor documental de Nick
Pollard, del Spelthorne Museum (Staines, Reino Unido) y Aisling Lockhart, de la
Biblioteca y Archivos del Trinity College (Dubln).
Debo agradecer tambin las traducciones de textos en lengua alemana a Anabel
Torres y Teresa Piel.
Por ltimo, quiero expresar mi agradecimiento a todas aquellas personas,
familiares y amigos, que con su apoyo, paciencia y aliento han hecho que este proyecto
llegara por fin a culminarse. Gracias a todos.

14

15

PRESENTACIN
Los estudios de etimologa popular, que tanto inters despertaron en la segunda
mitad del siglo XIX y la primera del XX, han quedado relegados a un plano marginal en
la actualidad, primero por la cada en desgracia de la etimologa general, y despus por
el asentamiento de paradigmas centrados en la sintaxis, como el chomskiano. Ahora este
tema interesa nicamente a los pocos que se dedican a la etimologa, la dialectologa, la
toponimia, la onomstica y ciencias afines, y se alude a l slo alguna que otra vez, a
modo de ilustracin anecdtica, cuando se habla del cambio lxico, de la motivacin del
lenguaje o del principio de iconicidad.
Dado este estado de abandono en que se encuentran los estudios, se entiende que
no haya habido por parte de la teora lingstica un inters especial por revisar estas
ideas, ni por unificar criterios, ni por profundizar en la explicacin. Consecuencia de
todo esto es que entramos en el siglo XXI con la idea recibida de que hay algo que se
llama etimologa popular, que consiste, segn el concepto comnmente aceptado, en
reanalizar palabras y reemplazar partes de estas por partes similares de otras palabras,
quiz porque inventamos hiptesis errneas sobre su etimologa, o simplemente porque
las relacionamos errneamente con otras. No sabemos muy bien si esto lo hacemos
porque tenemos una inquietud etimlogica natural, como aseguraba Frstemann, el
creador oficial del concepto de etimologa popular, o bien porque intentamos dar una
motivacin secundaria a las palabras que nos parecen ms oscuras, como dio a entender
Saussure, o porque en el sistema de la lengua las formas similares sufren una atraccin
especial que las lleva a confundirse, como afirmaba, por ejemplo, Dauzat.
Y junto con las dudas sobre el porqu, est el problema esencial del cmo.
Esto es, no hay todava una descripcin satisfactoria del proceso de cambio por
etimologa popular. No estamos de acuerdo sobre cmo se origina ni cmo llega a
extenderse, habindonos conformado con la presuposicin de que simplemente ocurre
espontneamente cuando tiene que ocurrir, explicacin del todo inaceptable para la
teora moderna del cambio lingstico. Y como es de suponer, sin una idea
mnimamente aceptable del proceso de cambio, no podemos decir que est completa la
explicacin sobre el fenmeno, teniendo en cuenta que en la poca actual contamos con
descripciones muy completas de muchos otros fenmenos evolutivos.

16
Lo paradjico es que en la actualidad las condiciones son mucho ms favorables
para explicar fenmenos de base psicolgica, y la etimologa popular entra sin lugar a
dudas en esta categora, sea cual fuere el fenmeno con que la identifiquemos. La razn
de este fracaso explicativo se hace evidente con slo repasar la literatura: el concepto
mismo de etimologa popular nos ha llegado tan mal definido y est estudiado con tal
dispersin metodolgica y conceptual que no podemos abordarlo adecuadamente. Por
ello, los pocos autores que tratan el tema actualmente rehyen indagar en el proceso: se
limitan a aportar nuevos ejemplos y a recordarnos los viejos, acudiendo, a la hora de
explicar el fenmeno, a una de las teoras tradicionales que apuntbamos en el prrafo
anterior sobre el porqu de la etimologa popular, ninguna de las cuales tiene una base
emprica que la apoye. El resultado es una teora sin validez explicativa: hay etimologa
popular, simplemente, porque la gente hace etimologas populares, y no parece que
necesitemos saber ms.
En trabajos anteriores (p.e. Seco del Cacho 1996 y 1998) sugera que el tipo de
cambio que llamamos etimologa popular podra tener su origen en malapropismos de
individuos aislados, que naceran en su lxico mental particular de modo semejante a
como surgen otros fenmenos de confusin accidental entre formas similares
(parafasias, lapsus, estados de punta-de-la-lengua, etc.). Una vez estabilizados en un
hablante al menos, es de suponer que se extenderan por un proceso de mano invisible
en el que podran intervenir factores diversos, como la semejanza fontica, las
relaciones semnticas, o el prestigio social de ciertos hablantes. Como culminacin de
ese proceso, se asentaran en el lxico comn de una lengua aquellos malapropismos
que optimicen la comunicacin, dando como resultado una mayor eficiencia del
aprendizaje lxico y una comprensin mejor de los mensajes, con un mnimo de energa
de procesamiento.
Ahora bien, un tratamiento cientfico serio de estos postulados requiere, entre
otras cosas, que dispongamos al menos de un corpus fiable de etimologas populares de
una lengua, para poder establecer una comparacin con otros corpus recopilados segn
criterios cientficos (p.e. los de lapsus, malapropismos, etc.). En el intento de localizar o
elaborar dicho corpus, explor numerosos trabajos sobre el tema. Y en el proceso surgi
la idea de esta tesis: habiendo constatado la falta de unanimidad que evidencian estas
recopilaciones, observ que tales desacuerdos se deben, entre otras razones, a cierta
incongruencia de los modelos tericos y a una evidente disparidad de criterios sobre qu

17
es etimologa popular, y que tanto la incongruencia como la falta de unanimidad se
derivan de los problemas tericos con que naci el propio concepto.
As pues, dejando por un tiempo aparcado el ambicioso proyecto inicial,
centrndose ahora las miras en la lengua inglesa, y localizados los principales
diccionarios que recopilan ejemplos en ingls de lo que sus autores llamaban folk
etymology, o popular etymology, abordamos aqu una nueva tarea. Se trata de hacer
un anlisis de la literatura disponible en varios idiomas y de los diccionarios de
etimologa popular en ingls, con el fin de identificar la base terica que en todo ello
subyace y los problemas que siguen latentes en ese pequeo rincn de la lingstica.
As pues, la finalidad de este trabajo es contribuir a desenmaraar la madeja
terica que nos impide ver con claridad unos fenmenos de cambio lxico que
considero de gran inters, tanto para la lingstica como para la psicologa. Con una
teora ms precisa, quiz podra retomarse la lnea de investigacin que inici en aos
anteriores y poner el fenmeno en una perspectiva psicosocial en la que los hablantes y
la comunicacin cuenten ms que el sistema (Tejada 1999).
Pero ahora no pretendemos dar la solucin definitiva al problema, sino tan slo
abrir el camino hacia una forma diferente de percibir el grupo de fenmenos que yo
denomino de interferencia paramrfica, con la esperanza de que la nueva perspectiva
nos lleve, cuando menos, a restaurar la coherencia entre un tipo de cambio lingstico
que no siempre se entendi como tal y los paradigmas lingsticos y psicolgicos
actuales, basados rigurosamente en la metodologa cientfica. Los estudios sobre
lexicologa y cambio lingstico no estarn plenamente actualizados mientras exista este
problema conceptual, que hemos heredado de la filologa romntica del XIX y que
conservamos, adems, en distintas versiones discordantes. Si esta tesis sirve para
contribuir a aclarar los malentendidos, habr cumplido su objetivo bsico.

18

19

CAPTULO 1
INTRODUCCIN GENERAL
1.1. Introduccin
Esta tesis tiene por objeto explorar el problema conceptual de la etimologa popular a
travs de un estudio cronolgico de la literatura y el anlisis de tres obras que recopilan
ejemplos en lengua inglesa de este fenmeno: A dictionary of true etymologies de
Adrian Room (1986), Devious derivations de Hugh Rawson (1994) y Port out
starboard home, de Michael Quinion (2004). Pretendemos con dicho estudio describir
los problemas que traslucen las descripciones tericas y que se manifiestan en las
recopilaciones de ejemplos, relacionndolos con el problema conceptual que subyace en
la teora original. La intencin ltima es subrayar este problema terico como uno de los
principales obstculos que se presentan a la hora de buscar una explicacin satisfactoria
para todos aquellos fenmenos de cambio lxico cuya explicacin no parece estar en la
evolucin fontica irregular, sino en confusiones propiciadas por el parecido formal.

1.2. Observaciones preliminares


Dada la falta de congruencia que se observa en la literatura sobre el tema,
preferimos adoptar aqu una postura metaterica y ser meros observadores y analistas de
las teoras de otros. Este trabajo no es, por tanto, un estudio sobre la etimologa popular,
sino un estudio sobre el estudio de la etimologa popular.
Por ello, con la finalidad de distanciarme del problema y adoptar una perspectiva
adecuada para la observacin, en el marco terico de esta tesis voy a emplear una
tipologa nueva, basada en otra que ya present en un trabajo de investigacin anterior
(Seco del Cacho 1996). Dicha clasificacin abarca todos aquellos casos, tanto de lengua
como de habla, para los cuales la explicacin mejor parece ser la interferencia entre
segmentos formales semejantes dentro del lxico mental del hablante. En este espectro
se incluyen fenmenos que van desde los lapsus verbales hasta la creacin de leyendas
basadas en una interpretacin etimolgica ficticia, pasando por los malapropismos y los
clsicos cambios formales que constituyen la manifestacin prototpica de la
etimologa popular.

20
Siendo la presencia de segmentos formales parecidos el denominador comn de
todos los fenmenos que incluye dicha taxonoma, opto aqu por denominarlos
fenmenos de interferencia paramrfica, etiqueta meramente descriptiva que me
parece lo suficientemente neutral con respecto a las posibles hiptesis explicativas, ya
que, como veremos, suele darse aqu el problema de la confusin descripcinexplicacin, que expona Keller en su estudio sobre el cambio lingstico (1994: 69).
La razn por la que hemos decidido utilizar tales categoras, que describiremos
en el siguiente captulo, es que facilitarn considerablemente el anlisis de los corpus, y
de otros estudios sobre el tema, ya que nos permiten discernir variables necesarias para
el estudio cientfico, o incluso fenmenos diferentes, all donde otros quieren ver un
solo objeto de estudio (normalmente ligado a una etiqueta convencional, como
etimologa popular o analoga), con lo cual podremos distribuir en casillas
clasificatorias las piezas de este desguace conceptual. Adems, tras el estudio de la
literatura sobre el tema nos encontramos con que no podemos basarnos en ciertos
trminos habituales como malapropismo y etimologa popular, ya que estos no
significan lo mismo para todos los autores, dndose adems el caso de que en algunos
encontramos el fenmeno de la etimologa popular prototpica etiquetado con
denominaciones alternativas (p.e. la etimologa asociativa de Orr, o la atraccin
paronmica de Dauzat).
No presupongo aqu que todos estos fenmenos tengan una base comn en la
estructura del procesamiento lingstico. Si bien es cierto que he defendido esta idea en
el pasado (Seco del Cacho 1997, 1997b), ahora no utilizamos la taxonoma con tal
presuposicin, sino ms bien como marco de referencia lgico. Dicho de otra manera, el
objetivo ahora no es defender una teora sobre la etimologa popular, sino indagar en el
tipo de pensamiento que cre el concepto mismo, con el fin de resolver un problema
terico de base. Y la clasificacin que presento no es otra cosa que un cdigo para
comunicar elementos de anlisis. Esto es, se pretende establecer un lenguaje homogneo
con el que poder hablar de unos fenmenos que la literatura nos presenta amalgamados
o en taxonomas heterogneas.
Otra aclaracin que es necesario hacer es que, en realidad, no necesitamos
referirnos constantemente a todos los casos de interferencia paramrfica para analizar el
concepto de etimologa popular, ya que, con muy pocas excepciones, los casos
prototpicos se corresponden con un nmero limitado de estas categoras. No obstante,
creo que es necesario dedicar la primera parte de este estudio a la clasificacin general,

21
por cuanto esta nos proporciona la perspectiva global necesaria, a la vez que nos
permite abarcar aquellas posturas que han incluido en su concepto de etimologa
popular ejemplos que no son prototpicos (excluirlas implicara adoptar una posicin
subjetiva y no metaterica). As por ejemplo, el mismo lapsus verbal, un tipo de
interferencia espontnea que normalmente no relacionamos con las ms estables,
aparece emparentado en el estudio clsico de Meringer sobre errores del habla (1895)
con la Volksetymologie clsica de Frstemann (1852).
Dichas todas estas cosas, debe quedar claro en todo momento que aqu me sito
en una posicin de observador escptico ante una supuesta realidad objetiva, y cuando
empleo la denominacin, etimologa popular estoy refirindome a lo que considero en
mi marco terico un constructo del paradigma etimolgico del XIX, y no
necesariamente a una realidad. Esta tesis, pues, no pretende resolver el problema de qu
es exactamente la etimologa popular, sino ver de qu hablan los lingistas cuando
hablan de ella.
No opero, pues, con la presuposicin de que el trmino etimologa popular
automticamente identifique para todo el mundo un fenmeno concreto o una serie de
fenmenos determinados, pues la falta de unanimidad al respecto es evidente, y
sospechamos adems que todo lo que se ha escrito al respecto se basa en juicios
apriorsticos, determinados de una u otra forma por creencias ms que por datos
empricos. Tampoco creo que yo deba imponer, como han hecho otros, mi idea
particular de qu es lo que debemos considerar etimologa popular.
Por ello, creo que es ms objetivo hablar de fenmenos como cambio formal
generalizado, cambio semntico-formal generalizado, o atribucin de etimologa
alternativa, sin cambio lingstico, y basar en ellos mi investigacin. De esta forma, me
desmarco metodolgicamente y me sito en una posicin que me permita ver el
problema con una perspectiva externa y global. Esto es algo que no podemos hacer si
nos situamos dentro de l, pues no es posible, segn se dice, resolver un problema con
el mismo tipo de pensamiento que lo cre.
Aunque ha habido otros intentos de ordenar el caos existente mediante tipologas
(p.e. Buyssens 1965; Veny 1990; Olschansky 1996), lo cierto es que el espectro que
crearon estas no daba cabida a todo aquello que en un momento dado se ha etiquetado
como etimologa popular. As pues, los casos que recoge Room, por ejemplo, en A
dictionary of true etymologies (1986) no seran etimologas populares para Buyssens o
Veny, porque en estos autores subyace la presuposicin (post-Frstemann) de que la

22
etimologa popular es slo una forma de cambio lingstico, y las que presenta Room
son, en mi terminologa particular, casos de atribucin etimolgica alternativa, sin
cambio lingstico.
Creo, pues, que mi tipologa es en principio lo bastante amplia para recoger las
distintas interpretaciones del concepto y basarse en lo perceptible ms que en la
introspeccin subjetiva. En definitiva, lo recoge todo y nos libera de la supuesta
obligacin de decidir a qu se refiere el trmino etimologa popular, pregunta que
sustituimos por a qu se refieren los lingistas. Nos situamos, por tanto, como
decamos anteriormente, en una posicin metaterica e historiogrfica.
Pero el problema conceptual de la etimologa popular es enormemente complejo,
y considero preferible no intentar desenmaraarlo ahora mismo, sino despus de haber
presentado, a modo de estado de la cuestin, la evolucin del concepto dentro de la
historia de la lingstica.
Dicho todo esto, se entender que no partamos aqu de una definicin de
etimologa popular, como hacen otros estudios (p.e. Olschansky 1996), ya que de
hacerlo estaramos situndonos dentro y no fuera del problema, y obraramos con una
perspectiva apriorstica. Dada la inestabilidad que percibimos en torno a este concepto
dentro de la literatura especializada, no haramos otra cosa que causar ms confusin, ya
que cada autor tiene su iddea personal de lo que es etimologa popular y nunca
sabramos de qu estamos hablando exactamente si slo utilizramos ese trmino. Por
esta misma razn entrecomillamos a veces la etiqueta tradicional (etimologa
popular), con el fin de recordar que no es un trmino que usamos como nuestro, sino
algo que reproducimos del metalenguaje de otros autores.
Notamos, no obstante, que hay un rea conceptual algo menos inestable, que es
la que aqu denominamos etimologa popular prototpica. Con este trmino nos
referimos a los fenmenos de cambio lingstico (formal, semntico o semnticoformal) que se explican por la influencia de unos lexemas o segmentos formales sobre
otros semejantes, y que se han establecido en el lxico de todos los hablantes. Es el caso
por ejemplo, de la evolucin en espaol de antuzano a altozano por influencia de
alto, o del cambio semntico de aterrar derribar a aterrar aterrorizar, por
influencia de terror.
Posiblemente se pueda hablar de niveles ms concretos de prototipicidad, ya que
los cambios slo formales parecen ms prototpicos que los semnticos y los semnticoformales; y dentro de los formales, seran los ms prototpicos aquellos que parecen dar

23
ms transparencia a la palabra (p.e. berrojo > cerrojo). Pero para evitar
confusiones, enplearemos este trmino con el sentido que le dbamos en el prrafo
anterior.
Por ltimo, es necesario hacer unas puntualizaciones sobre el uso de las fuentes,
en relacin con la lengua y la disponibilidad de las mismas. Dado mi desconocimiento
de la lengua alemana, no he podido consultar directamente los numerosos trabajos que
se han hecho en alemn sobre el tema, dndose la circunstancia de que algunos de ellos
son indispensables como referencia a la hora de estudiar los aspectos tericos de la
etimologa popular. Para suplir esta carencia en la preparacin de esta tesis -que a la
ltima parte no le afectar directamente, pues esta se basa en obras escritas en ingls
sobre el ingls- he recurrido a traducciones profesionales de los que considero
documentos principales: el artculo ber Volksetymologie de Frstemann (1852),
obra seminal en el campo de los estudios sobre etimologa popular, y el exhaustivo
ensayo Volksetymologie de Olschansky (1996), que revisa toda la investigacin
relevante con que contamos hasta finales del siglo XX, incluyendo, por supuesto,
referencias a todo lo que se ha escrito en alemn sobre el tema. Las fuentes en ingls,
francs, espaol, italiano, cataln y portugus las he consultado todas directamente.

1.3. Desarrollo temtico


Como ya adelantaba en la seccin anterior, la primera parte de este trabajo
(captulos 2, 3 y 4) se dedicar a presentar y describir los diversos fenmenos de
interferencia paramrfica, ya que creo que es este el primer paso en el desarrollo de un
marco terico adecuado para una tesis de estas caractersticas. A continuacin, en la
secgunda parte (captulos 5, 6, 7, 8, 9 y 10) repasaremos el estudio de la etimologa
popular desde una perspectiva cronolgica, y a travs del anlisis de la literatura
recopilada, lo cual nos ha de llevar al planteamiento de los problemas tericos, que se
exponen en el captulo 9. La tercera parte (captulos 11, 12 y 13) consiste
fundamentalmente en el estudio de tres diccionarios de folk etymology en lengua
inglesa. En el captulo 11 se hablar de recopilaciones de etimologa popular, con
especial nfasis en los diccionarios elaborados en lengua inglesa y sus autores. El
captulo 12 se dedica al anlisis de contenidos de los tres diccionarios seleccionados, y
el 13 a la discusin de los resultados obtenidos y a las conclusiones de la tercera parte.
El captulo 14, por ltimo, se dedica a las conclusiones generales de este estudio.

24

25

CAPTULO 2
FENMENOS DE INTERFERENCIA
PARAMRFICA: CONSIDERACIONES
GENERALES
2.1. Introduccin
En esta primera parte pretendemos presentar un modelo congruente y til para la
clasificacin de los distintos fenmenos de interferencia paramrfica que se han
identificado en lingstica, y que aqu reunimos sobre una hipottica base comn. En
primer lugar, en este captulo formularemos una definicin general del concepto de
interferencia paramrfica, tal como lo concebimos aqu, y la justificaremos con
algunos razonamientos que creemos indispensables. A continuacin citaremos los
estudios lingsticos que nos han llevado a la conclusin de que es necesario, o
conveniente, usar la interferencia paramrfica como concepto de base y agrupar en
torno a este una serie de fenmenos que habitualmente se tratan por separado. Despus
expondremos los principales problemas que conlleva este modelo terico. En el captulo
3 sugeriremos criterios de clasificacin para los fenmenos, haciendo distinciones ah
donde algn constructo tradicional resulte demasiado ambiguo o heterogneo para el
estudio. Finalmente, en el captulo 4 ofreceremos unas conclusiones referentes a este
tipo de fenmenos, a los criterios de clasificacin aplicados y a algunas de las categoras
lingsticas que se manejan habitualmente, en especial la de etimologa popular.

2.2. Definicin del fenmeno de interferencia paramrfica


Para el mbito de esta tesis, denominaremos fenmenos de interferencia
paramrfica a ciertos casos de confusin lingstica a nivel de unidades lxicas, que se
observan en actos de comunicacin verbal, en descripciones metalingsticas, en la
evolucin del lxico y, a veces, en el plano extraverbal, y para cuya explicacin se ha
identificado la existencia de segmentos formales semejantes percibidos como unidades
significativas. El resultado de dicha confusin normalmente es, o bien una innovacin
formal y/o semntica, que puede dar lugar a un cambio lxico, o bien un cambio en la
percepcin de la unidad lxica, que no comporta consecuencias observables en su uso
(p.e. en los casos en que se crea una leyenda etimolgica).

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A continuacin haremos varios comentarios explicativos en torno a esta
definicin. En primer lugar, debemos justificar la expresin ciertos casos de confusin
lingstica. Aunque es ciertamente una frmula un tanto vaga, creemos que es la
manera ms prudente de referirnos a un tipo de fenmeno que engloba tanto el error
espontneo como el cambio formal no accidental propio de un individuo (malapropismo
clsico1) y el cambio formal generalizado (etimologa popular prototpica2), pasando por
la creacin de hiptesis etimolgicas heterodoxas e incluso por manifestaciones
extralingsticas, como pueden ser las sigilogrficas (p.e. el len del escudo de Len;
Mars 1988).
Por otra parte, decimos que estas confusiones tienen lugar a nivel de unidades
lxicas, y no de palabras, ya que limitarnos al concepto de palabra ortogrfica nos
puede llevar a la exclusin de numerosos ejemplos descritos en la literatura. As, por
ejemplo, la palabra umbles se confunde con humble en ingls, pero esto slo se
manifiesta en la expresin idiomtica to eat humble pie, que en la actualidad
entendemos como una unidad lxica, o un lexema multipalabra (Jackson 1988: 14).
Dicho de otro modo, es la expresin idiomtica como tal la que ha cambiado de
forma, a consecuencia de una confusin entre segmentos formales muy similares (que
en este caso resulta ser una sustitucin entre palabras ortogrficas). Asimismo, para
explicar el origen de la expresin castellana Angela Mara!, que procede de [el]
ngel a Mara (Iribarren 1965), tiene ms sentido decir que el resultado es una nueva
unidad lxica, pues si decimos que las palabras ngel y a se han visto reemplazadas
por la palabra ngela, tendremos que decir tambin que tal sustitucin slo tiene
lugar en el contexto de la frase idiomtica, y en definitiva reconocemos que la verdadera
innovacin es la aparicin de una expresin nueva, pues la palabra ngela, ni es
nueva ni tiene, despus del cambio, un valor denotativo diferente. En el estudio del
1

El trmino malapropismo genera con frecuencia confusiones a la hora de contrastar estudios e ideas,
dado que se usa con diversas acepciones. Malapropism surge en ingls como derivado del nombre de
Mrs Malaprop, personaje de la obra de Sheridan The Rivals. En principio se aplicaba a errores de eleccin
lxica, esto es, a sustituciones palabra por palabra que recuerdan a las de este personaje cmico (p.e.
allegory por alligator; epitaph por epithet), pero con el tiempo se ha aplicado a ciertos errores de
sujetos afsicos (Ellis 1985), as como a lapsus cotidianos (Fay y Cutler 1977) y a incorrecciones de uso,
sean o no sustituciones palabra por palabra (Zwicky 1979). Para el error estable (no accidental) Zwicky
propuso el trmino classical malapropism, con el fin de diferenciar este de los errores accidentales,
conocidos tambin como malapropismos en psicolingstica y neurolingstica.
2
La confusin en torno al concepto de etimologa popular es mucho mayor que la que hay con el
malapropismo, y de hecho es el tema central de esta tesis. No obstante, entendemos que hay cierto uso
prototpico, que aplica esta etiqueta a una serie de cambios formales que hacen que una palabra parezca
relacionada semntica y/o etimolgicamente con otra(s), basndose los cambios y las asociaciones en
semejanzas de forma. En nuestro estudio cronolgico veremos que hay muchas ms acepciones para este
trmino.

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lapsus se han detectado tambin errores que afectan a unidades de varias palabras,
siendo la unidad afectada, en ocasiones, una frase idiomtica (p.e. Hasta los botes;
hasta los topes + de bote en bote, Del Viso 1992: A-219).
Debemos aclarar tambin que al hablar de segmentos formales no nos
referimos exclusivamente a lexemas, aunque el concepto prototpico de etimologa
popular se centre en estos, ya que la confusin puede darse entre afijos (p.e. extra /
intro en extrovert), o con segmentos que no son verdaderos morfemas (p.e. el
ham de hamburger, que es reemplazado por beef en beefburger) y que pueden
proceder incluso de aglutinaciones (p.e. spit and image > spitting image; maidez
> mayday, dog-eat-dog > doggy-dog).
Por ltimo, es importante explicar por qu dentro de los segmentos formales slo
consideramos para esta definicin los que sean percibidos como unidades
significativas. La razn es que, si no hacemos esta distincin, el mbito del fenmeno
se expandira hasta incluir cualquier tipo de interferencia que se apoye en una
semejanza, como son las propiciadas por la proximidad de rasgos fonticos (p.e. decir
estraordinario en vez de extraordinario, o fanks por thanks; tambin las
adaptaciones fonticas de los prstamos lingsticos, como jacket > chaqueta) o por
la semejanza de dos letras (p.e. cuando un sujeto dislxico escribe b en lugar de d, o
en ciertos casos de transliteracin, como es el caso de la y con que a veces se
representa la letra thorn del ingls antiguo; cf. el rtulo arcaizante Ye Olde
Shoppe). Sin tales lmites el tema sera inabordable. Si bien es cierto que todas las
confusiones, y no slo las lingsticas, se apoyan en una semejanza, y que esta verdad
nos lleva forzosamente a la explicacin ltima de la etimologa popular o, si se
prefiere, de la interferencia paramrfica, optamos por restringir el marco terico a
confusiones lxicas entre morfemas (o entre morfemas y seudomorfemas). Esto nos da
un espectro lo suficientemente amplio para abarcar todas las opiniones recogidas. De
esta manera, nos aseguramos de que no quede excluido ningn fenmeno que la
literatura haya etiquetado como etimologa popular, con la nica excepcin de
aquellas que han interpretado libremente los componentes etimologa y/o popular y
se salen del paramorfismo comn a las perspectivas lingsticas (p.e. Hockett 1950;
Larkin y Foss 1984). En definitiva, en toda interferencia paramrfica, segn se define
aqu, est implicado al menos un morfema, por ser esta la unidad lingstica menor con
significado propio.

28
Obsrvese, adems, que en esta definicin no decimos si los fenmenos son
conscientes o no, o si son propios de un individuo, de una comunidad o de todos los
hablantes de una lengua, ni si afectan al significado, a la forma o a cualquier otro
elemento del mbito de la palabra. En efecto, nuestro concepto de la interferencia
paramrfica engloba todas estas posibilidades, de modo que cuando hagamos
distinciones no ser para excluir del mbito conceptual ninguna de estas, sino para hacer
clasificaciones pertinentes dentro del concepto general.

2.3. Relaciones que se han establecido entre los diferentes fenmenos


dentro de la literatura
En la propuesta unificadora y clasificatoria que aqu hacemos subyace la idea de que
todo aquello que nos refiera a la confusin entre segmentos formales semejantes puede
agruparse, de cara al estudio cientfico, sobre una base comn que permita formular y
falsar teoras, como ya se ha hecho, como veremos, con varios de los fenmenos del
bloque accidental. Dicha idea surge tras una revisin de conjunto de la literatura
existente sobre varios tipos de fenmeno, tras la cual concluimos que puede postularse
una agrupacin terica de aquellos que presuponen una interferencia paramrfica, casi
siempre tratados de forma independiente, y descubrimos, por otra parte, que algunos
autores apuntan en esta direccin, ya que proponen a veces conexiones entre algunos de
ellos, con vistas a dar coherencia a una teora explicativa.
Como primera aproximacin, diremos que entre los fenmenos a que nos
referimos en el prrafo anterior se encuentran, por un lado, los que aqu denominamos
accidentales y que tienen como representante principal el clsico lapsus linguae,
aunque se incluyen tambin otros accidentes tpicos, normalmente estudiados en el
mbito de la psicolingstica y la neurolingstica, y, por otro, los que llamaremos no
acidentales (los ms estables), a los cuales se suelen aplicar las confusas etiquetas de
malapropismo (que aqu llamaremos malapropismo clsico para minimizar la
confusin; vd. nota 1) y etimologa popular (vd. nota 2). Este criterio de divisin es
el que servir de foco de atencin principal para el estudio de relaciones, ya que la
conexin entre una categora y otra tiene las implicaciones ms interesantes para la
teora lingstica. Aqu nos centraremos, pues, en los puentes que algunos han tendido
entre lo accidental y lo no accidental, dado que dentro del bloque accidental se han
hecho ya interesantes conexiones (Browman 1978; Aitchison 1994).

29
Asimismo, hay otros rasgos diferenciadores que en ocasiones son punto de
partida para establecer una nueva conexin, como el grado de extensin o propagacin
que ha alcanzado un fenmeno de cambio lingstico, y la naturaleza consciente o
inconsciente de la manifestacin. Por otra parte, incluimos aqu fenmenos que se
explican tambin por interferencia paramrfica y que no producen un verdadero cambio
lingstico, bien porque slo se manifiestan en el metalenguaje, como la atribucin de
etimologas alternativas (p.e. decir que Madrid viene de Madre, id), o en fenmenos
indirectos, como es el caso de cambios que no se han producido por sustitucin entre
segmentos similares (p.e. beefburger, que se comenta ms adelante), o incluso
proyeccciones extraverbales (p.e. en hbitos de conducta o en la creacin de realidades
materiales). Todos estas variedades de interferencia las presentamos aqu como
emparentadas por su base comn, aunque la literatura lingstica slo hace esto
espordicamente y de forma parcial, relacionando a lo sumo dos o tres fenmenos,
como se ver a continuacin.
En cuanto a los autores que han relacionado fenmenos de interferencia
paramrfica normalmente considerados independientes, debemos destacar en primer
lugar a Meringer y Mayer, que en su obra pionera Versprechen und Verlesen (1895),
vean conexiones entre los lapsus cotidianos y los procesos de cambio lingstico,
intentando probar la hiptesis de que aquellos indican la direccin en que se dirigen
estos ltimos3. Su estudio, y el extenso corpus de errores espontneos en que se basa,
abrieron nuevos caminos en la investigacin psicolingstica, siendo precursores de la
gran eclosin de estudios sobre el error lingstico que se dio en el siglo XX (p.e.
Fromkin 1971, 1973a; Fay y Cutler 1977), adems de influir en la teora psicoanaltica
(Freud 1901). Su influencia en el estudio del cambio lingstico, no obstante, ha sido
considerablemente menor.
Lo que aqu nos interesa, en cualquier caso, es la teora que exponen, segn la
cual todos tenemos unos patrones mentales establecidos que atraen a las palabras que
omos por primera vez, haciendo a menudo que cambiemos su forma, y siendo
posiblemente estos mismos patrones los responsables de algunos de nuestros lapsus (los
auditivos, por lo menos). Es as como se relaciona por primera vez, y apuntando a la

Paul, cuya obra Principien der Sprachgeschichte (1880) inspir el trabajo de Meringer y Mayer, fue el
primero que formul esta teora del error como origen del cambio lingstico. Y aunque tambin
relacion las etimologas populares con la percepcin del habla, no estableci la relacin entre lapsus y
etimologa popular tan claramente como estos dos autores.

30
raz psicolgica, el fenmeno accidental del lapsus con el fenmeno ms estable de la
etimologa popular, descrito cuarenta y tres aos antes por Frstemann (1852).
Aunque la idea de que hay una conexin entre el lapsus y el cambio lingstico
tuvo otros defensores (p.e. Paul 1880/1888; Sturtevant 1917) lo cierto es que, despus
de este trabajo, los estudios que asocian especifcamente la interferencia paramrfica
accidental, y la estable han sido relativamente escasos. Garnes en 1978 sugera que las
etimologas populares (al menos algunas de ellas) podan tener su origen en errores
auditivos lexicalizados, y Fox en 1984 las relacionaba no slo con el error auditivo, sino
tambin con el lapsus linguae y con el tip-of-the-tongue phenomenon. Ambas
autoras explican la etimologa popular, merced a estas relaciones, como un fenmeno de
mano invisible, tal y como hicieron ms tarde Rundblad y Kronenfeld (2003), ya que
se describe su formacin como el resultado de acciones humanas, pero no de un plan
preestablecido, segn el modelo explicativo de Keller para el cambio lingstico (1994:
56).
Por su parte, Zwicky en 1979, 1980 y 1982 comparaba otra modalidad tpica de
interferencia no accidental, el malapropismo clsico, con los malapropismos
accidentales de Fay y Cutler (1977) y el tip-of-the-tongue phenomenon de Brown y
McNeill (1966), con vistas a encontrar unos mecanismos comunes que explicaran todos
estos casos desde un modelo coherente del lxico mental. Aunque menciona la
etimologa popular en el artculo de 1979, no la contrasta con el malapropismo clsico,
sino que la considera un proceso creador de malapropismos, ya que la entiende, no
como interferencia generalizada, sino como reinterpretacin motivadora.
Y en 1988, en una lnea semejante, aunque no del todo igual a las anteriores,
Bolinger public un artculo titulado Reiconization, en el que ofreca su visin
particular de la iconicidad del lenguaje. Su idea era que la evolucin formal de las
lenguas se dirige en ocasiones hacia la transparencia, con el fin de contrarrestrar la
arbitrariedad de los signos lingsticos. Aunque su argumentacin se apoyaba
fundamentalmente en la evolucin de las construcciones preposicionales (p.e. la
sustitucin de dream of por dream about), la idea central era que cualquier parte del
lxico puede verse alterada por procesos de reiconizacin, trmino acuado por
Collinge (1986) para referirse a la recuperacin de una iconicidad perdida. As pues,
presentaba como ejemplos adicionales varios casos de lapsus y etimologa popular
(incluidos los malapropismos clsicos, o estables) que consideraba semantically

31
motivated, y que eran para l prueba indiscutible de que los seres humanos tienen un
ansia perversa de darle sentido a lo que oyen y dicen (1988: 242).
Es cierto que la idea del artculo es criticable y que, de hecho, nos lleva a
cuestionar la validez cientfica del concepto de iconicidad en el lxico, especialmente
cuando se fundamenta en sustituciones formales, porque la posibilidad de que una
palabra interfiera en otra puede depender de muchos aspectos, que tendramos que
buscar, adems, en el individuo y no en la lengua como ente abstracto. Pero lo
verdaderamente interesante aqu es la brillante intuicin que demuestra Bolinger al
relacionar con una teora lingstica unos fenmenos que la propia lingstica suele
tratar por separado. Posiblemente, al centrarse en la idea de iconicidad, que es ms bien
un concepto filosfico-lingstico, no haba llegado al quid de la cuestin psicolgica,
pero esto es hasta cierto punto secundario, porque sugera de todas formas que las
sustituciones entre palabras, sean estas accidentales, propias de un lxico individual, o
aceptadas por una comunidad, pueden tener una base psicolingstica comn.
Seguramente para explicar la base comn de estos fenmenos sera mejor hablar
de niveles de activacin de una determinada unidad en la mente del hablante, y no de
familiaridad, motivacin o iconicidad, que no parecen lo bastante precisas para
un estudio cientfico riguroso, pero ese no es el tema que nos ocupa ahora. Si nos
interesa ahora el trabajo de Bolinger y de los dems autores aqu citados, es como
primer paso necesario hacia la elaboracin de un esquema de cambios que nos permita
analizar las teoras sobre etimologa popular.
As pues, inspirndome fundamentalmente en estas propuestas de Bolinger,
realic hace aos un trabajo de investigacin sobre lo que entonces denominaba
fenmenos de sustitucin paronmica (Seco del Cacho, 1996). Para ello reuna
diversos ejemplos de sustituciones entre palabras de forma semejante, clasificndolos
segn su naturaleza (p.e. sustitucin por error espontneo, sustitucin por fallo de
memoria, etc.). En este rpido estudio contrastado de casos no se llegaba a la
conclusin de que existiera un principio reiconizador general en la mente humana, es
decir, no se vea tan claro que los hablantes dirigieran todas las innovaciones lxicas,
incluidas las accidentales, hacia la transparencia semntica; pero s se haca evidente
que la dinmica del lxico mental posibilita en ocasiones la confusin entre parnimos,
dadas unas condiciones mnimas de proximidad formal, y pudiendo influir en muchos
casos la relacin semntica entre lexemas. En cualquier caso, la conclusin que se
puede sacar de esta pequea reflexin, es que, sea o no relevante la idea de la

32
iconicidad, hay algo que todos estos fenmenos tienen en comn, aunque slo sea en la
naturaleza del cambio y desde un punto de vista descriptivo.
Dejando a un lado, pues, la idea de si la mente reiconiza (idea que, dicho sea
de paso, ha interesado a fillogos y lingistas desde hace siglos y por ello tiene mucho
que ver con la creacin de un concepto prototpico de etimologa popular), retomamos
aqu la propuesta de los fenmenos de sustitucin paronmica como planteamiento, y la
ampliamos a interferencia paramrfica. La ampliacin se debe a dos razones: primero,
no siempre hay una sustitucin clara y visible entre formas, ya que hay casos de cambio
semntico sin cambio formal (p.e. miniatura, originalmente pintura al minio, cambia
de significado por asociacin con el latn minimus); segundo, el adjetivo
paronmico sugerira que slo se ven implicados los parnimos, que son lexemas
completos, cuando la evidencia nos indica, como vimos antes, que muchas
interferencias se producen entre afijos de forma similar, entre afijos y lexemas, e incluso
entre segmentos que no son verdaderos morfemas en la teora gramatical, y hasta entre
homnimos (p.e. hoz [de ro], latn faux y hoz [de segar], latn falx).
Esta ampliacin de supuestos es necesaria para poder estudiar la amplsima
literatura etimolgico-popular sin cribar las ideas previamente con criterios
predeterminados. Con el criterio del paramorfismo, adems, tienen cabida los
fenmenos que Olschansky, en su estudio de la etimologa popular, llama adyacentes
(1996), entre los cuales se encuentra la analoga (vase la seccin dedicada a este tema
ms adelante). Y es importante, una vez ms, no partir de una postura apriorstica con
respecto a la relacin analoga-etimologa popular, pues, como veremos, no hay una
perspectiva unnime ante el problema: para unos (p.e. Saussure, 1916) la analoga es
independiente de la etimologa popular, y para otros (p.e. Wheeler 1887) s tienen algn
tipo de relacin; de hecho, a veces encontramos en algunos autores ejemplos de
etimologa popular que otros autores etiquetaran como casos de analoga, y
viceversa. Nuestra metodologa de trabajo, recordemos, requiere que no actuemos con
una idea preconcebida al respecto.
Dada la peculiar genealoga de este concepto de interferencia paramrfica,
podra pensarse que estamos manejando un constructo sin realidad lingstica, creado
exclusivamente ad hoc. Es verdad, desde luego, que para la lingstica actual no hay
tal concepto, pues no lo encontramos en ninguna descripcin anterior, pero hay que
advertir que lo que hemos creado aqu pretende ser ms que nada un metamodelo, una
herramienta de trabajo con la que distribuir y etiquetar los distintos casos que la catica

33
teora de la etimologa popular nos presenta amalgamados. Por otro lado, no podemos
negar que, si bien la lingstica no le encuentra todava una relacin clara a estos
fenmenos, s es posible como mnimo postular, segn sealbamos antes, cierta
realidad psicolgica que sera el nexo de cohesin del concepto. En definitiva, este no es
un marco puramente artificial. Lo hemos formado para una tarea de anlisis concreta,
pero procurando no salirnos de lo que la investigacin lingstica ve como posible.

2.4. El problema del plano fenomenolgico: el fenmeno primario y las


manifestaciones externas
Aunque en un enfoque cientfico debera reservarse el trmino fenmeno para aquello
que es perceptible, observable, cuantificable y/o mensurable, la necesidad de coherencia
terica nos obliga aqu a establecer una distincin entre los fenmenos primarios de
interferencia paramrfica, que localizamos en el lxico mental, en un estadio
prearticulatorio, y las manifestaciones externas de la interferencia (sonoras, visuales,
etc.). Y, aunque para el estudio slo podemos tratar como fenmenos las
manifestaciones externas, es necesario postular como fenmeno primario la confusin
mental entre formas, aun cuando no podamos percibirla directamente.
La razn de este planteamiento es que existen manifestaciones indirectas de la
interferencia paramrfica. Algunas de estas son cambios subsiguientes a una sustitucin
entre segmentos similares (p.e. la sustitucin de a slug of liquor por a slam of
liquor, posterior a la confusin entre el galico irlands slog trago y el ingls
slug golpe, o la aparicin de la Palestine soup despus de que el girasole
articiocco italiano se rebautizara en ingls como Jerusalem artichoke 4). Pero otras,
siendo la primera manifestacin externa de la interferencia, no muestran evidencia
directa de que haya habido confusin entre segmentos paramrficos. En estas ltimas lo
que se evidencia, en realidad, es un paso posterior, consecuencia de una confusin
fundamental, que no se ha manifestado directamente, entre segmentos formales. As,
por ejemplo, el caso de beefburger (o cheeseburger, fishburger, etc.), a partir de
hamburger, que unos autores etiquetan como creacin analgica y otros como
etimologa popular (p.e. Scholfield 1988)5, no evidencia la sustitucin de un segmento
4

Jerusalem artichoke es un ejemplo clsico de etimologa popular en ingls. Es el nombre con que se
conoce la planta Helianthus Tuberosus, conocida tambin en ingls como sunchoke, sunroot o
topinambour, y en espaol como aguaturma, pataca o tupinambo.
5
Existen otras formas de etiquetar este fenmeno. Anttila lo denomina deductive derivation (1972: 93);
Coates, folk-etymological creation (1994: 1269); Rundblad y Kronenfeld, form abstraction (2000:

34
formal por otro semejante o coincidente, sino una sustitucin semntica en la que el
supuesto lexema ham jamn (que los hablantes han querido ver en la primera slaba
de hamburger) es reemplazado por un cohipnimo (beef, fish, cheese, etc.). En
casos como este no se ha manifestado previamente la interferencia paramrfica de
forma perceptible, pero se puede deducir que ha intervenido. As pues, aqu slo
podemos localizar el fenmeno de interferencia paramrfica (la confusin entre la
primera slaba de hamburger, procedente de Hamburg, y el ham jamn del
ingls) en el plano mental, ya que la sustitucin que dio lugar a beefburger es de base
exclusivamente semntica, pero se apoya sobre una asociacin de formas no
materializada6. Adems, cabe hablar, en este caso, de un fenmeno subsiguiente a la
creacin de beefburger / cheeseburger/etc., que es el nuevo status de burger como
morfema independiente (p.e. burger and chips).
Consecuentemente, por razones de coherencia metodolgica, debemos localizar
el fenmeno primario, para todos los casos, en el plano mental, por lo cual se
consideran los fenmenos subsiguientes manifestacin externa del fenmeno, ms
que fenmeno paramrfico en s. Normalmente la primera manifestacin externa ser el
resultado directo de una sustitucin paramrfica y calcar la sustitucin que se ha
producido en la mente (p.e. mondarina por mandarina). En otras (p.e. beefburger,
monokini, dictablanda), no ser as. Veremos tambin que a veces se presentan
como etimologa popular fenmenos subsiguientes a la primera manifestacin externa
de una interferencia paramrfica (p.e. salt cellar, donde se aadi salt despus de
que salier se viera reemplazado por cellar).
En cualquier caso, hecha esta necesaria aclaracin, y dado lo heterogneo de las
interpretaciones que vamos a manejar en esta tesis, en especial en el siguiente captulo,
se utilizar aqu la palabra fenmeno de un modo amplio, referida a todo aquello que
para algn autor haya ocurrido, sin distinguir a cada paso entre el fenmeno primario
y las manifestaciones externas subsiguientes, con el fin de hacer ms comprensible la
lectura del texto, que va a ser necesariamente complejo.

28); y Trask reanalysis (1996b). Lass (1987: 210) se refiere al caso de hamburger con el trmino
pseudo-suffixation, pero no todos los ejemplos que da de esta categora proceden de una interferencia
paramrfica.
6
Hay fenmenos parecidos que no se apoyan en verdaderas asociaciones paramrficas, como es el caso
de la formacin de trimaran a partir de catamaran (Katamba 1994: 192), workaholic a partir de
alcoholic (Rundblad y Kronenfeld 1998: 25), o triphibian a partir de amphibian (Bauer 1983: 43).

35

2.5. La relacin entre etimologa popular y analoga. La analoga como


fenmeno de interferencia paramrfica
Hay que tener en cuenta que cuando se cre oficialmente el concepto de etimologa
popular (Frstemann 1852) no se enmarcaba este en un modelo de fenmenos de habla,
o de cambio lingstico, sino que era uno de los tres tipos de etimologa que, segn el
creador de dicho concepto, ha habido en la historia de la humanidad (vase captulo 5).
No obstante, poco despus de su nacimiento oficial, se empez a usar este trmino para
describir cambios en las palabras debidos a semejanzas formales. Cuando, unos aos
ms tarde, los neogramticos desarrollaron una teora del cambio lingstico, se emple
el concepto de analoga, independiente de aqul, para referirse a la influencia formal,
semntica o semntico-formal de unos elementos sobre otros, en contraposicin a la
supuesta infalibilidad de las leyes fonticas. Por ello, existe desde entonces cierto
problema de relacin entre estos dos conceptos.
A consecuencia de esto, en un principio, o bien se evitaban las consideraciones
tericas que llevaran al problema relacional, o bien se inclua la etimologa popular en
el campo de la analoga. Ms tarde, cuando se divulgaron las ideas de Saussure (1916),
que consideraba etimologa popular y analoga fenmenos separados, se hizo patente
una divisin de opiniones que apenas lleg a plantearse como debate formalizado. En la
lingstica de finales del siglo XX es ms evidente an este problema de acomodo, ya
que la etimologa popular no ocupa un espacio claro en muchos de los modelos tericos
nuevos, y sin embargo se sigue citando ocasionalmente. Algunos autores de esta poca
(Hock 1986, McMahon 1994, Hock y Joseph 1996) han optado por considerar la
etimologa popular un tipo de analoga no sistemtica, pero no puede decirse que esta
postura sea mayoritaria.
Al mismo tiempo, hay una serie de fenmenos tipificados ya por la filologa preestructuralista, que han vivido suertes parecidas, aunque ha habido ms acuerdo a la
hora de encuadrarlos dentro de la analoga. Se trata de la contaminacin o cruce,
(distinguindose a veces una versin consciente de esta, la que se denomina blending
en ingls), la aglutinacin y deglutinacin, y la derivacin regresiva (back derivation
o back formation en ingls). En algunos estudios sobre etimologa popular, como
veremos ms adelante, se incluye a veces uno o ms de estos fenmenos en el mbito
conceptual de aquella.

36
Para algunos autores, la etimologa popular afecta exclusivamente a los lexemas,
mientras que la analoga influye en los elementos gramaticales de la palabra, esto es, en
aquella parte que est sujeta a reglas, a saber, los morfemas flexivos (quedando la duda
de si los derivativos son elementos gramaticales o lxicos). As, la transformacin del
castellano antiguo berrojo en cerrojo sera etimologa popular, mientras que en
ingls el plural cows, anteriormente kine, se dira que surge por analoga con otros
plurales en -s. Pero quedan casos intermedios, como el de extroverted
(originalmente extraverted, surgiendo despus la forma extro- por influencia de
intro-), o cruces de lexemas, como estrella (stella + astrum) o female
(femelle + male), que suelen considerarse analoga y muestran claras interferencias
con intervencin de elementos significativos.
Adems, la existencia de un modelo psicolingstico que no distingue entre
lxico mental y reglas, como el de la perspectiva lexicalista (Full Listing
Hypothesis, Holyoak et al. 1976), que afirma que todas y cada una de las formas de un
paradigma gramatical (p.e. amo, amas, ama, etc.) constituyen una entrada
independiente en el lxico mental, nos permitira ampliar la hiptesis de la interferencia
paramrfica a muchos casos que de otra forma seran pura analoga proporcional (p.e.
para la forma moderna del pural de cows habran influido otras formas que tienen el
mismo sonido voclico, como sows cerdas). Pero esta teora no cuenta con
suficiente apoyo por parte de la comunidad lingstica, de manera que aceptamos que la
analoga, o al menos parte de los fenmenos considerados analgicos, se puede deber a
procesos no relacionados directamente con la interferencia paramrfica, como el
pensamiento deductivo, y concluimos, por tanto, que es discutible la inclusin en este
mbito conceptual de todo lo que se considera analgico. En la tercera parte de esta tesis
observaremos, sin entrar en el debate, las relaciones que se plantean entre los conceptos
de etimologa popular y analoga dentro de la literatura, teniendo en cuenta adems
que ambos estn en constante proceso de cambio. En cualquier caso, para nuestro
modelo de clasificacin de los fenmenos de interferencia paramrfica nos limitaremos
a los casos en los que pueda decirse con seguridad que hay al menos una unidad
significativa implicada, hayan sido o no encuadrados por algn autor en el mbito de la
analoga.

2.6. Identificacin del cambio formal y el cambio semntico

37
Otro problema que se plantea para el estudio de los fenmenos que provoca la
interferencia paramrfica en el plano verbal, y, por tanto, para el estudio de la mayora
de casos tipificados como etimologa popular, es la dificultad que presenta a veces la
identificacin del cambio semntico. La razn del problema est en que, mientras un
cambio formal es evidente, incluso en una unidad lxica aislada de su contexto, el
cambio semntico slo se percibe cuando ha aparecido al menos un contexto nuevo para
el uso de esa unidad, independientemente de que reemplace o no al anterior (o a todos
los anteriores), o cuando ha desaparecido un contexto de uso que antes era habitual7.
Todos estos casos, especialmente el ltimo, requieren una amplia exploracin del uso de
la lengua en varios estadios, cosa que se hace especialmente difcil en algunas
ocasiones.
A esto se aade que algunos cambios semnticos son sumamente sutiles, y slo
afectan a las connotaciones, no detectndose cambios en el uso (p.e. Freitag en
alemn, interpretado como da libre y no como da de la diosa Freya, o [jour]
ouvrable en francs, asociado con ouvrir abrir y no con su timo original ouvrer
trabajar). Algunos autores llegan hasta el extremo de considerar cambio semntico
cualquier formulacin de etimologa alternativa (p.e. explicar que jubileo viene de
jbilo, lo cual no es cierto). En esta tesis hablaremos de cambios de significado
central para aquellos que s conllevan cambios en el referente, y de cambios de
significado perifrico para los que afectan a las connotaciones, y que pueden,
ocasionalmente, reflejarse en el uso. En cuanto a la creacin de explicaciones
etimolgicas alternativas, a esta la situamos, por razones de coherencia terica, en el
plano metalingstico, con lo que no tiene una relacin directa con los cambios que
sufre el lenguaje de primer grado.
Por otra parte, las sustituciones entre parnimos plantean un problema especial,
que ilustraremos con el siguiente ejemplo: si omos en espaol la forma vulgar se ha
infestado la herida (en lugar de infectado) diremos que ha sufrido un cambio formal la
palabra infectar, o que ha cambiado el mbito semntico de la palabra infestar? La
cuestin, creemos, no tiene respuesta definitiva. Una posible solucin, de cara a nuestro
modelo, sera limitar el concepto de cambio formal a la aparicin de formas nuevas que
no existan en el estadio inmediatamente anterior, y el de cambio semntico a

Nos basamos para esta consideraciones en la idea de que las propiedadses semnticas de las unidades
lxicas se reflejan en ciertos aspectos de su relacin con el contexto en que aparecen, o sus posibles
contextos (Cruse 1986: 1).

38
alteraciones en los patrones de uso de palabras existentes. Pero si el significado nuevo
de infestar llegara a reemplazar a la palabra infectar hasta el punto de que este
significante desapareciera, quiz podra hablarse de un cambio en la forma de infectar
y de la aparicin de una nueva homonimia. En este caso, infestar figurara en el
diccionario con dos acepciones separadas. La otra opcin sera decir que se ha generado
una polisemia en la palabra infectar. Pero como la distincin entre polisemia y
homonimia no siempre es clara, salvo cuando se pueden describir unas evoluciones
fonticas convergentes y no paramrficas, el problema queda sin solucin definitiva.
A modo de postulado metodolgico, optamos en esta tesis por hablar de cambio
formal cuando haya surgido un neologismo, esto es, un segmento formal que no exista
en el estadio inmediato, y de cambio semntico cuando, sin producirse neologismos,
haya una alteracin perceptible en los patrones de uso de la palabra. En cualquier caso,
dado el carcter metaterico de nuestro estudio cronolgico de la etimologa popular,
citaremos opiniones de distintos autores, que en ocasiones sern discordantes, limitando
la aplicacin explcita del criterio mencionado en este prrrafo a aquellos casos en que
se haga necesario homogeneizar criterios.
Una vez propuesta nuestra definicin para este tipo de fenmeno, y tras haber
abordado los principales problemas tericos que conlleva este enfoque, ofrecemos en el
captulo siguiente, un modelo de clasificacin que nos permita analizar los diversos
planteamientos que encontramos en torno a la etimologa popular.

39

CAPTULO 3
CLASIFICACIN GENERAL DE LOS
FENMENOS DE INTERFERENCIA
PARAMRFICA
3.1. Introduccin
Basndonos en lo que es observable y comprobable y no en explicaciones
introspectivas (aun cuando advertimos que al fenmeno paramrfico primario slo se
puede llegar por introspeccin), proponemos aqu los siguientes criterios de
clasificacin para los fenmenos de interferencia paramrfica (esto es, para sus
manifestaciones externas): En primer lugar, disitinguiremos, por el criterio del grado de
estabilidad, entre fenmenos accidentales y no accidentales. Dentro de esta ltima
categora, de ms complejidad e inters para la lingstica histrica, intentaremos hacer
distinciones segn el alcance, el efecto y la consciencia del cambio.

3.2. Clasificacin de los fenmenos de interferencia paramrfica


3.2.1. Por el grado de estabilidad
Entendemos por grado de estabilidad la frecuencia y la regularidad con que una
interferencia paramrfica se da dentro del sistema que la produce, sea este el lxico
mental de un hablante, o el lxico de una comunidad. As, por ejemplo, hay cambios
que han alcanzado una gran estabilidad, porque los ha aceptado la comunidad de
hablantes del idioma, habiendo reemplazado la forma nueva a la antigua en el
diccionario. Es el caso de la sustitucin del castellano antiguo berrojo por cerrojo, o
del alsaciano sauerkraut por el francs choucrout. Tambin suele ser estable el
malapropismo clsico, aunque slo a veces consigue asentarse en la lengua. Por
ejemplo, si un individuo dice habitualmente miel sobre orejas, confundiendo siempre
las palabras hojuelas y orejas en esta expresin, diremos que su confusin es estable
y no accidental. En otros casos decimos que es accidental, no tanto por su carcter
involuntario, sino porque ha surgido de forma aislada y no crea un precedente
significativo de cara a la evolucin del lxico. Este sera el caso de los lapsus y tambin
de juegos de palabras efmeros que se inventan para ocasiones concretas. Pero hay casos
intermedios. As, por ejemplo, en la persona que confunde apicultura con

40
acupuntura, alternando el uso errneo con el correcto, el fenmeno lo consideraremos
recurrente, pero no plenamente estable. Lo mismo ocurrira con juegos de palabras
aprendidos que se repiten, pero que no destierran a la palabra original (p.e. Ests muy
elefante, por elegante).
En realidad, el grado de estabilidad debera verse como un continuo ms que
como una serie de categoras discretas. Pero en la prctica es muy difcil determinar si
un cambio no generalizado es puramente accidental o recurrente, por lo cual
propondremos una distincin binaria entre fenmenos accidentales, para los que
entendemos que ocurren de forma aislada y que no consideramos recurrentes ni
estables, y no accidentales, simplemente para los que no consideramos accidentales,
esto es, los que son recurrentes, cuasiestables o totalmente estables.

3.2.1.1. Interferencia paramrfica accidental


Dentro de esta categora incluimos los errores espontneos de personas sanas (lapsus),
los de origen patolgico (parafasias, paragrafas, etc.), las aproximaciones surgidas en el
estado de vacilacin del fenmeno punta-de-la-lengua y los juegos de palabras
efmeros que cumplan con los requisitos de la definicin que damos al principio de este
captulo.
Ntese que es primordial en nuestro criterio identificativo que el fenmeno se
haya explicado por la existencia de segmentos formales semejantes percibidos como
unidades significativas (vase captulo 2) y no porque creamos nosotros que deba
explicarse as, ya que mucho de lo que se afirma sobre el origen de los errores es an
especulativo, y no hay una postura unnime al respecto. Y esto es importante recordarlo
aqu, ya que en el estudio de los errores de produccin no todo lo que parece resultado
de la interferencia paramrfica se ha explicado siempre como tal. Hay, en efecto,
diversos criterios para decidir si un error es de base lxica o fonolgica (p. e. el error de
decir lechuza por lechuga podra ser producto tanto de una sustitucin entre
palabras como de una entre fonemas), ya que es la postura terica de la que parte un
investigador la que constrie la seleccin y la taxonoma de los errores lxicos de su
corpus.
Bsicamente, la disensin radica en la existencia de dos enfoques para el estudio
del error accidental: el modularista y el interactivo (Del Viso 1992: 3-6). Para el
modularista, que considera que hay en el procesamiento verbal un nivel sublxico (el de

41
los fonemas) y otro lxico (el de morfemas y palabras), siendo estos independientes y
no pudiendo influir el uno en el otro, slo habra interferencia paramrfica en los errores
que su teora ha definido como lxicos; y hay que tener en cuenta que para la teora
modularista no todo lo que sugiere error lxico a simple vista se califica como tal. As
por ejemplo, Del Viso califica el error lechuza y tomate (por lechuga), del Corpus de
Errores Espontneos en Espaol (en Del Viso 1992: A-154), no como sustitucin entre
palabras, sino como sustitucin de consonantes, porque aplica el criterio de no
considerar sustitucin lxica los casos en que las dos palabras implicadas se diferencian
en un solo fonema, excluyendo asimismo de dicha categora todos aquellos que puedan
explicarse por influencia del contexto (Fay y Cutler 1977: 507). Otro ejemplo que no
sera para los modularistas resultado de una interferencia lxica es el del error
Montse Caball por Montserr (sic). Aqu, aunque la forma resultante recuerda
parcialmente a monseor, para Del Viso el error consiste en una sustitucin de
consonantes nada ms, habiendo reemplazado, segn ella, una erre vibrante mltiple a
la ee del target.
De forma parecida reflexionan Aitchison y Todd cuando, sin decantarse por un
modelo en concreto, observan que la forma fallida peech error (por speech error),
que etiquetan como omission (esto es, omisin de un sonido), [] could (perhaps
less plausibly) have been treated as an incorrect word selection, involving similar
sounding words, speech > peach. (1982: 183)
Del mismo modo, si entre las dos palabras implicadas en una sustitucin hay
cierta relacin semntica y adems un parecido formal, pero este slo se localiza en un
segmento breve (p.e. inteligencia por introspeccin, Del Viso 1992: A-184) el
enfoque modularista considerar semntico el error, excluyendo, por consiguiente, la
posibilidad de influencia formal, ya que en este planteamiento de tipo secuencial cada
error nos indica en qu estadio se produjo y no puede mostrar fallos de niveles previos
ni posteriores. Por otra parte, la decisin sobre qu errores son semnticos y cules no lo
son se basa en gran parte en la intuicin del lingista y no es, por tanto, incuestionable.
As, por ejemplo, Zwicky (1982: 118) observa que el error summer por Sunday, del
corpus de malapropismos accidentales de Fay y Cutler (1975: 518) podra tener una
base semntica, cosa que estos autores haban descartado en su seleccin.
Para el enfoque interactivo, que afirma que en el procesamiento pueden activarse
el nivel lxico y el sublxico simultneamente, pudiendo influirse adems entre s, hay
ms margen para identificar interferencias paramrficas. As, por ejemplo, en el error

42
mencionado lechuza / lechuga se puede hablar de la interferencia de la palabra
lechuza, la cual ha contribuido a distorsionar el objetivo del hablante que quera decir
lechuga. Hasta en errores cuya realizacin final es una no-palabra, o seudopalabra,
nos permitira este enfoque postular interferencias lxicas. Por ejemplo, en el caso de
Montse Caball, se podra haber sugerido la influencia, sin sustitucin total, de la
palabra monseor, o incluso la influencia contextual de Caball (acabada, como
Monse en consonante palatal y vocal acentuada), que tambin es influencia lxica,
aunque en un plano sintagmtico. Algo similar podra decirse de los errores de fusin
(blends), aun cuando el resultado suele ser una seudopalabra (p.e. pedernices;
perdices + codornices, Del Viso 1992: A-211) y slo en ocasiones una verdadera
palabra, por lo general irrelevante (p.e. Te invito a una coa; copa + caa, Del Viso
1992: A-210), y de los errores consistentes en trueques de fonemas, conocidos en ingls
como spoonerisms (p.e. queer old dean por dear old queen), que se suelen
explicar como sustituciones contextuales8.
Y no son slo los enfoques cognitivos de procesamiento los que constrien la
seleccin de ejemplos de un corpus. Es sabido que la seleccin de errores que hizo
Freud en su Psicopatologa de la vida cotidiana (1901) muestra un sesgo evidente
(Fromkin 1973a: 16; Ellis 1980: 126; Del Viso 1992: 48). Un sesgo que le lleva a
seleccionar slo errores de sustitucin y fusin lxica, cuya explicacin est siempre en
la interferencia de una palabra que delata el supuesto pensamiento reprimido, sea el
resultado una palabra verdadera o una no-palabra. En efecto, Freud rechazaba las
8

Spoonerism es, como malapropism, otra categora popular que se utiliza a veces en la literatura
lingstica. La denominacin es ms popular que cientfica, y deriva del nombre de William A. Spooner
(1844-1930), clrigo y decano del New College (Oxford), a quien se atribuyen numerosos lapsus de
trasposicin, al parecer sin un verdadero fundamento (Potter 1980; el clsico queer old dean,
posiblemente inventado, se atribuye popularmente a Spooner, como explica Katamba 1994: 244). El
spoonerism prototpico, esto es, el tipo de error con que se asocia a Spooner, consiste en un error de
trasposicin de consonantes entre dos palabras target con contenido lxico, siempre dentro de una
misma oracin, y siendo el resultado de dicho trueque dos palabras autnticas pero irrelevantes, y,
consecuentemente, una oracin absurda, a menudo de efecto cmico (p.e. You hissed my mystery
lectures por you missed my history lectures, tambin atribuido a Spooner y citado en Katamba 1994:
244) . Este efecto cmico precisamente ha provocado la creacin deliberada de spoonerisms, que a
veces se atribuyen falsamente a personajes reales, como el productor cinematogrfico Samuel Goldwyn
(inspirador, a su vez, de otra categora popular, el goldwynism) o el propio Spooner. Adems de este
uso prototpico, se aplica el trmino a veces a un intercambio de palabras completas dentro de la oracin,
p.e. I told them to open their desks and leave them on the books por I told them to open their books
and leave them on their desks (Katamba 1994: 244). Aqu utilizaremos spoonerism slo en el sentido
prototpico de trasposicin accidental e involuntaria de fonemas entre dos palabras de una misma
oracin, que da como resultado dos palabras autnticas pero irrelevantes. Hay que tener en cuenta, por
otra parte, que tambin son frecuentes las trasposiciones que dan lugar a no-palabras, p.e. jawfully
loined por lawfully joined (Fromkin 1973b: 245), o a una palabra y una no-palabra, p.e. con samor a
jabn por con sabor a jamn (Del Viso 1992: A-87).

43
explicaciones de Meringer, basadas en la influencia del contexto y en los movimientos
de fonemas, y abogaba por una teora del lapsus en la que toda desviacin del target
fuera indicio de un mensaje secreto del subconsciente, el cual se manifestaba siempre
bajo la especie de una palabra semejante a la afectada.
Freud, pues, pareca defender una hiptesis paramrfica fuerte; al menos, su
teora sugiere que en cualquier nivel de procesamiento puede interferir una palabra de
sonido semejante, como afirman los modelos interactivos. Pero lo cierto es que no
propuso un modelo de procesamiento que diera explicacin a todos los errores de un
corpus amplio y completo, pues el que l compil slo contena errores seleccionados
ad hoc. Su teora, por tanto, no cuenta con el beneplcito de los lingistas, aunque s
se reconoce que hay un tipo de error de naturaleza freudiana, consistente en la fusin
de dos palabras no sinnimas (Ellis 1980: 128-129), ya que en las fusiones habituales
suelen coincidir palabras que s son sinnimas (p.e. cartero; cartel + letrero; Del
Viso 1992: A-210) o, cuando menos, cohipnimas, (cf. pedernices). Para comparar,
he aqu un ejemplo de lapsus genuinamente freudiano, que incluy el mismo Freud en
su Psicopatologa: cuando alguien, hablando de ciertos hechos indecentes, dijo todo lo
que sale a la luz (Was da alles zum Vorschein kommt), produjo la seudopalabra
Vorschwein, donde el target se confunde con Schweineireien cerdadas. Con
todo, hay que decir que la incidencia de este tipo de lapsus es mnima9.
En cualquier caso, todos los enfoques reconocen alguna forma de error lxico,
que en ltimo trmino se entiende como el resultado de una interferencia paramrfica,
sea cual sea el proceso. Asimismo, tanto en el enfoque interactivo como el modularista,
se suele llegar a la conclusin, tras el estudio de estos lapsus, de que en la organizacin
del lxico mental tienen especial importancia aspectos formales como el nmero de
slabas, el patrn acentual, los sonidos iniciales y finales, y las vocales tnicas.
Por ello, no creemos que deba cuestionarse la existencia de un lapsus explicable
por este tipo de fenmeno mental, aunque no hay an acuerdo sobre la proporcin de
errores espontneos que deben considerarse producto de confusiones lxicas. La misma
consideracin, creemos, puede aplicarse a los estados de vacilacin (tip-of-the-tongue
phenomenon) o a los errores que se dan en ciertos cuadros patolgicos.

La explicacin freudiana de los lapsus y los fallos de memoria no la han criticado slo psiclogos y
lingistas. Timpanaro (1974: 1977) la rebate desde la filosofa marxista, acudiendo a la disciplina de la
crtica textual (vd. tambin Horgan 1999:61-62)

44
Entindase que todo lo dicho en estos prrafos iniciales de la seccin pretende
ser de aplicacin a todas las interferencias paramrficas accidentales, aunque los
ejemplos descritos procedan siempre del lapsus de produccin oral, que es, con
diferencia, el ms estudiado por los expertos. No obstante, hay que recordar aqu que
hay otros lapsus que no son de produccin oral, y que hay otras interferencias
accidentales que diferenciamos del lapsus. A continuacin hablamos de este fenmeno,
el lapsus verbal, como categora dentro de la interferencia paramrfica accidental, y de
sus variedades, para hablar despus de las aproximaciones surgidas en estados de
anomia (incluido el tip-of-the-tongue phenomenon), as como de otros errores de
origen patolgico y de otras formas de interferencia paramrfica efmera.
3.2.1.1.1. El lapsus
Entendemos aqu por lapsus, o error espontneo, una incidencia involuntaria en el
procesamiento lingstico normal, por la cual el sujeto emite un mensaje que es
diferente en algo del que planeaba emitir, o interpreta un mensaje diferente en algo del
que le ha llegado por el canal emisor. El lapsus se suele clasificar, para su estudio,
segn la modalidad de procesamiento en que se produce, el tipo de error que se ha
cometido y la parte del mensaje que se ve afectada. La aplicacin prctica de estos
criterios de clasificacin, como veremos, tampoco est exenta de problemas.
Para una clasificacin por la modalidad de procesamiento, habra que distinguir
en primer lugar, siguiendo a Zwicky (1982: 116-123), entre errores bimodales y
monomodales. Los primeros son aquellos que implican dos modalidades de
procesamiento activadas en el mismo sujeto (p.e. tomar apuntes o leer en voz alta 10); los
otros, los monomodales, implican uno solo, y por ser menos complejos y ms comunes,
son los ms estudiados. Estos incluyen las dos modalidades productivas (hablar y
escribir) y las dos receptivas (or y leer). As pues, se habla de errores espontneos de

10

Ntese que un error que implicara dos modos de procesamiento, activados en distintas personas no
tendra la consideracin de bimodal, pues el error sera claramente achacable, o bien al procesamiento del
hablante o al del oyente. As, por ejemplo, or mal lo que otra persona ha dicho implica una sola
modalidad de procesamiento por parte de quien comete el error, y no puede atribuirse ms que a un fallo
en la audicin, siempre, claro est, que se haya verificado que la pronunciacin del hablante era correcta.
Esta consideracin, por otra parte, nos lleva a uno de los principales problemas de mtodo en el estudio
del lapsus auditivo: se ha de presuponer siempre que la articulacin del hablante era impecable, que las
condiciones ambientales eran las ms adecuadas y que no ha habido modificaciones sustanciales entre el
mensaje errneo percibido y la repeticin de este por parte del oyente, que es, en ltimo trmino, lo que
constar como dato.

45
produccin oral, de escritura, de comprensin oral y de lectura. En estos cuatro tipos de
lapsus centraremos este apartado.
El error espontneo de produccin oral, conocido habitualmente como lapsus
linguae en espaol, y en ingls como slip of the tongue, es sin duda alguna el que
ms se ha estudiado de todos. Su variante ms claramente paramrfica es la que se
conoce en ingls, equvocamente, como malapropism, a partir del trabajo pionero de
Fay y Cutler Malapropisms and the structure of the mental lexicon (1977). Con este
trmino se refieren los psicolingistas a la sustitucin de una palabra por otra semejante.
Pero puede hablarse de paramorfismo en otros casos. El enfoque modularista identifica,
adems del malapropismo, un error que tiene el morfema como unidad (en el, cual por
tanto, habra un componente paramrfico, segn nuestra definicin) y nada ms,
mientras que para el interactivo puede influir una palabra sobre otra prcticamente en
cualquier tipo de lapsus, ya sea de forma sintagmtica (porque la palabra intrusa estaba
en el contexto planeado) o paradigmtica (porque se ha activado en el proceso de
recuperacin lxica por una atraccin formal), si bien no todos los lapsus son
claramente paramrficos.
La posible relacin, de continuidad o de base, entre el lapsus linguae y las
interferencias no accidentales (malapropismo clsico y etimologa popular) es un tema
que aparece ocasionalmente en la filologa y la lingstica moderna. Ya Meringer y
Mayer en su estudio de 1895, hablaban del fenmeno de la etimologa popular como
algo relacionado con el lapsus. Por otra parte, Aitchison, en Language change: Progress
or decay? habla de folk etymology dentro de una seccin sobre slips of the tongue
(1981: 186-187), sin que nos quede muy claro, sin embargo, qu tipo de relacin
establece entre una cosa y otra. La misma autora, aun siendo consciente de la distincin
entre el malapropismo de Fay y Cutler y el clsico de Zwicky, utiliza en ocasiones para
su investigacin malapropismos que, por problemas de mtodo, no han sido
categorizados de forma adecuada, ya que no se verific en el proceso de compilacin si
eran accidentales o estables (1972).
El error auditivo (slip of the ear en ingls), es, dentro de los cuatro tipos de
lapsus que distinguimos en cuanto a modalidad, el que ms parece relacionarse con las
interferencias paramrficas no accidentales, en especial el malapropismo clsico y la
etimologa popular prototpica. Quienes han formulado esta relacin con ms rigor
lingstico han sido Zwicky (1979: 343; y 1982: 122), Garnes (1978), Fox (1984), y
Rundblad y Kronenfeld (2000 y 2003); no obstante, son muchos ms los autores que, de

46
una manera u otra, han apuntado a una posible relacin entre el lapsus auditivo y las
interferencias ms estables. Quiz la razn est en que en los lapsus auditivos, segn
parece, se activan ms palabras que seudopalabras, aunque quizs esto sea slo un
efecto de las circunstancias en que se produce y manifiesta este tipo de error. En efecto,
el oyente interpreta las emisiones del hablante con la presuposicin de que este ha dicho
algo con sentido, luego su procesamiento, que tiene como objetivo obtener un mensaje,
completar cualquier segmento dudoso con una palabra (o ms) del lxico mental que
encaje adecuadamente en el patrn prosdico. Suele ocurrir, por tanto, que la secuencia
sonora emitida se amolde en la mente del hablante a una serie alternativa de palabras
verdaderas, las cuales suelen formar combinaciones sintcticamente correctas, aunque el
mensaje recibido no tenga el sentido que le dio el hablante. Caso de no ser as, es decir,
si lo que oye el hablante no tiene sentido, lo ms probable es que no lo reproduzca. Esto
explica, como seala Browman (1980: 214), que en los corpus de errores auditivos sean
tan escasas las seudopalabras.
Los errores de escritura y lectura, menos estudiados que los de produccin oral y
los auditivos, tambin nos interesan, porque tambin tienen manifestaciones que pueden
interpretarse como efecto de la interferencia paramrfica. Aunque aqu tampoco son
unnimes las interpretaciones, todos los modelos reconocen causas de error que pueden
relacionarse con el paramorfismo, como ocurre al menos en el llamado error de
seleccin lxica en la escritura.
El error escrito tiene bsicamente dos submodalidades: error de escritura manual
(slip of the pen en ingls) y error tipogrfico (slip of the typewriter o typing
error). De estas dos, se ha estudiado mucho ms la primera, que adems presenta una
unidad adicional para el anlisis, ya que a las dos unidades del nivel lxico (morfema y
lexema) se aaden dos, y no una, a nivel sublxico: el grafema y el trazo (pues algunos
errores se explican por la ausencia o adicin de un trazo distintivo, aunque no se pueden
equiparar con los rasgos fonolgicos).
La segunda submodalidad, el error tipogrfico, aunque ya se empez a estudiar a
finales del siglo XIX y principios del XX (p.e. Meringer y Mayer 1895, Freud 1901),
cuenta con pocos estudios propiamente psicolingsticos (p.e. Lashley 1951,
Macneilage 1964, Wing y Baddeley 1980), y presenta peculiaridades que lo hacen muy
diferente de cualquier otro tipo de lapsus lingstico, ya que aqu juegan un papel muy
importante la tcnica mecanogrfica y la disposicin del alfabeto en el teclado. Adems,
algunos de los errores (p.e. en MacNeilage 1964) proceden de ejercicios de copia, por lo

47
cual su anlisis es ms complejo, ya que son bimodales. Por estas razones, nos
centramos en el error de escritura manual, que tambin se ha estudiado desde finales del
siglo XIX (el primer corpus dedicado exclusivamente a errores de escritura manual,
recopilado por Bawden, se public en 1900).
Lo ms interesante del estudio de los errores de escritura es que, a diferencia de
los orales y auditivos, en estos puede haber influido tanto la representacin fonolgica
(modalidad auditiva) como la grfica (modalidad visual), segn observan los principales
estudios (p.e. Wing y Baddeley 1980; Aitchison y Todd 1982; Hotopf 1980 y 1983) .
Como veremos, tambin en ciertas interferencias paramrficas no accidentales de
palabras escritas, etiquetadas a veces como etimologas populares, se observa una
especie de influencia grfica no fonolgica (p.e. la s de island, iland + isle; la
g de sovereign, soverein + reign).
Otra cosa curiosa es que hay ciertas diferencias en la distribucin relativa de
tipos de errores paramrficos de escritura, con relacin al lapsus linguae. En primer
lugar, los errores de sustitucin lxica parecen ser ms abundantes en el lapsus escrito
que en el oral11. Por otra parte, los casos de confusin entre categoras de palabras
(palabras de contenido lxico por palabras funcionales, y viceversa) son asimismo ms
numerosos en la modalidad escrita (Hotopf 1983: 152). Tambin son ms frecuentes en
el error escrito las sustituciones entre derivados de una misma raz (p.e. difference /
different; Hotopf 1983: 153), que podran considerarse tambin, si se quiere,
sustitucin paramrfica.
El lapsus de lectura (slip of the eye en ingls) no cuenta con estudios
sistemticos, probablemente debido a las dificultades que plantea la obtencin de datos.
En efecto, no podemos tener constancia del error de lectura de otra persona a no ser que
esta lo reproduzca en otra modalidad, normalmente repitindolo en voz alta, con lo cual
se presentan los problemas inherentes al error bimodal. Aunque en algunos casos se
acepta este problema como inevitable y se pasa por alto (por ejemplo, en el estudio de la
dislexia), sigue siendo un factor que resta fiabilidad a los datos, y es por esto por lo que
11

Este dato, aportado por Hotopf (1983), podra haber surgido de una diferencia metodolgica entre su
estudio de slips of the pen y los de slips of the tongue (p.e. Fay y Cutler 1977), ya que cuando la
diferencia entre las dos palabras implicadas en el error es de una sola letra, Hotopf lo considera error de
unidades lxicas y no sublxicas. Como se recordar, Fay y Cutler excluan de su corpus de
malapropisms todos aquellos errores en los que la palabra slo difiriera en un fonema de la que se
pretenda decir. De todas formas, Hotopf seala que la mayora de los casos que obseva de single letter
substitutions dan lugar a palabras verdaderas, mientras que slo un 29,7% producen seudopalabras
(1983: 185). Quiz podra hablarse aqu de un sesgo lxico en el lapsus escrito, cosa que Del Viso
descarta para el lapsus oral (1992: 246).

48
no hay estudios de corpus sobre lapsus de lectura, aunque se han recopilado casos
aislados (p.e. Meringer y Mayer 1895; Mayer 1908).
En cualquier caso, dado que todos hemos experimentado internamente este tipo
de lapsus alguna vez, nos basta por el momento con recordar cmo en nuestra lectura
hemos sustituido palabras sobre la base fonolgico-grfica, apoyndonos probablemente
en estrategias compensatorias de nuestro procesamiento lxico. Curiosamente, uno de
los estudiosos de la etimologa popular, Ortega Ojeda, cuyo trabajo mencionamos en el
captulo 8, considera etimologa popular todo aquel error de lectura que reinterprete la
palabra original (1985: 548-549), aunque se trata de una opinin que ningn otro autor
comparte.
Y hay al menos una quinta modalidad en la comunicacin humana cuyos errores
han sido objeto de estudio en lingstica. Se trata de la lengua de seas, que en sus
principales variedades es conceptual y no alfabtica (Crystal 1995: 435). Aunque se han
estudiado sus lapsus (slips of the hand en ingls) desde la psicolingstica (Newkirk et
al. 1980), no se incluirn aqu, ya que se trata de una forma de comunicacin que no
suele basarse en un cdigo articulado, como es el caso de las lenguas para las que
hemos establecido los criterios de identificacin de la interferencia paramrfica.
Tampoco trataremos aqu otras formas de comunicacin paralingstica que no siguen
los canales de la expresin verbal convencional, como es el caso, por ejemplo del silbo
gomero12, o de lenguajes cifrados.
En el estudio de los lapsus, sobre todo los de produccin oral, se suelen
distinguir varios tipos de error, que normalmente se tratan como autoexcluyentes, al
menos desde la perspectiva modularista. En principio se puede hacer una primera
divisin general entre aquellos errores cuyo origen se puede encontrar en la propia
emisin lingstica en la que ocurren (Del Viso 1992: 116), que suelen denominarse
sintagmticos, contextuales, secuenciales, de movimiento o de montaje, y los
que parecen motivados por influencias externas a la emisin (Ibd.), que solemos
llamar paradigmticos, de seleccin o no contextuales. Una vez ms, hay que
tener en cuenta que los criterios de clasificacin no son del todo unnimes. En primer
lugar, no se debe descartar una posible interaccin entre lo paradigmtico y lo
sintagmtico (Zwicky 1982: 119). Asimismo, ciertos tipos de lapsus que a primera vista

12

Aun cuando el silbo gomero tiene consideracin de lengua fonolgica (Trujillo 1978: 8-9),
habindose descubierto, adems, que se procesa por los mismos canales neurolgicos del lenguaje verbal
(Carreiras et al. 2005)

49
parecen contextuales, como es el caso de las anticipaciones y perseveraciones, podran
explicarse, quiz desde una perspectiva diferente, como no contextuales (Del Viso
1992: 130).
Dentro de la primera categora, la de errores que se explican por el contexto
lingstico de la emisin, podemos distinguir entre:
a) errores de trasposicin o mettesis, que son aquellos en los que dos unidades truecan
sus posiciones, p.e. patterkiller por caterpillar; vamos a llegar a noche de Roma
por vamos a llegar a Roma de noche);
b) errores de copia, en los que un elemento surge, aparte de en su contexto adecuado, al
menos una vez ms en un contexto inadecuado, pudiendo la manifestacin redundante
reemplazar a otro elemento (p.e. corkical por cortical) o insertarse sin ms (p.e.
llozviznas por lloviznas). Se puede distinguir adems, dentro de esta categora,
entre anticipaciones (si se reproduce el elemento repetido antes de su contexto
correcto, p.e. cicle sin azcar por chicle sin azcar) y perseveraciones (si se
reproduce despus, p.e. black bloxes por black boxes);
c) errores de desplazamiento, en los cuales un elemento parece haber abandonado su
posicin correcta y moverse a una posicin inadecuada, no apareciendo en la que le
corresponda (p.e. molintos de vieno por molinos de viento).
Existen adems casos ambiguos, ms difciles de categorizar. A veces, en
algunos errores de copia, no est claro si se ha repetido un elemento anterior o posterior,
dado que hay posibles fuentes de error a ambos lados (Del Viso 1992: 125; Fromkin
1973b: 218, p.e. Descubra ustred una estrella; Spanish speaping people). Para estos
lapsus, Del Viso propone la categora de anticipacin/perseveracin (1992: 125).
En otros casos, la unidad se ha colocado al otro lado de una de sus adyacentes
en el plan original, con lo cual lo que percibimos podra ser tanto un desplazamiento
como una trasposicin (p.e. persumo por presumo, Del Viso 1992: 138). Por otra
parte, cuando el sujeto se autocorrige sin terminar la oracin que inici, puede privarnos
del contexto que determinara si estaba cometiendo un error de anticipacin,
trasposicin o desplazamiento (Fromkin 1973b: 219; Del Viso 1992: 125). As, por
ejemplo, la oracin Voy a rata de ngel , que se interrumpi y reemplaz por
Voy a casa de ngel un rato, podra haber terminado en su versin primera con
un caso, con lo cual el error sera de trasposicin consonntica, o bien con un
rato, que categorizara el error como anticipacin, consonntica tambin (Del Viso
1992: 125).

50
Por ltimo, observamos que Zwicky incluye en la categora de errores
sintagmticos las haplologas, u omisiones telescpicas, del tipo freech por free
speech, ya que se pueden considerar anticipaciones en las que el material anticipado se
precipita, expulsando lo que hay en medio (1982: 119). Pero esta es, sin duda, una
opinin discutible; para Del Viso (1992) y Aitchison (1982, 1994) estos errores son
claramente paradigmticos.
En cualquier caso, la posibilidad de que en este tipo de errores haya influido una
palabra no presente en el plan inicial, lo cual indicara que se ha producido una
interferencia paramrfica, slo puede postularse desde el enfoque interactivo, ya que
para los modularistas estos errores de montaje sintctico slo tienen lugar cuando ha
concluido la fase de seleccin lxica, y en su teora no puede estar activa esta cuando se
ha activado ya la fase siguiente. Incluso en aquellos errores que dan como resultado una
palabra que obviamente no estaba incluida en el plan inicial (cf. lechuza, jabn y
rata de los ejemplos citados) se opta por descartar la influencia de otras palabras
registradas en el lxico mental, ya que este enfoque no reconoce el efecto conocido
como sesgo lxico (Del Viso 1992: 246). Para el enfoque interactivo, en cambio, la
palabra intrusa puede haberse activado en cualquier momento, y puede, por tanto, haber
interferido en el plan original, aun cuando el sentido comn no justifique su presencia
en la oracin.
En la otra categora de errores, la de los paradigmticos o no contextuales, se
suelen incluir las sustituciones, en las que se ha introducido un elemento distinto del
target, reemplazndolo (p.e. capital punishment por corporal punishment), y las
fusiones, en las cuales se han combinado dos elementos, normalmente palabras,
formando uno solo (p.e. cartero, cartel + letrero, o huskuline, husky +
masculine). Tambin estn las polmicas categoras de omisin/haplologa y adicin,
que requieren algn comentario adicional.
En cuanto a las sustituciones, aunque aqu puede interferir la polmica sobre qu
unidades lingsticas se ven implicadas en el lapsus (vase ms adelante), podemos
decir, desde el sentido comn, que se dan normalmente a nivel de fonemas, de
morfemas, o de palabras; se distingue para estas ltimas entre sustituciones semnticas
(p.e. tomorrow por yesterday) y formales (los malapropisms de Fay y Cutler
1977, p.e. porcupines por concubines), con una posible tercera categora de
sustituciones semntico-formales (p.e. summer por Sunday, clarinets por
castanets) para quien no defienda el carcter autoexcluyente de las dos primeras. En

51
cualquier caso, las sustituciones de base formal a nivel de morfemas y de palabras son
indiscutiblemente ejemplos de interferencia paramrfica. Y la creencia en una posible
atraccin semntico-formal, por otra parte, es un elemento decisivo en algunas teoras
explicativas de la etimologa popular prototpica.
Como decamos, algunos autores incluyen en la categora de error paradigmtico
los errores de adicin (p.e. saldrir por salir, juxtapapose por juxtapose) y los de
omisin (Garca-Loca por Garca-Lorca, peach/peech error por speech error),
incluyendo estos ltimos el fenmeno conocido como haplologa o error
telescpico, en el cual la omisin de un segmento lleva a que se fusionen dos palabras,
no necesariamente adyacentes, de la emisin planeada (p.e. freech por free speech).
Pero estos dos tipos de error -adicin y omisin- tambin plantean problemas a la hora
de categorizar. Ya habamos visto, por un lado, cmo Zwicky sugera que la omisin
podra entenderse como error sintagmtico. Por otra parte, para decidir a qu clase
concreta pertenece un error necesitamos a veces una informacin que no est
disponible. As, al igual que veamos la incertidumbre que se crea cuando ciertos errores
sintagmticos se corrigen antes de concluir la oracin, se dan situaciones parecidas con
errores como huskuline. Esta seudopalabra, que presentbamos antes como ejemplo
de fusin, podra haber surgido, segn sugiere Aitchison, por una haplologa en una
emisin que en su plan inicial sera algo as como Hes such a a husky and masculine
man (1994: 21). En cualquier caso, advertimos que esta autora no incluye ni la adicin
ni la omisin entre los errores paradigmticos (1982: 182).
Por ltimo, hay algunos errores de muy difcil clasificacin, que no se pueden
incluir sin problemas en ninguna de las categoras anteriores, ya que la clasificacin se
suele hacer por unos niveles de procesamiento concretos e independientes, de acuerdo
con la perspectiva modularista. En este grupo miscelneo estn los errores de
acentuacin (p.e. bjar por bajar, spine por supne) y entonacin (p.e.
mientras, Kasparov por mientras Kasparov . Asimismo existe un grupo
variopinto de lapsus mixtos, esto es, emisiones fallidas que en su resultado final
evidencian que se ha dado ms de un error (p.e. equipija por equipaje, the dewhole
partment por the whole department, seminology phonimar por phonology
seminar).
Esta clasificacin por el tipo de error se basa en modelos propuestos para el
lapsus de produccin oral, pero puede aplicarse, con matizaciones, a los errores
auditivos y de escritura. En efecto, para ambos casos se puede hablar tambin de errores

52
sintagmticos y paradigmticos. En el estudio del lapsus auditivo se registran sobre todo
mettesis de sonidos, dentro de la categora sintagmtica, y en la paradigmtica,
sustituciones (sobre todo de palabras, pero tambin de unidades inferiores y superiores),
siendo frecuentes el reanlisis y la asimetra en el nmero de unidades implicadas.
Asimismo, se registran adiciones y omisiones, a nivel de fonema, secuencia fonolgica,
morfema y palabra (Bond 1973, Garnes y Bond 1975, Browman 1980).
En el lapsus escrito, sujeto a unas constricciones diferentes, se pueden observar
errores al nivel grafolgico y fonolgico, lo cual sugiere que operan las dos vas en el
procesamiento del lenguaje escrito. Los errores sintagmticos (anticipacin,
perseveracin, etc.) suelen reflejar anomalas en el nivel grafolgico, siendo
especialmente frecuente la haplologa, y dndose errores que no tienen equivalente en la
comunicacin oral, como la geminacin incorrecta de grafemas (p.e. hhe) o el
desplazamiento de la geminacin a una posicin indebida (p.e. tokk por took). En la
categora paradigmtica predominan las sustituciones, en especial las de palabras, que
pueden ser a nivel semntico o formal. Dentro de este ltimo caso, que es el que
aportara los principales datos al estudio de la interferencia paramrfica, observa Hotopf
(1980: 292) sustituciones entre homfonos (p.e. scene por seen), donde el lapsus es
puramente ortogrfico13, as como entre parnimos cuasihomfonos (p.e. wonder por
wander), donde interactan las dos reas de procesamiento, y entre parnimos ms
distantes (near homophones, p.e. consequence por competence), que parecen ser
errores eminentemente fonolgicos. Observa Ellis a este respecto que dicho tipo de
errores tiende a producir secuencias grficas que se corresponden con palabras del
idioma, mientras que es menos habitual que encontremos grafas no convencionales.
Esto es, es ms frecuente que their se vea sustituido por there que por *thair
(1993: 64), lo cual puede sugerir que hay cierta tendencia entre las palabras
formalmente prximas. Muy prximos a este ltimo grupo estaran las sustituciones
entre derivados de una misma raz (p.e. importance por important), que pueden
tipificarse como errores a nivel morfolgico o a nivel de palabra, segn criterios.
Por otra parte, se observa una proporcin considerable de sustituciones de
palabras que, a diferencia de lo que suele ocurrir en el lapsus oral, no respetan los
lmites de la categora gramatical o incluso saltan de clase abierta a cerrada y viceversa.
13

Estos lapsus se diferencian de la clsica falta de ortografa en el hecho de que el que los comete conoce
la grafa correcta, de lo cual hay que cerciorarse en todo momento. Hotopf y los dems investigadores del
lapsus de escritura verifican esto siempre con los sujetos. En ocasiones, incluso, utilizan sus propios
lapsus, o trabajan con manuscritos revisados y corregidos a mano.

53
Hay que sealar, adems, que la clasificacin de Hotopf, basada en un criterio diferente
al de Fromkin, Fay/Cutler y Del Viso para el lapsus oral, considera sustituciones lxicas
todos aquellos errores que, implicando un solo grafema, dan como resultado una palabra
distinta de la que se pretenda escribir.
Para el error de lectura (monomodal) no hay datos que sugieran que se producen
los mismos tipos de error que los que sealbamos para las otras modalidades. S
tenemos la certeza, por experiencia personal, de que se producen con relativa frecuencia
sustituciones lxicas basadas en la forma fonolgica y/o grafmica. Y tampoco,
creemos, puede ni debe inferirse nada del estudio de los trastornos neurolgicos de la
lectura, ya que los datos son especialmente peculiares por deberse a formas de
procesamiento excepcionales (p.e. las paralexias semnticas de la dislexia profunda;
Coltheart 1980, 1987).
En cualquier caso, observamos que en todos los tipos de error hay ejemplos que
pueden atribuirse a la interferencia paramrfica, aunque el punto de mira de los
estudiosos se centra siempre en la sustitucin entre parnimos, tipo malapropism.
Para el resto de los casos, siempre quedar la duda de si ha interferido de verdad una
palabra ajena al plan original o si todo es producto de la casualidad. En ltimo trmino,
las decisiones quedan condicionadas por nuestros criterios de partida y nuestras
posiciones tericas, como demuestra la comparacin entre la clasificacin de Fromkin y
la de Hotopf.
El tercero de los criterios de clasificacin empleados en el estudio de los lapsus
es el de unidad afectada. Para aplicarlo se intenta ver qu unidades lingsticas se ven
implicadas en el locus del error, es decir cules se sustituyen, se fusionan, se
trasponen, se copian, se omiten, etc. Se parte para ello de las unidades propuestas por la
lingstica terica, con el objetivo, al menos para algunos autores, de verificar si los
niveles de descripcin con que se analiza el lenguaje coinciden con los niveles que
operan en el procesamiento lingstico. Es decir, se tratara de comprobar si las
unidades hipotticas que establece la lingstica tienen realidad psicolgica o si son, por
el contrario, meros constructos (Fromkin 1973a y b). Como es de suponer, tampoco
existe unanimidad en cuanto a mtodos y resultados dentro de esta lnea de
investigacin.
En cualquier caso, podemos partir de los tres niveles que establece Del Viso
(1992: 122) para la clasificacin de los lapsus orales segn la unidad afectada, a saber:
sublxico, lxico y supralxico. A nivel sublxico, hay unanimidad en sealar el fonema

54
o el grafema como unidades bsicas. Tambin se ha especulado con unidades
inmediatamente inferiores, pues varios autores (p.e. Hockett 1973: 98 y Fromkin 1973b:
223-227) identifican lapsus que pueden describirse en trminos de rasgos fonolgicos14,
mientras que Hotopf parece otorgarle un papel, si bien menor, al trazo grfico en la
descripcin de ciertos errores de escritura manual (1983: 190-191).
Como unidades sublxicas superiores, se ha propuesto tambin la secuencia de
fonemas (dentro, normalmente, de una de las posiciones integradoras de la slaba; Del
Viso 1992: 165). En cambio, no est claro el status de la slaba como tal en una
clasificacin de errores por unidad implicada, ya que las opiniones expresadas, aparte de
ser divergentes, presentan problemas de interpretacin15.
A nivel lxico se destacan el morfema (raz, prefijo, sufijo flexivo y sufijo
derivativo16), que el estudio de los lapsus parece confirmar como unidad independiente
(Fromkin 1973b: 234), y la palabra, distinguindose habitualmente el grupo de palabras
funcionales, o de clase cerrada, del de palabras con contenido lxico, o de clase abierta.
En los lapsus linguae con sustitucin lxica la sustitucin de una palabra por otra se
produce casi siempre dentro de una misma categora gramatical, o al menos dentro de
uno de los dos grandes grupos, clase cerrada o clase abierta. Otro caso diferente es el de
los lapsus auditivos, en los que una palabra puede verse sustituida por dos (o ms), o
bien dos (o ms) palabras pueden ser sustituidas por una sola, ya que es frecuente el
reanlisis en esta modalidad. Por otra parte, en los errores de escritura es muy comn
que se produzcan sustituciones entre clases.

14

El problema es que, al ser el rasgo distintivo fonlogico un constituyente inmediato del fonema, todo
rasgo que pueda atribuirse a movimientos de rasgos, se manifestar tambin en la realizacin de un
fonema distinto del target (p.e. reverendum por referendum), con lo cual es difcil, y probablemente
innecesario, demostrar que el error se ha producido slo a dicho nivel (Del Viso 1992: 271).
15
Por un lado, apenas se han identificado errores que se localicen inequvocamente a nivel de slaba;los
ejemplos que se han dado son escasos y ambiguos (p.e. phisolophy por philosophy podra ser un caso
de mettesis de consonantes). Por otro lado, lo que buscan algunos autores (p.e. Fromkin 1973a y b) es
demostrar la realidad psicolgica de ciertas unidades tradicionales de descripcin lingstica. En este
sentido, s podra ser relevante la slaba, en virtud de ciertos efectos de posicin observados en lapsus
orales, independientemente de la existencia o no del error silbico. Por ello, Del Viso afirma que, ms
que unidad de planificacin, la slaba es un marco que constrie la forma que pueden adoptar los errores
que afectan a otras unidades menores que ella misma (1992: 226).
16
Una de las cuestiones que se plantea en el estudio psicolingstico de anomalas en el procesamiento,
como ya dijimos, es si el lxico mental almacena en su forma final todas las formas posibles de un
paradigma flexivo y todas las palabras derivadas de una misma raz o si, por el contrario, se almacenan
por separado races y afijos, y en el procesamiento estos elementos se combinan para producir la forma
adecuada. La mayora de los investigadores parece inclinarse por esta ltima opcin, y dentro de este
grupo hay una mayora que cree que los afijos derivativos y los flexivos se almacenan y procesan de
forma independiente. Tambin se especula con la posibilidad de que haya varias alternativas de
procesamiento disponibles en nuestro lxico mental (Aitchison 1994: 131-132).

55
Esta unidad, la palabra, se diferencia de las inferiores, incluido el morfema, en
que puede producir mezclas (que tambin se pueden producir entre unidades
supralxicas, como veremos). Este fenmeno, que es algo as como un cruce de
palabras, casi siempre sinnimas, produce tanto seudopalabras (p.e. brizca, brizna +
pizca) como palabras autnticas pero irrelevantes (p.e. bajn, bal + cajn).
Aitchison (1994: 20) distingue, dentro de este grupo, entre mezclas de base semntica
(expose, expect + suppose), mezclas de base fonolgica (lustrious, lustful +
illustrious) y mezclas fonolgico-semnticas (tummach, tummy + stomach).
Debemos recordar, adems, que la distincin tajante entre errores fonolgicos y
lxicos presupone que los errores slo pueden corresponderse con un nivel de
procesamiento, como afirma la hiptesis modularista, siendo inconcebible, por tanto, la
interaccin entre niveles. En especial, se descarta, como ya vimos, la posibilidad de que
una palabra se confunda por un parnimo si slo los diferencia un fonema, y que en el
caso de que un error implicara a este tipo de parnimos, el modularista optar por
encasillarlo en el plano fonolgico.
En cuanto al nivel supralxico, existen errores que afectan a unidades mayores
que la palabra y menores que la clusula (Del Viso 1992: 186). Suelen consistir en
fusiones (p.e. [] me pones los dientes de gallina!), aunque tambin hay
desplazamientos (p.e. [] poco ms hace de media hora) y trasposiciones (p.e. Un
croissant mediano y un caf con leche a la plancha). Tambin en este nivel es
postulable la interferencia paramrfica (p.e. pendiente de un vilo), aunque casos como
el del ejemplo son ambiguos, ya que un cambio como el de vilo por hilo se puede
considerar fonolgico y lxico tambin.
En los lapsus auditivos parecen operar las mismas unidades que en los de
produccin oral. Esto es, hay errores que implican al fonema, a secuencias de fonemas,
a morfemas, a palabras enteras y a sintagmas (con frecuente reanlisis en estos tres
ltimos casos). Debemos aadir tambin la clusula como unidad en este tipo de error
(p.e. clash of the Titans > or else theyre fighting), que no figuraba en los lapsus de
produccin. Browman sugiere tambin el rasgo fonolgico como unidad implicada (p.e.
van > fan 1980: 214), pero con esta distincin existe el mismo problema que
observbamos a propsito del lapsus de produccin oral.
Por ltimo, aadiremos una observacin semejante a la que presentbamos al
concluir el estudio de los distintos tipos de error. En potencia, a cualquier nivel de los
que hemos utilizado para ubicar las unidades implicadas en el lapsus, suponiendo que

56
los errores se producen a niveles independientes, como propone la hiptesis
modularista, pueden darse transformaciones que son susceptibles de ser interpretadas
como interferencias paramrficas. Ahora bien, en ltimo trmino, la hiptesis
paramrfica fuerte ha de ser necesariamente interactiva. De no ser as, slo podemos ver
el paramorfismo en las sustituciones lxicas, y dentro de estas, en las que estn
motivadas por semejanzas formales (fonolgicas o visuales).
3.2.1.1.2. Aproximaciones en estados de anomia
Aparte de los errores espontneos, los que surgen inconscientemente en el
procesamiento verbal sin alterar, en un principio, la fluidez, hay otro tipo de incidencia
comunicativa que es especialmente interesante para el estudio de la interferencia
paramrfica. Se trata de las palabras y seudopalabras sustitutorias que afloran en estados
de anomia (benigna o patolgica), esto es, cuando el sujeto tiene dificultad para evocar
la palabra concreta que desea decir. Estas aproximaciones, que se asemejan
formalmente a su target en rasgos que coinciden con los que tiene en comn el
malapropismo accidental con la palabra correcta (Zwicky 1982: 125-127; Brown 1991:
219), han aportado datos muy valiosos para la descripcin de la estructura del lxico
mental y de los modelos de procesamiento, adems de tener cierto valor de puente
terico entre la interferencia paramrfica ms espontnea y la estable (p.e. el
malapropismo clsico; Zwicky 1979; 1980; 1982), y deberan tenerse en cuenta,
creemos, a la hora de explicar lo que conocemos como etimologa popular, aunque
son pocos los autores que han visto esta conexin (p.e. Fox 1984).
Se suele distinguir, para el estudio, entre los episodios de anomia que no se
explican por una patologa cerebral, esto es, los que se producen en sujetos sanos
cuando falla momentneamente el mecanismo de recuperacin, y los que son
consecuencia de un trastorno neurolgico, normalmente alguno de los que se etiquetan
como afasia. No obstante, se suele considerar al primer grupo de casos como una
forma benigna del segundo, por lo cual no los trataremos aqu como esencialmente
diferentes. Pero, aun teniendo en cuenta estas consideraciones, dedicaremos secciones
separadas a estos grupos, de acuerdo con la forma en que se investigan habitualmente.
As pues, cuando esta dificultad para la denominacin la experimentan sujetos
neurolgicamente sanos, se entiende que hay un fallo puntual en los mecanismos de
recuperacin lxica. A este episodio benigno de anomia, descrito en la antigedad por
Aristteles, y, siglos ms tarde, ya en los albores de la psicologa moderna, por Ogle

57
(1867: 94), James (1890: 251) y Freud (1891 y 1901), le dieron Brown y McNeill el
nombre de tip-of-the-tongue phenomenon (1966) en un estudio, pionero y ya clsico
en psicolingstica, sobre este tema.
El trabajo de Brown y McNeill se basaba en un experimento que, a partir de
definiciones de palabras poco frecuentes, consegua provocar dicho estado
artificialmente, con lo que se obtenan los datos para el anlisis. Dichos datos consisten,
o bien en caractersticas que puede facilitar el sujeto sobre la palabra que est en la
punta de la lengua (p.e. la primera letra, el nmero de slabas, la posicin del acento,
etc.), o bien en palabras sustitutorias, esto es, en las que vienen a nuestra mente durante
ese estado de recuperacin lxica, y que rechazamos por no ser, obviamente, la palabra
buscada. Normalmente estas son, hasta en un 70% de los casos, segn Brown y
McNeill, palabras de notable parecido formal (p.e. Saipan por sampan), aunque en
otros la relacin es slo semntica (p.e. houseboat por sampan).
Ms tarde se realizaron otros experimentos basados en la idea inicial de Brown y
MacNeill, y se recopilaron, adems, corpus con datos observacionales (p.e. Browman
1978). En lneas generales, se han confirmado con estos nuevos datos las conclusiones
del primer estudio experimental: las aproximaciones (las palabras sustitutorias que
muestran un parecido formal) y los targets suelen coincidir en rasgos como la letra
inicial (en 50-71% de los casos, segn la revisin de Brown 1991) y la final (con menor
frecuencia; Brown 1991: 210), la vocal de la slaba acentuada, el nmero de slabas y el
patrn acentual, aunque, como seala Brown, las correlaciones de estas dos ltimas
variables no son significativas en relacin con las que pueden darse por casualidad
(1991: 210). Estas conclusiones se aproximan a las de algunos anlisis de errores
espontneos de sustitucin lxica (p.e. los malapropisms de Fay y Cutler 1977 y los
slips of the pen de Wing y Baddeley 1980), segn el estudio analtico de Brown,
aunque no se puede deducir, en opinin de este autor, que en todos estos fenmenos
subyazca una nica causa (1991: 220)17.
Por tanto, la evidencia superficial que aportan los datos obtenidos del fenmeno
punta de la lengua da pie para postular la posibilidad de interferencias formales en la
17

Alan S. Brown (no confundir con Roger Brown, coautor del estudio pionero sobre el tip-of-the-tongue
phenomenon) compara las similar-sound words, esto es, las palabras susitutorias de sonido similar que
surgen en estados punta de la lengua, con varios corpus de slips of the tongue. Ahora bien, hay que
advertir que con esta denominacin se est refiriendo a los malapropisms recogidos por Fay y Cutler
(1977), Tweney et al. (1975) y Dell y Reich (1981). Tambin utiliza datos de Zwicky (1982) en el mismo
anlisis,por lo cual es probable que haya confundido o equiparado- el malapropism de Fay y Cutler
con el classical malapropismde Zwicky.

58
memoria lxica. Un modelo explicativo que contara con dicha posibilidad ayudara a
dar una explicacin cognitiva mejor a los fenmenos de interferencia paramrfica no
accidentales.
De las dos hiptesis con que se ha intentado explicar el tip-of-the-tongue
phenomenon, la de la activacin incompleta y la del bloqueo, es esta ltima la que
mejor puede explicar el supuesto componente o carcter- inconsciente de la etimologa
popular prototpica, defendido, entre muchos otros autores, por Dauzat (1948). Por
supuesto, las dos teoras dan cuenta de la existencia en superficie de palabras
sustitutorias, pues su afloracin es una de las caractersticas del fenmeno; ahora bien,
mientras que en la de la activacin incompleta las palabras relacionadas acuden a la
memoria para compensar una activacin que no pudo completarse, en el modelo de
bloqueo estas se encuentran activadas desde las fases iniciales de la recuperacin,
apartando al mecanismo recuperador de la ruta adecuada (el ugly sister effect de
Reason y Lucas 198418). Es por esto que la interferencia paramrfica no accidental
(malapropismo clsico, etimologa popular prototpica, etc.) se explicara mejor con un
modelo cognitivo que contemplara esa potencial interferencia de elementos anlogos en
la memoria.
No obstante, ninguno de los dos modelos explicativos cuenta con evidencia
suficiente que lo apoye. Adems, la hiptesis del bloqueo no justifica por qu no afloran
siempre palabras sustitutorias (Brown 1991: 216). Con todo, est claro que las
aproximaciones basadas en el parecido formal son, evidentemente, ejemplos de
alguna forma de interferencia paramrfica.
En cualquier caso, los datos del tip-of-the-tongue phenomenon aportan
informacin muy valiosa sobre las propiedades que pueden recuperarse de una palabra
en estados de anomia, lo cual ha contribuido, entre otras cosas, a una mejor
comprensin de la afasia, de la cual hablaremos a continuacin19.
Las afasias constituyen un grupo de trastornos del habla debidos a patologas del
sistema nervioso central (p.e. accidente cerebrovascular, traumatismo o tumor). Pueden
afectar, por ejemplo, a la capacidad de formar oraciones, a la de comprender mensajes o
18

Reason y Lucas llaman ugly sisters a las palabras que se interponen en la ruta de recuperacin de la
palabra target. Ugly sister hace referencia a las hermanastras del conocido cuento de Cenicienta, que
intentaban impedir que el Prncipe encontrara a la herona. Otras denominaciones que se han dado a las
palabras que interfieren en este proceso son blockers (Burke et al. 1988) e interlopers (Jones 1989).
19
Un tipo de anomia, generalmente benigna, pero en ocasiones patolgica, que ha adquirido un status
especial y ha llegado a convertirse en tema de estudio independiente, es el del olvido de los nombres
propios, en especial los de persona (Cohen y Burke 1993; Valentine et al. 1996; Semenza 1997)

59
a la de producir palabras, siendo frecuente que se vean afectadas varias habilidades
lingsticas a la vez. Las parafasias, que estudiaremos en este mismo apartado, son
palabras fallidas que surgen en estos estados. Estas pueden ser palabras autnticas
(aunque inadecuadas al contexto, o distintas del target) o seudopalabras (llamadas
neologismos en este mbito de estudio cuando resultan irreconocibles).
Aunque las parafasias de sustitucin lxica suelen asociarse generalmente a la
llamada afasia anmica, casi todos los pacientes afsicos (afasia de Broca, Wernicke,
de conduccin, etc.) manifiestan en algn momento trastornos anmicos, esto es,
dificultad para nombrar las cosas y acciones de la vida cotidiana (Snchez Bernardos
1988: 36; Brown 1991: 218; Goodglass y Wingfield 1997: 5). Asimismo, este tipo de
dificultad, aparte de tenerla los sujetos afsicos y los sujetos sanos (en su forma
benigna, como ya hemos visto), se experimenta a veces en casos de demencia, y se da
tambin ocasionalmente en algunas alteraciones difusas del sistema nervioso central, en
algunas histerias, e incluso en personas con problemas de lectura, en especial en casos
de dislexia profunda (Snchez Bernardos 1988: 36; Garrett 1992).
De hecho, el trmino anomia puede referirse tanto al sndrome afsico que se
caracteriza por la dificultad para producir determinadas palabras como al episodio
mismo de dificultad puntual, cualesquiera que sean las circunstancias. Lo que no debe
presuponerse es que todos los estados anmicos tengan la misma explicacin
neurolgica, ya que los de la afasia anmica se deben a lesiones en las reas del
lenguaje del cerebro, y los dems se producen por razones neurolgicas diferentes,
como en el caso de la enfermedad de Alzheimer, en la que la anomia se explica por un
deterioro general de la memoria semntica (Goodglass y Wingfield 1997: 5-6).
Se suele distinguir entre: parafasias literales (tambin conocidas como
fonmicas o fonolgicas), que consisten en adiciones, omisiones, sustituciones o
trasposiciones de fonemas en una palabra, y que dan como resultado seudopalabras
semejantes al target (p.e tullillo por tobillo; spink por sphynx); y parafasias
nominales, o verbales, en las que se sustituye una palabra existente por otra
relacionada formal o semnticamente. As, por ejemplo, contador por comedor es
una parafasia verbal en la que la sustitucin se apoya en la forma, mientras que
hipoptamo por rinoceronte es una sustitucin por relacin semntica. Dentro de las
dos es, naturalmente, la primera, la que se explica por alguna forma de interferencia
paramrfica.

60
No obstante, advertimos que con las parafasias existe un problema semejante al
que ya comentbamos a propsito del lapsus lechuza por lechuga (vid. 3.2.1.1)
Cuando se observa en el habla de un afsico la sustitucin de una palabra por otra
semejante, no siempre es fcil decidir si es una verdadera sustitucin lxica o una
parafasia fonolgica que fortuitamente da lugar a una palabra del idioma (Buckingham
1980; Snchez Bernardos 1988: 89). No obstante, hay una serie de casos en los que es
evidente que se ha producido una sustitucin lxica atribuible a la relacin formal
Adems, para algunos autores existe una categora de error afsico que debe
diferenciarse de estos dos tipos de afasia. A esta la denominan neologismo o
parafasia neologstica, y se refieren con tal denominacin a seudopalabras que no son
reconocibles. Aunque estas son tpicas de la afasia de Wernicke, tambin se dan en
otras, incluida la anmica. Algunas de estas se pueden explicar por la codificacin
simultnea de dos elementos lxicos, aunque slo en algunos casos se puede ver
relacin formal o semntico-formal. Por ejemplo, en eskloot por igloo, con
influencia de eskimo, la interferencia es ms bien semntica.
Pero, volviendo a las sustituciones de palabras basadas en la forma, que es el
fenmeno que ms nos interesa dentro del tema de la afasia, debemos destacar cmo en
algunos casos se ha observado que la sustitucin formal respeta el patrn voclico del
target (Snchez Bernardos 1988: 345), cosa que se observa tambin en muchas
sustituciones por lapsus, en malapropismos clsicos, en las sustituciones del fenmeno
punta de la lengua y en la etimologa popular prototpica.
3.2.1.1.3. Otros errores de origen patolgico
3.2.1.1.3.1. En dislexias adquiridas
Las dislexias que sobrevienen por lesin cerebral despus de que el sujeto haya
aprendido a leer se denominan adquiridas, por oposicin a las evolutivas, que son
las que se suelen detectar durante el proceso de aprendizaje. Las incluimos en esta
seccin por el inters que tienen ciertos errores de lectura tpicos de estos sndromes,
que en este contexto suelen llamarse paralexias, aunque no siempre se use esta
etiqueta. La paralexia suele consistir en la sustitucin de una palabra o seudopalabra por
otra palabra real u otra seudopalabra. Hay que advertir que los datos se han obtenido
normalmente en tareas de lectura en voz alta, ya que no existe otra manera de
obtenerlos, y por lo tanto pueden presentar los problemas inherentes al error bimodal.

61
En cualquier caso, estos son los nicos datos disponibles, y todas las explicaciones y
modelos que se han elaborado se basan en esta metodologa.
Se han propuesto distintas formas de agrupar las dislexias adquiridas, con el fin
de racionalizar la clasificacin. Aqu no seguiremos ninguna de ellas; simplemente
seleccionaremos los sndromes que presentan algn tipo de interferencia paramrfica
entre sus sntomas, con especial nfasis en las llamadas lexicalizaciones, tpicas de la
dislexia fonolgica, y en las dems paralexias visuales que se dan en distintos
sndromes dislxicos, sin que la explicacin sea necesariamente la misma para todos
ellos.
En la dislexia fonolgica, que se ha explicado por una incapacidad sobrevenida
para activar la relacin grafema-fonema, los sujetos pueden leer sin apenas problemas
las palabras que les resultan conocidas, pero tienen dificultad para leer, tanto palabras
reales que no conocan como seudopalabras, aunque estas sean fonotcticamente
legales, ya que en su memoria no hay una representacin fonmica que puedan
identificar a partir del anlisis visual de los grafemas (Ellis 1993: 44).
En este tipo de dislexia se da un tipo de error visual que se conoce en la jerga
especializada como lexicalizacin. Consiste en sustituir, en la lectura en voz alta,
seudopalabras o palabras no conocidas por palabras conocidas que se asemejan
visualmente. As, por ejemplo, Funnell observ a un sujeto que, aunque lea casi sin
problemas las palabras comunes, slo pudo leer correctamente dos seudopalabras de
veinte, haciendo en sus intentos frecuentes sustituciones del tipo ploon > spoon,
cobe > comb o fude > fudge (1983). Parece, pues, que el input visual les
permite a estos sujetos acceder al lxico mental, donde, a modo de compensacin,
activaran palabras formalmente prximas a las secuencias de grafemas que no pueden
articular (Ellis 1993: 45). Esta estrategia compensatoria recuerda, mutatis mutandis, a
muchos ejemplos de cambio formal en el lxico, en especial los que sufren los
prstamos (p.e. ingls pipe caldera > espaol pava).
Y si para la dislexia fonolgica se ha etiquetado como lexicalizacin la
sustitucin de palabras no identificadas por otras conocidas que se asemejan por su
grafa, en otras dislexias adquiridas encontramos otras variedades de error visual, que se
suelen llamar paralexias visuales. Aunque el mecanismo de sustitucin es
prcticamente el mismo, ya que en ambos casos se opera sobre la base de la semejanza
visual, las otras paralexias visuales se diferencian de las lexicalizaciones en que estas,
ms especializadas, siempre convierten en palabra real una seudopalabra (o cualquier

62
palabra que para el sujeto resulta indescifrable), mientras que aquellas pueden consistir
en la sustitucin de una palabra real por otra, o en la de una seudopalabra por una
palabra real, o viceversa. Este tipo de paralexia visual se da como sntoma secundario en
la dislexia profunda y en la superficial, as como en un sndrome descrito a veces como
dislexia visual. Adems, se da un tipo peculiar de paralexia visual, que describiremos
ms adelante, en la llamada dislexia por negligencia.
En la dislexia profunda las paralexias visuales son un fenmeno de relevancia
menor, ya que los sntomas principales son la dificultad que tiene el sujeto para
identificar palabras funcionales, y, sobre todo, una extraa propensin a producir errores
semnticos, esto es, a sustituir, en las tareas de lectura de palabras aisladas, el target
por una palabra distinta pero relacionada semnticamente (p.e. sustituir merry por
Christmas, gnome por pixie, uncle por cousin). No obstante, se dan errores
visuales con una frecuencia significativa. Al estudiar este tipo de dislexia, ya descrito
por Marshall y Newcombe en 1966, observ Coltheart que estas confusiones formales
se basan ms en el aspecto visual (los grafemas) que en el sonido de las palabras. As,
los sujetos pueden leer, por ejemplo, la palabra perform como perfume, que se
asemeja al target ms por lo visual que por lo fonolgico, pero nunca confunden
palabras cuyo parecido fonolgico no se acompaa de una clara semejanza visual, como
es el caso de freeze y phrase (Coltheart 1987: 26-27).
Existe tambin una categora de error muy peculiar en la dislexia profunda,
llamada por Coltheart error compuesto, en la que el sujeto comete primero un error
visual al descodificar la palabra que se le presenta (p. e. sympathy como
symphony), y a continuacin, en su lectura en voz alta, dice, no la palabra que
descodific, sino una relacionada semnticamente (en este caso, orchestra). Esto es, al
sujeto se le muestra sympathy y responde orchestra. Sin que pueda extrapolarse
nada de una comparacin entre fenmenos tan heterogneos como la paralexia y el
cambio lingstico por interferencia paramrfica, este tipo de error nos recuerda en
cierto modo a un fenmeno complejo de cambio lxico, relacionado con la etimologa
popular y ya citado en este captulo, en el que a un cambio formal (a slog of liquor >
a slug of liquor) le sigue una sustitucin de base semntica (a slam of liquor), que
puede enmascarar la identificacin del timo original.
Tambin se dan a veces en la dislexia profunda errores que podran ser tanto
visuales como semnticos (p.e. pencil por pen), o que podran ser incluso visuales,
semnticos y morfolgicos a un tiempo, como es el caso de ciertos errores que afectan a

63
palabras funcionales (p.e. she por her). Tambin son frecuentes los errores
derivacionales, en los que el sujeto mantiene la raz, pero hace cambios con los sufijos
derivativos (p.e. leer wisdom por wise, o sick por sickness; Coltheart 1987:
27), aunque podra tratarse, como seala el propio Coltheart, de una forma de error
visual (1987: 35).
Tambin en la llamada dislexia superficial, otro tipo de dislexia adquirida, se
dan, junto con las llamadas regularizaciones (consistentes en pronunciar palabras
irregulares, como yacht, segn patrones regulares de pronunciacin), algunas
paralexias visuales (Cuetos y Ellis 1999: 669), aunque no se detectan errores
semnticos. Se da el caso, adems, de que estos sujetos, al igual que los dislxicos
profundos, y a diferencia de los visuales, que veremos a continuacin, reconocen bien
las letras una por una. En cualquier caso, slo dos de las cuatro explicaciones que
encontramos en Coltheart et al. (1983), una basada en la analoga y otra en una especie
de reanlisis, sugieren remotamente la posibilidad de una interferencia paramrfica.
Pero, como no hay an evidencia suficiente para respaldar ninguna de estas hiptesis, la
hiptesis parmrfica no pasa, hoy por hoy, de ser un postulado pendiente de
confirmacin.
En otros tipos de dislexia adquirida, los errores se atribuyen a trastornos de
procesamiento que afectan a la descodificacin del grafema. Tal parece ser el caso de la
llamada dislexia visual (Marshall y Newcombe 1973) y la dislexia por negligencia
(Ellis 1993: 41). En un caso de dislexia visual, documentado por Lambon Ralph y Ellis
(1997), el sujeto lleg a confundir hasta el 40% de las palabras que le presentaba el
investigador, casi siempre con palabras de parecido eminentemente visual. Otro,
estudiado por Cuetos y Ellis (1999), confundi 233 palabras de 424, siendo ms del
90% de sus desviaciones palabras verdaderas (en total, 210 palabras frente a 23
seudopalabras; Cuetos y Ellis 1999: 666-667). En realidad, aplicando el criterio de
Lambon Ralph y Ellis para identificar paralexias visuales (que la desviacin conserve al
menos la mitad de las letras del target), en el caso de este sujeto slo lo seran el 73%
de los errores que resultaron ser palabras, pero tambin seran paralexias visuales el
68% de los errores que dieron lugar a seudopalabras (1999: 667). Otro dato interesante
es que, en una tarea de lectura de seudopalabras, el 80% de los errores de este mismo
sujeto resultaron ser palabras verdaderas, con lo que puede hablarse nuevamente de
lexicalizacin. Una vez ms, sin nimo de proclamar conclusiones definitivas, ya que
la comparacin es muy temeraria, este fenmeno nos recuerda a la explicacin que

64
durante dcadas han dado numerosos lingistas a la etimologa popular prototpica: ante
palabras cuya forma nos resulta extraa u obscura, como es tpicamente el caso de los
prstamos, buscamos otras familiares con las que asociar a aquellas, y en ltimo
trmino las reemplazamos por estas, a menudo mediante reanlisis.
Por ltimo, en la llamada dislexia por negligencia, nos llama la atencin un
caso especial de sustitucin formal debido a la confusin que experimenta el sujeto ante
la primera letra (o las dos primeras letras) de la palabra (Ellis 1993: 41). As, suele
ocurrir que se lea, por ejemplo, haddock como paddock, liquid como squid. y
clove como love. Normalmente, los sujetos sustituyen las letras, aunque a veces
tambin las suprimen, como ocurre en el ltimo ejemplo. En todos los casos, el
resultado es una palabra real, y nunca una seudopalabra o neologismo.
En conclusin, los datos que aporta el estudio de las paralexias se asemejan, al
menos a un nivel superficial, a ciertos efectos y mecanismos del malapropismo clsico y
de la etimologa popular prototpica, y nos recuerdan, por otra parte, que un parecido
formal no tiene que ser nicamente fonolgico. En cualquier caso, dado que se trata de
trastornos neurolgicos, no es prudente aventurar ningn tipo de extrapolaciones en este
sentido; aqu tan slo presentamos los datos para la reflexin.
3.2.1.1.3.2. En dislexias evolutivas
La dislexia evolutiva es en principio diferente de la adquirida, por cuanto es un
trastorno, o, en cierto sentido, un retraso (Ellis 1993: 104-106), de la adquisicin de la
destreza lectora, y no una prdida de facultades, aparte de no estar provocada por
lesiones cerebrales sobrevenidas. No obstante, se han descrito casos de dislexia
evolutiva que presentan concomitancias significativas con algunas de las dislexias
adquiridas, incluyndose entre los sntomas algunos errores visuales que recuerdan a los
identificados en estas.
En 1973, Temple y Marshall describieron un caso como dislexia fonolgica
evolutiva, en el que se observaba la misma dificultad para leer seudopalabras y
palabras nuevas que se observaba en la versin adquirida. Se observaron, asimismo,
algunas lexicalizaciones de seudopalabras (p.e. gok > joke, bix > back, nup
> nap). Tambin se observ este tipo de sustitucin (p.e. trost > toast) en el caso
de una mujer adulta, estudiado por Funnell y Davidson (1989), que, sorprendentemente,
super sus limitaciones con el aprendizaje del Alfabeto Fontico Internacional (IPA).
Ellis ve la interferencia paramrfica que se produca en su caso como un proceso

65
automtico e involuntario del lxico mental: Her visual input lexicon seeems to have
responded to unfamiliar words and nonwords with the most similar-looking word in her
vocabulary, and she seems to have been unable to suppress that tendency (1993: 100).
En cuanto al efecto del alfabeto fontico, lo ve como el de un nuevo tipo de lectura
visual que ayud a la paciente a interrumpir la captura que su anterior lectura visual
ejerca sobre la fonolgica (Ibd.).
Tambin se observan errores visuales, aunque no del tipo lexicalizacin, que
es casi exclusiva de las dislexias fonolgicas, en lo que se ha dado en llamar dislexia
superficial evolutiva. As, por ejemplo, un sujeto adulto estudiado por Hanley, Hastie y
Kay (1991) ley bouquet como boutique y audience como ordinance en una
tarea de lectura en voz alta. Sin embargo, poda leer bien las seudopalabras, a diferencia
de los dislxicos fonolgicos en general, y a semejanza de los sujetos con dislexia
superficial adquirida.
Por ltimo, se ha observado tambin un caso de dislexia evolutiva algo similar a
la dislexia profunda, ya descrita en estas pginas, que genera, al igual que esta,
paralexias visuales espordicas. Johnston (1983), que estudi al sujeto en cuestin,
observ que, en las tareas de lectura de palabras aisladas, de 382 palabras reales, este
slo ley bien 78, mientras que para 219 de aquellas no dio respuesta alguna, y en 50
tuvo errores visuales (p.e. cigar > sugar, cost > cot, rice > ripe). Este era
un sntoma secundario, como decamos en su momento, de la dislexia profunda
adquirida. Sin embargo, lo que no parece abundar tanto en el caso que aqu comentamos
son los errores semnticos tan caractersticos de esta.
En resumen, en varios tipos de dislexia se dan sustituciones paramrficas que
dan como resultado palabras reales, aunque su aparicin, generalmente espordica, slo
parece significativa en la dislexia visual adquirida y, por un proceso diferente, en la
dislexia por negligencia. En cualquier caso, los datos parecen indicar que en los
mecanismos del lxico mental hay ciertas estrategias compensatorias que ayudan a
obtener algo con sentido de aquello que parece no tenerlo, y que estas, adems, pueden
operar a niveles inconscientes, sin control alguno por parte del sujeto.
3.2.1.1.3.3. En disgrafas adquiridas
Se llama disgrafa adquirida a la prdida o deterioro de las habilidades de
procesamiento relacionadas con la escritura, surgidas a consecuencia de una lesin
cerebral, y despus de que el sujeto ha completado su adquisicin de la destreza escrita.

66
Se han observado, en paralelo con las dislexias, una variante fonolgica, otra superficial
y otra profunda, que citamos aqu porque algunos datos que arroja su estudio nos
interesan para el estudio de la interferencia paramrfica.
As, un sujeto que padeca la llamada disgrafa superficial, estudiado por
Hatfield y Patterson (1983), produca, aparte de regularizaciones ortogrficas (p.e.
subtle > suttel), ciertos errores homofnicos del tipo sale > sail, write >
right, o sum > some, que hacen pensar ms en una interaccin entre grafas de
homfonos, motivada por la base fonolgica comn, que en puras coincidencias. La
disgrafa fonolgica, por su parte, se caracteriza por una dificultad para escribir
seudopalabras al dictado. Ahora bien, se observa una vez ms cierto efecto
compensatorio de la interaccin paramrfica, ya que a estos sujetos a veces les ayuda en
este tipo de tareas la mediacin de una palabra real, esto es, la comparacin formal. Por
ejemplo, un sujeto escribi correctamente la seudopalabra lev, obteniendo la grafa
requerida a apartir de las tres primeras letras de level. Se trata, as lo entendemos, de
una interaccin paramrfica a nivel consciente.
En la disgrafa profunda es caracterstico el error semntico, ahora en tareas de
escritura al dictado (p.e. el investigador dicta chair y el sujeto escribe table). Esto
recuerda al error semntico de lectura de la dislexia profunda, y no es una coincidencia
que sorprenda, dado que ambos trastornos suelen darse juntos. Asimismo, al igual que
en la dislexia profunda veamos que haba errores visuales espordicos, en el sndrome
disgrfico que aqu nos ocupa se producen a veces grafas paramrficas, que en este
caso recuerdan ms a las lexicalizaciones de la dislexia fonolgica que al error visual
de la profunda, ya que en estos casos los sujetos producen palabras reales a partir de
seudopalabras (p.e. wabe > wade, besh > bash). Lo que s recuerda a un error,
infrecuente pero caracterstico, de la dislexia profunda es el caso de transformaciones
compuestas del tipo lobinger > oyster y blom > flower. Al igual que en el
error de lectura sympathy > orchestra, que explicaba Colheart en su estudio sobre la
dislexia profunda, la explicacin que se ha propuesto afirma que primero se dio una
sustitucin formal (que en estos casos sera lexicalizadora, esto es, lobinger >
lobster; blom > bloom), y en una segunda fase, antes de proceder el sujeto a
ejecutar la escritura, una equivocacin semntica (lobster > oyster; bloom >
flower).
En conclusin, la evidencia referente al fenmeno de la interferencia
paramrfica es menos significativa en las disgrafas que en las dislexias, aunque debe

67
tenerse en cuenta que este tipo de trastorno tambin se ha estudiado mucho menos que
otros (Ellis 1993: 59). No obstante, hay interesantes paralelismos entre dislexia y
disgrafa, que sugieren que la interaccin paramrfica puede darse tanto en las
representaciones fonolgicas del lxico mental como de las grafmicas, en distintas
tareas que implican distintas funciones motoras y con una relativa independencia de las
constricciones temporales.
Llegados a este punto, cabra suponer, por lgica, que debe haber un equivalente
de las parafasias, paralexias y paragrafas en la modalidad auditiva. Pero la realidad es
que no hay tal evidencia de este tipo de error patolgico. Las paracusias, nombre con
que nos referimos a los trastornos de procesamiento auditivo, se manifiestan, no por
errores en la descodificacin de mensajes hablados, sino ms bien por una incapacidad
total para entenderlos. Esto es, son formas de sordera verbal que slo afectan a la
comprensin del lenguaje y no son achacables a problemas de odo. No hemos
encontrado, por tanto, casos de interferencia paramrfica enlas patologas de la
comprensin oral.

3.2.1.1.4. Juegos de palabras efmeros


El juego de palabras es radicalmente diferente de todos los fenmenos hasta
ahora citados, por cuanto lo que tiene lugar en este no es un accidente fortuito que
escapa al control del sujeto, sino una desviacin consciente y voluntaria con respecto al
mensaje que por sentido comn se esperara . Puede darse el caso de que la emisin que
contiene el juego de palabras coincida totalmente a nivel fonolgico con una palabra o
serie de palabras aceptable para el contexto, pero que sugiera un segundo sentido,
menos convencional (p.e. Well dye for you; batalla nabal); este es el juego de
palabras que Hockett denomina exact pun (1967) y que en el artculo de Zwicky y
Zwicky se etiqueta como perfect pun (1986: 93). Adems, puede diferenciarse este
juego de ambigedad fonolgica, como hace Hockett, de la emisin con doble sentido
por ambigedad semntica, conocida en ingls como double entendre (p.e.
MacArthur flies back to front; el burro del alcalde). Todo caso que no muestre este
tipo de ambigedades sera, lgicamente, un juego de palabras imperfecto (Zwicky y
Zwicky 1986: 93; p.e. Tolkien is hobbit-forming; Oedipus was a nervous rex;

68
Confieso que he bebido), ya que la coincidencia no es total, aunque la diferencia est
slo en un fonema o grafema20.
El juego de palabras no se suele tratar en psicolingstica ms que de forma
marginal y a ttulo anecdtico (p.e. en Cutler y Butterfield 1992). Por ello, no se ha
considerado apenas su relacin con otros fenmenos accidentales. Una curiosa
excepcin es el artculo de Hockett Where the tongue slips there slip I (1967), que
incluye, aunque sin justificacin terica, una seccin sobre puns entre varias
dedicadas al error involuntario. En cualquier caso, si incluimos el fenmeno en esta
categora es porque un juego de palabras que surge por inspiracin espontnea en un
momento concreto es un fenmeno de interferencia paramrfica accidental, ya que no
tiende a estabilizarse en el sistema de la lengua.
Por otra parte, aunque la relacin del juego de palabras con las desviaciones
involuntarias obedezca ms que nada a caractersticas superficiales, no debemos
descartar la posibilidad de que todos estos fenmenos tengan algo en comn en cuanto a
mecanismos de procesamiento verbal implicados. En este sentido es especialmente
interesante el artculo de Zwicky y Zwicky (1986), que compara juegos de palabras
imperfectos con lapsus auditivos y de produccin oral, llegando a la conclusin de
que es muy frecuente, en todos estos tipos de desviacin, que la diferencia entre la
forma correcta (target) y la desviada est en un solo rasgo fonolgico, si bien los
patrones de sustitucin fonolgica, esto es, la tendencia de un fonema concreto a
reemplazar a otro, varan de uno a otro caso (1986: 500-501).
Por lo dems, la cuestin de si este tipo de juegos de palabras entran o no en el
mbito de la etimologa popular ha generado, como veremos en los captulos siguientes,
cierta controversia, que se remonta prcticamente al origen oficial del concepto, esto es,
a la obra seminal de Frstemann (1852). Lo cierto es que, desde la teora lingstica en
general, y desde el estudio de la etimologa popular en particular, el tema no se ha
20

Zwicky y Zwicky , en su estudio del juego de palabras imperfecto se limitan a dobletes fonolgicos que
tienen un solo fonema de diferencia (o un solo rasgo distintivo, en muchos casos), pero hay numerosos
juegos de palabras formados con una similitud formal menor entre la palabra target y la desviacin,
as como otros recursos retricos que conllevan, por ejemplo, el uso de variantes dialectales o no estndar
(What did the ear ear?; Think or thwim; aceros inoxidables), o incluso un reanlisis, o
redistribucin de las divisiones entre palabras. Este es el caso del clsico calambur (p.e. plata no es /
pltano es; slo porque ras / slo porqueras; Josechu Letn / Jos Chuletn; Eileen Dover /
I leaned over). En cualquier caso, es sumamente difcil elaborar una clasificacin de juegos de palabras
que incluya todas las modalidades posibles, ya que la inventiva humana ha dado lugar a un nmero
enorme de posibilidades, ms o menos complejas, y adems, las posibilidades varan considerablemente
de una lengua a otra (p.e. El elefante es paquidermo y la cama es pa qui duermas; Dyslexics rule,
K.O. ; Rooner Spules, O. K.; Weve been having a bad spell of wether; Id rather have a full bottle
in front of me than a full frontal lobotomy).

69
tratado an con el debido rigor, y las opiniones al respecto son ms especulativas y
subjetivas que cientficas.
Es ms, aun en nuestros das se ve que algunas personas no diferencian bien el
juego de palabras de otros fenmenos de interferencia. As, por ejemplo, cuando se cre
un sitio web sobre el egg corn (una categora de error, recientemente bautizada,
consistente en cambiar la grafa de ciertas palabras de modo que se reinterpreta su
forma, p.e. acorn > egg corn; free rein > free reign), un internauta public el
siguiente comentario crtico: Anyone ever heard of a pun? Thats what most of these
seem

to

be,

in

one

form

or

another.

That

or

typos

(http://egg

corns/lascribe.net/about/; 17 de mayo de 2005). Aunque esto pudiera parecer un simple


dato anecdtico aislado, es en realidad la versin ltima de una confusin ancestral que
se ha manifestado en innumerables ocasiones durante los ms de 150 aos en que ha
estado vigente el concepto de etimologa popular.

3.2.1.2. Interferencia paramrfica no accidental


Llamamos interferencia paramrfica no accidental a la que, a diferencia de la accidental,
muestra una estabilidad constatable, ya sea hacindose recurrente en el lxico mental de
un individuo, o establecindose en el vocabulario de un grupo de hablantes e incluso
entrando en los diccionarios generales de una lengua.
En este segundo gran grupo se puede hablar ya de fenmenos de cambio
lingstico, cosa que no podamos hacer en el primero, cuyas innovaciones, tpicamente
accidentales e idiosincrsicas, no llegan a modificar los sistemas lxicos. No obstante,
hay que tener en cuenta que no todas las interferencias no accidentales constituyen
cambio lingstico tal y como lo entendemos. Por una parte, los lingistas slo hablan
de cambio cuando la innovacin se ha propagado a un grupo identificable de hablantes
(Labov 1982: 46). Por otra, algunos efectos de la interferencia paramrfica no son
lingsticos en un sentido moderno, esto es, no se reflejan en la comunicacin ni en lo
que entendemos por competencia lingstica. Tal sera el caso de los efectos
metalingsticos (p.e. las leyendas etimolgicas) y extralingsticos (p.e. los cambios en
la conducta) de algunas confusiones, que se describirn en esta seccin. En cualquier
caso, hemos optado aqu, por razones de estilo, por aplicar, la palabra cambio a todos
los fenmenos no accidentales que conlleven alguna innovacin observable.

70
Para este tipo de interferencia proponemos una clasificacin que incluye como
criterios el alcance del cambio (que, lgicamente, no era aplicable a las accidentales),
as como el efecto de la interferencia y la consciencia del cambio.

3.2.1.2.1.

Clasificacin

de

las

interferencias

paramrficas

no

accidentales segn el alcance


Por alcance entendemos el nmero de hablantes que comparten este cambio. Segn este
criterio, distinguimos entre interferencia paramrfica individual, grupal y generalizada.
3.2.1.2.1.1 Interferencia paramrfica individual
La interferencia paramrfica individual se identifica en principio en un hablante
concreto, sea en su produccin oral (caso del malapropismo clsico) o escrita (caso del
error conocido como egg corn). Por supuesto, es materialmente imposible demostrar
que determinada innovacin lxica se da solamente en un nico sujeto, ya que habra
que demostrar que ningn otro hablante de esa misma lengua la ha adoptado. De hecho,
ocurre con frecuencia que se detecta un mismo malapropismo, o un mismo egg corn,
en varios hablantes que no han estado nunca en contacto (Zwicky 1979: 348, nota 2), as
como un mismo lapsus pueden tenerlo varios sujetos distintos. Pero este hecho suele
tratarse, ms que como evidencia de la propagacin del cambio, como una coincidencia,
siendo necesario para poder hablar de propagacin que el cambio se detecte en una
comunidad de hablantes, por pequea que sea, con unas seas de identidad (geogrficas,
sociales, etc.) y unos patrones de interaccin.
Al igual que ocurra con algunos tipos de lapsus, este tipo de interferencias
paramrficas se conocen ms por etiquetas populares que cientficas. Tal es el caso del
malapropism del ingls, trmino que Zwicky refin, convirtindolo en classical
malapropism (1979, 1980 y 1982) para evitar los malentendidos que poda provocar el
uso habitual de este nombre en psicolingstica (p.e. Fay y Cutler 1977)21.
En cualquier caso, lo que entendemos aqu por malapropismo clsico es una
desviacin formal, atribuible a interferencia paramrfica, y localizada en el uso de una
21

El trmino malapropismo se introdujo en espaol, probablemente, con la segunda edicin del


Diccionario de trminos filolgicos de Lzaro Carreter (1962: 270), y aunque apenas se usa en nuestra
lengua, lo han utilizado en sus estudios Estap (1979), Veny (1990); Navarro (1983) y Oncins (2000);
tambin lo utilizan en una obra de carcter ldico-divulgativo, Somoano y lvarez (2003). Generalmente
en espaol se describen este tipo de innovaciones individuales como etimologas populares (p.e.
Rabanal 1969 y Carnicer 1969), lo cual evidencia la falta de criterios rigurosos a la hora de distinguir
estos fenmenos. El mismo diccionario de Lzaro Carreter dice que el malapropismo es un tipo especial
de etimologa popular (1962: 270). La confusin es mucho mayor en la lingstica anglfona, donde el
trmino malapropism tiene mucha ms antigedad (el primer uso documentado por el Oxford English
Dicitionary es de 1849, existiendo tambin las formas anteriores malaprop, de 1823, y malapropoism,
de 1834).

71
palabra o frase lxica concreta por parte de un individuo. Suele consistir en la
sustitucin de una palabra real de la lengua por otra (antidote > anecdote) u otras,
(bubonic plague > blue bonnet plague) o de una serie de palabras por otra serie
diferente (for all intents and purposes > for all intensive purposes)22. No obstante,
Zwicky recoge como malapropismos algunas seudopalabras que parecen delatar la
influencia lxica de parnimos o de morfemas que en un reanlisis pueden confundirse
con segmentos de la palabra o frase convencional (p.e. uncongenial > uncongenital,
octagonal > octangular), mientras que en el tipo de lapsus que Fay y Cutler
etiquetaron como malapropismo, todas las sustituciones son entre palabras reales23.
Sea como fuere, la diferencia fundamental entre los malapropismos recopilados
por estos autores y los recogidos por Zwicky es que en aquellos el hablante dijo una
palabra que no pretenda decir, mientras que en estos el hablante produjo la palabra que
consideraba adecuada al contexto, lo cual se verifica, o bien preguntndole si de verdad
quera decir esa palabra, o bien detectando un patrn de regularidad en su uso. An as,
tanto Zwicky, que recopil un pequeo corpus de 158 classical malapropisms (1979),
como Aitchison, que analiz unos mini-malapropisms (malapropismos de nios)
publicados en un peridico (1972), reconocen que, al haber utilizado material
transmitido por otras personas, pueden haberse mezclado errores accidentales con los no
accidentales.
El malapropismo clsico puede deberse, segn especula Zwicky (1979: 343):
1) a un error en el aprendizaje, que implicara al procesamiento lxico. Esto es, sera
algo as como un lapsus auditivo que se asienta en el lxico mental del hablante, bien
porque no se ha corregido o porque se ha vuelto en cierto modo inmune a las
correcciones. La idea recuerda, dicho sea de paso, a la explicacin que sugiere Garnes
para la etimologa popular (Folk etymologies as lexicalized slips of the ear 1978);
2) a un reanlisis of the folk-etymological variety (1979: 343). Aqu incluye este autor
los casos en los que se han desplazado y/o redistribuido barreras morfolgicas (p.e.
Seneca Hotel > Cynical Hotel) o divisiones entre palabras (cholesterol >
chlorester oil), lo cual nos da a entender, como constataremos en el estudio

22

Los ejemplos de malapropismos clsicos en ingls proceden del corpus que recopil Zwicky en la
dcada de 1970, y que reproducimos con su permiso.
23
Recurdese que, segn el criterio que establecamos anteriormente, las sustituciones entre palabras
reales, palabra por palabra, las consideramos cambios semnticos. El resto de los ejemplos presentados
aqu como malapropismos clsicos seran de cambio formal.

72
cronolgico, que l identifica etimologa popular con reanlisis, ms que con una simple
confusin paronmica; y
3) a un problema en los mecanismos de almacenamiento y recuperacin de la memoria
lxica, que llevara a que unas palabras atraigan formalmente a otras. Esta explicacin,
que parece interesar de modo especial a Zwicky, enlazara el fenmeno con las
aproximaciones del tip-of-the-tongue phenomenon de Brown y MacNeill, y para
quien vea en el malapropismo clsico una versin idiosincrsica de la etimologa
popular prototpica, confirmara la hiptesis de que la etimologa popular, lleva, por
caminos de mano invisible, a una optimizacin de la memoria lxica (Rundblad y
Kronenfeld 2003)24.
En cualquier caso, las tres explicaciones, recordemos, son especulativas, y no
hay unos rasgos definitivos en la forma externa del malapropismo -que es,
normalmente, todo lo que tenemos- que nos digan si la desviacin se debe a una causa o
a otra. Es ms, podra ser que en un mismo caso fueran vlidas dos de las explicaciones,
o incluso las tres. Desgraciadamente, la investigacin cientfica en torno al
malapropismo clsico no ha avanzado desde que la abandonara Zwicky en 1982, y la
confusin en cuanto a las barreras entre conceptos (malapropismo-lapsus, malapropismo
clsico, etimologa popular, etc.) se mantiene en nuestros das.
Otra categora popular, que, pese a su evidente inters, contribuye ms que nada
a enmaraar el panorama conceptual de las interferencias no accidentales es el llamado
mondegreen. Con esta caprichosa etiqueta designamos en ingls a un error
paramrfico que se manifiesta en la reproduccin de textos cantados o recitados (p.e.
Con flores a Mara > Con flores amarillas; Hallowed be thy name > Harold be
thy name; Creo en Dios Padre, todopoderoso > todo por el oso). El trmino se
inspira en un error de interpretacin que transforma la siguiente estrofa de una balada
escocesa:
Oh, ye hielands, and ye lowlands,
Oh, where hae ye been?
They have slain the Earl of Moray
24

Otro tipo de error estable individual citado por Zwicky (1979 y 1980) es el private meaning. En este
caso la confusin es semntica y no paramrfica. En el private meaning, el sujeto atribuye a cierta
palabra un significado que ha deducido errneamente. Por ejemplo, un colega de Zwicky dedujo en su
infancia que el adjetivo Ritzy equivala a poor o tacky por el tono peyorativo con que lo usaban sus
padres. Y un alumno suyo pens en un principio que el prefijo Indo- de Indochina significaba
inferior o meridional (1979: 343).

73
And laid him on the green.
Como puede fcilmente deducirse, el error consiste en entender el ltimo verso
como si fuera And Lady Mondegreen 25. Dada la rpida difusin del trmino entre un
sector del pblico anglfono no lingista, por una parte, y el poco inters que ha
despertado el fenmeno, por otra, en la comunidad acadmica, se entiende que se haya
mantenido esta denominacin sin alternativas serias, tanto en la literatura popular (p.e.
Edwards 1995, 1996, 1997 y 1998) y en los sitios web que han surgido en torno al tema
como en la escasa literatura cientfica que lo menciona (p.e. Pinker 1994; Smith 2003).
No todos los autores, sin embargo, adoptan este trmino. Rost prefiere hablar de
frozen mishearings (1990: 59), y otros incluyen el fenmeno en otras categoras como
la de malapropism o folk etymology. En cualquier caso, no es un fenmeno que
afecte al uso general del vocabulario, por lo cual podra considerarse este como un tipo
especial de malapropismo ms que una categora lingsticamente independiente. Se
podra decir que es una versin estable del lapsus auditivo, y de hecho esto es lo que
parece sugerir la denominacin de Rost. Pero, como se trata de una explicacin
especulativa, ya que el error slo se manifiesta a travs de la produccin, y, adems,
como algunos mondegreens podran haber surgido por un error de la memoria ms
que por malentendido, nos parece que es mejor no aplicar el criterio de modalidad para
distinguir este fenmeno del malapropismo clsico.
Como decamos antes, se ha establecido recientemente una nueva categora de
interferencia paramrfica, en principio individual, para errores no basados en
sustituciones por semejanza fonolgica, sino en sustituciones grficas entre segmentos
homfonos (p.e. strait-laced > straight-laced). Para este tipo de error, que describi
Liberman en el Language Log (un blog dedicado generalmente a ancdotas
25

Tenemos dos versiones de la ancdota que dio nombre al mondegreen, ninguna de las cuales hemos
podido verificar.Estas variantes implican a distintas personas y reproducen versiones ligeramente distintas
de la balada. La que hemos reproducido aqu est tomada de Pinker (1994: 186) y lleva por ttulo The
bonnie Earl OMoray. Segn este autor, fue el columnista Jon Carroll, quien, al confesar su error de
interpretacin, populariz este trmino. Segn Smith (2003: 113), fue la periodista Sylvia Wright quien
public la confesin en un nmero no especificado del ao 1954 de la revista Atlantic. Adems, en el
artculo de Smith, la estrofa de la balada, que ahora se cita como The Earl of Murray, de Thomas Percy,
se presenta en una versin algo diferente: Ye highlands, and ye lawlands / Oh! whair hae ye been? /
They hae slaine the Earl of Murray / And hae layd him on the green. Fox, que no menciona el
mondegreencomo fenmeno en su artculo, incluye en l una versin de esta misma estrofa, cuyos tres
primeros versos son similares a los de las otras dos versiones, y el ltimo muestra la transformacin
idiosincrsica, y cita a Wright como autora de la estrofa (1984:217). Edwards, primera autoridad no
acadmica en este tema, confirma a Wright como creadora del trmino en su libro Scuse me while I kiss
this guy (1995: 7-8).

74
lingsticas), propuso Pullum la etiqueta de egg corn (grafa idiosincrsica de
acorn26), utilizando el primer ejemplo que present Libermann, y convirtindolo en
representante del todo, por el mismo tipo de metonimia que dio nombre al
mondegreen (http://itre.cis.upenn.edu/~myl/languagelog/archives/000018.html) 27.
Parece que este tipo de error tiene como efecto principal, o al menos as lo ven
los lingistas que tratan el tema, la reinterpretacin de las palabras, la cual le dara una
mayor transparencia formal, o iconicidad, a su forma. Esto recuerda a lo que se ha dicho
innumerables veces a propsito de la etimologa popular prototpica, y que slo algunos
autores (p.e. Buyssens 1965) ponen en duda. Probablemente, a medida que se recopilen
ejemplos de egg corns, cosa que ya se est haciendo a travs de un sitio web
(www.eggcorns.lascribe.net), se ir evidenciando que no todos los ejemplos son
claramente reiconizadores.
Por otra parte, una contribucin mucho ms reciente al Language Log, ahora
de

Zimmer

(http://itre.cis.upenn.edu/~myl/languagelog/archives/003098.html)

demuestra que para algunas de las palabras registradas por el Oxford English Corpus
ya es mayoritaria la grafa desviada al estilo egg corn, en contraste con la forma
tradicionalmente correcta, lo cual nos indica que han dejado de ser individuales (y, por
tanto, entendemos que han dejado de ser egg corns), y que casi con toda seguridad
estn en proceso de propagacin. Como ejemplos cita Zimmer strait-laced (por
straightlaced), just desserts (por just deserts), font of (knowledge/wisdom)
(por fount of ), free reign (por free rein), slight of hand (por sleight of
hand), phased by (por fazed by), butt naked (por buck naked) y vocal

26

En realidad, slo hay homofona entre acorn y egg corn para aquellos hablantes que monoptongan
la slaba inicial. Este es, a nuestro parecer, un punto dbil de la etiqueta elegida.
27
Liberman, en su primer mensaje sobre este fenmeno, lo desmarca de la folk etymology because
this is the usage of one person rather than an entire speech community; del malapropism because
egg corn and acorn are really homonyms [= homophones en ingls americano], if the first is not
spoken so as to artificially separate the words; y del mondegreen because the mis-construal is not part
of a song or poem or similar performance
(http://itre.cis.upenn.edu/~myl/languagelog/archives/000018.html). Se ve, pues, que en el criterio de
Liberman, slo se debe hablar de etimologa popular cuando el cambio se ha generalizado, extendindose
a todos los hablantes, y de malapropism cuando entre las formas confundidas hay paronimia pero no
homofona. Para el mondegreen, parece claro que el criterio definitorio est en el contexto
extralingstico. Curiosamente, Liberman no menciona la modalidad escrita como rasgo distintivo del
egg corn, quizs porque se presupone en la descripcin, pero observamos que slo lo diferencia del
malapropismo por el criterio de la proximidad fonolgica. Zwicky tambin dio su aprobacin al trmino
egg corn, por el mismo canal, en un artculo-mensaje titulado Lady Mondegreen says her peace about
egg corns (http://itre.cis.upenn.edu/~myl/languagelog/archives/000074.html). Adems, Zwicky dice en
este documento que quiz deberamos hablar de nonce folk etymologies vs. successful folk etymologies,
with lots of stuff in between, con lo que parece estar reivindicando los continuos de frecuencia y
extensin en los que estamos intentando aqu situar los fenmenos de interferencia paramrfica.

75
chords (por vocal cords). Se observar que el criterio de la homofona podra no
cumplirse en todos los casos. El caso de buck naked se explicara mejor como
confusin entre parnimos, o como asimilacin fontica. En cuanto a font of
(wisdom), parece que ha habido ms bien una confusin entre homgrafos, ya que el
fount que la mayora de los hablantes pronuncia /font/ equivale semnticamente al
font de la tipografa (Wells 1990: 286), pero el fount manantial (pronunciado
siempre /faunt/), del cual procede la expresin idiomtica, no tiene ms que una grafa
en ingls moderno. Es probable que el cambio ortogrfico refleje en realidad un cambio
de pronunciacin, y de ser as, el fenmeno estara ms prximo al classical
malapropism de Zwicky que al egg corn de Liberman.
Antes de proponerse esta categora, las grafas paramrficas del tipo egg corn
se consideraban, o bien simples faltas de ortografa, y en tal caso se mencionaban en
manuales de uso (p.e. Swift y Stanwell 1975; Escarpanter 1994), o bien casos especiales
de etimologa popular (Lamberts 1956; Ortega Ojeda 1985; Scholfield 1988). Y por lo
general no se ha enfatizado, como hace Liberman, su supuesto carcter individual; antes
bien, se suele sospechar que son propias de ms de un individuo, y en algunos estudios,
como los de Ortega Ojeda (1985) y Scholfield (1988), se confirma la sospecha. En
cuanto a su consideracin como etimologas populares, veremos ms adelante cmo
la ortografa paramrfica suele excluirse del mbito de la etimologa popular, cuando no
desecharse por completo como tema de investigacin, normalmente por la creencia de
que el objeto de estudio de la lingstica es exclusivamente el lenguaje hablado. Tal
perspectiva era frecuente, por ejemplo, en el perodo estructuralista (p.e. Ullmann
1951a).
No obstante lo dicho en los prrafos anteriores, una curiosidad que no debemos
pasar por alto en esta seccin es el hecho de que el espaol Ortega Ojeda, en su personal
estudio sobre la etimologa popular, incluye en el mbito conceptual de este fenmeno
tanto los errores paramrficos de canto y recitado, aunque no los llama mondegreens,
como las ortografas idiosincrsicas que muestran sustituciones reiconizadoras (p.e.
hilacin por ilacin, bulebar por bulevar, o teveo por tebeo), aunque,
lgicamente, no las llama egg corns, ni les aplica otra etiqueta que faltas de
ortografa (1985). Algo parecido, como veremos, hizo Scholfield con ciertas
alternativas ortogrficas extendidas (1988). Fue tambin Ortega Ojeda, como vimos ya
en este captulo, quien consider etimologa popular el lapsus de lectura, siempre que el

76
error resultante mostrara una reinterpretacin de la palabra o palabras originales (vase
3.2.1.1.1).
Tambin existen interferencias paramrficas individuales sin ms efectos que los
que dejan en la percepcin metalingstica de la palabra, esto es, en nuestras creencias
sobre su etimologa o su relacin con otras palabras. Por tratarse de un fenmeno de
percepcin que apenas se exterioriza, no se ha tratado este tipo de cambio individual
con excesiva frecuencia, pero contamos con suficientes testimonios como para que
pueda reflexionarse sobre este hecho. Por un lado, tenemos la evidencia anecdtica de
las reflexiones cotidianas sobre el lenguaje, sean nuestras o ajenas (p.e. Se llama
cuesta porque cuesta subirla?). Por otro, tenemos ejemplos documentados por
autores, como Frstemann, que en su obra seminal sobre la etimologa popular explica
cmo en su infancia asoci el apellido von Feuchtwangen con wangen (1852: 7).
Tambin nos describe Stephenson la asociacin que sus hijos establecan entre el sufijo
cran- de cranberry y la palabra crayon, asociacin que l etiqueta como folk
etymology (1967). Los ejemplos de este interesante fenmeno interno, son, repetimos,
escasos en la literatura. Aun as, todos y cada uno de nosotros, probablemente, podemos
recordar algn episodio similar de nuestro propio aprendizaje lxico.
Por ltimo, hacemos mencin aqu del disparate estudiantil, conocido tambin
como perla en espaol y en ingls como howler, blooper, bloomer y clanger
(p.e. el Farolillo de Tormes; el Vesubio azul; Solomon had a lot of porcupines).
Pese a su interesante contribucin, no creemos que pueda tratarse aqu como categora
independiente, porque este tipo de error se define en parte por el contexto en que surge,
al igual que el mondegreen, y no por sus caractersticas externas, pues se mezclan en
las recopilaciones la modalidad oral con la escrita, y porque slo algunos de los
disparates que se recogen en antologas (p.e. Dez Jimnez 1990) son verdaderos
ejemplos de interferencia paramrfica individual. Y en cualquier caso, no est claro si
son accidentales o no accidentales, ni si se deben primariamente a error auditivo o
visual, o a un fallo de memoria (Seco del Cacho 1996: 231-237), o a otras razones. El
disparate estudiantil habra que verlo, por tanto, como un tipo especial de malapropismo
clsico que, en cualquier caso, debe tratarse con cautela, dado lo incierto de sus orgenes
y de sus formas de manifestacin. No obstante, su anlisis y comparacin con otro tipo
de errores paramrficos arroja datos sumamente interesantes. (Seco del Cacho 1996:
231-237.)

77
3.2.1.2.1.2. Interferencia paramrfica grupal
En esta categora incluimos los casos que ni se restringen al uso individual, como los
que acabamos de ver, ni han llegado a extenderse a la totalidad de los hablantes. Estos
cambios grupales, que ya constituyen oficialmente cambio lingstico segn el criterio
de Labov, los encontramos en el habla de una zona geogrfica determinada, o en la de
un determinado grupo tnico, social, profesional o cultural, por dar slo los ejemplos
principales. A veces estn en claro proceso de propagacin; en otras ocasiones, parecen
haberse estancado, y se limitan al grupo en el que se identificaron en un principio.
Como se habr podido constatar por el epgrafe anterior, no siempre podemos
separar con certeza las interferencias individuales de las grupales, por lo cual no es raro
que en la literatura se evite esta distincin a la hora de teorizar y categorizar, ni que se
observen desacuerdos entre autores a la hora de tratar los ejemplos. Asimismo, es difcil
encontrar fuentes en la literatura que distingan entre la interferencia grupal y la
generalizada, ya que las dos suelen incluirse en la categora general de etimologa
popular. No obstante, la dialectologa y los manuales de uso prescriptivos nos suelen
dar buenos ejemplos de cambios extendidos pero no generalizados. No ocurre as, sin
embargo, con la sociolingstica, que no acostumbra a incluir el tema de la interferencia
paramrfica entre sus temas de estudio.
En cuanto a la dialectologa, no debemos olvidar que la primera mencin
documentada del trmino etimologa popular (Volksetymologie), que es anterior
incluso al primer estudio monogrfico sobre el tema (Frstemann 1852) se encuentra en
una obra sobre un dialecto alemn (Schmeller 1821: 163). Asimismo, varios de los
trabajos que aparecieron en ingls sobre este mismo tema durante el siglo XIX recogen
ejemplos del habla regional, como es el caso del monumental diccionario Folketymology de Palmer (1882), o del breve artculo de Sibree Folk etymologies (1886).
Tambin fue muy importante la contribucin, desde Francia, de la escuela de la
Geografa Lingstica, en la que destacaron Gilliron y Dauzat. En ambos autores,
curiosamente, se combinan como intereses personales el estudio de los dialectos y el de
la etimologa popular. Y de la escuela espaola de filologa, tenemos una valiosa
fuente de ejemplos dialectales, que son los Atlas Lingsticos y Etnogrficos de Alvar,
en los cuales abundan los casos de etimologa popular o interferencia paramrfica no
accidental asentados a nivel local.
Fuera de Europa, es especialmente valiosa la contribucin de la revista American
Speech, de la American Dialect Society, ya que en ella encontramos numerosos

78
ejemplos de interferencias paramrficas en dialectos regionales y sociales, en el habla
de los pioneros del Oeste, en jergas profesionales, variantes dialectales de inmigrantes y
en el lxico particular de soldados desplazados. Aparte de lo variado de los grupos
lingsticos que estudian, y del mbito temporal que cubre la revista, ya que se viene
publicando desde 1927, nos interesa su contribucin porque evidencia muy bien, debido
a la cantidad de contribuciones de autores diferentes, la disparidad de criterios en torno
a qu es exactamente la etimologa popular, lo cual podr comprobarse en los
prximos captulos..
En cuanto a manuales prescriptivos de uso, un buen ejemplo sera el de Fowler y
Fowler (19313), que en su conocido The Kings English ofrecen ejemplos de malaprops
con cambio de raz. (p.e. euphemistically > euphuistically; self-depreciatory >
self-deprecatory), as como de sustituciones entre derivados de una misma raz (p.e.
reverent > reverend; judicious > judicial). Curiosamente, sus ejemplos estn
sacados de textos literarios y publicaciones peridicas; la presuposicin subyacente es
que su uso deba estar extendido antes de que llegaran a aparecer en prensa. En espaol
podemos citar las interferencias paramrficas, normalmente incluidas en la categora de
vulgarismo, que han identificado entre muchos otros, Muoz Corts (p.e.
plataforma > plantaforma; 1958) y Seco Reymundo (infectar > infestar; 1998).
Fuera ya de la orientacin prescriptiva, encontramos observaciones aisladas al
respecto en la lingstica terica, que, como hemos dicho ya, no suele estudiar la
interferencia paramrfica desde el aspecto de la propagacin. Bolinger, por ejemplo,
observa casos como el de militate against > mitigate against (1968), que an en
nuestros das podemos encontrar ocasionalmente. Curiosamente, tambin observ ya
por entonces uno de los egg corns que encontramos hoy en da en internet, a saber,
free rein > free reign, cosa que nos avisa de lo arriesgado de intentar separar el
cambio individual del cambio extendido, como intentaba Liberman, o de separar
cambios individuales, grupales y generalizados, como pretendemos hacer aqu. Por otra
parte, Scholfield, en el experimento ya citado, investiga el grado de expansin que han
alcanzado varios cambios, principalmente ortogrficos, que l etiqueta como folk
etymologies y que llevan aos, e incluso siglos, rivalizando con la forma estndar
(1985).
Mucho ms difcil es la identificacin de un cambio semntico grupal. Quiz
sirva como ejemplo el que nos da Room (1988), referente a la interpretacin que

79
algunos hacen de real tennis como tenis de la realeza. En cualquier caso, no hemos
localizado estudios monogrficos sobre fenmenos de este tipo.
Por lo dems, la interferencia paramrfica grupal no es diferente en sus
manifestaciones externas de la generalizada. Encontramos en esta categora cambios
formales, semnticos y semntico-formales, as como cambios metalingsticos (p.e.
leyendas etimolgicas restringidas a un grupo de hablantes) y extralingsticos
(conductas y manifestaciones de la realidad extralingstica condicionadas por una
interferencia paramrfica, p.e. el uso de una planta medicinal o la atribucin de ciertos
poderes a un santo). De todo ello veremos ejemplos aislados, a menudo presentados
como ancdota, en la segunda parte de esta tesis.
3.2.1.2.1.3. Interferencia paramrfica generalizada
Con esta denominacin nos referimos a los fenmenos que se han extendido a todos los
hablantes de la lengua, principalmente los que han provocado un cambio de tipo
lingstico (formal, semntico o semntico-formal), ya que el efecto metalingstico y el
extralingstico pueden ser ms difciles de constatar como algo generalizado a los
hablantes, y en cualquier caso, no tienen que manifestarse en el individuo
necesariamente. La generalizacin del efecto metalingstico slo podemos, como
mucho, suponerla y postularla. Y en el caso de los cambios extralingsticos, ms que
decir que se han extendido a todos los hablantes, deberamos decir que han dado lugar a
realidades estables y conocidas, como el escudo de la ciudad espaola de Len (latn
Legio [Septima] legin > castellano Len, o la hucha en forma de cerdo (escocs
y northmbrico pigg vasija de barro > ingls moderno piggy bank, hucha de
cerdito).
En realidad el cambio lxico por interferencia paramrfica generalizada es el
tipo de cambio que solemos tener en la mente cuando hablamos de etimologa
popular, aunque, como se ver en este trabajo, son muchos los autores que combinan
ejemplos de interferencia generalizada con interferencia grupal y/o individual. Por
ejemplo, Palmer, que en el prlogo de su diccionario Folk-etymology nos da a entender
que, por definicin una etimologa popular slo es popular si la ha aceptado el
pueblo (1882: xxii), incluye en su compilacin numerosos ejemplos de formas
dialectales britnicas, y en su prlogo ejemplos varios de uso idiosincrsico.
Por otra parte, algunos ejemplos son de difcil clasificacin. A esto contribuye la
falta de certeza ante casos concretos. Por ejemplo, la forma sparrow grass, que

80
durante un tiempo estuvo ms extendida que el original asparagus, y que es
probablemente el ejemplo de etimologa popular ms citado en ingls, es para unos
autores un cambio generalizado, lo cual no ha sido nunca cierto, aunque esa fuera la
forma ms extendida en otros tiempos, mientras que para otros slo ha alcanzado la
categora de variante dialectal. En cualquier caso, en nuestros das es una forma casi del
todo obsoleta. Asimismo, la palabra vagamundo, variante rival de vagabundo en
tiempos (figura en la portada original de El Buscn de Quevedo), se encuentra en el
Diccionario de la lengua espaola de la RAE, y sin embargo no lo usa el hablante culto
de hoy en da. Deducimos de estos ejemplos que el hecho de haberse incluido
determinada forma en un diccionario general no acaba de solucionar los problemas de
categorizacin, pues los diccionarios a menudo incluyen formas dialectales y obsoletas.
Esto es particularmente cierto en una recopilacin lxica exhaustiva como es el Oxford
English Dictionary.
Quiz sea mejor, por tanto, distinguir entre formas generalizadas en la lengua
estndar actual y no generalizadas en el estndar actual. Este criterio es, en cualquier
caso, el que aplicaremos en el anlisis de diccionarios que hacemos en la tercera parte
de este estudio.

3.2.1.2.2.

Clasificacin

de

las

interferencias

paramrficas

no

accidentales segn el efecto


Entendiendo el fenmeno primario de la interferencia paramrfica, segn decamos
antes, como la confusin mental entre formas, los efectos de esta confusin, o sea, los
fenmenos secundarios, pueden darse a distintos niveles y de muy diversas formas.
En primer lugar, es esencial para los objetivos de esta tesis diferenciar entre
fenmenos lingsticos,

metalingsticos

y extralingsticos.

Entendemos por

fenmenos lingsticos los cambios formales, semnticos y semntico-formales que se


manifiestan en las funciones primarias de la comunicacin y que son objeto de estudio
de la lingstica histrica. Con la etiqueta de fenmenos metalingsticos nos
referimos a las manifestaciones que afectan al lenguaje de segundo grado, es decir, al
que usamos ocasionalmente para hablar de nuestro lenguaje; en este caso concreto,
pensamos principalmente en las especulaciones que hacemos sobre la etimologa de
ciertas palabras, basndonos en las asociaciones formales que sugiere su proximidad
con otras (p.e. decir que aterrrar viene de terror, cuando en realidad deriva de la raz

81
de tierra). En cuanto a los fenmenos extralingsticos, usamos esta categora para
hablar de las proyecciones que puede tener una interferencia paramrfica en nuestra
conducta o en cualquier otro aspecto de la realidad no lingstica creada por el lenguaje
(vid. el ejemplo de pigg > piggy bank de la seccin anterior).
Se trata hay que aclararlo- de una distincin que no encontraremos en otros
contextos de estudio del lenguaje, pues no es de utilidad alguna para la lingstica tal y
como la entendemos en la actualidad. Sin embargo, es fundamental para poder analizar
la literatura existente en torno a la etimologa popular si queremos abordar el
problema conceptual, pues es frecuente que se confundan el efecto lingstico y el
metalingstico (y, en menor medida, el extralingstico).
En efecto, como veremos en los captulos siguientes, para algunos autores la
etimologa popular es prioritariamente una actividad metalingstica, o, dicho de otro
modo, es bsicamente una especie de bsqueda etimolgica (ms intuitiva que
cientfica, eso s), independientemente de que esas supuestas conclusiones a que
lleguemos den lugar a cambios lingsticos o no (suponiendo en todo caso que el
cambio lingstico por interferencia paramrfica requiera de una fase previa de
reflexin metalingstica). Para otros, el cambio lingstico es independiente de la
reflexin metalingstica, aunque puede haber reflexiones etimolgicas a posteriori
(p.e. veruculum se transforma en cerrojo por la influencia de cerrar, y despus de
producirse este cambio, creemos que cerrojo deriva del timo cerrar). Por otra
parte, en un buen nmero de estudios estn unidas (con un modelo explicativo nebuloso,
y no siempre formulado) las ideas del efecto lingstico y la reflexin metalingstica,
de tal manera que lo primero se explica siempre como consecuencia de lo segundo. Y
no debemos olvidar que otro grupo de fillogos (p.e. Baldinger 1986) considera que la
formulacin de etimologas heterodoxas del tipo adulto > adulterio es ya de por s
una forma de cambio semntico, y por tanto constituye cambio lingstico, con lo cual
toda etimologa popular es cambio lingstico. En este ltimo caso, el problema
principal est en una interpretacin personal de lo que abarca la semntica. Pero la
cuestin esencial es que al principio de este prrafo hablbamos de autores para los que
la etimologa popular es siempre actividad metalingstica, y terminamos ahora
hablando de otros para los que toda etimologa popular es cambio lingstico, pasando
por unos grupos intermedios que piensan, o parecen pensar, que etimologa popular son
las dos cosas a la vez, o una primero y despus la otra. Este es uno de los planos en que
se manifiesta la falta de unanimidad en la literatura.

82
Pero estas posturas no tienen en cuenta:
1) que se puede proponer una explicacin etimolgica incluso en casos en los que no ha
habido cambio lingstico paramrfico (p.e. adulterio);
2) que nuestras suposiciones sobre el origen de las palabras no se consideran, al menos
en la actualidad, competencia lingstica. Esto es, para saber usar una palabra
necesitamos saber, bsicamente, su forma, su significado y sus asociaciones
paradigmticas y sintagmticas, pero no de qu timo deriva;
3) que la creacin de hiptesis etimolgicas alternativas no es necesariamente la nica
explicacin para el cambio lingstico por interferencia paramrfica; esto es,
veruculum puede haber evolucionado a cerrojo porque los hablantes asociaron la
raz ver- (en realidad derivada de ferrum) con cerr-, o bien porque a nivel
inconsciente ambas palabras se asociaron en el lxico mental de los hablantes.
Esta ltima afirmacin es importante para abordar ciertas consideraciones sobre
la etimologa popular, porque muchos autores, como ya hemos dicho, explican el
fenmeno de cambio lingstico por la hiptesis etimolgica (o sea, los hablantes
buscan etimologas para las palabras que usan por una especie de proceso de asociacin
intuitiva, y a consecuencia de ello acaban por transformar su propio vocabulario); pero
con frecuencia esos mismos autores insisten en que se trata de un proceso inconsciente,
lo cual nos obliga a imaginar un pensamiento metalingstico que crea explicaciones
etimolgicas en nuestras mente sin que participe en ello nuestra consciencia. A este
planteamiento, que se nos antoja incongruente y que surge innumerables veces en la
literatura sobre etimologa popular, lo llamaremos en estas pginas la paradoja de
Frstemann, ya que se observa por primera vez en la obra seminal de este autor,
considerado el padre oficial del concepto.
Lo que se deduce de las dos observaciones del penltimo prrafo es que el
cambio lingstico paramrfico (veruculum > cerrojo) y la atribucin de
etimologas heterodoxas (terror-aterrar) son independientes, o, por lo menos, se
puede demostrar que en ocasiones lo son, sin recurrir a argumentaciones complejas ni a
ningn tipo de evidencia psicolingstica. Esto no excluye que en la realidad un cambio
lingstico paramrfico provoque una reflexin metalingstica heterodoxa, o viceversa.
Incluso los efectos extralingsticos pueden ser consecuencia de alguno de los otros dos
efectos. Por ejemplo, la ciudad de Len tiene un len en su escudo porque la palabra
Legio, que normalmente habra evolucionado a Legin, se cruza con el nombre del
animal. Sin embargo, el hecho de que haya huchas con forma de cerdito no parece que

83
sea consecuencia de un cambio lingstico, sino de la asociacin entre pigg vasija y
pig cerdo.
Hechas estas observaciones, que creemos fundamentales de cara a abordar el
problema conceptual de la etimologa popular, procedemos a desarrollar la clasificacin
que esbozbamos al principio de esta seccin.
3.2.1.2.2.1. Cambio lingstico por interferencia paramrfica
En esta categora se incluyen los cambios formales y semnticos que se han explicado
por interferencia paramrfica. A continuacin veremos distintas posibilidades que se
dan dentro de estos dos casos.
3.2.1.2.2.1.1. Cambio formal
Como se recordar, decidimos, por coherencia metodolgica, hablar slo de cambio
formal cuando el resultado es una palabra que no exista en el idioma. Por ello, los casos
en los que una palabra se ve sustituida por otra ya presente en el idioma, cosa frecuente
en el malapropismo clsico pero rara en la etimologa popular prototpica, se
considerarn aqu cambios semnticos, aunque por sentido comn puedan parecernos
cambios formales. Adems, la consideracin depende a veces de cmo entendamos la
unidad lxica. As, por ejemplo, en el caso de girasole articiocco y Jerusalem
artichoke (vid. nota 4 de este captulo), se podra decir que la palabra ortogrfica
Jerusalem ha tomado un nuevo significado, o un nuevo uso. Pero seguramente sea
ms correcto decir que la unidad lxica original, compuesta de girasole y articiocco,
ha cambiado de forma, ya que el nuevo uso de Jerusalem est restringido nicamente
a este contexto.
Normalmente los cambios formales afectan a un morfema de la palabra (a veces
a ms de uno). En algunos casos no afectan a un verdadero morfema, sino a un
segmento formal que se interpreta como morfema; estos son los casos que suelen
etiquetarse como reanlisis, y que para muchos autores constituyen la esencia bsica de
la etimologa popular. A veces es extremadamente difcil decidir qu es lo que se ha
visto reemplazado, como en el caso de iland > island, o rime > rhyme, razn
por la que ejemplos como estos se excluyen con frecuencia del mbito de la etimologa
popular. Algo semejante ocurre con las mezclas o cruces, donde la interferencia
paramrfica acta sobre un segmento comn sin apariencia de morfema, que es donde

84
se produce el solapamiento (p.e ostentoso + estentreo > ostentreo; y que puede
incluso ser discontinuo (p.e. portento + potentado > portentado).
Dado que a menudo los cambios formales se combinan con cambios semnticos
en la interferencia paramrfica, en este estudio utilizaremos las etiquetas de cambio
formal sin cambio semntico o cambio slo formal para aquellos casos en los que se
observe que no ha cambiado nada ms que la forma, de manera que la palabra mantiene
su significado intacto y se contina usando como antes, o al menos no se observan
cambios semnticos atribuibles al cambio formal paramrfico. Ejemplo de esto seran
los clsicos sparrow grass (< asparagus) y cockroach (< cucaracha), que no han
alterado su uso tras la adaptacin formal.
3.2.1.2.2.1.2. Cambio semntico
El cambio semntico, como ya indicbamos, lo identificamos por la adicin y/o
desaparicin de contextos de uso para la palabra afectada. As pues, decimos que
infestar ha sufrido un cambio semntico cuando se observa el nuevo uso infestarse
una herida (por infectarse). La palabra quean prostituta, por su parte, desapareci
totalmente del uso por ser homfono de queen reina. Este tipo de cambio, ya lo
dijimos, es ms difcil de constatar, que el puramente formal; no obstante, se han
observado suficientes ejemplos en lingstica histrica.
De modo semejante a como hacamos con el cambio formal, usaremos en estas
pginas la etiqueta cambio semntico sin cambio formal o cambio slo semntico
para los casos en los que la interferencia paramrfica ha cambiado nicamente el
significado y no la forma. Esta puntualizacin es importante, ya que en muchos casos el
cambio formal se ve acompaado de un cambio semntico (p.e. berfrey > belfry)
En el estudio del cambio semntico distinguimos, adems, entre cambio de
significado central y cambio de significado perifrico. El primero de estos cambios
se refiere a aspectos del contenido de una palabra que pueden expresarse en una
definicin tradicional; el segundo a las connotaciones o asociaciones que coexisten con
el significado de la palabra, y que casi son imperceptibles en el uso. Un ejemplo de esto
ltimo es el pescado que en espaol conocemos como palometa o japuta. Aunque la
segunda de estas denominaciones no tiene relacin alguna con el insulto hijo/a [de]
puta, es casi inevitable que la gente imagine una conexin, hasta el punto de que en
Andaluca algunas personas lo conocen como el pescao del mal nombre (Alvar, en
Iordan 1967: 305). Ahora bien, el significado central no ha cambiado, porque japuta

85
sigue designando al mismo tipo de pescado. Pero esta categora del cambio semntico
perifrico resulta difcil de distinguir de la etimologa latente, es decir, de las
atribuciones etimolgicas que no expresamos, y de las supersticiones que se derivan de
una interferencia paramrfica, reflejadas a menudo en costumbres, y por tanto, de forma
extralingstica. Un ejemplo de esto es la tradicin, en Rumana, de no trabajar el da de
San Foca, por miedo al fuego (foc; Iordan 1967: 304).
Curiosamente, hay cambios semnticos paramrficos que son de autores
eruditos. Por ejemplo, Lzaro Carreter cita un verso de Melndez Valds en el que este
autor emplea el adjetivo blondo como si combinara los signifificados de blando y
onda, en lugar de darle el sentido original de rubio (1962: 176). A veces, algunos de
estos cambios han llegado a generalizarse, como es el caso del significado que Johnson
dio en su diccionario a internecine, adjetivo que originalmente significaba[guerra] de
destruccin total y que l defini en su diccionario como [guerra] de destruccin
mutua, por una confusin entre dos valores diferentes del prefijo latino inter-
(Rawson 2000: 114).
3.2.1.2.2.1.3. Cambio semntico-formal
Normalmente es un cambio formal acompaado (o seguido?) de un cambio semntico,
aunque algunas veces el proceso ha sido a la inversa, siendo difcil en muchos casos
determinar qu fue primero.
Un ejemplo que ilustra muy bien las dificultades que presentan los cambios
complejos es el de la evolucin del francs antiguo berfrei/berfroi torre de asalto al
ingls moderno belfry torre de iglesia, campanario. Este prstamo se aplic en
ingls en un principio para las torres de asalto usadas en la Edad Media, adoptando las
formas bererfreid, berfreit, berfrey, berfray y berfroy entre los siglos XII y
XV. Posteriormente se aplic la misma palabra a atalayas y torres de iglesia, provistas
generalmente de campanas, y en paralelo con este cambio de referentes fueron
apareciendo formas con bel(l)- (belfray, belfraye y bellfry en el siglo XV;
belfrie y belfry a partir del XVI). Asimismo, aparecen variantes simplificadas del
tipo befroy a partir del XVII. Finalmente se impuso la forma belfry, con una
penltima variante ortogrfica bellfry en el siglo XVIII, y se aplica en su uso
moderno casi exclusivamente a un nico referente, que son los campanarios de las
iglesias.

86
Aun cuando es evidente que, de una manera u otra, se han establecido
asociaciones entre la primera slaba de este prstamo y la palabra inglesa que designa a
la campana, especialmente cuando se us la grafa bell-, lo cierto es que quedan
cuestiones sin resolver. En primer lugar, no sabemos en qu momento exacto se empez
a aplicar esta palabra a los nuevos referentes (si es que puede hablarse de un momento
exacto, porque lo ms probable es que durante un tiempo convivieran el uso antiguo
del vocablo y los modernos). Tampoco sabemos si la transicin semntica tuvo un
paralelo notable con el paso de formas ber- a formas bel(l)-. Adems, el cambio
consonntico que hace pensar en una interferencia paramrfica pudo deberse
inicialmente a una disimilacin de lquidas. Por tanto, este cambio formal podra haber
sido en un principio independiente de la supuesta motivacin del nuevo referente (de
hecho tambin hubo variantes con bel- en las formas latina y francesa), o bien una de
las tendencias de cambio formal reforz a la otra. Por otra parte, pervive un raro uso
dialectal de belfry aplicado a cobertizos de aperos y ganado, que no tienen campanas,
y en este caso la forma no est motivada como en el anterior.
En suma, no sabemos con seguridad si la asociacin con el concepto de
campana fue decisiva en la evolucin formal que sufri la palabra, o simplemente
ayud a que se asentaran las variantes con bel-, o si el cambio semntico fue
independiente del formal. Cualquier afirmacin tajante en uno u otro sentido tendra que
estar respaldada por una meticulosa investigacin histrico-filolgica. Por ello creemos
que hay que actuar con cautela ante ejemplos como este, en los que parecen combinarse
en un sutil entramado la evolucin formal y la semntica.
3.2.1.2.2.2. Efecto metalingstico
El efecto metalingstico de la interferencia paramrfica consiste fundamentalmente en
la atribucin, para determinadas palabras o segmentos formales, de etimologas y
asociaciones lxicas espurias, sobre la base del parecido formal. En nuestra perspectiva
lo consideramos como algo independiente del efecto lingstico; esto es, no creemos
que sea lo mismo formular una explicacin etimolgica como La palabra mandarina
deriva del verbo mondar que reemplazar en nuestro uso cotidiano la palabra
mandarina

por

mondarina.

Lo

primero

es

claramente

un

comentario

metalingstico, porque es un uso del lenguaje que tiene por funcin principal hablar del
propio lenguaje; lo segundo es un fenmeno consumado de cambio lingstico, porque
se manifiesta en la comunicacin normal, esto es, en el lenguaje de primer grado. El

87
primer acto de habla no ha cambiado nada en nuestra lengua, mientras que el segundo s
lo ha hecho, o al menos puede hacerlo en potencia.
Es ms, incluso la explicacin ex post facto de un cambio consumado, (p.e.
Es ms lgico decir cerrojo que verrojo, porque es un objeto que sirve para cerrar)
sigue siendo esencialmente metalenguaje, porque slo est razonando a posteriori el
cambio lingstico. Y creemos que el error de no distinguir el efecto lingstico del
metalingstico es una de las races del problema que aqu intentamos abordar. Aun si
aceptramos la teora frstemanniana de que todo cambio lingstico paramrfico se
origina por una explicacin etimolgica paramrfica en la mente del hablante (esto es,
antes de que un hablante diga mondarina tiene que haberse imaginado el nombre de
esta fruta como un derivado de mondar), deberamos distinguir las explicaciones
etimolgicas que llegan a formularse (p.e. en conversacin o en textos escritos) de todas
las supuestas reflexiones inconscientes que mantenemos tcitas en nuestro pensamiento,
ya que la reflexin interna slo puede inferirse del producto final, que es el cambio
lingstico consumado (esto es, la palabra mondarina usada en un contexto
comunicativo normal). No hacer esta distincin equivale a confundir el proceso con el
resultado.
Ya hemos dicho aqu que reconocemos, por imperativo lgico, un fenmeno
primario de interferencia paramrfica que tiene lugar en la mente del hablante antes e
independientemente de cualquier otra manifestacin externa de interferencia
paramrfica. Recalcbamos tambin que dicho fenmeno es imperceptible, por lo cual
todo lo que se diga sobre l es especulativo. S podemos observar las manifestaciones
externas, esto es, los fenmenos secundarios, que pueden ser, o bien cambios
lingsticos del tipo mandarina > mondarina, o bien formulaciones metalingsticas
del tipo La palabra adulterio deriva del latn adultus, o incluso realidades
extralingsticas, como preparar el haricot de mouton con judas28. Pero no podemos
describir el fenmeno primario ni tan siquiera afirmar que sabemos nada sobre l, pues
extrapolar los modelos cognitivos con que se explican las interferencias accidentales
nos parece temerario, y secundar sin ms la teora frstemanniana de que el pueblo
inventa hiptesis etimolgicas y, acto seguido, pasa a la prctica (1852: 3), no nos
parece cientfico. En cualquier caso, nuestro propsito aqu es tan slo diseccionar el
28

El plato francs conocido como haricot de mouton no se haca en un principio con judas. Ha sido la
confusin entre el verbo obsoleto harigoter (tambin halicoter o harligoter) cortar, trocear y
haricot juda la que ha provocado, primero, que el nombre original harigot de mouton se transforme
en haricot de mouton y, segundo, que en la actualidad se incluyan judas en la preparacin de este plato.

88
problema conceptual y observar cmo se manifiesta en la literatura especfica. No
pretendemos ir ms all. Por tanto, distinguimos, no slo el efecto lingstico y el
metalingstico, que son cosas claramente diferentes en cuanto a resultado, sino tambin
las manifestaciones metalingsticas y la hipottica etimologa intuitiva o latente
que se supone hacemos de forma tcita con las palabras que se prestan al juego.
Por ello proponemos para el fenmeno puramente metalingstico la etiqueta
atribucin de etimologas alternativas, y la emplearemos, consecuentemente, cuando
un autor nos refiera explicaciones etimolgicas como las de Servio, que asociaba
bellum guerra con bellus bello (porque no tiene nada de bello), o las de San
Isidoro, que haca derivar camisa de cama, o bien cuando nos encontremos con
leyendas etimolgicas, es decir, con explicaciones o narraciones sobre el supuesto
origen de un topnimo o de cualquier otra palabra de uso comn. Las innovaciones del
tipo mondarina (por mandarina) o infestar (con el sentido de infectar), son,
insistimos, efectos lingsticos, y no deben confundirse, por tanto, con las atribuciones
etimolgicas.
Como veremos, para muchos autores no hay diferencia entre la atribucin de
etimologas alternativas que se produce tcitamente y no se manifiesta (la etimologa
latente de Hristea 1967) y la que se formula en textos, o manifestaciones orales. Es por
ello que utilizamos la palabra atribucin, porque no presupone formulacin externa
alguna, aun cuando critiquemos este tipo de confusin, ya que entendemos que no hay
una lnea divisoria clara.
En cuanto al uso de la palabra alternativa, optamos por este adjetivo en lugar
de incorrecta o espuria, por simple prudencia, ya que en la historia de la etimologa
se ha tenido que aceptar como correcto muchas veces lo que era oficialmente incorrecto,
y viceversa. Por ejemplo, Servio formul la explicacin etimolgica Lucus a non
lucendo (Se dice bosquecillo porque no le llega la luz), que es un ejemplo clsico
de etimologa erudita errnea -lo cita Frstemann (1852: 1)-, y ha llegado a convertirse
en ejemplo por antonomasia de explicacin cogida por los pelos. Sin embargo, se
sabe ahora que hay una relacin etimolgica entre las dos palabras que Servio asoci
arbitrariamente (Glare 1982: 1047). Asimismo, en cierto perodo del siglo XIX, la
mxima autoridad de la filologa inglesa estableci para beefeater el timo
buffetier, lo cual se desminti poco despus por falta de evidencia documental
(Rawson 2000: 20). En cualquier caso, debe quedar calro que con la etiqueta de

89
atribucin etimolgica alternativa nos referimos a cualquier explicacin que no es la
explicacin oficial, o la aceptada por la mayora de los etimlogos.
Debe tenerse en cuenta tambin que una atribucin etimolgica alternativa no
tiene que ser necesariamente producto de una interferencia paramrfica, como
presuponen muchos autores que escriben sobre etimologa popular, si bien es cierto que
la mayora lo son. Este es un hecho que recalcaremos en los prximos captulos, ya que
otro problema que tiene el concepto tradicional de etimologa popular es la asociacin
inferida entre atribucin etimolgica alternativa y confusin paramrfica, que nadie
hasta ahora ha cuestionado.
En efecto, debemos tener presente que se puede inventar una etimologa de
muchas formas, sin necesidad de recurrir a semejanzas entre segmentos formales. As,
por ejemplo, algunas etimologas se han explicado recurriendo a una falsa acronimia,
siendo probablemente el caso de posh (supuestamente un acrnimo de port out,
starboard home) el ms conocido de todos29. Asimismo, hay falsas eponimias, como la
que implica la invencin del personaje de Noah Ketchup (encontrado en Wikipedia).
Tambin se pueden inventar explicaciones acudiendo a lenguas poco conocidas,
como la que afirma que Mississippi equivale a Padre de las aguas en algn idioma
autctono de Norteamrica (Hockett 1950). En otros casos se ha inventado una historia
sin base lingstica alguna; por ejemplo, se dice que la palabra quiz entr en la lengua
inglesa porque un empresario teatral irlands pag a nios para que la escribieran por
las calles de Dubln, con el fin de ganar una apuesta (esta historia, sin embargo, no
explica cmo lleg la palabra a tomar su significado actual). Para casos como estos, que
se han incluido en la categora de etimologa popular por el simple hecho de que la
etiqueta lo permite, creemos que debera hablarse de atribucin de etimologas
alternativas no paramrficas, con el fin de evitar mayores confusiones. Este tema
volver a tratarse ms adelante; baste de momento con hacer la observacin, ya que este
captulo se limita a los fenmenos de interferencia paramrfica.
Las etimologas alternativas las encontramos formuladas principalmente en los
textos de los eruditos (p.e. Servio, Varrn, San Isidoro, Swift, etc.) y en lo que aqu
llamamos leyendas etimolgicas, que suelen ser explicaciones sobre topnimos (p.e.
Monte Sano < Monte, say no! Nelson 1950), pero pueden referirse a cualquier otro
tipo de palabra (p.e. The animal that gives mo-hair; Hench 1944).
29

Este es precisamente el ttulo de un diccionario de falsas creencias etimolgicas, recientemente


aparecido, que analizamos en la tercera parte de esta tesis (Quinion 2004).

90
En cuanto a las atribuciones etimolgicas alternativas de los fillogos, hay cierta
discrepancia en los estudios sobre si deben estas considerarse etimologas populares.
Varios autores afirman que no debe hacerse tal cosa, con el dudoso argumento de que la
etimologa erudita no puede ser popular, pues lo popular pertenece al pueblo (se
entiende que la lite culta y el pueblo llano constituyen grupos separados que no
pueden mezclarse). Otras veces se defiende la separacin de etimologa erudita y
popular porque se ha percibido la diferencia entre el trabajo metalingstico de los
etimlogos eruditos y el efecto eminentemente lingstico de la actividad del pueblo
etimlogo (lo cual deja fuera de toda consideracin las leyendas etimolgicas, que
son metalingsticas y populares a un tiempo, y, por otra parte, los cambios lingsticos
debidos a la intromisin de un erudito, p.e. iland > island). El mismo Frstemann
estableci para su idea de etimologa precientfica, es decir, la anterior al siglo XIX,
la elaborada por una supuesta lite que l no quiso asociar con el pueblo, la categora de
etimologa erudita. Esta denominacin, a veces refinada como falsa etimologa
erudita (p.e. Gougenheim 1948), suele aplicarse a atribuciones etimolgicas
disparatadas, que, o bien formul un autor conocido, o bien se sabe que proceden de
miembros de esa lite culta.
Pero esta distincin no ha conseguido eliminar las confusiones. Por un lado, es
arbitraria y cuestionable, ya que presupone que el tener o no- interferencias
paramrficas es una simple cuestin de conocimientos, y, consecuentemente, que el
pueblo llano y la lite erudita tendran que poseerlos en niveles claramente
discernibles (como si en los errores de los eruditos no fuera evidente la falta de algn
conocimiento especfico). Por otra parte, como entendemos que el germen de toda
asociacin paramrfica, incluidas las que subyacen en la atribucin etimolgica
alternativa, est en nuestro procesamiento cognitivo, nos parece entender que la
distincin entre etimologa popular y erudita presupone la existencia de dos tipos de
procesamiento lxico esencialmente diferentes, a saber, el de los cultos y el de los
incultos.
No debe sorprendernos, por tanto, encontrar en textos filolgicos afirmaciones
que parecen haber perdido la perspectiva en este sentido. Por ejemplo, en el siglo XIX
lleg a afirmarse, quiz en un intento de defender al pueblo de las connotaciones de
ignorancia que hay en la idea de etimologa popular, que son los pedantes y
(semi)eruditos los que pervierten el lenguaje (Murray, Bonaparte y Hare, citados en
Palmer 1882: xii-xiii). Pero lo ms habitual es que encontremos en los trabajos sobre

91
etimologa popular una amalgama de manifestaciones lingsticas y metalingsticas,
sean annimas y populares o atribuidas a un autor (que se supone erudito), o incluso a
eruditos annimos.
En cuanto a las leyendas etimolgicas, estas son muy abundantes y han sido
recogidas principalmente por dialectlogos y folkloristas. Algunas llegan a tomar la
forma de narraciones completas, pudiendo ser chistosas y anecdticas en algunas
ocasiones (p.e. Sheboygan; Hockett 1950), y terrrrificas en otras (p.e. Shake Rag
Church; Rich 1981). No es de extraar, dadas la naturaleza y la dinmica social de
estas explicaciones, que Brunvand, el creador del concepto de leyenda urbana (urban
myth) mostrara su inters tambin por la leyenda toponmica norteamericana (1959;
1986).
Y por lo que respecta a todas esas atribuciones etimolgicas que todos tenemos
en la mente (la etimologa latente de Hristea) y que con simples mtodos se nos
pueden sonsacar (p.e. Olschansky 1996), insistimos en que no pueden ponerse al mismo
nivel que el metalenguaje, a no ser que las formulemos, y entonces dejan de ser
latentes. No obstante, veremos que la literatura filolgica descuida con cierta
frecuencia esta distincin.
3.2.1.2.2.3. Efecto extralingstico
El efecto extralingstico, como su propio nombre indica, no se refleja en principio en la
comunicacin oral ni en la escrita, sino en la conducta, en la realidad material (aspecto y
disposicin de las cosas) o en formas de expresin no verbal, como puede ser la
plstica. Eso s, siempre est supeditado a una percepcin lingstica; puede ocurrir,
consecuentemente, que se trate de la primera manifestacin externa de la interferencia
paramrfica primaria (la exclusivamente mental), como podra suponerse en el caso de
piggy bank, o que sea un fenmeno subsiguiente a una manifestacin externa previa,
la cual habra dado lugar a un cambio lingstico (p.e el len del escudo de Len; Mars
1988; o la costumbre de plantar rosas en Roseland; Ashley 198530).
En cualquier caso, es un fenmeno raro, pero interesa dedicarle una seccin, ya
que a veces se incluyen fenmenos de este tipo en textos sobre etimologa popular (p.e.
Baldinger 1986) y no siempre se establece claramente la distincin entre este tipo de
efecto y los otros dos, el lingstico y el metalingstico. En algunos casos, el efecto
30

El topnimo moderno Roseland, explica Ashley, deriva del cornualls ros cima. En la actualidad,
sus vecinos cultivan rosas en la colina (1986: 22-23)

92
extralingstico ha llegado a inspirar trabajos monogrficos (p.e. Mars 1988; Galms
de Fuentes 2000), pero lo cierto es que el tema no ocupa una posicin central en el
estudio acadmico del tema.

3.2.1.2.3.

Clasificacin

de

las

interferencias

paramrficas

no

accidentales por el grado de consciencia


Clasificar los fenmenos de interferencia paramrfica no accidentales segn la
consideracin de si los hablantes son conscientes o no del cambio que se produce
plantea varios problemas de difcil solucin. Sin embargo, en la literatura sobre
etimologa popular no faltan afirmaciones categricas en torno al carcter consciente
o inconsciente de esta, y en este sentido, a veces contrastan los autores dicho fenmeno
con otros que han excluido de su mbito, como el malapropismo, el juego de palabras, o
la analoga. Estas opiniones varan de unos expertos a otros, siendo frecuente el
desacuerdo, e incluso la contradiccin interna (como en el caso de la paradoja de
Frstemann; vase captulo 5). Adems, dentro de los que comparan la etimologa
popular con fenmenos adyacentes, cada uno presenta para el contraste una seleccin
diferente, segn cules de ellos excluya o incluya en su mbito conceptual personal.
Ante los fenmenos accidentales la situacin es diferente, ya que podemos
aplicar este criterio con relativa certeza. As, los lapsus y la mayora de las parafasias,
paralexias y paragrafas son claramente inconscientes, mientras que los juegos de
palabras son por definicin conscientes, al menos en el momento en que se manifiestan.
Slo tendramos algo de incertidumbre ante un grupo intermedio, que seran las
aproximaciones en estados de anomia, ya que estas parecen surgir de forma
inconsciente en un principio, pero solemos saber conscientemente que son errneas, una
vez que las hemos sopesado. Ahora bien, con los fenmenos no accidentales, la
incertidumbre es mucho mayor.
El principal problema es que los fenmenos no accidentales se extienden en el
tiempo y a veces se propagan, lo cual da un margen mucho mayor para la reflexin
consciente, sin que tenga necesariamente que darse el caso. El mero transcurso del
tiempo ya es condicin suficiente para que se presente la reflexin en un solo individuo.
Y lgicamente, a ms tiempo y ms hablantes, ms motivo hay para pensar que un
cambio ha pasado por los filtros de la reflexin consciente.

93
As pues, en el caso de un cambio formal de este tipo, como el de surloin >
sirloin, aun cuando surgiera este de forma inconsciente en el primer hablante, dado el
tiempo transcurrido desde la primera manifestacin, y dado el nmero de hablantes a los
que ha llegado, es muy alta la probabilidad de que haya habido al menos un momento
de reflexin consciente sobre el cambio. Por otra parte, al generalizarse el cambio a
todos los hablantes, no queda constancia de este, y por tanto el hablante ya no es
consciente de la evolucin que dio lugar a la forma que usa. Lo cual no impide que
reaparezca la reflexin a posteriori sobre el cambio, en este caso bajo la especie de la
historia etimolgica (ms o menos seria) que alude al nombramiento de sir del filete
de solomillo (Rawson 2000).
Por estas razones, creemos que es una simplificacin inadecuada y temeraria
decir tajantemente que fenmenos como la llamada etimologa popular son
esencialmente conscientes o esencialmente inconscientes. En rigor, slo podramos
hablar con certeza de unos pocos fenmenos claramente conscientes, como la atribucin
de etimologas alternativas o las creaciones tipo beefburger (y aun as, el fenmeno
primario del que surgen lo consideramos inconsciente), as como de otros que
suponemos inconscientes, que seran los malapropismos clsicos y los egg corns. El
resto de los casos, que es bsicamente el grupo de las etimologas populares ms
prototpicas, esto es, los cambios lingsticos grupales y generalizados, tendramos que
incluirlos en una categora mixta, ya que creemos que en ellos hay un componente de
asociacin inconsciente, quiz incluso accidental, y otro de reflexin consciente.
Tambin es cierto que en la evolucin de algunas etimologas populares prototpicas
parece ms claro el origen inconsciente (p.e. crevis > crayfish), mientras que hay
otras donde parece indudable que ha influido sensiblemente la reflexin (p.e.
asparagus > sparrow grass, sauerkraut > choucrout).
Quizs debera hablarse aqu de un continuo, ms que de unas categoras
discretas, o quizs no. Lo cierto es que no se puede afirmar casi nada de forma tajante
en torno a esta cuestin, y si abordamos aqu el problema, aun reconociendo la
imposibilidad de llegar a conclusiones satisfactorias, es por poder sentar las bases de la
duda ante la ingente cantidad de opiniones arbitrarias a las que vamos a enfrentarnos en
los prximos captulos. La cuestin de si la etimologa popular, independientemente de
lo que entendamos por tal etiqueta, es algo consciente o no, est en la raz misma del
problema conceptual y no podemos soslayarla, aun cuando aqu no pretendamos dar
respuesta a los interrogantes que se plantean.

94

95

CAPTULO 4
CONCLUSIONES DE LA PRIMERA PARTE
El objetivo principal de este captulo, ms all de explorar unos fenmenos que ya estn
estudiados y de buscar relaciones entre ellos, es el de fijar unas categoras y un lenguaje
que nos permitan distinguir aquello que la teora lingstica nacida de la etiqueta de
etimologa popular ha mezclado sin demasiado rigor lgico.
En este sentido, lo que decimos en esta primera parte se basa en lo que decimos
en la siguiente, y viceversa. Esto es, las categoras que establecemos aqu se basan en el
estudio de la literatura sobre etimologa popular, y ese estudio, a su vez, se basa en las
categoras que establecemos en el captulo 3. Pero como la exposicin ha de ser por
fuerza lineal, hemos optado por presentar primero las categoras que nos interesan para
situar el estudio de la etimologa popular en el marco de los fenmenos de interferencia
paramrfica, ya que la sensacin que uno tiene al abordar el anlisis de la literatura es
que el constructo tradicional de la etimologa popular gira en torno a varios fenmenos
de interferencia paramrfica no accidentales. Pero, dado que la realidad que surge del
estudio exhaustivo es ms catica de lo que quisiramos, intentamos aqu hacer ciertas
distinciones fundamentales, as como otras ms sutiles, con el fin de tener una
perspectiva mejor definida.
En primer lugar, creemos que se debe distinguir entre la asociacin tcita de
palabras que a nuestro modo de ver subyace en toda interferencia paramrfica (el
fenmeno primario) y cualquiera de las manifestaciones externas, incluidas las
metalingsticas (p.e. la historia de Sir Loin) y las que se apoyan en la interferencia
sin calcarla (p.e. cheeseburger). Y aparte de distinguir lo lingstico de lo
metalingstico, creemos que es importante distinguir a su vez, dentro de lo lingstico,
lo puramente formal de lo puramente semntico, siempre que la distincin sea posible.
Dicha diferenciacin sirve para darnos una perspectiva crtica ante las teoras que
presentan la etimologa popular como un cambio puramente formal, o ante las que nos
dan a entender que es un cambio puramente semntico (confundiendo a veces la simple
asociacin de palabras con el cambio semntico).
La mencin de los fenmenos de interferencia paramrfica accidentales, que
podra parecer superflua, se justifica por la existencia de estudios sobre etimologa

96
popular que hacen referencia a estos (p.e. Ortega Ojeda 1985). No obstante, es cierto
que la idea prototpica est ms cerca del fenmeno no accidental que del accidental.
Por otra parte, un estudio de los cambios por interferencia paramrfica debera
evitar un error relativamente frecuente en los trabajos sobre etimologa popular, a saber,
el no distinguir las primeras manifestaciones externas del fenmeno paramrfico (p.e.
slog > slug; salier > cellar; limande > lemon) de otros cambios
subsiguientes, o postparamrficos (a slug of liquor > a slam of liquor; cellar >
salt cellar, lemon > lemon sole). A veces se llama etimologa popular, o bien a
una evolucin que no es, estrictamente hablando, el fenmeno de interferencia
paramrfica, sino una serie de fenmenos, de los cuales slo uno es paramrfico, o bien
a un cambio postparamrfico, es decir, subsiguiente a la verdadera sustitucin
paramrfica.
Distinguimos tambin entre la interferencia paramrfica a escala individual,
grupal y generalizada, o simplemente entre la individual y la no individual, no porque
creamos que haya una separacin clara entre estas categoras, sino porque unos autores
las han separado y otros no, sin haber tan siquiera unanimidad entre los que hacen este
tipo de distinciones. En este sentido, es curioso observar que, si bien la mayora de los
autores excluyen de su concepto de etimologa popular la interferencia individual (el
malapropismo clsico), Dubois nos dice en su diccionario que el trmino tymologie
populaire se reserva a veces para el error individual, prefirindose para los casos
generalizados la denominacin de tymologie croise (1973: 199). Y esto es slo un
ejemplo de la disparidad de opiniones. Por otra parte, no son raros los casos de autores
cuya exposicin terica se contradice con sus ejemplos, tanto en este respecto como en
otros.
Sobre la cuestin de la consciencia, ya hemos alertado aqu del peligro de hacer
afirmaciones categricas; ahora bien, recordar al menos qu tipos de fenmenos son
claramente conscientes y cules podran suponerse inconscientes, y qu categoras
podran presentar niveles diversos de actuacin consciente por parte del hablante, nos
ayudar a abordar el debate sobre la etimologa popular con una perspectiva ms
clara. No debemos olvidar que, desde nuestro punto de vista, todo fenmeno de
interferencia paramrfica es inconsciente en sus orgenes, al menos hasta el momento en
que se manifiesta externamente. Pero los problemas no acaban aqu. El erudito que
explica camisa a partir de cama, o sincera apartir de sine y cera, puede estar

97
haciendo un acto consciente, pero quiz la interferencia paraetimolgica que motiva su
explicacin no surgi de un modo plenamente consciente.
En definitiva, advertimos desde este captulo del caos conceptual que vamos a
encontrar cuando nos enfrentemos al estudio cronolgico de todo lo que se ha entendido
como etimologa popular, y proponemos unas herramientas de descripcin que sirven,
entre otras cosas, para ver dnde hay acuerdo y dnde desacuerdo cuando dos autores
parecen estar hablando de cosas diferentes y en lenguajes diferentes, y que han de
servirnos tambin para detectar incongruencias de base y contradicciones internas. Slo
as, creemos, podr darse en un futuro el paso siguiente, que ser encontrar, entre esa
amalgama de fenmenos que an denominamos etimologa popular, unas categoras
bien delimitadas que se presten al estudio cientfico. Ya hemos dicho que no
pretendemos aqu iniciar aqu ese tipo de estudios, sino nicamente mostrar qu nos
impide hacerlo por el momento. Y la tarea se inicia en el prximo captulo.

98

99

CAPTULO 5
FRSTEMANN Y EL PROBLEMA CONCEPTUAL
DE LA ETIMOLOGA POPULAR
5.1. Introduccin
En esta segunda parte presentamos una perspectiva diacrnica de los estudios sobre
etimologa popular con el objetivo de aclarar la genealoga del problema conceptual.
Para ello ahondaremos primero en las races del propio concepto, analizando el ensayo
que introdujo la nocin de etimologa popular en la filologa y sealando los problemas
que presenta su planteamiento. Todo ello se har en este captulo. A continuacin, en
los captulos 6, 7 y 8, observaremos la divergencia de opiniones que se deriva de este
problema conceptual, y veremos las repercusiones que tal estado de confusin tiene de
cara a la bsqueda de una explicacin satisfactoria para los fenmenos de interferencia
paramrfica no accidentales. Por ltimo, en el captulo 9, presentaremos las
conclusiones obtenidas de este anlisis exhaustivo de la literatura31.

5.2. Sobre el origen del concepto


La tradicin filolgica considera al etimlogo alemn Ernst Frstemann (1822-1906),
autor del ensayo ber deutsche Volksetymologie (1852), como el creador del trmino
etimologa popular y, por tanto, como el creador del concepto (Iordan 1937, Buyssens
1965, Baldinger 1986, Malkiel 1993), lo cual no es rigurosamente cierto. Por un lado, se
tiene ahora noticia de un precursor en el uso del trmino, ya que, segn descubri
Olschansky (1996: 12-14), la palabra Volksetymologie aparece ya en Die Mundarten
Bayerns, de Schmeller (1821: 163), donde la vemos referida a ciertas formas dialectales
y malapropismos clsicos que dejan entrever la presencia de interferencias
paramrficas. Por otro lado, encontramos descripciones del fenmeno en otros fillogos
de la primera mitad del XIX, si bien estos no le dan una etiqueta identificadora. Por
31

Para la elaboracin de este estudio cronolgico se ha procurado en todo momento localizar las primeras
ediciones de las obras mencionadas y acudir a la versin original antes que a traducciones. En los casos
en que esto no ha sido posible y a fin de poder mantener un riguroso orden cronolgico en el estudio de
las ideas expresadas, hemos confiado en las referencias de Olschansky 1996, obra mediante la cual
citamos indirectamente varias obras cuya primera edicin no se ha podido consultar. En cualquier caso, la
bibliografa de esta tesis cita siempre la edicin y/o versin consultada, indicando, si fuera el caso, la
fecha de la primera edicin, y el idioma original.

100
ejemplo, Olschansky cita en este sentido los trabajos de Grimm (1926, cit. en
Olschansky 1996: 10-11) y de Pott (1833, 1836, cit. Olschansky 1996: 6), que presentan
fenmenos comparables a los que describe Frstemann, aunque sin darles ni un nombre
ni una identidad especfica.
Podramos aadir adems casos similares que hemos encontrado de percepcin
del fenmeno en la filologa inglesa y francesa. As, por ejemplo, Murray en 1829 habla
de sound adapted to the sense (lo cual le convierte quiz en precursor de la idea de la
iconicidad del lxico). Tooke, en el mismo ao, hablaba de fanciful etymologies en su
clebre Diversions of Purley. En 1841 Latham describe varios casos de lo que l llama
false analogy, cuyo equivalente francs encontramos, nueve aos despus, en un texto
de Chevallet (1850: 177)32. En 1848, un trabajo publicado en Philological proceedings
hablaba de false etymologies (1848, vol. 3, p. 2, cit. Palmer 1882: xiii). Y en 1852, el
mismo ao en que apareci el ensayo de Frstemann, una obra de Waylen hablaba de
false spelling arising out of sound (1852: 29) y casi al mismo tiempo Trench describa
varios casos recopilados por l como faulty etymology, assumed derivation y
falsely imagined etymology, trminos a los que slo les falta el elemento popular
para coincidir con la denominacin del propio Frstemann. Eirionnach, por su parte,
describa, tambin en 1852, varios casos de corrupciones, algunas de las cuales eran
casos claros de interferencia paramrfica.
Aparte de estos ejemplos, todos ellos muy cercanos al nacimiento oficial del
trmino, no consta que haya habido otros intentos de aislar el fenmeno, aunque
encontramos que ya se identificaban casos de interferencia paramrfica en la filologa
anterior al siglo XIX, si bien estos se etiquetaban como corrupciones, un trmino algo
impreciso que tambin se usaba a veces para fenmenos no paramrficos (p.e. en
Johnson 1755, Gentlemans Magazine 1790: 1086)33. Y podramos ir ms lejos y
sealar muchos otros casos documentados, ya clsicos, en los que se llama la atencin

32

El trmino falsa analoga parece tener una existencia paralela al de etimologa popular, aunque
acaba por converger con este en algunos autores, o por convertirse simplemente en analoga, sobre todo
a partir de los neogramticos. Lo encontramos antes del ensayo de Frstemann, y despus de este, por
ejemplo en el diccionario de Palmer (1882) y en Harder (1956). Ello indica que este tipo de interferencias
paramrficas no se vean en un principio como algo diferente de la analoga (por ms que se distinga
entre falsa y verdadera, lo cual es una percepcin subjetiva). La supuesta diferenciacin entre
analoga y etimologa popular se inici con Saussure (1916). Por otra parte, Wedgwood en 1855
usaba en un ensayo el trmino false etymology, que parece sugerir otro foco de percepcin del
fenmeno independiente de la rama frstemanniana. Todava usa este trmino, a finales del siglo XX,
Katamba (1994: 192).
33
Corrupcin aparece como sinnimo de etimologa popular en muchos trabajos posteriores a
Frstemann, incluidos el de Bryson (1990) y los diccionarios de Room (1986) y Rawson (1994).

101
sobre una interferencia paramrfica aislada, tanto en obras literarias, donde los ejemplos
reales se mezclan con los inventados (p.e. en Lope de Rueda, Cervantes, Shakespeare,
Sheridan, Sterne, Dickens o Thackeray), como en textos didcticos (p.e. el Appendix
Probi), pero aqu ya nos saldramos de lo que es verdaderamente conceptualizar un
fenmeno, y lo nico que demostraramos es que la percepcin de casos concretos es
muy anterior a la abstraccin y la conceptualizacin.
En cualquier caso, queda claro con esto que el tema ya estaba en el aire en la
poca en que aparece el artculo de Frstemann. De hecho, l mismo nos dice que estos
fenmenos en su mayora han sido ya citados aqu y all a modo de curiosidades
aisladas, sin que hasta la fecha se haya destacado el papel que representan para la
ciencia, al menos segn mis noticias (1852: 4). Con todo, hay que considerarle a l, si
no el padre del concepto ni el inventor del trmino -pues podra haberlo tomado de
Schmeller, aunque no hay constancia de ello- s al menos el gran divulgador de la idea
de etimologa popular, ya que nadie hasta entonces le haba dedicado un ensayo
monogrfico ni haba recopilado tal cantidad de ejemplos.
En este sentido, dice Olschansky que fue Frstemann el primero en agarrar el
toro por los cuernos y en asegurar el tema para la ciencia, apresndolo en las garras de
una definicin (1996: 11). Y aunque en este estudio discrepo de tal afirmacin, ya que
no veo una definicin formal del trmino en el ensayo de Frstemann, y de hecho creo
que es aqu donde est el origen del problema, acepto su opinin de forma matizada,
pues es cierto que hay un concepto detrs de la exposicin del tema, aunque ciertamente
falte rigor en la forma de delimitarlo. Sin duda, los que leyeron en su momento ber
deutsche Volksetymologie se quedaron con una idea de lo que es la etimologa
popular, aunque es evidente, como veremos, que no todos se quedaron con la misma. Lo
cual nos lleva a las races del problema conceptual, que vamos a estudiar en el siguiente
apartado34.

5.3. El planteamiento de Frstemann


Establecemos, por tanto, el punto de partida para nuestra exploracin del problema en el
artculo ber deutsche Volksetymologie de Frstemann. A continuacin vamos a
exponer de forma resumida sus principales ideas.

34

Curiosamente, el Lexicum grammaticorum dedica un artculo a Frstemann, pero no cita ber


deutsche Volksetymologie entre sus trabajos ms importantes (Stammerjohannn 1996: 302-303).

102
En primer lugar, para encuadrar en un marco terico aquello que quiere exponer,
comienza Frstemann su estudio describiendo los tres tipos de etimologa que l cree
que existen: 1) la etimologa cientfica, o sea, la de su propia poca, que es la que
aplica sistemticamente todos los datos disponibles sobre historia de las lenguas con el
fin de localizar con la mayor precisin posible los orgenes de las palabras; 2) la
etimologa erudita, que viene a ser la precientfica, o sea, la de los fillogos anteriores
al XIX, y que se caracteriza por sus explicaciones disparatadas (p.e. San Isidoro de
Sevilla derivaba camisa de cama); y 3) la etimologa popular, que es la que ha
hecho desde tiempos inmemoriales el pueblo. Como el artculo pretende ser ante todo
una reivindicacin de esta supuesta actividad etimolgica del pueblo llano, su autor
dedica la mayor parte del texto a explicar cmo acta y cmo se manifiesta dicha
etimologa popular.
La accin de la etimologa popular, nos dice Frstemann, se percibe en los
errores de atribucin etimolgica que muestran algunas palabras, sea en su forma, su
significado, sus connotaciones o las ideas con que se las asocia. El proceso se explica
as: el pueblo, entendido segn la mentalidad romntica del XIX como una entidad
supraindividual con la capacidad creadora de un individuo (Buyssens 1965: 78), o una
especie de cerebro colectivo (Malkiel 1993: 20), es como un etimlogo aficionado
que quiere indagar el origen de las palabras que usa, pero carece de los medios y
conocimientos que tiene el etimlogo cientfico. Por ello se equivoca en sus pesquisas,
como es comprensible, atribuyendo a ciertas palabras timos que no le corresponden.
Pero como el pueblo nunca se queda en la teora, sino que inmediatamente pasa a la
prctica (Frstemann 1852: 3), en su error transforma las palabras, como si intentara
devolverles su forma original, y cuando no cambia la forma, adopta nuevas ideas sobre
el significado, las connotaciones, o la historia de la palabra.
Seala asimismo Frstemann que el germen de tales cambios suele estar, o bien
en prstamos de otras lenguas, que el hablante no percibe como familiares, o bien en
palabras autctonas degeneradas, es decir, que por su evolucin ya no dejan ver a qu
familia lxica pertenecen. Este es el fenmeno que algunos llaman aislamiento, y que
se supone requisito indispensable para que haya etimologa popular (Olschansky 1996:
114).
La explicacin se complementa con numerosos ejemplos comentados. Todos
ellos muestran, de una manera o de otra, confusiones entre formas semejantes, y todas
entran en el grupo de no accidentales, segn los criterios de clasificacin del captulo

103
3. Aplicando aqu las subdivisiones que hacamos entonces, vemos que la principal
manifestacin seran los cambios formales por interferencia paramrfica, sean
generalizados (p.e. la sustitucin de katzenjammer por kotzenjammer, 1852: 5),
grupales (dialectales fundamentalmente, p.e. mullworm, variante de maulwurf
1852: 4), o individuales (malapropismos clsicos, p.e. ole Peter por oleum petrae,
1852: 22). Tambin encontramos un caso de cambio formal no estabilizado, pero
recurrente en la lengua: augenbraunen, que alterna con augenbrauen (1852: 9). Pero
no se limita la observacin de Frstemann a los cambios formales: tambin nos ofrece
ejemplos que corresponden a la categora de cambio semntico perifrico motivado por
interferencias paramrficas. Aunque no hay casos de cambio semntico apreciable en el
uso, s los hay de connotaciones creadas por una confusin entre formas (p.e. freitag,
que los hablantes asocian con el adjetivo que significa libre y no con la diosa Freiya;
1852: 6) o de atribuciones etimolgicas errneas, sin cambio lingstico (p.e. la historia
de Babel, nombre al que la Biblia atribuye el significado de confusin; 1852: 6).
Encontramos incluso un caso individual de este mismo fenmeno, el de von
Feuchtwangen (1852: 7), apellido que el propio autor asoci en su infancia con
wangen.
Como dato interesante, hay que sealar tambin que nos encontramos con un
ejemplo de lo que muchos, segn el criterio saussureano, llamaran ahora analoga y no
etimologa popular: el del plural hipercaracterizado muselmnner, formado sobre la
palabra muselmann (rabe muselmin) que, siendo plural, se percibi como singular
(1852: 17; cf. espaguetis en espaol). Ms adelante, cuando se desarrolle el concepto
de analoga entre los neogramticos, veremos cmo algunos cambios lingsticos se
consideran analgicos or unos autores y etimolgico-populares por otros.
Tambin se incluyen ejemplos de cambios creados con la clara intencin de
provocar un efecto expresivo, normalmente cmico (p.e. jesuwider por jesuiter,
1852: 23). Pero hay que advertir, en relacin con este ltimo tipo de ejemplos, que
Frstemann da a entender hacia el final de su ensayo que un cambio formal, si no es
involuntario, no es etimologa popular (1852: 24), con lo cual los juegos de palabras del
tipo jesuwider quedan en una posicin un tanto imprecisa. Este ser, como veremos
en losprximos captulos, uno de los puntos de desacuerdo en el planteamiento de la
etimologa popular.
Despus de esa larga serie de ejemplos, que vienen a reforzar la idea bsica
expuesta al principio, la de que el pueblo es como un etimlogo instintivo, y que las

104
manifestaciones de su etimologa son esos errores que va dejando en el vocabulario,
concluye Frstemann su trabajo con siete preguntas, que lanza a modo de propuesta de
lneas de investigacin complementarias: 1) Qu pueblos han perdido ms de su
vocabulario original y cules menos?; 2) Entre qu pueblos ha sido mayor el
intercambio lxico y entre cules menor?; 3) Qu pueblos han sido fundamentalmente
los emisores y cules los receptores?; 4) En qu dialectos se ve ms claramente el afn
de interpretar las palabras?; 5) Qu perodos de la historia han sido ms activos en
cuanto a asimilacin de palabras y cules menos?; 6) A qu categora de palabras
afecta sobre todo la etimologa popular?; y 7) Si el lxico de una lengua fuera juzgado
estrictamente con arreglo a las leyes fonticas qu palabras quedaran, por decirlo as,
eximidas? Unas preguntas que, a excepcin posiblemente de la sexta 35, resultan
prcticamente imposibles de responder, cuando no inabordables.
Para resumir, la idea fundamental del ensayo de Frstemann es que el pueblo es
como un etimlogo de su propia lengua, que intenta hacer lo mismo que los etimlogos
profesionales, pero sin la metodologa ni los conocimientos necesarios, y de forma ms
instintiva y espontnea. En el proceso de bsqueda de explicaciones etimolgicas para
las palabras, el pueblo cambia la forma y a veces el significado de algunas de ellas,
generalmente las que le resultan menos familiares. Algunas veces esta actividad
etimolgica da lugar a connotaciones o creencias nuevas en torno a ciertas palabras.
Para esta forma de etimologa que hace el pueblo se propone el trmino etimologa
popular.

5.4. El planteamiento de Frstemann como principio del problema


conceptual
Una vez descrito el contenido esencial del artculo, vamos a analizar el modo en que nos
presenta la idea de etimologa popular. El objetivo aqu es demostrar que el
planteamiento de Frstemann entraa un problema conceptual importante, que ha
pasado inadvertido para la mayora de los estudiosos durante ms de 150 aos. Como
veremos despus, este problema es en parte responsable de que las explicaciones para

35

Olschansky da respuesta a esta pregunta, al menos para el alemn. Basndose en la recopilacin de


Andresen, llega a la conclusin de que la etimologa popular afecta especialmente a los sustantivos, y,
dentro de estos, ms a los compuestos y derivados que a los simples (1996:135-139). Es previsible que
para otras lenguas, al menos las indoeuropeas, la respuesta sea la misma.

105
las interferencias paramrficas estables no hayan evolucionado sustancialmente desde el
siglo XIX, a pesar de los cambios de paradigma y los cambios de nombre.
Segn hemos visto en el apartado anterior, lo que hace Frstemann en definitiva
es reunir varios tipos de interferencia paramrfica bajo una hiptesis explicativa comn,
la de la etimologa popular. Pero el problema inicial es que no encontramos en todo el
ensayo una definicin formal de etimologa popular (pese a la afirmacin de Olschansky
que reproducamos en 5.2; 1996: 11). Lgicamente, quien se haya formado para s un
concepto de tal fenmeno a partir de la lectura de ber deutsche volksetymologie, ha
tenido que hacerlo forzosamente por induccin. Y los elementos con que uno cuenta
para formarse el concepto son, aparte de sus propios mecanismos de juicio, estos tres:
los ejemplos, la exposicin que hace Frstemann del fenmeno, y la etiqueta que lo
designa, esto es, el propio trmino etimologa popular. Vamos a estudiar a
continuacin estos elementos, ya que estos son, en ltima instancia, los portadores del
problema, ante la ausencia evidente de la definicin.
Sobre los ejemplos hay que decir en primer lugar que son convincentes y que
muestran una indudable coherencia con la hiptesis que se plantea. Todos ellos
corresponden a casos de interferencia paramrfica no accidental, sea formal o cognitiva.
Todos en principio pueden ejemplificar la hiptesis de la etimologa popular (al menos
la idea de que el pueblo busca la etimologa de las palabras). Slo quedaran dudas,
como apuntbamos antes, con los cambios intencionados, ya que aqu el autor se
mostraba contradictorio, y esto ha dado lugar a cierto desacuerdo.
Pero hay un problema interpretativo de mayor alcance, y su raz parece estar en
el predominio de los ejemplos de cambio formal. Son todos los ejemplos igualmente
representativos de la actuacin de la etimologa popular? Quera Frstemann dar a
entender que se puede apreciar el efecto de la etimologa popular tanto en un cambio de
forma como en un cambio de significado o en la creacin de una leyenda, o slo son
etimologas populares propiamente dichas las que conllevan cambio lingstico?O slo
las que culminan en un cambio formal?
Dado que la mayora de los ejemplos del artculo son de cambio formal, es
posible, como de hecho ha ocurrido, que alguien se quede con la idea de que las
etimologas populares propiamente dichas son los cambios formales nicamente,
mientras que los dems ejemplos slo estn ah para que veamos otras formas
secundarias en que se manifiesta este supuesto afn etimolgico. Aunque no nos parece
una lectura acertada, pues Frstemann afirma claramente que la etimologa popular no

106
se limita a los cambios formales, lo cierto es que entre los fillogos y lingistas
posteriores no es rara esta versin del concepto.
As, poco despus de la aparicin del artculo de Frstemann ya nos
encontramos numerosos estudios que se concentran en el cambio formal y slo aportan
ejemplos de esta clase (p.e. Sibree 1886: 90; Tweedie 1892: 189). A esto ltimo se
podra responder que al ser las otras manifestaciones del fenmeno mucho ms difciles
de detectar, es natural que la mayora de los estudiosos aporten nicamente ejemplos de
cambio formal. Esto puede ser cierto, pero hay una prueba ms definitiva de que se ha
distorsionado el planteamiento de Frstemann, y es el hecho de que hay definiciones
formales de etimologa popular que se refieren slo al cambio de forma (p.e. Moreira
1887: 56; Pei 1966a: 75; Barnhart 1988: 1263), y descripciones que implican que la
etimologa popular slo afecta a la forma de las palabras (p.e. Malinowski 1870: 300,
cit. Olschansky 1996: 16).
Algo similar podra haber ocurrido con los ejemplos de cambio formal indivual
(malapropismos clsicos), que son escasos en relacin con los dialectales y los
generalizados. Como se ver, a medida que avanza el siglo XX hay una tendencia a
excluir de la idea prototpica de etimologa popular el malapropismo, y esto puede
deberse, entre otros factores, al hecho de que la obra seminal no le dedicara suficiente
representacin con respecto a los cambios generalizados y a los dialectales.
No podemos afirmar categricamente que la desproporcin en el nmero de
ejemplos que aparecen en ber deutsche volksetymologie sea la nica causa de que
algunos entiendan la etimologa popular as. Adems, estamos seguros de que son
relativamente pocos los que han aprendido el concepto de etimologa popular
directamente de Frstemann. Sin embargo, se puede pensar que los problemas
interpretativos han sido cuando menos un factor coadyuvante, al menos en las fases
iniciales de divulgacin del concepto.
En cualquier caso, no criticamos aqu a Frstemann por el nmero de ejemplos
que da de uno y otro caso; de hecho, no defendemos que exista una proporcin correcta.
Pero s creemos que no habra habido tal problema de interpretacin si hubiera
aparecido una definicin en la obra seminal. El problema derivado de la deduccin por
los ejemplos, por tanto, se debe a la falta de orientacin ms que a los ejemplos en s.
Otro problema en relacin con los ejemplos es el concerniente a los cambios
intencionados, es decir, los juegos de palabras, pues aqu la postura del autor
repetimos- es algo contradictoria. Como ya sealbamos en el apartado anterior, antes

107
de presentar sus ejemplos de juegos de palabras nos dice que pertenecen al mbito de
la etimologa popular, pues se forman a imitacin suya (1852: 23). Pero despus de
presentarlos nos advierte que los cambios intencionados son etimologa erudita (1852:
24), y se nos plantea una disyuntiva incmoda: o las tres etimologas que se nos
describan al principio del artculo no son categoras autoexcluyentes (y queda por tanto
mal delimitado el concepto de etimologa popular), o el autor no tiene claro dnde situar
el juego de palabras (y en tal caso, tambin queda el concepto mal delimitado). Qu
funcin hacen, pues, tales ejemplos en este artculo?
Un tercer problema es el de la relacin entre los ejemplos y el significado literal
de etimoga popular. Independientemente de cmo resolvamos el primer problema y
el segundo, est claro que los ejemplos nos hacen identificar etimologa popular con
confusin entre formas. Como veremos despus, es evidente que un trmino compuesto
de etimologa y popular no alude necesariamente a la confusin formal. Es decir, un
supuesto etimlogo del pueblo podra hacer etimologas espurias de diversas maneras
sin necesidad de apoyarse en parecidos formales, por ejemplo, inventando una lengua
muerta a modo de deus ex machina. Pero a juzgar tanto por los ejemplos que vemos
en el artculo como por los que no vemos, parece que para Frstemann s existe esa
conexin. Tenemos que deducir, por tanto, que no seran etimologa popular las
inexactitudes etimolgicas que no se apoyen en una semejanza formal, como, por
ejemplo, la creencia generalizada entre los estadounidenses de que Mississippi
significa Padre de las aguas en alguna lengua india (Hockett 1950), o la interpretacin
de algunas palabras como acrnimos (p.e. posh; news y fuck; Rawson 2000: 162163; 144 y 83).
Como vemos, pues, el tercer problema que plantean los ejemplos es que
imponen una relacin biunvoca entre actividad etimolgica del pueblo y confusin
entre formas semejantes, como si la etimologa del pueblo, suponiendo que hay tal
cosa, no pudiera dar otra clase de frutos, y como si todo error motivado por paronimias
tuviera que haber surgido de la reflexin etimolgica de gente inculta. Parece, a juzgar
por los ejemplos de Frstemann, que el pueblo est condenado a tropezar siempre en sus
pesquisas con el mismo tipo de error. Pero no nos explica por qu.
Como decamos antes, contamos con otros dos elementos para deducir, a falta de
una definicin, qu es etimologa popular: la exposicin del propio Frstemann y la

108
interpretacin del trmino etimologa popular36. Es en ellos, por tanto, donde
centramos ahora el anlisis. En ambos subyace un problema comn evidente: tanto en la
exposicin como en la etiqueta, la explicacin del fenmeno reemplaza a la descripcin.
Es decir, lo que ambas cosas transmiten es, ms que una delimitacin del concepto, una
hiptesis explicativa. Pero una hiptesis explicativa de un fenmeno que slo se define
por responder supuestamente a esa misma hiptesis, lo cual indica una clara
circularidad.
Aparte de que se trata de una hiptesis no demostrada, es una explicacin
apriorstica que determinar por fuerza nuestra percepcin del fenmeno. Consecuencia
de ello es que haya ms unanimidad a la hora de reconocer como etimologa popular,
por ejemplo, un caso como el de vagamundo, donde parece indiscutible que se ha
analizado y reetimologizado la palabra vagabundo, que cuando hay que hacer lo
mismo con la confusin entre infestado e infectado, donde no se puede postular que
haya habido un proceso de anlisis que recuerde a la metodologa del etimlogo. Del
mismo modo, cuando Olschansky afirma que no se puede hablar de etimologa popular
si no se da una motivacin secundaria (1996: 179), lo que hace es contribuir a perpetuar
el problema de la explicacin-descripcin. Este tipo de problema, por otra parte, no es
raro entre fillogos y lingistas, pues como afirmbamos en 2.1, en lingstica a
menudo se confunden la descripcin y la explicacin.
Por otra parte debemos notar que, al presentarnos el autor lo que l considera la
explicacin vlida, tambin transmite la presuposicin de que hay una sola explicacin
vlida. Quiz por ello los que critican la hiptesis de Frstemann, cambien o no la
etiqueta, suelen dar una nica versin alternativa, sin pensar que el fenmeno de la
interferencia paramrfica puede ser complejo, as como deberse a varios factores y tener
ms de una forma de manifestarse. Esto tambin perpeta una parte del problema
conceptual.
La etiqueta etimologa popular, desde el punto de vista de este anlisis, no es
otra cosa que una versin condensada de la hiptesis de Frstemann, con la peculiaridad
de que ha tenido ms difusin que el propio artculo. En efecto, muchos son los que han
odo hablar de este fenmeno, y muy pocos en comparacin, los que en verdad han
ledo el artculo original. En cualquier caso, creemos que ms de un autor ha formado su
36

Dado que el trmino Volksetymologie no presenta problemas evidentes de traduccin, creemos que
es lo mismo hacer el anlisis sobre la forma espaola que la alemana. Los problemas observados en el
trmino se mantienen tambin en la versin francesa y en la inglesa, lo cual tambin es importante tener
en cuenta a la hora de estudiar la evolucin del problema conceptual.

109
idea del concepto a partir de la etiqueta y de unos ejemplos. Indudablemente, el trmino
etimologa popular tiene una fuerza expresiva especial, que es lo que le ha permitido
sobrevivir todos los cambios de paradigma. Pero el problema es que lo que transmite es
tan slo una hiptesis, y la transmite de una forma inadecuada.
Por un lado, el adjetivo popular, el que nos recuerda que el pueblo es un
etimlogo sui generis, es especialmente problemtico, porque se refiere ms a quin
hace el fenmeno que a cmo y por qu se hace. Para compensar cognitivamente la
incongruencia de tal descripcin, evocamos, quiz de una forma no del todo consciente,
ciertas connotaciones subjetivas del concepto abstracto de pueblo y del adjetivo
popular (falta de formacin acadmica y cientfica; espontaneidad frente a reflexin,
etc.) y as quiz entendemos lo que indirectamente est queriendo decir Frstemann, a
saber, que esta etimologa es una etimologa errada, no cientfica, originada, en cambio,
en la incultura. Pero la impropiedad del trmino es evidente, y por esta razn son
obviamente mucho ms explcitas y apropiadas para este tipo de fenmeno las etiquetas
que evitan el componente popular, como falsa etimologa (Wedgwood 1855: 62;
Katamba: 1994: 192), etimologa asociativa (Orr 1939: 258) o paretimologa
(Pisani 1967: 147).
Y no hablaremos aqu del juicio temerario o incorreccin poltica que conlleva
identificar al pueblo con la incultura, como claramente hace Frstemann, porque nos
interesa slo aquello que pueda afectar a la percepcin del fenmeno como tal. Ahora
bien, la asociacin, implcita, como hemos visto, entre la incultura y la llamada
etimologa popular s es relevante de cara al problema de la delimitacin conceptual.
Basta con ver la cantidad de estudiosos que insisten en que la etimologa erudita o falsa
etimologa erudita (Gougenheim 1948) es un fenmeno aparte, que no debe
confundirse con la popular (Meyer 1876, cit. Olschansky 1996; Ladrn de Cegama
1988: 222). Esto no es necesariamente cierto, porque tanto el erudito como el ignorante,
al menos segn los datos que tenemos, tienden a errar de la misma forma, a saber,
confundiendo segmentos formales parecidos.
La manera ms razonable de evitar la paradoja sera pensar, con un criterio de
lgica difusa, que el erudito suele equivocarse en aquello en lo que es ignorante, o
afirmar, con Iordan (1942: 35), que se trata de una simple cuestin de grado. O bien,
que el erudito es ignorante en la medida en que se equivoca.
Sin embargo, se observa en la tradicin filolgica cierta tendencia a mantener
separado lo que en un principio separ Frstemann. As pues, unos dicen, siguiendo al

110
propio Frstemann, que la etimologa errnea del erudito es producto de una reflexin
consciente, mientras que la popular produce el error por un proceso inconsciente. Pero
cmo puede llamarse etimologa a una actividad mental inconsciente, si no es como
metfora? Y si el componente etimologa de etimologa popular es simple metfora
y no se refiere a una verdadera etimologa por qu se la contrapone a la cientfica y la
erudita, que s representan una actividad etimolgica real, sin lugar a dudas?
Otra manera de justificar la divisin popular/erudita es argumentando que la
etimologa erudita no crea cambios lingsticos, y la popular s (Ladrn de Cegama
1988: 222). Pero este razonamiento no tiene en cuenta que hay cambios que s proceden
de eruditos (p.e. el cambio de iland a island por influencia de isle), cosa que
tampoco seala Frstemann; adems, algunos ejemplos de etimologa popular que da
Frstemann (p.e. la supuesta etimologa de Babel) no producen cambio lingstico, al
menos tal y como lo entendemos ahora. Todo esto evidencia, una vez ms, la falta de
unanimidad de los conceptos, y el flaco favor que hace la adopcin del trmino
popular.
En cuanto al sustantivo etimologa, entendido como actividad etimolgica,
el problema es, como adelantbamos en el prrafo anterior, que a primera vista implica
reflexin consciente e intencionalidad. Surge, por tanto, una contradiccin: en su ensayo
Frstemann deca que la etimologa popular era un fenmeno inconsciente (1852: 3) e
involuntario (1852: 24); pero el trmino etimologa, interpretado literalmente, no
sugiere una cosa as: Cmo puede una persona ser etimloga inconscientemente, o de
forma involuntaria? Si, como apuntaba Buyssens (1965: 78), Frstemann en realidad
eligi este trmino porque no encontr otro mejor para referirse a una tendencia
inconsciente a la motivacin, lo cierto es que el tono de ber deutsche
volksetymologie no deja esto lo bastante claro, pues carga mucho las tintas en el
aspecto etimolgico. Y, recordemos, al contraponer las tres etimologas, las est
poniendo al mismo nivel, lo cual cuestiona la hiptesis de Buyssens. En este trabajo
hablaremos de la paradoja de Frstemann para referirnos a dicha contradiccin.
A consecuencia de esto, el estudioso se ve, una vez ms, solo en su toma de
decisiones conceptuales. Decidir qu es lo que implica el uso de etimologa por parte
de Frstemann conlleva separar o no separar la etimologa popular de la erudita, decidir
si el fenmeno es consciente o inconsciente y decidir si aquellos cambios paramrficos
que no parecen tener una motivacin lgica, los del tipo sinfonier por chiffonier,

111
deben compartir categora con los cambios que en apariencia obedecen a la lgica,
como el de vagamundo por vagabundo.
Un ejemplo de menor relevancia, anecdtico pero ilustrativo, de cmo puede
tergiversarse el concepto por el uso de una terminologa inadecuada, lo encontramos en
aquellos autores que han hablado de la etimologa popular como si de una verdadera
disciplina se tratara (cosa lgica, por otra parte, ya que una de las acepciones de
etimologa es la de disciplina etimolgica). As, por ejemplo Thiene (1896) y
Zierow (1898) opinaban que la etimologa popular deba ensearse (!) en la escuela
primaria (cit. Olschansky 1996: 30). Una resea del diccionario Folk-etymology de
Palmer presentaba la etimologa popular como a new branch of science (The Nation,
s.a. 1885: 39). Y Gilliron, el pionero de la geografa lingstica, afirmaba en 1919 que
la etimologa popular deba reemplazar a la histrica (1919: 62). Esta confusin se
aclar, no obstante, cuando Wartburg formul la necesaria distincin que algunos no
alcanzaban a intuir: La etimologa es una ciencia, la etimologa popular es una
tendencia que se manifiesta en la lengua (1925: 27). De todos modos, el caso ilustra
muy bien hasta qu plano puede llegar la falta de unanimidad en las interpretaciones
cuando un concepto no se ha presentado con precisin.
Si ahora pensamos en la combinacin de los dos componentes, etimologa y
popular, se nos hace ms evidente lo inadecuado de tal etiqueta para el fenmeno al
que se aplica, entre otras cosas por el problema, ya sealado, de la relacin biunvoca
que hay implcita entre interferencia paramrfica y actividad etimolgica de las clases
incultas. Prcticamente todos los estudios sobre la etimologa popular se refieren
nicamente a interferencias paramrficas, y son una significativa minora los que
utilizan el trmino para casos de naturaleza diferente (p.e. el de Missisippi en Hockett
1959). Esta relativa unanimidad a la hora de aplicar el trmino slo a fenmenos de
interferencia paramrfica, aunque luego no exista acuerdo en cuanto a cules de estos en
concreto son etimologa popular y cules no, es indicio de que a pesar de su
imprecisin, el planteamiento de Frstemann, sea o no correcto, tiene una fuerza
persuasiva especial. Lo cual es tambin parte del problema.
Nuestra exposicin del problema podra resumirse en los siguientes puntos:
-El artculo ber deutsche volksetymologie de Frstemann intenta presentar el
concepto de etimologa popular mediante una hiptesis, la de que el pueblo tiene su
forma especial de hacer etimologa, pero falta en este una definicin formal que nos
ayude a identificar el fenmeno para el que se ha propuesto la hiptesis.

112
-Los ejemplos del artculo son los que s apuntan a un fenmeno lingstico, el de la
confusin entre formas semejantes, y es aqu donde vemos unos resultados observables.
Se deduce, por tanto, una relacin, supuestamente biunvoca, entre etimologa popular
e interferencia paramrfica no accidental. Pero esta relacin es, a su vez, fuente de
problemas interpretativos.
-Lo que obtenemos del artculo, en el mejor de los casos, es un fenmeno mal
conceptualizado, ya que se nos fuerza a identificar dicho fenmeno, no por una
descripcin objetiva, sino por lo que resulta ser una mera hiptesis explicativa. Se crea
as una circularidad en el razonamiento, que impide dar una explicacin satisfactoria a
los fenmenos de interferencia paramrfica no accidentales.
-Adems existen problemas en relacin con la presentacin de los ejemplos, la
congruencia de la hiptesis de Frstemann, y el propio trmino etimologa popular.
Un planteamiento del problema a base de interrogantes podra formularse as:
-Cmo quera Frstemann que se interpretara su concepto de etimologa popular?
1)Como una tendencia psicolgica, independientemente de si tiene efectos
visibles en el plano fenomenolgico o no, y de cules pudieran ser estos? Y en
caso de ser una tendencia psicolgica sera una tendencia a buscar
explicaciones etimolgicas o a asociar o confundir palabras? Podra entenderse
tal tendencia como una tendencia compleja, que abarcara tanto el deseo de
esclarecer etimologas oscuras como la propensin a asociar formas?
2) Como un fenmeno visible de interferencia paramrfica, independientemente
de cul pueda ser su explicacin?
3) Cmo una tendencia psicolgica y un fenmeno a la vez?
-En el caso de que respondiramos con la opcin 2) o la 3) de las anteriores, Qu
fenmenos exactamente abarcara el concepto frstemanniano de etimologa popular?
Todos los de interferencia paramrfica no accidental, lingsticos y/o metalingsticos?
Slo los lingsticos? Y en el caso de que respondiramos que slo los lingsticos son
etimologa popular, Debera incluir el concepto de etimologa popular a todos los
cambios lingsticos por interferencia paramrfica, sean generalizados o no? O slo
son etimologa popular los generalizados?
-Es relevante si este concepto, independientemente de que se entienda como tendencia
o como fenmeno, est vinculado o no a grupos sociales considerados incultos? O
puede

llamarse

etimologa

popular

tambin

fenmenos

lingsticos

y/o

metalingsticos que proceden de eruditos? Debe distinguirse entre etimologa erudita

113
y popular por estar aquella vinculada a una reflexin consciente y esta no? Es correcto,
en cualquier caso, ese argumento? Debe distinguirse entre etimologa erudita y popular
por no desembocar aquella en fenmenos de cambio lingstico y esta s? Es correcto,
en cualquier caso, ese otro argumento? Cul sera, por otra parte, el criterio que
distingue al etimlogo erudito del popular, o, simplemente, a los individuos eruditos de
los no eruditos?
-Deberamos excluir del concepto de etimologa popular los cambios formales y/o
cognitivos que se han producido por un acto consciente y/o voluntario37, con
conocimiento de la verdadera etimologa, el verdadero significado o la verdadera forma
de la palabra? En el caso de excluirlos se deberan tipificar estos como ejemplos de
etimologa erudita? Incluso aunque sean en realidad creaciones populares, o aunque su
autor no sea oficialmente un erudito? Y si consideramos que la llamada etimologa
popular es algo inconsciente e involuntario cmo debe entenderse el componente
etimologa dentro de dicho trmino? Cmo metfora de un proceso mental que no
podemos describir? O entendiendo que una actividad etimolgica puede desarrollarse a
nivel inconsciente, e incluso sin que intervenga la voluntad (la paradoja de
Frstemann)?
En esencia, en ber deutsche volksetymologie hay muchos cabos sueltos,
siendo el problema principal el hecho de que se confunde la descripcin de un
fenmeno con su explicacin. Los otros problemas son debidos a faltas de coherencia en
la exposicin. Aqu est, creemos, el germen de la disparidad de criterios que
observamos en la abundante literatura surgida en torno a la etimologa popular. Y
aunque slo existiera un concepto nico y unnime de lo que es dicha etimologa
popular, el hecho de que se siga conceptualizando y explicando como etimologa
popular, aun en sus versiones ms modernizadas, nos mantiene encerrados, como
veremos, en la trampa de la explicacin teleolgica.
Lo que haremos a continuacin, en los prximos captulos de esta segunda parte,
es ver qu ocurre con este problema y con los cabos sueltos desde la aparicin de esta
obra seminal hasta finales del siglo XX.

37

En este trabajo no identificamos consciente con voluntario, ya que entendemos que toda conducta
lingstica voluntaria tiene una parte inconsciente (o preconsciente), y no queremos descartar que en una
actividad voluntaria como el juego de palabras est funcionando el mismo mecanismo preconsciente de
las interferencias paramrficas accidentales. Vase tambin nota 7.

114

115

CAPTULO 6
EVOLUCIN DEL PROBLEMA CONCEPTUAL
ANTES DE SAUSSURE
6.1. Introduccin. El problema conceptual despus de Frstemann
Olschansky, en su estudio histrico del concepto de etimologa popular, establece dos
perodos, coincidentes con los siglos XIX y XX, argumentando que se produce un
cambio de perspectiva con la transicin de un siglo a otro (1996: 32). En nuestro
trabajo, no obstante, no seguiremos exactamente este modelo, ya que creemos que el
verdadero cambio se da con la publicacin del Cours de linguistique gnrale de
Ferdinand de Saussure (1916), a partir del cual se tiende a hablar de bsqueda de
motivacin y creacin de familias de palabras ms que de bsquedas etimolgicas,
por ms que el concepto frstemanniano puro de la vieja escuela se resista a
desaparecer. Como podr apreciarse ms adelante, tomando como lnea divisoria el ao
de publicacin de esta obra, se obtienen dos perodos bien diferenciados, dentro de los
cuales no es difcil distinguir unas caractersticas comunes.

6.2. Evolucin del problema conceptual antes de Saussure


La primera publicacin que se hace eco de la propuesta de Frstemann, segn el
exhaustivo seguimiento que hace Olschansky de la evolucin del concepto, es un
trabajo de Tobler publicado en 1860 (cit. Olschansky 1996: 15, nota 19), ocho aos
despus de la aparicin de ber deutsche Volksetymologie. Wackernagel (cit.
Olschansky 1996: 14-15) se refiere a este concepto/fenmeno, un ao despus de
hacerlo Tobler, con un enfoque ligeramente distinto, y bautizndolo como
alemanizacin. Y aunque cita a Frstemann, no usa en ningn momento la etiqueta
inventada por este, quiz porque, segn opinin expresa del propio Wackernagel, los
eruditos han contribuido de la misma forma que el pueblo a este tipo de cambio.
No parece, por tanto, que estos autores estn hablando de la etimologa popular
de Frstemann, sino de un concepto inspirado en esta. No obstante, su idea de
alemanizacin (entendida como asimilacin de palabras extranjeras a formas
autctonas) es bastante frstemanniana, por cuanto excluye el juego de palabras e
insiste en la falta de intencionalidad del fenmeno.

116
En esto mismo insiste Steinthal en una obra de 1863 (cit. Olschansky 1996: 1516), que s mantiene la etiqueta original de etimologa popular. Ahora bien, lo ms
interesante de este ltimo trabajo, desde un punto de vista historiogrfico, est en el
hecho de que en l se afirma por primera vez que la etimologa popular es una
manifestacin de la analoga. Esta es una idea caracterstica de todo el perodo presaussureano, aunque no la encontramos explcitamente en Frstemann, ya que el
concepto de analoga que asociamos a los neogramticos del XIX no se formula hasta
unos aos despus de aparecer su artculo. Ahora bien, por uno de los ejemplos que
presentaba en ber deutsche Volksetymologie, el de muselmnner (1952: 17,
citado aqu en 5.3), se puede deducir que Frstemann no distingua entre confusiones
que afectan a las races y confusiones que afectan a los afijos, y estas ltimas son las
que suelen etiquetarse como analogas.
De todas formas, aunque el padre de la etimologa popular no presentara su
concepto como una forma de analoga, era inevitable que en el siglo XIX se acabara
defendiendo esta relacin de inclusin, por una necesidad comprensible de encajar el
fenmeno en el paradigma neogramtico dominante. Steinthal es, pues, el primero de
una larga lista de autores que incluyen a la etimologa popular dentro de la analoga,
hasta que Saussure rompe esta relacin. Por lo dems la perspectiva de Steinthal difiere
de la de Frstemann en un punto fundamental, pues aquel no relaciona el fenmeno de
los cambios formales paramrficos con la prctica consciente de la etimologa. Con
todo, no se desmarca claramente de la paradoja frstemanniana, ya que hacia el final
de su ensayo cae en la contradiccin, al afirmar que en la etimologa popular est el
germen de la lingstica primitiva (Kjederquist 1902: 417 cit. en Olschansky 1996: 16).
En estos mismos aos la filologa inglesa estudia el fenmeno siguiendo una
lnea que casi con toda seguridad podemos considerar independiente de la de
Frstemann, ya que, como vimos en 5.2, de las etiquetas que se manejan en ingls en
esa poca ninguna traduce literalmente el Volksetymologie alemn. Por otra parte,
tambin es cierto que las denominaciones inglesas se aproximan mucho a lo que expresa
la alemana, hasta el punto de que se podra hablar de polignesis del concepto, o incluso
de eslabones perdidos en su evolucin.
Por ejemplo, en 1852, ao de aparicin de ber deutsche Volksetymologie,
Waylen hablaba de false spelling arising out of sound, Trench de faulty etymology,
assumed derivation y falsely imagined etymology, y Eirionnach simplemente de
corruptions. En 1854 aparecieron en la revista Notes and Queries dos breves notas

117
firmadas por J.O.B. con los ttulos de Colloquial changes of words y False spellings
from sounds, en las que se citaban ejemplos de cambio formal por confusin
paramrfica. Un ao despus, Wedgwood habla de [t]he phenomenon known by the
name of False Etymologies, utilizando un trmino muy prximo, incluso formalmente,
a folk etymology, que hara pensar en una posible traduccin-adaptacin del
Volksetymologie de Frstemann, si no fuera porque ya lo encontrbamos en un texto
de 1848 (vid. 3.1. en este mismo captulo). En 1859, Hotten, en A dictionary of modern
slang sigue empleando el socorrido corruption para las interferencias paramrficas.
La primera referencia a Frstemann que encontramos en una publicacin en
ingls es en una obra de Taylor. Al menos nos consta que lo cita en la segunda edicin
de su obra Words and places (1865; la primera edicin, de 1864, no se ha podido
localizar). Sin embargo no aparecen aqu an las formas definitivas folk etymology y
popular etymology, pero encontramos en cambio trminos muy semejantes, como
popular etymological speculation y attempts at popular etymologizing, que exponen
la hiptesis frstemanniana con ms precisin incluso que el propio Volksetymologie
de la obra seminal. Por otra parte, en el mismo captulo de Words and places
encontramos fancied etymology, erroneous etymology y corruption, trminos que
ya no son tan frstemannianos y que nos recuerdan ms a la escuela inglesa. Como
dato de inters, hay que destacar tambin que Taylor incluye entre sus ejemplos la
etimologa errnea de un erudito.
En definitiva, no se puede hablar de momento de una asimilacin completa de la
idea frstemanniana por parte de los tericos ingleses. El trmino popular etymology,
de hecho, no se asienta en los textos de la filologa inglesa hasta 1874, dentro de la
dcada que introducimos en el siguiente prrafo.
Al principio de la dcada de 1870 aparecen una serie de novedades interesantes
para el estudio de este concepto. Por un lado, en el mismo ao de 1870 encontramos el
primer gran ensayo monogrfico sobre etimologa popular desde la aparicin del
artculo de Frstemann: el artculo Zur Volksetymologie, de Malinowski. De l
destacamos el hecho de que slo considera etimologa popular los cambios formales,
dejando fuera de dicho concepto a cualquier otro fenmeno. Esta tendencia, la de
identificar el concepto de etimologa popular slo con los cambios formales y no con
otro tipo de fenmenos paramrficos, ya la percibamos en la mayora de los autores
mencionados hasta ahora, por cuanto sus ejemplos se limitan a casos de cambio
ortogrfico y/o fonolgico, pero ahora nos encontramos adems con la formulacin

118
explcita de una toma de postura que se estaba consolidando en la dcada
inmediatamente posterior a la aparicin de ber deutsche Volksetymologie. Se
confirma as la inevitabilidad de un problema que predecamos ex post facto en 5.4,
cuando analizbamos el artculo de Frstemann: al predominar en este los ejemplos de
cambio formal y no haber una definicin clara del fenmeno, era ms que probable que
algunos infirieran que la etimologa popular era bsicamente un fenmeno de cambio
formal.
En esta misma dcada nos encontramos con que Tobler, el primero que cit
oficialmente el trmino etimologa popular despus de Frstemann, adopta en un
nuevo ensayo, Die fremden Wrter in der deutschen Sprache (1872, cit. Olschansky
1996: 15), el trmino alemanizacin, que ya haba utilizado Wackernagel, y evita
consecuentemente la denominacin original. No es el nico caso, como veremos, en que
un autor abandona una etiqueta (sea etimologa popular o no) y adopta otra diferente
para referirse a este tipo de fenmeno. Lo explique o no el autor en cuestin, suponemos
que este tipo de cambio implica cierto desacuerdo con uno o ms puntos de la teora
subyacente.
En este caso, el abandono de la etiqueta Volksetymologie puede deberse, o
bien a que alemanizacin es ms apropiado para el propsito de este ensayo, o a que
el autor ha decidido que no debe relacionarse este fenmeno con la ciencia etimolgica.
Pero no disponemos de ms datos al respecto, y no debemos, por tanto, aventurar
explicaciones. En cualquier caso, aunque el trmino etimologa popular ha
demostrado tener una enorme capacidad de supervivencia, es cierto que ha tenido que
enfrentarse a una verdadera legin de etiquetas rivales, y es evidente, por lo que aqu
vemos, que no tardan en manifestarse muestras de desacuerdo con la conceptualizacin
de Frstemann, esto es, con la etiqueta identificadora y con la relacin causa-efecto que
conlleva.
Otro dato de inters en esta dcada, que adelantbamos antes, es la publicacin
en 1874, de la primera obra que utiliza la forma estndar inglesa popular etymology.
Se trata de The principles of comparative philology de Sayce. Esta obra tambin
relaciona la etimologa popular con la analoga; de hecho, la etimologa popular se
menciona en el captulo The influence of analogy in language (1874: 345-385). En
una ocasin usa tambin, a modo de sinnimo, el trmino false analogy, pero esto no
es sino la pervivencia de un trmino que ya empezaba a estar anticuado, ya que, como
vimos antes, era relativamente comn hablar de falsas analogas para referirse a los

119
fenmenos paramrficos, al menos durante un tiempo, hasta que los neogramticos
hicieron respetable el concepto de analoga.
Sayce, por otra parte, parece no estar de acuerdo con el carcter etimolgico de
la etimologa popular. En este captulo califica el fenmeno de unconscious e
instinctive (1874: 381) y afirma que [t]he simple sound of the word itself [] calls
up associations which create new sounds, new ideas, and therefore new words (1874:
375). Su hiptesis, ms psicologista que etimologista, parece salvarse de la paradoja de
Frstemann, si bien dice en otra parte del captulo que all these popular etymologies
[] interpret unknown terms by words of the same or similar sound (1874: 379; la
cursiva es ma). Su postura, pues, est entre dos posturas, como ocurra con Steinthal,
pero podemos decir que no es un frstemanniano puro. Tambin se desmarca de las
ideas de Frstemann en relacin con el componente popular de la etimologa
popular, pues cita a un erudito, en este caso el poeta Spenser, como fuente de
etymological mistakes (1874: 381-2).
La ltima contribucin destacable dentro de esta dcada es el Ueber deutsche
Volksetymologie de Andresen (1876, cit. Olschansky 1996: 17); un libro, el primero que
se dedica a este tema, que contaba con 146 pginas en su primera edicin y que fue
engrosndose en sucesivas ediciones hasta llegar a 496 en la sptima (1919, cit.
Olschansky 1996: 17). Aparte de la cantidad de ejemplos que aporta, no slo del
alemn, sino tambin del griego clsico, latn, francs, ingls, italiano, espaol, griego
moderno y neerlands, y de ser el iniciador de la moda de las recopilaciones de
ejemplos (trabajos que se limitan a aportar ejemplos de lo que sus autores creen que es
etimologa popular, sin ofrecer una base terica clara), interesa porque presenta en su
parte terica algo parecido a una definicin, ya que describe la etimologa popular como
una fuerza [] mediante la cual se unen dos palabras que etimolgicamente no suelen
tener ninguna relacin (1876: 1, cit. Olschansky 1996: 17). Adems aade unas ideas
sobre lo que sera la motivacin de este fenmeno: la conciencia lingstica, que se
opone con todas sus fuerzas a que el nombre sea una cscara vaca e intenta dar a todos
y cada uno de ellos un significado que no induzca ni a error ni a confusin (1876: 2,
cit. Olschansky 1996: 17).
Este planteamiento terico, ms prximo ya a las ideas estructuralistas de
bsqueda de motivacin, y ms en concreto a la de la atraccin paronmica de Dauzat
(1927: 109) que a la del pueblo etimlogo de Frstemann, influy mucho, aunque con
resultados diferentes, en los estudiosos posteriores. Palmer, por ejemplo, sigue muy de

120
cerca las palabras de Andresen en la introduccin de Folk-Etymology (1882), como
veremos ms adelante, aunque se muestra a la vez frstemanniano en su famosa frase
man is an etymologizing animal (1882: xiv). Hasta el mismo Frstemann acept la
autoridad de Andresen como terico de la etimologa popular, y en su siguiente artculo
sobre el tema, que repite el ttulo Ueber deutsche Volksetymologie (1877), afirma que
el trabajo de Andresen a partir de ahora constituir el ncleo en el que debern basarse
los trabajos del futuro (1877: 376).
La influencia de Andresen, pues, lleg a eclipsar la de Frstemann, hasta el
punto de que hay quien cita a aquel como creador del concepto de etimologa popular
(p.e. Kirwin 1985: 18). Para los que han estudiado a fondo la historia de la etimologa
popular, Andresen no es, obviamente, el creador del concepto, pero s el que lo
establece definitivamente en la filologa. Se entiende por qu, a partir de Andresen, los
pocos autores que se molestan en dar explicaciones tericas empiezan a hablar ms de
tendencia a la asociacin de palabras no relacionadas y de bsqueda de motivacin. Sin
embargo, seguir aflorando con cierta frecuencia la idea frstemanniana de bsqueda de
etimologas; incluso algunos autores no parecen tener inconveniente en creer en
Andresen y en Frstemann a la vez. Esto tiene fcil explicacin: Andresen aport al
estudio del fenmeno de la interferencia paramrfica no accidental la coherencia que no
tena con Frstemann, pero no obstante mantuvo el trmino frstemanniano de
Volksetymologie, en el que inevitablemente est implcita la idea rival de que hay un
fenmeno de base etimolgica.
En el resto de la dcada de 1870, aparte del segundo artculo de Frstemann, que
ya hemos citado, y que por lo dems se limita a ser una mera recopilacin de ejemplos,
slo encontramos reformulaciones de ideas que ya habamos visto antes. Por ejemplo,
un trabajo de Meyer (1876, cit. Olschansky 1996: 21-22) sigue distinguiendo la
etimologa popular de la erudita, y esgrime para ello los dos argumentos clsicos:1)
porque la etimologa erudita es consciente y la popular es inconsciente e inocente
(otra vez la paradoja de Frstemann en su forma original); y 2) porque la etimologa
erudita no provoca cambios y la popular s (afirmacin cuestionable, por otra parte).
Gaidoz (1876: cit. Palmer 1882: xxvi) nos dice una vez ms que la etimologa popular
es una forma de analoga. Otros hacen aportaciones misteriosas o seudocientficas,
como Darmesteter, que hace alusin a las leyes de la etimologa popular (1877: 176).
En la dcada de 1880 aparece el influyente Principien der Sprachgeschichte de
Hermann Paul. Como es de esperar en una obra de carcter cientifista como esta, su

121
tratamiento de la etimologa popular muestra encomiables esfuerzos por ofrecer algo
coherente a partir de los cabos sueltos que dej Frstemann. Sus ideas sobre la
etimologa popular son las de ms validez cientfica de su tiempo, si bien su opinin no
consigui eliminar los posos del concepto frstemanniano que seguan asentados en los
crculos acadmicos, donde el fillogo atomista tena an mayor autoridad que el
lingista cientfico. Por otra parte, como el trmino etimologa popular segua
vigente, y el propio Paul, por su parte, lo aceptaba, era prcticamente imposible eliminar
las ideas frstemannianas que subyacen en l.
En cualquier caso, Paul afirm claramente, y sin contradicciones, que la
etimologa popular es un fenmeno (para Andresen, recordemos, era una fuerza), y ni
es algo inherente al pueblo llano, ni es una forma de etimologa, sino un cambio
relacionado con la percepcin. Insiste adems en que por etimologa popular se puede
entender tanto un cambio de forma como un cambio de significado, originndose ambos
casos en la asociacin de dos palabras, y siendo requisito imprescindible que una de
ellas se haya oscurecido. Y no excluye de la categora de etimologa popular los
malapropismos clsicos, sean autnticos o literarios. En definitiva, Paul elimina aquellas
ideas del concepto inicial frstemanniano que se basan en criterios heterogneos o en
razonamientos apriorsticos. Sin embargo, como decamos, su criterio no se convierte
inmediatamente en doctrina comnmente aceptada.
En el mismo ao, una obra de Weise vuelve a la paradoja de Frstemann al
afirmar que la etimologa popular es un afn decidido, pero inconsciente (1880: 208,
cit. Olschansky 1996: 23), e insiste asimismo en que el juego de palabras y la
etimologa erudita no constituyen autntica etimologa popular. No aporta nada
nuevo, pues, al debate sobre la naturaleza y las causas del fenmeno, aparte de nuevas
formulaciones de lo ya expresado por otros. Interesa, eso s, por su empeo en hacer una
valoracin positiva del fenmeno (Olschansky 1996: 23). Se inicia as oficialmente el
debate sobre la naturaleza -buena o mala, natural o anmala- de la etimologa popular.
Es un debate, aunque curioso, irrelevante para el estudio del problema conceptual, y por
ello no profundizaremos en l. Baste decir que emitieron juicios de valores en este
debate lingistas tales como Saussure, que se refiri a la etimologa popular como un
fenmeno patolgico (1916, 1972: )38; Vendryes, que la calific de llaga de la

38

La calificacin de phnomne pathologique se omiti a partir de la edicin de 1922. De Mauro cree


que esto se hizo por adaptar el pensamiento saussureano a los tiempos, aunque la verdadera opinin de
Saussure es la que figuraba en la primera edicin (1972: 473).

122
fontica (1943: 70); Boisacq, que la llam enfermedad del lenguaje (1926); y
Gilliron, que defenda, contra casi todos, el papel de esta como elemento renovador del
idioma.
Tambin en 1880 aparece otra obra de Sayce, Introduction to the Science of
Language, que vuelve a citar la popular etymology, esta vez en un captulo dedicado a
[t]he three causes of change in language, y dentro de este, en la seccin dedicada a
imitation or analogy (1880: 166-185), mantenindose en las ideas que ya expres seis
aos antes. Aunque no da una definicin, hace referencia a those popular etymologies
whereby words whose meaning is unknown or forgotten are assimilated to others with
which the speakers are familiar (1880: 183). Esto en un principio no sugiere
fenmenos exclusivamente lingsticos o exclusivamente metalingsticos, pero los
ejemplos nos dan a entender que su concepto de etimologa popular abarca tanto un tipo
de cambio (p.e. la evolucin en alemn de sndfluth a sindfluth) como el otro (p.e.
la leyenda que relaciona el nombre de Madrid con la frase Madre, id!, 1880:183184). Vemos, por tanto, como en estos aos convive la idea del cambio slo formal (p.e.
Malinowski 1870) con la frstemanniana pura de asociacin etimolgica con o sin
cambios, que es la que parece tener en mente Sayce. Por ltimo, debemos destacar la
presencia en esta seccin de un ejemplo de interferencia paramrfica individual (el uso
de ash-spilt por ashphalt, por parte de un jardinero, 1880: 183) y de explicaciones
etimolgicas

alternativas

que

se

encuentran

en

la

poesa

homrica

(p.e.

Pero aunque al primer ejemplo s lo etiqueta claramente como


etimologa popular, a este ltimo se refiere como caso de etymologizing by false
etymology, lo cual sugiere que el autor ha tenido cuidado de no extender aqu el
significado convencional de popular usando popular etymology.
Al tiempo que vemos cmo unos usan con extrema prudencia la nueva etiqueta,
otros no la estn usando an en absoluto. Por un lado, el diccionario Words, facts and
phrases de Edwards (1881) incluye entre sus historias de palabras las de asparagus,
belfry, Jerusalem artichoke y crayfish, las cuales se considera, segn opinin
generalizada, que han pasado por procesos de etimologa popular. Edwards, sin
embargo, no usa dicho trmino en ningn momento, prefiriendo hablar de corrupcin
formal. Por otro lado, la segunda edicin de la gramtica de W.C. Fowler habla de
illusive etymologies y corrupted forms para cambios formales del tipo sparrowgrass por asparagus (1881: 449-453).

123
En el ao 1882 el sacerdote irlands A.S. Palmer publica Folk-etymology, un
extenso volumen con formato de diccionario, que viene a ser para la lengua inglesa lo
que en su da fue para la alemana el Ueber deutsche Volksetymolgie de Andresen. La
obra de Palmer, que es, por cierto, la primera publicacin en lengua inglesa que utiliza
la forma folk etymology39, opera probablemente con el concepto ms amplio de
etimologa popular que hayamos visto hasta el momento. En efecto, no slo abarca el
cambio formal y el cognitivo (cambios de significado, y explicaciones etimolgicas
alternativas), sino que tambin da cabida a varios niveles de difusin de un cambio, es
decir al cambio generalizado, al individual y al grupal (de hecho su diccionario se nutre
en gran medida de dialectalismos).
Adems, su percepcin de la etimologa popular incluye casos que tienen su
origen en la labor literaria o filolgica de autores cultos (1882: xii-xvi); aqu ya se
desmarca de la divisin frstemanniana entre etimologa popular y erudita. Pero su
postura ante el juego de palabras es, una vez ms, ambigua: en una ocasin dice que
estas creaciones intencionadas no son folk etymologies proper (1882: xviii). Sin
embargo, encontramos ejemplos de cambios que parecen ser intencionados y que l
califica de etimologas populares (p.e. el caso de langues-vertes por landwehr
(1882: 20). Su criterio parece partir de la idea de que una creacin innovadora basada en
la semejanza formal tiene que ser aceptada generally and popularly para poder
considerarse etimologa popular (1882: xxiii)40, con lo cual parece que su interpretacin
del elemento popular presupone un pueblo a veces creador y a veces imitador. Para
dar cabida a fenmenos que antes no se haban considerado exactamente etimologas
populares, su diccionario incluye una seccin dedicada a aglutinaciones y
deglutinaciones de sustantivo con artculo (p.e. orange por norange, 1882: 585) y

39

Obsrvese que Palmer escriba folk-etymology, separando los dos componentes con guiones, a veces
con f mayscula (p.e. 1882: vii) y a veces con minscula (p.e. 1882:xvi). Adems alternaba esta forma
con la ya establecida popular etymology (p.e. 1882: xx), y con la variante idiosincrsica folks
etymology, que no encontramos en ningn otro autor. A partir de la aparicin de este diccionario la
lengua inglesa cuenta con dos etiquetas para referirse al mismo fenmeno: la ya habitual de popular
etymology, y la nueva forma folk etymology, puro calco del alemn, que en un principio se escriba
con guin, y aos ms tarde sin l (aunque reaparece ocasionalmente, p.e. Rundblad y Kronenfeld 2000;
otra excepcin en esta tendencia ortogrfica la vemos en Zupitza, que usaba la forma folketymology;
1883: 258). Desde 1882, por tanto, conviven como sinnimas las dos formas. La excepcin en este caso
aparece en Ross (1958: 167), quien cree que folk etymology se refiere a los cambios formales, mientras
que popular etymology se debe aplicar a las explicaciones etimolgicas alternativas.
40
Lo cierto es que aplicando rigurosamente este criterio, tampoco deberamos considerar etimologa
popular el cambio a nivel individual, o malapropismo clsico, que Palmer s incluye dentro del concepto,
como veamos en lneas anteriores. Otra pequea falta de congruencia en la teora de la etimologa
popular.

124
cambios por analoga morfolgica con plurales (que ahora clasificaramos como back
formations, p.e. cherry por cerise, 1882: 595).
En cuanto a la teora de Palmer sobre el fenmeno, sus ideas no son muy
diferentes de las de Frstemann: lo percibe, segn se deduce de las opiniones que
expresa en la introduccin, como una actividad etimolgica inconsciente (la paradoja de
Frstemann, una vez ms), y su explicacin psicolgica se basa en el rechazo a todo lo
que no es familiar y en la necesidad de infundirle sentido a aquello que parece no
tenerlo. As pues, mucho de lo que dice en el plano terico la introduccin del
diccionario es parfrasis de lo que en su da dijo Frstemann. La influencia de
Andresen, no obstante, se hace patente tambin, pero Palmer en su retrica consigue
reconciliar a ambos autores sin que se perciba una disonancia clara.
La gran difusin que tuvo esta monumental obra en su momento, que alcanz el
otro lado del Atlntico, hizo que se conociera mejor el paradigma explicativo de
Frstemann-Andresen para los fenmenos de interferencia paramrfica no accidental.
Esto es evidente al menos en la filologa inglesa, donde, segn hemos visto, convivan
hasta la fecha diversas denominaciones alternativas.
As pues, Walter W. Skeat, en el prefacio a la segunda edicin de An
etymological dictionary of the English language, nos dice: I have also made some use
of the curious book on Folk-etymology by the Rev. A. S. Palmer, which is full of
erudition and contains a large number of most useful and exact references (1884: xvii).
Pero tambin advierte: The author is not quite sound as to the quantity of the AngloSaxon vowels, and has, in some instances, attempted to connect words that are really
unrelated. [] In many places, I think the plan of his book has led him into multiplying
unduly the number of corruptions, so that caution is needful in consulting the book.
En cualquier caso, observamos que Skeat prefiere no utilizar las etiquetas folk
etymogy o popular etymology ms que en muy contadas ocasiones (p.e. en la
entrada admiral, 1884: 7), ya que prefiere trminos como mistaken accommodation
(en crayfish, 1884: 142), misunderstanding (en Jerusalem artichoke, 1884: 314),
confusion (en island, 1884: 310), o corruption (en sandblind, 1884: 534).
Adems, para la insercin de una l en could recurre al trmino analogy, mientras
que Palmer no considera este fenmeno ajeno a la etimologa popular, por ms que en la
entrada correspondiente de su diccionario hable de false analogy41.
41

No se ha podido localizar ningn ejemplar de la primera edicin, de 1882, pero es de suponer que en
esta no debi de haber una sola mencin de la etimologa popular, entre otras cosas porque se public

125
siguiendo con Skeat, observamos la misma tendencia en su Concise
etymological dictionary of the English language, que es obra nueva y no versin
reducida de la anterior. Cuando buscamos algunos de los ejemplos prototpicos de la
etimologa popular, encontramos frmulas como mispelling, corrupt form,
mistaken accommodation o influence of x. Si bien esto no significa que l no crea
que se haya dado tal fenmeno en dichos casos, s es cierto que Skeat fue siempre muy
reacio a utilizar el neologismo popular etymology, mostrando en cambio cierta
inclinacin a calificar con palabras hostiles todo cambio que no obedece las leyes
fonticas.
A juzgar por otras manifestaciones que hizo al respecto, por ejemplo en su
resea del Folk-etymology de Palmer (1883b), en el prlogo de la segunda edicin de su
diccionario, ya citado (1883a), y en su Principles of English etymology (1891), deba de
temer que con el uso amplio de popular etymology se acabaran perdonando los
errores de los etimlogos, que l tan a menudo detectaba y criticaba. As, en la resea
del diccionario de Palmer, le recrimina a este que confunda popular etymologies con
false etymologies: In many cases this false etymology is in no sense a popular
etymology, but solely due to the blunders of ill-informed writers (1883b: 47). Parece,
si hemos entendido bien, que aqu se est defendiendo una vez ms la diferenciacin
entre etimologa popular y erudita, en la cual subyace la presuposicin frstemanniana
de que la etimologa popular es una verdadera actividad etimolgica, y que no debe
identificarse con ningn otro grupo sociocultural que el pueblo llano.
El captulo de su Principles of English etymology titulado On some false
etymologies parece confirmar esta idea; ya que la dedica exclusivamente a mostrar
ejemplos de cmo los etimlogos oficiales yerran frecuentemente en sus
explicaciones. Muchos de los ejemplos, por cierto, no sugieren confusin paramrfica
directa, sino justificaciones rebuscadas; as ocurre, por ejemplo, en el caso del autor que
haca derivar flesh del ingls antiguo lc, echando mano de una supuesta digamma
elica y de un infijo sibilante ad hoc (1891: 447). En este sentido Skeat se acerca ms
al sentido literal de las palabras, ya que falsa etimologa no implica necesariamente
confusin paramrfica en su sentido literal, como tampoco lo implica el trmino
antes de que apareciera el diccionario de Palmer, aunque no dudamos que Skeat ya habra reflexionado
sobre el fenmeno y que conocera lo que otros autores haban dicho sobre l. S que se produjo la
influencia inversa, ya que Palmer tuvo acceso al diccionario de Skeat antes de que el suyo se terminara de
imprimir, y aprovech los datos de este para introducir algunas correcciones, varias de las cuales aparecen
en un apndice al final del libro. Asimismo, las explicaciones de su siguiente obra, The folk and the wordlore (1904), que comentamos en este mismo captulo, deben mucho a las observaciones de Skeat.

126
etimologa popular, por ms que la asociacin de ideas nos haya llevado a ese estado
de cosas42.
Volviendo al diccionario de Palmer, se publicaron sobre este otras cinco reseas,
aparte de la ya citada de Skeat, entre diciembre de 1882 y enero de 1885 (The
Athenaeum 1882; The Saturday Review 1883; The Spectator 1883; Zupitza 1883; The
Nation 1885). De cara a un estudio conceptual, slo son de inters, adems de la de
Skeat, la que se public en The Nation, y que ya citbamos en 5.4, por contener la
curiosa afirmacin Folk-etymology is a new branch of science.
Sobre esta ltima nos interesa observar adems lo que su annimo reseador,
familiarizado con la obra de Andresen, afirma en cuanto al tema que aqu nos atae. En
su opinin, la verdadera etimologa popular es la que da como fruto cambios formales
debidos a errores de percepcin o de interpretacin. Por ello muestra su recelo ante el
hecho de que la recopilacin de Palmer incluya tantas palabras que no han sufrido
ningn tipo de cambio formal. Pero no sabemos muy bien si el reseador est
personalizando su concepto, y en tal caso discrepara de la opinin de Andresen, que s
vea etimologa popular en los casos que no han sufrido cambio formal, o simplemente
sospecha que Palmer ha ido demasiado lejos en su bsqueda de ejemplos y ha incluido
en su diccionario toda forma que pueda inspirar etimologas alternativas, sin que est
documentado que las haya inspirado de hecho. Por otra parte, advierte que algunos de
sus ejemplos son en realidad de etimologa erudita, y aade tambin que no debe
considerarse etimologa popular el juego de palabras. Defiende, pues, una postura
personal ante dos de las distinciones que se hace necesario negar o afirmar, segn
veamos en 5.4, dada la ambigedad del planteamiento inicial.
Gaidoz afirmaba en 1883: le calembour [] nest qune tymologie populaire
consciente (1883: 132, cit. Olschansky 1996: 24-25). Para Olschansky esta frase
equivale a decir que el juego de palabras s debe adscribirse a la etimologa popular. A
mi modo de ver, las palabras de Gaidoz implican que se trata de dos cosas distintas. La
postura, pues, no est claramente definida. Lo que s afirma sin dar lugar a problemas de
interpretacin es que la etimologa popular es una forma de analoga, y aqu se suma a
la opinin ms extendida en estos aos.

42

Skeat intenta romper aqu la sinonimia consensuada que pareca existir en ingls entre popular
etymology y false etymology (recordemos que Wedgwood en 1885 aplicaba este ltimo trmino a
fenmenos de cambio formal). Sin embargo, false etymology pervive como sinnimo de popular
etymology en Katamba (1994:192).

127
Sin intencin expresa de aportar nada a la teora de la etimologa popular, Yule y
Burnell ponen de moda en la filologa de su tiempo la palabra anglo-india hobsonjobson, que anglifica la frmula ritual Ya Hasan, Ya Hosain del islamismo chi y que
da ttulo a su popular glosario de palabras y expresiones coloquiales anglo-indias
(1886). Curiosamente, esta palabra fue durante un tiempo sinnimo de popular
etymology entre algunos autores anglfonos (vid. McKnight 1923: 180). El inters que
tiene tan efmera ancdota est en que el simple hecho de proponer esta extraa
acomodacin fontica como alternativa a la etiqueta tradicional lleva al absurdo (sin
proponrselo, claro est) la idea supuestamente cientfica de que la etimologa popular
busca siempre reiconizar las palabras oscuras o darles una motivacin secundaria, segn
veamos en Olschansky (1996: 179).
Otro autor que se separa claramente del concepto frstemanniano puro es
Behagel (1886 cit. Olschansky 1996: 25-27), quien, al igual que Paul en 1880, afirma
que la etimologa popular ni es etimologa propiamente dicha ni es algo privativo del
pueblo, sino ms bien un fenmeno relacionado con problemas de percepcin. Sin
embargo, este tipo de opiniones no consiguieron tener gran repercusin en su momento,
como veamos que ocurra tambin en el caso de Paul.
En 1887 aparece el primer artculo sobre etimologa popular en portugus,
escrito por Moreira. Aunque es esencialmente una recopilacin de ejemplos, y en esto
sigue una moda muy popular entre los fillogos de la poca, interesa porque contiene
una de las primeras definiciones que afirman explcitamente que la etimologa popular
es un fenmeno de cambio puramente formal. En esto coincide con la opinin de
Malinowski, ya citada en esta seccin, pero tambin con la presuposicin implcita de la
prctica totalidad de los recopiladores de ejemplos (p.e. Wershoven 1880, Sibree
1886 y Tweedie 1890) y muy probablemente con otros muchos autores que no dejaron
por escrito su opinin. Por otra parte, habla Moreira de etimologas populares de
formacin consciente, lo cual sita su opinin sobre el juego de palabras en un grado
de ambigedad muy semejante al de Gaidoz en 1883.
En 1887 tambin, en un estudio titulado Analogy and the scope of its application
to language, Wheeler presenta el fenmeno de la etimologa popular como un caso
especial de analoga, tal y como hemos visto que hicieron otros antes. Para este autor se
habla de folk-etymology cuando la semejanza entre segmentos formales sugiere una
relacin semntica o funcional que no existe en realidad, lo cual lleva, primariamente, a
una nueva agrupacin de palabras sobre la base de esa falsa relacin cognitiva, y

128
despus, en muchos casos, a un cambio formal (1887: 27). Los otros tipos de analoga
partiran siempre de una relacin real en el plano semntico o en el funcional. Tal
distincin, debemos decir, tiene cierto sentido, y es sin duda ms clara que la que hizo
Saussure. Sin embargo, desde nuestra perspectiva, aqu se sigue delimitando el concepto
de etimologa popular sobre la base de una hiptesis de sentido comn que alude a la
supuesta causa del fenmeno, ms que a un fenmeno observable. Esto es, se mira ms
a las distinciones que se pueden hacer dentro de los elementos implicados en estos
fenmenos que a los fenmenos o al fenmeno- en s.
Adems, su concepto de etimologa popular incluye casos con y sin cambio
formal, as como casos que afectan a lexemas y a afijos. Nos interesa en especial esta
ltima inclusin, porque casi todos los autores que tratan el tema limitan, ya sea
implcita o explcitamente, el mbito de la etimologa popular a la raz o races que hay
en la palabra. Ahora bien, hemos de recordar que Wheeler solo considerara que hay
etimologa popular en aquellos casos en los que las afinidades funcionales no son reales,
sino sugeridas por una similitud en lo formal, con lo cual la mayora de las
interferencias paramrficas que afectan a los afijos quedaran fuera de su mbito.
Por lo dems su postura ante la explicacin del fenmeno viene a ser una nueva
versin, con ms nfasis en lo psicolgico, de la frstemanniana tradicional, ya que
afirma que la mente busca darle sentido a palabras o partes de estas que le son
desconocidas. Con todo, percibimos en Wheeler una nueva versin de la paradoja de
Frstemann, ya que este afirma que ningn fenmeno de los que presenta en su estudio
es resultado de una reflexin, tras haber hablado de relaciones sugeridas por la
semejanza formal. Sin embargo, lo que dice Wheeler puede reflejar una intuicin de lo
que quiz ocurra en la realidad, es decir que bien pudiera ser que la mente humana no
necesitara reflexionar conscientemente para encontrar relaciones.
Observamos, por otra parte, que Wheeler dedica apartados especiales a los
cambios puramente ortogrficos (por ejemplo, la introduccin de una l en could por
influencia de should), como si no tuvieran relacin con la etimologa popular, cuando
otros autores, por ejemplo Palmer, no hacen tal distincin. Wheeler parece ver estos
casos de hipercorreccin erudita como algo irreconciliable con el elemento popular
del

concepto

frstemanniano.

Tambin

trata

por

separado

las

llamadas

contaminaciones (fusiones de dos palabras en una, al estilo de los blends del ingls
contemporneo). Pero llama la atencin que alguna de estas contaminaciones puede
perfectamente considerarse fruto de una interferencia paramrfica, como ocurre con el

129
espaol estrella, palabra formada a partir de stella y astro. En cualquier caso, hay
cierta incongruencia por parte de Wheeler en la presentacin de estos dos ltimos
apartados, que pueden solaparse fcilmente con otras categoras de su estudio, o incluso
entre s. Esto ltimo lo ejemplifica el caso de island, ya comentado en estas pginas,
que Wheeler presenta como analoga grfica, y que podra presentarse tambin como
ejemplo de contaminacin (muy similar, por cierto, al de estrella).
En conclusin, parece pesar sobre Wheeler la influencia, ya consuetudinaria, de
Frstemann, por cuanto no quiere etiquetar como etimologa popular, ni tan siquiera
equiparar a tal concepto, un tipo de cambio que se sabe procede de los eruditos (la
analoga grfica), como tampoco relaciona con aquella los cambios que no parecen
conllevar un intento de dar familiaridad a lo desconocido (las interferencias
paramrficas del tipo estrella o island).
En 1888 se da un inslito momento de lucidez as lo creemos- en la teora de la
etimologa popular, que supone una verdadera ruptura con la idea dominante. En su
tesina de licenciatura, Richard John Lloyd, que elabora toda una teora sobre lo que l
llama phonetic attraction, esto es, el efecto del parecido formal en los cambios de
significado de ciertas palabras, afirma que la llamada etimologa popular es el estadio
final del proceso de atraccin fontica, y no el resultado de hiptesis etimolgicas, por
ms que sea esa la apariencia. En su opinin, la percepcin de un supuesto
pensamiento etimolgico se debe a una especie de deformacin profesional de los
propios etimlogos. Estas son las palabras que dedica al fenmeno:
Philologists do not seem to reflect, when talking about the dire effects of popular
etymology, that Demos is not an etymologist at all. It is true that he effectually dictates
the meanings of popular words and makes them into current coin whether they bear the
hallmark of the etymologist or not. But he does not do this according to the promptings
of a perverted or any other etymology. He is really guided by the felt impressiveness,
the picturesque power of words[;] in short by their capability to call up a lively image of
their meaning in virtue of their phonetic or other connections. It is not till the whole
thing is done that any thought of etymology arises, and then it arises only on the part of
the etymologists themselves. Judicious writers and speakers accept the situation without
attempting to fasten on Demos a process of derivation which never entered into his
head. (1888: 131-132).

130
Aunque tampoco se apoyan en una evidencia emprica, las palabras que Lloyd
dedica a la etimologa popular constituyen probablemente la refutacin mejor
expresada hasta el momento de la idea central frstemanniana. Sin embargo, dadas las
caractersticas de la publicacin en que Lloyd verti sus ideas, estas no debieron de
tener apenas difusin. Por ello no se poda esperar que tuvieran mejor suerte en ningn
caso que las de Paul y Behagel, ya mencionadas. La idea de la atraccin formal, no
obstante, volvi a surgir, casi con toda seguridad de forma independiente, en la segunda
dcada del siglo XX, con Dauzat.
Entre 1888 y 1889 una revista francesa, Mlusine, public una serie de artculos
sobre etimologa popular y folklore, muchos de ellos dedicados a leyendas
etimolgicas. Este tipo de leyenda, que explica, por ejemplo, el patrocinio de un santo
a partir de la semejanza formal entre su nombre y otra palabra, es un derivado del
fenmeno primario de la atribucin de etimologas alternativas. Es, por tanto, una
manifestacin reconocible de la interferencia paramrfica, y de hecho el mismo
Frstemann inclua ejemplos de leyendas basadas en una atribucin etimolgica
errnea.
Lo curioso es que despus de este momento de gloria, en que fillogos como
Nyrop y Gaidoz (cit. Olschansky 1996: 30) dedicaron numerosos artculos a las
leyendas etimolgicas, esta forma de etimologa popular interesa ahora ms a los
folkloristas y estudiosos de la onomstica que a los tericos de la filologa. Quiz por
estar ms centrado en lo metalingstico que en lo estrictamente lingstico, no le
prestaron demasiada atencin los etimlogos del XIX, y en consecuencia este fenmeno
sufri cierta marginacin en los estudios lingsticos de etimologa popular. Y
paradjicamente, este es sin duda el fenmeno al que mejor se adecuara la etiqueta
frstemanniana, ya que este tipo de leyenda no es otra cosa que una explicacin
etimolgica basada en suposiciones no documentadas, independientemente de los
cambios formales que haya podido sufrir el trmino objeto de la explicacin.
De la dcada de 1880 slo queda citar una breve nota de Bradley sobre la
etimologa de la palabra alemana meerkatze, que especula con la etimologa popular
como factor de evolucin (1889: 322). Se trata de un ejemplo ms del atomismo
decimonnico, y del esfuerzo que se aplicaba en aquellos aos a las palabras de origen
oscuro. Como dato curioso, observamos que el OED recogi esta sugerencia,
presentando la forma inglesa meerkat como posible etymologizing perversion of an

131
oriental name. Por lo dems, Bradley no aporta nada nuevo a un estudio de la
evolucin del concepto.
Ya en la dcada de 1890 seguimos encontrando autores muy fieles al concepto
frstemanniano. Chamberlain, en un artculo titulado Folk etymology in Canadian
French afirmaba: Proper names have always been at the mercy of folk-etymologists
(1891: 204), dando a entender que son las hiptesis etimolgicas de los hablantes las
que cambian las palabras, creencia que no difiere de la de Frstemann.
Tweedie, por su parte, presenta en una brevsima nota de Modern Language
Notes, titulada Popular etymology, un ejemplo de cambio formal del habla local
(1892: 327), anticipndose al entusiasmo de la revista American Speech por las
etimologas populares jergales y dialectales de los estadounidenses.
En el mismo ao apareci en el Chamberss Journal of Popular Literature,
Science and Arts un artculo annimo titulado Some common mistakes about words
(1892: 151-154), que es bsicamente una recopilacin de ejemplos de etimologa
popular en ingls. El autor agrupa dichos ejemplos en tres categoras: 1) palabras que
asociamos con otras debido al parecido formal (p.e. gingerly con ginger,
greyhound con grey); 2) cambios formales motivados por la semejanza formal y por
cierta conexin semntica (p.e. sparrow-grass por asparagus, ya obsoleto; belfry
por berfry); y 3) palabras cuya forma ha inspirado una explicacin etimolgica
espuria (p.e. el nombramiento de caballero de un solomillo, que dio lugar al cambio
surloin > sirloin; la creencia de que la planta conocida como Jerusalem artichoke
( < girasole artichoke) procede de Jerusaln). Esta taxonoma es criticable por varias
razones: en primer lugar no es completa, pues no incluye ejemplos en que se hayan
relacionado dos palabras por parecido formal pero sin relacin semntica de por medio,
siendo tales casos los que para Wheeler constituan la etimologa popular prototpica,
como ya vimos antes. Por otro lado, la asignacin de los ejemplos a sus categoras es
algo arbitraria, pues hay palabras en la primera que podran estar en la tercera, y
viceversa, mientras que el caso, por ejemplo, de Jerusalem artichoke, derivado
degirasole artichoke (o articiocco), encaja mejor en el segundo grupo que en el
tercero, ya que el fenmeno primario ha sido el de cambio formal. Por lo dems, el
artculo es un buen ejemplo de estudio sobre etimologa popular en la tradicin
frstemanniana.
Pero tambin encontramos en estos aos reticencias ante el concepto y/o la
etiqueta de etimologa popular. En efecto, Skeat, cuyo famoso diccionario (1881,

132
1882) ya se mostraba reacio, como vimos en su momento, a emplear dicho trmino,
publica en 1891 Principles of English etymology, obra que explica toda la evolucin del
vocabulario ingls en el estilo ms puramente neogramtico, es decir, a base de leyes
fonticas y analoga, y vuelve a dejar a un lado el concepto frstemanniano, en una
poca en la que ya eran habituales las referencias a este.
Su nueva obra no utiliza en ningn momento los trminos folk etymology o
popular etymology. S utiliza false etymologies, pero se refiere con esta
denominacin a ciertos errores etimolgicos de eruditos, algunos de los cuales, no
todos, estn motivados por el paramorfismo. No nos constan las razones por las que
desprecia la etiqueta frstemanniana, pero puede entenderse de sus palabras que, para
l, la idea de analoga engloba a todos los cambios por interferencia paramrfica:
[a]nalogy is really an exercise of popular logic (1891: 458); y que, tambin a su
juicio, para hablar de etimologa popular en el sentido literal de la palabra tendramos
que tener la evidencia de que alguien no erudito ha propuesto una etimologa
determinada para cierta palabra. Si se aplica rigurosamente esa condicin, es lgico que
no haya ejemplos, al menos cientficamente probados, de tal fenmeno. Encontraremos
una preferencia similar por la etiqueta de analoga en los Elementos de gramtica
histrica de Garca de Diego (1914).
Otros fillogos de esta poca s hacen referencia al fenmeno, pero
introduciendo un elemento de reflexin. Lo observamos en primer lugar en Introduction
to the study of the history of language, de Strong, Logeman y Wheeler (1891). Por un
lado, los captulos en que hacen referencia estos autores a la etimologa popular se
repiten las ideas que encontrbamos en Wheeler 1887, a saber, que se habla de
etimologa popular cuando la proximidad formal sugiere que existe una relacin
semntica, se produzca o no cambio formal a raz de dicha suposicin, y que tal
fenmeno es un caso especial de analoga. Pero ahora se insiste ms en la idea de
formacin de grupos de palabras (1891:191-204), un concepto que, como veremos,
predomina en los estudios post-saussureanos, segn seala Olschanky (1996: 149). El
lenguaje de estos autores, en cualquier caso, sigue reflejando cierta idea de intencin en
el cambio, pues definen la popular etymology como an endeavour [] to substitute a
significant for an unmeaning whole (1891: 10). Pero a la vez sugieren como agentes
del cambio analgico los errores de audicin de sonidos, idea que ya encontrbamos en
Paul, y que resurge ms adelante, y en una versin ms cientfica, en Garnes (1978).

133
Las ltimas contribuciones relevantes del siglo XIX nos llegan de una incipiente
psicolingstica, que ya por aquel entonces se planteaba ciertas cuestiones sobre
actuacin y competencia lingstica que an se estudian en la actualidad. Por un lado,
Meringer y Mayer publicaron en 1895 su Versprechen und Verlesen; Eine
psychologische-linguistische Studie, obra pionera en el estudio de los lapsus verbales.
Por otro, Sully publicaba en 1896 Studies of childhood, obra que analiza el proceso de
adquisicin del lenguaje de un nio.
Estas dos obras contienen las primeras referencias a la etimologa popular desde
el mbito de la psicolingstica y de la psicologa general. La primera relaciona ciertos
lapsus de produccin verbal con dicho fenmeno, pues sus autores afirman que una
palabra extranjera, o incluso una poco usual de nuestro propio idioma, se percibe
siempre a travs de unos patrones de expectativas preexistentes y puede verse atrada
por ellos, lo cual viene a postular un principio general de isomorfismo, que servira de
explicacin tanto para los lapsus como para los cambios ms estables (1895: 76)43. La
segunda obra compara los malapropismos de los nios con la folk etymology, que
describe as: a word is altered by a people so as to be made to appear significant and
suitable for its purpose (1896: 188). Este autor parece tener un concepto tambin muy
frstemanniano de la formacin de etimologas populares. No obstante, observamos que
considera el malapropismo algo ajeno a su idea de etimologa popular, ya que compara
un concepto con otro, cuando para Frstemann este tipo de incorreccin no era sino una
manifestacin ms del fenmeno que l bautiz. Quiz puede percibirse aqu uno ms
de tantos pequeos pasos que hemos visto hasta ahora encaminados a la formacin del
concepto prototpico de etimologa popular dominante en el siglo XX. Las ideas que
presentan Meringer y Mayer suponen, por su parte, una interesante aproximacin a la
perspectiva contempornea sobre percepcin del lenguaje, y al modo en que dentro de
esta se ha intentado explicar la etimologa popular (p.e. Garnes 1978).
Sin embargo, la evolucin del concepto de etimologa popular, al contrario de lo
que parece sugerir el estudio de Olschansky (1996), no sigue una nica trayectoria, ni
puede hablarse tan siquiera de una serie de rutas convergentes, ya que en todo momento
conviven versiones dispares de la idea que Frstemann intentaba comunicar. En este
sentido, Thiene (1896, cit. Olschansky 1996: 30) y Zierow (1898, cit. Olschansky 1996:
43

La tesis propuesta en su libro, segn la cual los lapsus indican en qu direccin puede ir el cambio
lingstico, est descartada en la actualidad, pero debi de influir en Bloomfield, que vea en los
contaminative slips of the tongue la posible explicacin psicolgica del fenmeno de la contaminacin
(1933: 423).

134
30) sorprenden al lector actual cuando sugieren que la etimologa popular debera
ensearse en la escuela. Su presuposicin, no del todo ilgica, es que se trata de una
variante, marginada y slo recientemente redescubierta, de la disciplina etimolgica
de los eruditos, ms que de un fenmeno o tendencia del lenguaje.
En 1899, apareci la Grammaire historique de la langue franaise de Nyrop,
obra que tuvo varias ediciones en el siglo siguiente, y que dedica su captulo VII a la
etimologa popular44. Aqu se nos presenta el fenmeno como el cambio formal o
semntico que experimenta una palabra por la influencia de otra. Nos dice Nyrop que la
palabra que ejerce tal influencia es semejante en forma o sentido a la que la sufre,
aunque, segn vemos por los ejemplos, las palabras que influyen siempre muestran una
evidente semejanza de forma, pudiendo tener ms o menos relacin semntica.
Ms adelante, en una clasificacin de los efectos que produce la etimologa
popular, encontramos que puede haber, segn este autor: 1) cambios ortogrficos; 2)
cambios de pronunciacin; 3) cambios de sentido; y 4) cambios en ciertos usos de la
palabra o en ciertas locuciones. Esta clasificacin presenta algunos problemas, pues, por
un lado, no se nos dice en nign momento que los cambios 1) 2) y 3) puedan darse
simultnemente en un mismo caso, como de hecho ocurre algunas veces, y, por otro, la
ltima categora de cambio no tiene una identidad clara frente a las otras tres. Esta
consiste, a juzgar por los ejemplos, en un cambio formal que afecta a locuciones, es
decir a unidades lxicas de ms de una palabra ortogrfica. Despus, aparentemente
fuera de esta clasificacin, se nos presenta como una categora aparte la sustitucin
entre palabras homnimas o parnimas, como si estos no fueran ejemplos de palabras
alteradas.
Quedan fuera de su concepto de etimologa

popular las

llamadas

contaminaciones, consistentes en cruces de palabras muy prximas semnticamente


(p.e. en espaol antiguo compear, de comenar y empear). Pese a ser procesos
prcticamente iguales, esta distincin la hacen numerosos autores, sin que nadie ofrezca
una justificacin explcita. Podemos deducir que, al ser la mayora de las
contaminaciones simples cruces entre palabras sinnimas, no parecen cumplir con la
caracterstica que muchos quieren ver en la etimologa popular, a saber, la de manifestar
una nueva interpretacin de la palabra. Tampoco se relaciona aqu en ningn momento

44

En otro captulo utiliza la expresin falsa etimologa.

135
la etimologa popular con la analoga, que reserva Nyrop para ciertos cambios que
afectan a los afijos de las palabras o a otros elementos estructurales.
En otro contexto, de forma marginal, y lingsticamente cuasielptica, se
menciona la etimologa popular en una nota al pie en el prefacio de la versin inglesa
del Essai de smantique de Bral, que apareci en 1900 con el ttulo Semantics. Studies
in the science of meaning. En efecto, aunque el propio Bral, que public su ensayo en
1896, no incluye este fenmeno entre sus temas de estudio (la semntica postsaussureana s lo hace), en el extenso prefacio que acompaa a esta traduccin, Postgate
hace un comentario curioso que indica cierta reticencia al uso de la etiqueta tradicional.
La observacin surge a propsito de la transformacin de trump en trunk para el
vocablo referido a la trompa del elefante: The popular transformation (it would be a
compliment to call it an etymology) has, however, produced no confusion, as we do not
use trunk of the body of quadrupeds (1900: lii). Cmo deberamos entender la
observacin terminolgica entre parntesis? Cmo indicacin de que a las
interferencias paramrficas no se les debe aplicar el nombre de la etimologa? o de que
slo ciertas confusiones del pueblo son verdaderamente etimolgicas? No queda,
pues, muy bien determinada la postura del autor ante el concepto, aunque es evidente
que no era su intencin criticar la terminologa frstemanniana en aquellas lneas. Sin
embargo, las palabras de Postgate son un interesante anticipo del debate terminolgico
que tiene lugar en el siglo XX, siendo a su vez reflejo de varias opiniones que se han
expresado en el XIX.
La ltima de las grandes contribuciones del siglo XIX la encontramos en la
Vlkerpsychologie de Wundt (1900), la obra que para Olschansky marca el inicio de un
segundo perodo en la evolucin del concepto que nos ocupa (1996: 32-33). Como
psiclogo, interesado especialmente en la llamada psicologa de los pueblos,
considera a la etimologa popular una asimilacin lxica con modificacin conceptual
de la palabra a travs de los elementos asimiladores (1900: 477). Asimismo propone
una etiqueta alternativa, la de asimilacin lxica fontico-conceptual, que es mucho
ms adecuada que la original, si bien carece de los tintes romnticos que hacen a esta
tan atrayente.
En efecto, Wundt percibe la etimologa popular como el resultado de cambios
fonticos provocados por fuerzas de asociacin (1900: 473), que pueden dar lugar, o
no, a una nueva motivacin semntica de la palabra. As pues, este autor, situndose en
la posicin de Paul, Behagel, Lloyd, Wheeler, Strong y Logeman, no ve en este

136
fenmeno una actividad etimolgica, sino un proceso puramente asociativo, inherente
al mecanismo psicofsico de las funciones del habla en el que intervienen tambin
elementos conceptuales. Vemos que la idea de las fuerzas y las atracciones, tomada
sin duda de la fsica, y que aqu no podemos sino aceptar como metfora, ha ido
tomando forma en las ltimas dcadas del XIX, y veremos asimismo cmo en el XX se
establece como una forma alternativa de explicar el fenmeno sin recurrir a las
supuestas reflexiones del pueblo.
Ya dentro del siglo XX, en el ao 1901, aparece un estudio de Thumb y Marbe
sobre la analoga en alemn. Se trata de uno de los primeros trabajos que desde la
psicologa se publican sobre este tema con el apoyo de datos experimentales (los datos
de Meringer-Mayer y Sully, recordemos, eran observacionales). Aunque este estudio
slo lo conocemos por la referencia indirecta de Esper, que lo replica para el ingls en
1918, interesa hacer aqu la mencin de dicho trabajo en su momento cronolgico, por
cuanto nos indica ya cierta tendencia por parte del sector cientfico a englobar los
fenmenos de interferencia paramrfica con la etiqueta nica de analoga. La duda de
si se est refiriendo este grupo de estudiosos nicamente a la analoga de afijos, con
exclusin de la etimologa popular, o al concepto amplio de analoga lingstica, nos la
disipar en su momento el artculo de Esper (1918).
Al ao siguiente, Kjederquist (1902, cit. Olschansky 1996: 33-34), en un trabajo
de investigacin que repasa todo lo escrito sobre el tema en el XIX, se plantea si la
causa primaria de los cambios atribuidos a la etimologa popular est en la semejanza
fontica o en la relacin semntica. Su conclusin es que el significado es una causa,
como mnimo tan importante como la semejanza fontica (1902: 436, cit. Olschansky
1996: 34). Como vemos, una de las principales preocupaciones de la investigacin de la
poca est en las causas, y en la relacin entre la supuesta causa y el efecto, dentro de
una perspectiva que intenta ver en este fenmeno algo ms que una forma de actividad
etimolgica.
Tambin en 1902, los fillogos estadounidenses Greenough y Kittredge
dedicaron un captulo de su Words and their ways in English Speech a la Folketymology (1902: 330-344). En estas pginas, que son en su mayor parte una
recopilacin de ejemplos, los autores entienden por etimologa popular, no un fenmeno
de cambio, sino algo que subyace a los fenmenos de cambio per se. Al menos esto es
lo que deducimos de las siguientes palabras: Folk etymology ordinarily affects more
than the associations of a word or its spelling. It transforms the word in whole or in part,

137
so to bring it nearer to the word or words with which it is ignorantly thought to be
connected (1902: 333). Se entiende que para estos autores el simple hecho de
relacionar dos palabras no relacionadas etimolgicamente ya es etimologa popular, con
lo cual a la pregunta que plantebamos en 5.4 (Cmo quera Frstemann que se
entendiera su concepto?) habran respondido que para ellos se trata de una tendencia a la
asociacin, independientemente de los efectos que pudiera tener. Por lo dems, sus
ejemplos incluyen manifestaciones lingsticas y metalingsticas. Su mbito
conceptual viene a ser el de Frstemann, aunque parecen excluir claramente los juegos
de palabras y los cambios producidos por eruditos. Por otra parte, estos autores
coinciden con la mayora de los de su poca en afirmar que la etimologa popular es un
caso especial de (pero no un sinnimo de) analoga.
En 1904 Palmer publica su segundo libro sobre el tema, The folk and their wordlore. An essay on popular etymologies. En esta nueva obra selecciona varios de los ms
de 2.000 ejemplos que contena su clsico Folk-Etymology y presenta, en forma de
ensayo y con una informacin ms completa, la evolucin de los timos
correspondientes, introduciendo adems ciertas rectificaciones basadas en los trabajos
de Skeat y Murray. A primera vista, los ttulos de los captulos sugieren que Palmer ha
establecido nuevas distinciones en el terreno conceptual: as, el primero se titula Folketymology, el segundo Foreign words metamorphosed, el tercero Popular
etymologies, el cuarto The folk as etymologists, el quinto Words popularly
mistaken, el sexto Some verbal corruptions, el sptimo Mistaken analogies, y el
octavo Misinterpretations. Sin embargo, una lectura detenida del texto nos confirma
que no ha cambiado nada: los ttulos no representan nuevas categoras, aunque tampoco
se entiende a qu criterio obedecen (slo el segundo est verdaderamente
especializado), y los fenmenos que recoge vienen a ser los mismos que aparecan en el
diccionario de 1882. Es decir, todo son manifestaciones de la interferencia paramrfica,
y el mbito conceptual que aplica Palmer sigue siendo el ms amplio de su poca.
Algunas de estas manifestaciones son slo lingsticas, otras slo metalingsticas, y
otros parecen ser tanto lo uno como lo otro, aunque no siempre queda claro cul de los
dos fenmenos observables es el primario, es decir, si una hiptesis etimolgica
precipit el cambio formal, o si al cambio formal homonimizante le sigui la aparicin
de la creencia etimolgica errnea.
El principal inters de esta obra est en que insiste en describir el concepto en
cuestin como un fenmeno de base etimolgica, cuando ya se ha argumentado varias

138
veces que se trata de un cambio inconsciente y no provocado por ningn tipo de
inquietud filolgica. Quizs por esta razn Palmer recalca considerablemente los
cambios de significado (y aqu puede haber influido el ensayo de semntica de Bral,
que en este libro se cita varias veces) y las atribuciones etimolgicas, con sus
consiguientes leyendas. Y esto, adems, en una poca en la que el cambio formal
empezaba a perfilarse como el principal objeto de inters de los estudiosos del tema. Por
otra parte, hay que destacar que Palmer no deja de incluir ejemplos de cambios
individuales (malapropismos) y grupales (fundamentalmente dialectalismos), y que su
obra incluye numerosos casos de cambios provocados por eruditos, lo cual nos lleva a
pensar una vez ms en las contradicciones de este tipo de estudios. Por ltimo, vemos
que sigue sin haber una distincin categrica entre folk etymology y analogy;
Palmer, sin dar opiniones sobre el uso de uno y otro trmino, incluye en la etiqueta de
folk etymology numerosos ejemplos de cambio morfolgico, incluida la backformation, que ya entonces reciba ese nombre y que en la poca post-saussureana casi
nadie considera etimologa popular.
De las tres reseas que conocemos de este libro, la de The Athenaeum (1904), la
de Notes and Queries (1904) y la de Bjrkman (1907), nos interesa destacar la primera,
ya que insiste en la impropiedad de llamar etimologa a unos procesos lingsticos
inconscientes o semiconscientes, advirtiendo que en realidad son los fillogos las
nicas personas que cometen errores etimolgicos propiamente dichos. Esto est, en
cierto modo, relacionado con lo que haban dicho ya Paul (1880, 1888), Behagel (1886,
cit. Olschansky 1996) y Lloyd (1888). No obstante, el mismo reseador se rinde al
hecho de que este tipo de cambio lingstico -l lo entiende como tal- va a conocerse en
lo sucesivo como etimologa popular.
En otro nivel de anlisis, debemos observar cmo estas opiniones refuerzan la
idea de que no existe relacin entre el fenmeno de cambio formal por interferencia
paramrfica y la atribucin etimolgica alternativa. Puede haber influido en los que tal
cosa piensan la presuposicin frstemanniana de que la etimologa popular es privativa
del pueblo llano, lo cual parece implicar que los errores de los eruditos no pueden
compartir caractersticas con ella. De ah la necesidad de considerar a estos como el
producto de una reflexin consciente, al tiempo que los errores del pueblo son, o as se
los quiere ver, completamente espontneos y/o inconscientes, sin que sus creadores
tengan ningn tipo de control cognitivo sobre ellos.

139
Tambin en 1904 apareci el Manual elemental de gramtica histrica espaola
de Menndez Pidal, primer texto original en espaol, segn nos consta, que hace
mencin de la etimologa popular. La referencia la encontramos en el captulo IV,
dedicado a Fenmenos especiales que influyen en la evolucin fontica (1904: 90101), y, dentro de este, en el apartado que lleva por ttulo Influencia de una palabra
sobre otra.
El concepto que maneja aqu Menndez Pidal viene a ser el tradicional, al menos
en cuanto a la explicacin de las causas, que sigue siendo un elemento decisivo para
definir la etimologa popular:
Las palabras ms usuales y corrientes de la lengua se pronuncian por el pueblo viendo
en ellas ntimamente encarnada su significacin; as que al pronunciar una palabra no
tan corriente y que tiene alguna apariencia rara, bien sea por su configuracin o
agrupacin poco comn de sonidos, bien sea por su grande extensin, le produce una
impresin de extraeza y quiere hallar en esa voz la transparencia que descubre en las
familiares; si entonces advierte cierta semejanza de sonido entre esa voz oscura y otras
de las ms comunes y conocidas, piensa que hay entre ambas alguna conexin
etimolgica, y siente la necesidad de acercar an ms en el sonido la voz desusada a la
familiar. (1904: 69-70)
Los otros fenmenos que incluye el apartado dedicado a influencia de una palabra
sobre otra son los que Pidal presenta como analoga de unas voces con otras y
fusin de dos voces. Con la primera de estas etiquetas se refiere a cambios formales
por interferencia paramrfica entre palabras de una misma serie lgica (p.e. la presencia
de la s en lunes del latn lunae-, por influencia de otros das de la semana, como
martes, jueves, etc.). La segunda se corresponde con lo que otros llaman
contaminacin y consiste en la aparicin de un neologismo que muestra combinados
varios elementos formales de dos palabras semntica y formalmente muy prximas (p.e.
la fusin de pedalis y pedaneus en la forma de latn vulgar *pedalaneus,
hipottico origen del castellano peldao. Recurdese tambin el ejemplo, ya visto
aqu, de estrella).
Ahora bien, observamos que tanto la etimologa popular como la analoga de
unas voces con otras y la fusin de dos voces que se describen en este manual son
fenmenos de cambio formal por interferencia paramrfica, pues en todos ellos

140
podemos postular que una palabra ha influido en otra; cabe preguntarse, pues, con qu
criterio lgico se ha hecho la taxonoma. Desde nuestro punto de vista, no hay un
criterio diferenciador claro, al menos a nivel fenomenolgico45.
Para entender la razn de ser de esta divisin hay que tener en cuenta que
estamos aqu en un estado diferente al que veamos en la poca de Frstemann, con ms
datos pero sin una revisin global de los planteamientos. Esto es, por un lado se han
encontrado ms interferencias paramrficas, y por otro la lingstica, a partir de los
neogramticos, ha incorporado el concepto de analoga a la teora del cambio formal,
sin que se haya decidido unnimamente hasta el momento si analoga y etimologa
popular son fenmenos separados o si hay una relacin de inclusin de la primera con
respecto a la segunda. Y como no todas las interferencias nos recuerdan al error de un
etimlogo, empieza a haber un excedente de fenmenos de difcil clasificacin que no
se etiquetan bien como etimologa popular, la mayora de los cuales afectan ms a los
afijos que a los lexemas.
Por ello, creemos, se empieza a proponer, como solucin, la existencia de otras
categoras y va surgiendo as un nuevo grupo de cambios paramrficos, paralelo a la
etimologa popular, que se fija en torno al concepto de analoga. As pues, nos
encontramos ahora con una nueva forma de organizar los datos, que ya se vislumbraba
en Wheeler (1887), y que se apoya en creencias o postulados sobre los procesos
psicolgicos que actan en uno y otro caso. La culminacin de esta tendencia la
veremos en la divisin tajante que hace Saussure entre etimologa popular y analoga
(1916).
Un tercer trabajo que aparece en 1904 es el Studien ber Englische
Volksetymologie de Hasse. En este caso se trata de una tesis doctoral que clasifica por
temas varias palabras que son supuestamente resultado de la etimologa popular. Por lo
dems, el concepto con el que opera es el tradicional, y no se plantean cuestiones
tericas.
En los diez aos siguientes aparecen varios estudios de casos en los que no se
observan desacuerdos con la idea tradicional, ni otras cuestiones de inters (p.e. Murray
1907; Dauzat 1908; Wright 1913). Sin embargo, seguimos viendo en algunos pruebas
45

Se puede demostrar que no hay distincin clara ni unnime entre la llamada etimologa popular y el
fenmeno que Menndez Pidal denomina fusin. Por ejemplo, en el trabajo de Pound Blends. Their
relation to English word formation (1914), se etiqueta este tipo de fenmenos como folk-etymological
contamination (1914: 8). Tambin podemos probar nuestra afirmacin con la frase de McKnight: The
confounding of words, [], commonly called a form of folk-etymology, is familiar in modern times
(1913: 117).

141
de que el concepto de etimologa popular no tiene un rea bien determinada en el campo
de la filologa. Nos limitaremos a incluir aqu, en la parte final de este primer perodo,
las observaciones ms relevantes.
En 1909 aparece una nueva edicin del Words and places de Taylor.
Curiosamente, esta edicin, aunque ha sido corregida y ampliada por Palmer, mantiene
los trminos de erroneous etymology, sin que aparezca el moderno folk etymology
ms que en una nota al pie en la que el editor cita su propio diccionario46.
En 1912 aparece The romance of words, de Weekley, una obra que habra de
hacerse muy popular en la lengua inglesa, y que aparte de contener varias referencias
espordicas a la etimologa popular, incluye un captulo dedicado enteramente a este
fenmeno. Parte de este nos muestra un mbito conceptual muy amplio, slo
comparable al de Palmer, ya que utiliza el trmino para referirse a all phenomena
which are due to any kind of misunderstanding of a word (1912: 96). As pues, incluye
en este captulo las aglutinaciones y deglutinaciones de artculos (p.e. la evolucin a
nadder > an adder, 1912: 96) y los singulares analgicos (p.e. pea, originalmente
pease 1912: 98). Hasta entonces slo Palmer haba tratado estos fenmenos como
formas de etimologa popular, y aun as les dedicaba secciones aparte en su diccionario.
Aos despus veremos como este tipo de back-formation ha quedado oficialmente
encasillado como analoga y no como etimologa popular. Recordemos en este sentido
el artculo folk-etymological singulars de Gaffney (1927), y el comentario que hace
sobre este ttulo Olschansky (1996: 3), quien duda que sea apropiado el concepto de
etimologa popular para tal tipo de cambio.
Ahora bien, Weekley parece alternar este amplio concepto de folk etymology
con un segundo nivel de uso, ms prximo a la idea prototpica que tenemos en la
actualidad y a la interpretacin ms comn de la teora de Frstemann. As pues, en el
captulo Folk etymology, despus de haber aplicado el sentido amplio que
sealbamos en el prrafo anterior, nos advierte: The term folk-etymology is often
applied in a narrower sense to the corruption of words through a mistaken idea of their
etymology or origin (1912: 105). Y de hecho los ejemplos de etimologa popular que
presenta fuera de este captulo responden todos a ese sentido ms reducido que
describa con aquellas palabras (p.e. arange > orange en francs, por influencia de
or, oro 1912: 27). Estos ejemplos muestran interferencias en los lexemas de ciertas

46

Fechndolo, por cierto, en 1883, y no en 1882, que fue el verdadero ao de aparicin.

142
palabras, por parte de otras que parecen mostrar algo del significado a travs del
significante; son cambios formales, lexemticos e iconizadores, esto es, llevan a la
palabra a una mayor transparencia formal o a una relacin aparentemente ms clara
entre el significado y el significante. Este captulo del libro de Weekley, pese a la falta
de congruencia que quiz muestra el autor ante el concepto, no deja de ser interesante,
ya que nos indica que en esta poca ya se va consolidando la asociacin entre ese
concepto an frstemanniano de la atribucin errnea de etimologas y la bsqueda de
motivacin o transparencia en la forma.
Y en el mismo ao de 1912 el prolfico lingista Dauzat vuelve a mencionar el
tema de la etimologa popular en La philosophie du langage. Aunque aqu no utiliza an
los trminos alternativos (p.e. atraccin paronmica) con los que intenta reemplazar la
etiqueta tradicional, ya nos deja atisbar la perspectiva que le caracterizar en la poca
estructuralista, a partir de La gographie linguistique (1922), pues habla de este
fenmeno como un tipo de asimilacin que sufren los trminos aislados. Notamos
adems que varios de los casos que presenta son de cambio individual y grupal.
En 1913 surgen varias ideas y opiniones que afectan al plano terminolgico
Citamos en primer lugar a Jespersen, cuya obra A modern English grammar on
historical principles no menciona la etimologa popular pero introduce el concepto de
metanlisis, que aqu se refiere a cambios por percepcin errnea de morfemas, y que
ms tarde se relacionar con el mbito de la etimologa popular y/o las interferencias
paramrficas (p.e. Weinrich, 1953), Por otra parte, McKnight presenta un estudio sobre
palabras que tienen ms de un posible timo, y en l relaciona este proceso de
amalgama etimolgica con el fenmeno de la folk-etymology, aunque l parece
preferir la simplicidad del trmino association (call it folk-etymology if you will
1913: 110).
De manera similar, Pound, en un estudio pionero sobre blends en la lengua
inglesa (1914), relaciona la etimologa popular con su objeto de estudio, aunque
reconoce que no puede determinar exactamente qu clase de relacin existe entre una
cosa y otra. En una de sus secciones preliminares (Some delimitations) afirma que el
blend propiamente dicho es una creacin intencionada y lo que se entiende por
etimologa popular no lo es, aunque en esta tambin se produzcan mezclas de palabras
(1914: 8). Pero reconoce tambin que en algunos casos un cruce de palabras est
documentado a la vez como creacin de autor y como forma popular: Yet the subjects
of folk-etymology and blending do merge. The test of motive in origin is not always

143
either a clear or trustworthy guide. An instance in point is the rather widely diffused
animule, which belongs properly enough under either classification, blending or folketymological contamination. It is used by some whimsically; by others in ignorance of
the proper form. (1914: 8-9). En cualquier caso, su clasificacin (tentativa?) de
blends incluye, entre otras, una categora de Unconscious folk formations (1914:
21), y otra de Nonce blends (1914: 20), que se refiere a los lapsus, e incluso una de
childrens coinages, que son al parecer largely accidental (1914: 21).
En definitiva, se mezclan en este estudio los neologismos voluntarios con los
involuntarios, y el concepto de etimologa popular parece ocupar para la autora un lugar
entre estos ltimos. Lo cierto es que la nica manera segura de determinar si una fusin
de palabras es producto o no de la voluntad sera confirmando qu tipo de actividad se
ha dado en el cerebro creador, lo cual no est an al alcance de la neurologa. Toda
afirmacin en uno u otro sentido, pues, tiene que hacerse en forma de postulado
tentativo.
En el mismo ao se public la primera edicin de Elementos de gramtica
histrica castellana de Garca de Diego, otro trabajo que habla de interferencias
paramrficas sin mencionar una sola vez la etimologa popular, ni tan siquiera como
sinnimo secundario de otro trmino. Para referirse a esta clase de fenmenos, Garca
de Diego habla de influencia (o analoga) fortuita de palabras independientes y
falsos anlisis, analoga de palabras en serie y analoga de prefijos y sufijos.
Ahora bien, muchos de los ejemplos que aparecen en este libro se han presentado en
otras obras como etimologas populares (p.e. la evolucin berrojo > cerrojo, cf.
Menndez Pidal 1977: 192)47. Es obvio, por tanto, que para este autor el concepto de
analoga explica de forma satisfactoria los cambios debidos a influencia entre formas, al
igual que ocurra en el caso de Skeat (1891).
Algo parecido observamos en Introduccin al estudio de la lingstica romnica
de Meyer-Lbke, obra que se public en su versin espaola tambin en 1914: de
numerosos ejemplos que da de influencia de una palabra sobre otra (1914: 201-206),
slo en uno sugiere que ha habido una transformacin propia de la etimologa popular
(1914: 206). En estos tiempos, por tanto, se va haciendo evidente que el concepto de
etimologa popular no tiene un puesto bien definido en la terminologa filolgica.
47

Pero se da la circunstancia de que el caso de cerrojo lo presenta Garca de Diego como un cambio
provocado por los hablantes cultos, lo cual puede contribuir a que el autor considere inapropiado
denominarlo etimologa popular. No nos consta que ningn otro autor haga la misma observacin en
relacin con esta palabra.

144
Y sin abandonar el problema terminolgico, cerramos esta primera etapa con
otra propuesta de etiqueta alternativa: en 1915 Gamillscheg y Spitzer, en Die
Bezlichnungen

der

Kletteim

Galloromanischen

proponen

los

trminos

metaphysische Etymologie, cuya traduccin sera etimologa metafsica, y geistige


Etymologie, que Baldinger traduce como etimologa espiritual (1986: 15). Estas
nuevas etiquetas, si bien no estn en un registro del todo cientfico, tienen la virtud de
eliminar el engaoso elemento popular. En cualquier caso, tampoco reemplazaron en
ningn momento a la original.
En este estado de cosas aparece la influyente doctrina de Saussure, con la que
iniciaremos el siguiente captulo.

6.3. Resumen
En resumen, en este primer perodo, el concepto de etimologa popular se percibe en
lneas generales de la siguiente forma:
-Se suele aplicar esta etiqueta a fenmenos de interferencia paramrfica no accidentales,
aunque no hay una clara unanimidad en cuanto a cules de los fenmenos no
accidentales se deben etiquetar as. Aadamos que slo Meringer y Mayer relacionaron
la etimologa popular con un tipo de interferencia accidental (los lapsus verbales),
apuntando a unas causas comunes, aunque no identifican el lapsus con la etimologa
popular (1895: 76).
-Se habla de ella como tendencia psicolgica (o quiz como fenmeno psicolgico?) y
tambin como fenmeno lingstico. Para algunos autores se refiere (o parece referirse)
a ambas cosas; para otros, slo a una de ellas.
-Se cree en la etimologa popular como un tipo de actividad etimolgica y, por
consiguiente, los ejemplos que se se seleccionan se suelen presentar como resultado de
una atribucin etimolgica errnea. Slo se muestran en claro desacuerdo Paul (1880;
1888), Behagel (1886, cit. Olschansky 1996: 25-27) y Lloyd (1888), aunque sus
opiniones al respecto tuvieron escasa repercusin en un primer momento.
-Se mantiene prcticamente intacta la paradoja de Frstemann. Esto es, se cree por lo
general en el carcter inconsciente de la etimologa popular, pero a la vez se ve como un
fenmeno de base etimolgica, sin que a nadie le extrae la idea de que se puedan hacer

145
indagaciones etimolgicas inconscientemente48. Asimismo, no parece sorprender a casi
nadie la idea de que en la etimologa popular participe un agente abstracto, como es el
llamado pueblo.
-Quizs por una tendencia a interpretar literalmente el trmino popular se suelen
excluir todos los cambios que se saben provocados por personas concretas, bien porque
las creaciones populares suelen ser annimas, o simplemente porque el autor es erudito,
y al pueblo se le considera ignorante. Por ello se cree que no debe considerarse
etimologa popular el juego de palabras, ni ningn otro tipo de creacin verbal, formal
o semntica, que haya sido hecha a propsito, a imitacin de las supuestamente
inconscientes, y con una intencin expresiva. Asimismo, se mantiene la separacin entre
etimologa popular y etimologa erudita, no siempre de manera razonada.
-La mayora de los estudios y las recopilaciones de ejemplos slo consideran (o slo se
interesan por) el cambio formal. No obstante, debe tenerse en cuenta, a fin de alcanzar
una visin ms objetiva, que el cambio semntico no est an bien estudiado en esta
poca. Son minora los autores que describen casos de atribuciones etimolgicas
alternativas sin cambio formal.
-Se tiende a ver la etimologa popular como una manifestacin de la analoga, que a
veces recibe el nombre de falsa analoga (p.e. Palmer 1882). Slo hacia el final del
siglo XIX empieza a abrirse el camino hacia una separacin entre los casos prototpicos
de etimologa popular (aquellos que parecen sugerir que ha habido una revisin
etimolgica) y otros fenmenos de influencia formal (contaminacin, derivacin
regresiva o back-formation, etc.), siendo estos ltimos los que empiezan a atraer para
s la denominacin de analoga.
-Se cree, en lneas generales, que afecta slo a las palabras extranjeras, o a aquellas
vernculas que por su evolucin ya no resultan familiares (lase agrupables con otras de
la misma familia). El resultado, pues, sera una forma ms familiar. Esta perspectiva
terica hace que las miradas se fijen ms en las variaciones generalizadas que
experimentan las llamadas palabras aisladas, y menos en los vulgarismos o en los
malapropismos, que suelen surgir de palabras mucho ms conocidas. No obstante, debe
tenerse en cuenta que en este aspecto tambin era un factor determinante la metodologa
48

Ahora se sabe que en los actos voluntarios puede haber un elemento preconsciente, con lo cual ya no
puede considerarse paradjica esta conjuncin de creencias; de hecho, a la hora de plantear hiptesis
explicativas de base neurolgica para este fenmeno no debera descartarse la idea de que se pueden
hacer asociaciones inconscientes de palabras sobre la base de una supuesta relacin etimolgica. No
obstante, si nos situamos en la perspectiva del siglo XIX, hay una evidente contradiccin en esta manera
de explicar el fenmeno, que revela cierta falta de rigor lgico. Vase tambin nota 5.

146
de trabajo de la poca, pues esta se apoyaba ms en la palabra escrita que en el lenguaje
hablado, por lo cual no abundaban los estudios sobre formas idiosincrsicas.
-Apenas se proponen etiquetas alternativas a la de etimologa popular. Destacamos las
propuestas de Wundt y Gamillscheg, as como la actitud de autores como Skeat (1892)
y Garca de Diego (1914), para quienes la amplitud del concepto de analoga hace
innecesario dicho trmino.

147

CAPTULO 7
SAUSSURE Y EL CONCEPTO DE ETIMOLOGA
POPULAR
7.1. Introduccin
En 1916, Bally y Sechehaye publicaron, en calidad de editores, el Cours de linguistique
gnrale del lingista suizo Ferdinand de Saussure, recopilando apuntes de los cursos
de lingstica que este dict en Ginebra entre 1906 y 1911 (Kovacci 1966: 28). La
trascendencia que ha tenido esta obra queda fuera de toda duda, ya que, aparte de haber
sido una contribucin esencial para el desarrollo del estructuralismo lingstico,
estableci una sistematicidad y un metalenguaje de enorme alcance, al menos hasta la
aparicin, en la segunda mitad del siglo XX, del paradigma chomskiano.
Nuestro segundo perodo se inicia, pues, con la publicacin de esta obra, porque
creemos que con ella hay un antes y un despus bien definidos, tanto para la lingstica
general como para los estudios sobre etimologa popular. Por un lado, varios de los
conceptos generales que introduce Saussure en la lingstica se incorporan rpidamente
a la teora sobre etimologa popular, con lo que cambia visiblemente la percepcin que
de ella tiene la comunidad acadmica. Por otro, el mismo Saussure tena su propia
visin del fenmeno, pues recalc su carcter excepcional y patolgico (vid. captulo
6, nota 1) frente a la supuesta racionalidad de lo que l distingui como analoga, segn
se puede apreciar en el captulo del Cours dedicado a la etimologa popular (1972: 238241).
En cualquier caso, la difusin y la influencia que tuvo esta obra hacen
imprescindible una mencin especial en este estudio, as como un anlisis en
profundidad de las ideas ms relevantes que encontramos en l. Ninguna otra obra ni
ningn otro autor de los mencionados en esta segunda parte ha transmitido un
constructo en torno a la etimologa popular tan visiblemente influyente como el Cours
de Ferdinand de Saussure, y por ello centramos este captulo en el estudio de sus
opiniones.

7.2. La etimologa popular en el Cours de linguistique gnrale


Empezando por los conceptos generales que influyen indirectamente en el concepto que
nos ocupa, repasaremos aqu las ideas saussureanas sobre la arbitrariedad del signo

148
lingstico y la motivacin relativa, por una parte, y la distincin entre el eje
sincrnico y el diacrnico, por otra.
En cuanto a la idea del signo lingstico, que Saussure entiende como la relacin
entre el significado y el significante, lo ms importante es la insistencia en que tal
relacin es puramente arbitraria. Esta idea es central en su modelo, ya que descarta la
posibilidad en el lenguaje verbal de formas motivadas, es decir, de significantes que
reflejen de forma natural y no convencional su significado. Saussure no cree que sean
excepciones a dicha arbitrariedad general ni las onomatopeyas ni las interjecciones,
como otros han afirmado; sin embargo, cree en cierta motivacin relativa. Este
concepto, quizs no muy claro, sugiere que las palabras de morfologa compleja (esto
es, de ms de un morfema) estn un poco ms cerca de la hipottica motivacin
absoluta que las de un solo morfema. Esto se debera al hecho de que tales palabras
evocan algo, o se pueden relacionar al menos con algo que sigue estando dentro del
sistema, pero que trasciende a ellas mismas, cosa que no sucedera con las palabras
simples.
Ms adelante veremos que en el perodo post-saussureano esta idea de la
motivacin relativa acaba por relacionarse con la etimologa popular, aunque no parece
que sugiriera el propio Saussure la conexin. As surge la idea de bsqueda de
motivacin, una nueva forma de explicar lo que aparentemente ocurre en la llamada
etimologa popular; recordemos en este sentido el requisito de motivacin
secundaria con el que Olschansky (1996: 179) distingue lo que para ella es etimologa
popular de lo que no lo es (p. e. la analoga, en su sentido moderno), o el concepto de
remotivacin, que acua Tournier en su descripcin de la creacin lxica en ingls
(1985: 57-59) y que relaciona biunvocamente con la etimologa popular.
Por otro lado, la distincin que hace Saussure entre el eje diacrnico (el de la
lingstica histrica) y el sincrnico (el de la lingstica esttica), y quizs la novedosa
reivindicacin que esto conlleva de los estados sincrnicos de la lengua como objeto de
estudio, lleva a muchos (p.e. Vendryes 1953) a entender la etimologa popular como
una etimologa que no se mueve en el tiempo, al estilo de las descripciones etimolgicas
de los fillogos, sino en el espacio de las relaciones entre palabras (aun cuando Saussure
hablaba de ella en la parte dedicada a lingstica diacrnica). Con ello tiende a perderse
la perspectiva de este fenmeno como forma de cambio lingstico. Esto trae como
consecuencia, a nuestro parecer, una visin deformada de la realidad y una cierta
limitacin en cuanto a los parmetros de investigacin del fenmeno.

149
A estas dos observaciones sobre los conceptos generales del Cours, habra que
aadir quiz algo sobre la dicotoma lengua/habla (langue/parole). Saussure decide,
tras explicar esta distincin, que el objeto de la lingstica es la lengua, esto es, el
cdigo abstracto que rige nuestros actos comunicativos (Kovacci 1966: 29; Saussure
1972: <cap III, pag. 9 de la versin inglesa>). Y, si bien esto no cambia sustancialmente
la perspectiva de la lingstica con respecto a sus antecesores, no podemos dejar de
pensar que con esta dicotoma, y quiz con la que describamos en el prrafo anterior, se
formaliza un tipo de pensamiento que ve la etimologa popular como cambio finalizado
y nada ms, desligndola de los fenmenos de habla (malapropismos, errores auditivos,
etc.) que posiblemente originan dicho cambio. Es decir, que al ser tanto lo diacrnico y
lo sincrnico como la lengua y el habla partes de una dicotoma, luego ideas
autoexcluyentes, la etimologa popular, y as cualquier otro fenmeno, se tiene que
acomodar por fuerza en una de las dos dimensiones que presenta cada dualidad, sin
poder estar en la otra. En el caso de la etimologa popular, parece que se prefiere ver en
ella una asociacin sincrnica (por tanto sin estadios ni evolucin) entre familias de
palabras del sistema (ms que en el lxico mental de los hablantes). O sea, empieza a
verse como una especie de cambio lingstico espontneo, cuya evolucin simplemente
no se da en ningn momento, y que no parte de las innovaciones de los hablantes.
En honor a la verdad, no es cierto que los lingistas defiendan seriamente esta
caricatura del concepto moderno de etimologa popular. En realidad, esas ideas se
perciben ms bien como presuposiciones, pero veremos intentos de compatibilizar tales
creencias con lo que el sentido comn sugiere, que es la idea de que el cambio nace con
las innovaciones idiosincrsicas de los hablantes. Y veremos, tambin, explicaciones de
la etimologa popular verdaderamente centradas en el cambio lingstico.
En cuanto a lo que dice expresamente Saussure sobre el tema concreto de la
etimologa popular, lo ms relevante es la distincin que presenta entre esta y lo que l
llama analoga. La etimologa popular es, segn el lingista suizo, algo excepcional,
irracional y patolgico49, provocado por el intento de explicar una palabra poco
clara, mientras que la analoga es un fenmeno racional, en el que la forma nueva no
surge del anlisis de la precedente.
49

La calificacin de phnomne pathologique que apareca en la edicin original del Cours la


omitieron los editores a partir de la edicin de 1922. De Mauro piensa que esto se hizo por adaptar el
pensamiento saussureano a la nueva dcada, ya que en ella surgieron valoraciones muy positivas del
fenmeno de la etimologa popular (vid. la referencia a Weise, Saussure, Vendryes y Gilliron, en el
apartado anterior), aunque la verdadera opinin de Saussure seguramente coincida con los trminos
suprimidos (1972: 473).

150
A lo anterior se podran hacer dos comentarios. En primer lugar, no nos parece
adecuada la oposicin racionalidad/irracionalidad con la que se separa aqu un
fenmeno de otro, mxime cuando se dice que la etimologa popular, el fenmeno
tachado de irracional, surge de un anlisis formal y un intento de explicar el
significado de la palabra. Si en esto consiste la etimologa popular, es obvio que se trata
entonces del resultado de un proceso racional, por ms que se consideren errneos los
razonamientos.
Pero quizs esta oposicin surja de otra forma de pensar el problema, o bien de
otra forma de entender lo racional. As pues, la idea de la racionalidad de la analoga
tal vez la habra encontrado Saussure en la observacin de sus analogas, pues al
tratarse estas de cambios que afectan ms a los afijos que a los lexemas, se puede
percibir en ellas una tendencia a la homogeneizacin de paradigmas formales, o dicho
de otro modo, a la racionalizacin, es decir, a la creacin de modelos regulares y
previsibles50.
El segundo comentario que hacemos a la separacin Saussureana de conceptos
es que no hay evidencia emprica de que las etimologas populares siempre reemplacen
automticamente a la forma original y los cambios analgicos no, como afirma en el
captulo sobre etimologa popular. Tampoco es fcilmente demostrable que los cambios
llamados analgicos se hagan sin anlisis y sin un intento de clarificar significados, ni
que la llamada etimologa popular se haya formado por anlisis y rectificacin formal
explicativa. El estudio de casos concretos oficialmente etiquetados como etimologa
popular revela que algunos han convivido con la forma anterior (p.e. vagamundo y
vagabundo, sparrow-grass y asparagus), mientras que con otros el intento de
explicacin del significado parece demasiado disparatado para pasar como explicacin
verdadera (p.e. Navalquejido por Navalquejigo). Varios casos, por ltimo, se
podran explicar tanto por reanlisis explicativo como por regularizacin analgica (p.e.
el cambio, en ingls, de femelle a female, influido por male).
En definitiva, las distinciones siguen basndose en creencias y explicaciones
apriorsticas ms que en hechos comprobados. Como dijo Bloomfield a propsito de
otras pocas en la historia de la lingstica, [t]he only evidence for these mental
processes is the linguistic process. () [L]inguistics betrays its descent from the

50

En cualquier caso, la lingstica moderna no corrobora la creencia de que algo como la etimologa
popular pueda ser patolgico. Rundblad y Kronenfeld, por ejemplo, defienden que la etimologa popular
es parte de un proceso natural y lgico de eliminacin de palabras oscuras (2003: 120).

151
philosophical speculations of the ancient Greeks (1933: 17). Al menos en lo referente
a la distincin entre analoga y etimologa popular, creemos que estas palabras se
pueden aplicar igualmente a las ideas del Course.

7.3. Conclusiones
En conclusin, pensamos que con el modelo Saussureano se presenta un paradigma
subyacente de pensamiento que influye de forma visible en la manera de describir y
explicar la etimologa popular, y no nos referimos slo a sus opiniones personales sobre
este fenmeno. A partir de este momento habr una tendencia a percibir la etimologa
popular como un fenmeno asociativo ms bien esttico, que surge espontneamente
dentro del propio sistema para proporcionar formas autoexplicativas ah donde antes
haba formas oscuras. Tambin se tender a respetar la distincin entre etimologa
popular y analoga, aunque no siempre con una conviccin plena ni con unos
argumentos tajantes.
Pero este paradigma de pensamiento no ser el nico, pues, como veremos,
pervivirn algunos planteamientos y, sobre todo, problemas conceptuales heredados de
la poca anterior. Como veremos en los dos captulos siguientes, la evolucin del
concepto no es ntida ni uniforme, y en muchos momentos no es siquiera una verdadera
evolucin, porque se limita a cambios en el metalenguaje. Por otra parte, al hacernos
eco de todas las voces, y no slo de las de los lingistas, descubrimos que Frstemann y
Andresen estn presentes en todas las pocas, y en infinidad de variantes conceptuales.

152

153

CAPTULO 8
ELPROBLEMA CONCEPTUAL EN EL PERODO
POST-SAUSSUREANO (I): 1917-1970
8.1. Introduccin
Una vez analizada y comentada la aportacin de Saussure, analizaremos los estudios
que hemos localizado dentro del perodo comprendido entre la publicacin de su Cours
y el ao 2000. Dividiremos este espacio temporal en dos partes: un primer perodo que
va del ao 1917 al 1970, y un segundo perodo, que abarca las tres ltimas dcadas del
siglo XX.
Entindase que no hacemos esta divisin tanto por la existencia de un segundo
cambio de paradigma, sino por la necesidad de parar y reflexionar en algn punto de
este exhaustivo seguimiento cronolgico. Por supuesto, es un hecho innegable que
aparece un nuevo paradigma en la segunda mitad del siglo XX, pues en las dcadas de
los 50 y los 60 surgi la revolucin chomskiana, que transforma considerablemente las
perspectivas lingsticas. Sin embargo, su influencia ennuestro terreno de estudio es
ms bien indirecta. Chomsky no se pronunci, como hizo Saussure, sobre la etimologa
popular, pero desvi el foco de atencin a otros aspectos del lenguaje. Y, si bien esto
influye de alguna manera en la orientacin de los estudios sobre etimologa popular,
como indicaremos en el captulo siguiente, insistimos en que esta segunda revolucin
no es equiparable para nuestro anlisis con la reorientacin metodolgica que
describamos en el captulo anterior. En la prctica, tenemos la sensacin de que el
concepto de etimologa popular avanza hasta el ltimo momento por una ruta de
discordancias y contradicciones.

8.2. Primer perodo (1917-1970)


8.2.1. El perodo 1917-1940
En esta segunda dcada del siglo, muy pronto an para considerar establecido el
paradigma estructuralista, nos encontramos con que predominan an las perspectivas
pre-saussureanas, ms ligadas a la poca anterior que al pensamiento estructuralista.
Dentro de estas, el caso de Sturtevant es especialmente interesante, pues en su libro

154
Linguistic change (1917) se sigue encontrando la tendencia a ver la etimologa popular
como una identificacin errnea de etimologas, a la vez, sin embargo, que se encuadra
el fenmeno en un marco terico novedoso y personal, ms prximo al que utilizamos
en este trabajo que a ningn otro, anterior o posterior, de los aqu expuestos.
Lo que decimos en el prrafo anterior requiere una explicacin ms detallada.
En su exposicin del cambio lingstico Sturtevant acua el trmino associative
interference para todo tipo de cambios, accidentales o no, que tienen su origen en la
influencia de unas palabras sobre otras. Aqu, por tanto, tienen cabida los lapsus, los
malapropismos infantiles y de adultos, las asimilaciones fonticas, las haplologas, y el
cambio analgico asociativo (por oposicin al creativo; 1917: 42), una de cuyas
modalidades es la etimologa popular (If the association which leads to analogical
change involves a false theory of the etymology of the word affected, the change is said
to be due to popular etymology. 1917: 40).
Aqu vemos, pues, por primera vez cmo se ponen a un mismo nivel los
distintos tipos de cambio en los que las palabras se influyen entre s a travs de su
materia comn, siendo este el fenmeno que precipita en primera instancia la
transformacin. No se separa la analoga de la etimologa popular, aunque s se sigue
identificando a esta por la presencia de falsas etimologas (1917: 40) en el proceso.
Como ya habamos dicho antes, el concepto de etimologa popular parece atraer ms
bien los cambios que afectan a lexemas, mientras que los estudiosos, sobre todo desde
finales del XIX, tienden a llamar analoga a los cambios que afectan a los afijos. Algo
similar parece ocurrir aqu, ya que Sturtevant no incluye en su concepto de etimologa
popular las interferencias que se producen entre lo que l llama grupos funcionales
(p.e. la forma feets, donde feet se ha asociado con hands, lips, books, etc.
1917: 42). Sin embargo, no considera la analoga y la etimologa popular fenmenos
esencialmente diferentes. Pero, eso s, respeta la idea frstemanniana de que la
etimologa popular es etimolgica.
Aadamos, por ltimo, que Sturtevant tambin tiene en cuenta la interferencia
asociativa como factor de cambios semnticos en las palabras. Y aunque en el captulo
que dedica a este tipo de fenmeno (1917: 85-98) opta por el trmino cambio
analgico, no deja de destacar dentro de esta categora un subgrupo de cambios
debidos a error etimolgico, en los cuales, curiosamente, percibe no slo cambios reales
de significado denotativo (p.e. shamefaced, que al reemplazar a shamefast toma el
significado de vergonzoso, frente al de modesto que tena el original; 1917: 95),

155
sino tambin la aparicin de connotaciones nuevas (p. e. en corns of the feet o ears
of corn. 1917: 95). No hay mencin, en cambio, de leyendas etimolgicas ni de
creencias originadas por una confusin entre palabras.
Un ao despus, en 1918, Esper publica los resultados de su rplica del
experimento de Thumb y Marbe sobre la analoga lingstica (1901; vase captulo 6).
Aunque tampoco utiliza el trmino etimologa popular en ningn momento, y en esto
sigue la tendencia del sector ms puramente cientfico, la definicin que nos ofrece de
analogy permite asumir que en este concepto est incluido nuestro tema de estudio:
By analogy and analogical changes we mean those changes in the form or meaning
of words or groups of words which are brought about through association with other
groups of words (1918: 468, nota 2). Y aunque el artculo no incluye un solo ejemplo
de una lengua real, pues el experimento se basa en pseudopalabras inventadas, las
creaciones que hacen sus sujetos sobre los segmentos ficticios nos recuerdan a casos
que hemos visto en otros estudios, ya fueran etiquetados como de analoga o como de
etimologa popular. Ms adelante veremos otro trabajo de Esper sobre el mismo tipo de
fenmeno, al que denominar entonces, imitando tal vez a Sturtevant, associative
interference.
En este mismo ao, en una seccin de su curiosa Gnalogie des mots qui
dsignent labeille daprs lAtlas Linguistique de la France (1918), Gilliron, el padre
de la geografa lingstica, asume la defensa de la etimologa popular y critica la
calificacin que le dio Saussure de fenmeno patolgico (1918: 223, nota III). Es un
episodio ms del singular debate, efmero y secundario, que se gener en torno a la
bondad o maldad de la etimologa popular. Por lo dems, el concepto que maneja
Gilliron es claramente frstemanniano, lo cual podemos apreciar en las opiniones con
que ornamenta sus minuciosos anlisis de ciertas evoluciones: [] le sentiment
tymologique tait toujours en veil chez le peuple (1918: 231); Partout ltymologie
populaire est en veil, dduit, combine, refait, rectifie, invente, mais toujours son action
est logique, le resultat dune observation smantique ou formelle (1918: 241).
Un ao ms tarde, en La faillit de ltymologie phonetique, el mismo autor le
da a la etimologa popular el apodo de etimologa secundaria (segn traduce
Baldinger etymologie seconde; 1986: 15), siendo la primera o primaria la que se
centra en la evolucin fontica de las palabras (1919: 79). En su concepcin, la
etimologa de los fillogos y la popular son contrastables, luego son dos versiones de
una misma cosa (no nos atrevemos a decir ni fenmeno ni ciencia; pero parece,

156
por lo que Gilliron nos dice, como si estas dos etimologas diferentes hubiera que
entenderlas como escuelas, o quiz como formas de pensamiento).
Es ms, Gilliron se refiere al etimlogo popular como una especie de figura
alternativa al erudito (1919: 85), y llega incluso a afirmar que la etimologa popular
deba reemplazar a la histrica (1919: 62). Vemos, pues, cmo pervive la idea de que la
etimologa popular es un tipo de actividad etimolgica, comparable a la cientfica. La
idea surga, recordemos, de uno de los problemas interpretativos que apuntbamos en
5.4.
En el mismo ao Gili Gaya publica lo que probablemente sea el primer artculo
monogrfico en espaol que recoge casos de etimologa popular. Se trata de una
recopilacin de nombres vulgares de plantas deformados fonticamente por analoga
con otra palabra conocida (1919: 81). Todos estos ejemplos, observamos, son de
cambio formal. El dato es significativo, pues precisamente en el terreno de la botnica
es frecuente un fenmeno extrralingstico debido a confusin formal, consistente en
atribuir a ciertas plantas ciertas propiedades medicinales, slo porque su nombre las
sugiere; pero el artculo de Gili Gaya no incluye este tipo de fenmeno. Por lo dems,
no hay en este artculo una pretensin de debatir lo que es la etimologa popular; el
autor parece presuponer que sus lectores tienen conocimiento del fenmeno, y nos da
como referencias los trabajos de Menndez Pidal y Garca de Diego, que citamos en su
momento.
Vendryes adopta una lnea ms saussureana cuando en su obra Le langage
(1921) califica a la etimologa popular de llaga de la fontica (1921, 1943: 70). Por
otra parte, se suma a los partidarios del concepto amplio, ya que incluye dentro de este
mbito las leyendas y supersticiones nacidas de una interferencia entre formas (1943:
242-243).
Dauzat, por su parte, introduce en 1922 en La gographie linguistique la idea de
atraccin homonmica (1922: 54), que tambin denomina atraccin analgica
(1922: 60) y atraccin paronmica (1922: 74), y con la cual se refiere a la fuerza
causante de las etimologas populares (ms adelante, como veremos, el trmino
atraccin paronmica ser su alternativa definitiva a etimologa popular). En
cualquier caso, distinciones terminolgicas aparte, Dauzat no ve en este concepto la
irregularidad o anomala que otros, como Saussure y Vendryes, han querido ver, sino
ms bien una especie de fuerza creadora y omnipresente. Asimismo rechaza el trmino
contaminacin, que aqu trata como un desafortunado sinnimo de etimologa

157
popular, por las connotaciones negativas que conlleva, mientras que el propio trmino
etimologa popular slo lo aprueba en parte, pues, si bien admite que hay algo del
instinto del pueblo en el mecanisno de tales fenmenos, considera este proceso como
algo mecnico, regido por la asociacin de ideas, y no relacionado con las reflexiones
etimolgicas (1922: 73). Su enfoque, que tiene como precedente las tesis de Lloyd
(1888), mira ms al modelo de la fsica y en concreto a las fuerzas de atraccin de
masas, que a la psicologa de sentido comn con la que operan habitualmente los
fillogos tradicionales. Por ello no cree tampoco que la similitud de sentido sea una
condicin previa para la formacin de etimologas populares, sino ms bien un elemento
coadyuvante que interviene en algunos casos (1922: 74). Cree, por otra parte, que el
proceso mental que esta formacin conlleva es inconsciente o semiconsciente (1922:
59), y que es slo casualidad si el resultado de este fenmeno se asemeja en tantas
ocasiones a los juegos de palabras intencionados (1922: 76).
En el mismo ao aparece un nuevo ensayo de Gilliron, cuyo ttulo, Les
tymologies des tymologistes et celles du peuple, ya indica bastante bien la idea que
tiene su autor con respecto al concepto que nos ocupa. En efecto, sigue creyendo que la
etimologa oficial y la popular son como dos escuelas rivales que, sabiamente
combinadas por el experto, ayudan a descubrir el origen verdadero de las palabras.
Como curiosidad, podemos sealar aqu que en esta obra se acua el trmino
rtymologisation, que recuerda a otros ms modernos, como remotivacin
(Tournier 1985) y reiconizacin (Bolinger 1988).
Y en otro giro dentro de la incierta ruta que va siguiendo cronolgicamente el
concepto de etimologa popular, encontramos una obra de Jespersen que utiliza esta
misma etiqueta para referirse a los malapropismos de los nios. Si recordamos la obra
de Sully Studies of childhood (1896), y comparamos las ideas de Jespersen con las de
este, la conclusin obvia es que Jespersen est ms cerca del concepto amplio
frstemanniano, pues Sully slo apuntaba a la semejanza apreciable entre los minimalapropismos y la etimologa popular, a la que vea como el fenmeno clsico de
cambio generalizado, mientras que Jespersen parece identificar a una cosa con la otra.
En cuanto al captulo que en 1923 dedic McKnight a la folk-etymology, no
pasara de ser una mera recopilacin de ejemplos con una base terica muy
frstemanniana (que suponemos heredada de Palmer, como podra deducirse por la
grafa que adopta) y por lo dems sin inters, si no fuera por otro viraje conceptual, que
es la inclusin de muchos de los fenmenos que aqu denominamos postparamrficos,

158
es decir, los que se derivan del fenmeno primario en que se manifiesta la interferencia
paramrfica. As pues, la adicin de salt a cellar en la forma moderna saltcellar (o
salt cellar) sera un fenmeno secundario, pues no surge directamente de la confusin
inicial, la de salier (= salero) con cellar, sino de la necesidad de romper la
hominimia que esta provoc, o bien de devolverle transparencia a un trmino que la
haba perdido (1923: 186).
Otro curioso ejemplo es el de skylarking, usado como sinnimo de frolic a
travs de la asociacin entre el lark que equivale al castellano juerga y el lark que
denomina en ingls a la alondra (tambin skylark; 1923: 186). No obstante, este autor
no hace tal distincin entre fenmenos primarios y secundarios (o paramrficos y
postparamrficos).
Aadamos, por ltimo, que McKnight tambin se muestra partidario de
considerar etimologa popular a las interferencias que han entrado en el lenguaje por
mediacin de los eruditos (p.e. debt, island, liquor, etc) y a aquellas que hoy en
da se prefiere considerar ejemplos de analoga por afectar a elementos funcionales ms
que a lxicos (p.e. could, benignant).
En los aos siguientes nos encontramos con interesantes crticas a los
planteamientos ya expuestos de Gilliron, que afectan al plano terico de la percepcin
conceptual. En 1923 Millardet afirma que la etimologa fontica y la popular no se
deben considerar dos escuelas contrapuestas, sino que son dos temas de investigacin
igualmente vlidos (1923: 392) y que no se debe trabajar exclusivamente desde uno solo
de estos planteamientos. Su postura es, desde luego, ms conciliadora que la de
Gilliron; ahora bien, con este argumento no acabamos de salir del enredo conceptual
que provoca el componente etimologa en la etiqueta frstemanniana, dado que poner
a un mismo nivel las dos etimologas, la del fillogo y la popular equivale a no
entender bien lo que significa esta ltima.
Es por esto por lo que la contribucin de Wartburg en estos aos fue tan
importante. En su ensayo de 1924 Was das Volk in die Sprache hineindenkt (cit.
Olschansky 1996: 39-40) ya nos presenta una puntualizacin interesante: la etimologa
popular es el resultado de asociaciones sincrnicas entre palabras (1924: 117, cit.
Olschansky 1996: 40) y no de una evolucin diacrnica, como pareca dar a entender el
planteamiento de Gilliron. Pero de cara al problema conceptual, es ms importante an
su estudio Zur frage der volksetymologie (1925), ya que en este se formula por fin la
diferencia esencial entre la etimologa popular de Frstemann y la etimologa

159
propiamente dicha. En efecto, Wartburg afirma que esta ltima es una ciencia, mientras
que la primera es una tendencia que se manifiesta en la lengua (1925: 27). Tal
aclaracin era enormemente necesaria para deshacer uno de los grandes nudos
conceptuales del planteamiento de Frstemann; y si bien no impidi que muchos
despus de esta fecha siguieran afirmando que el pueblo es un etimlogo, al menos
evit que se prolongase a perpetuidad el estril debate iniciado por Gilliron.
Tambin en 1925 aparecen otras dos publicaciones que interesa mencionar. En
primer lugar, el Words and idioms de Smith, que, a propsito de las transformaciones
que sufren los prstamos en la terminologa nutica inglesa, habla de punning or folk
etymology (1925: 24), dando a entender que el juego de palabras es una forma de
etimologa popular. En segundo lugar, un nuevo trabajo de Esper, que opta en esta
ocasin por el trmino associative interference (usado anteriormente en Sturtevant
1947) como sustituto de analogy o analogical change, habindose establecido ya
que este tipo de cambio se debe a asociaciones entre palabras (1925: 5)51. Lo que, desde
luego, no se ha clarificado de forma unnime es la relacin o la distincin- entre
analoga y etimologa popular (vase por ejemplo, Millardet 1923: 397).
Un nuevo libro de Dauzat (1926) nos vuelve a presentar la etimologa popular
como un caso especial de analoga. Asimismo afirma que hoy en da se prefiere
llamarla atraccin homonmica (1926: 51). En realidad, ese trmino es una de las
alternativas terminolgicas que l propuso, y si bien tuvo adeptos entre los eruditos
francfonos, tampoco tuvo una aceptacin universal. En cualquier caso, es una
denominacin mucho ms afortunada que la de etimologa popular, ya que es ms
descriptiva que esta y no tiene sus inconvenientes. A dicha atraccin homonmica la
considera un fenmeno inconsciente, por lo cual excluye expresamente de su mbito el
juego de palabras. Otros fenmenos, como la aglutinacin y la deglutinacin, parecen
quedar tambin fuera del concepto para Dauzat, segn se deduce de la lectura del texto.
Kroesch en ese mismo ao presentaba la etimologa popular como una serie de
formas (esto es, resultados de un cambio formal) originadas por ciertos casos de
analoga (1926: 136), lo cual nos vuelve a situar en la relacin de inclusin analogaetimologa popular. Por otra parte, afirma este autor que tales casos son tan conocidos
que no necesitan ms explicacin (1926: 136).

51

El trmino interferencia asociativa no tuvo excesivo xito entre los lingistas. Lo volvemos a
encontrar, no obstante, en autores como Kroesch (1926: 56), Stern (1931: 230) y Kany (1960: 197-209) y
Malkiel (1979: 26, nota ).

160
Igualmente en el ao de 1926, Boisacq, que entiende la etimologa popular
segn la definicin tradicional de Nyrop, califica a este fenmeno de enfermedad del
lenguaje, siguiendo la lnea de Saussure, e incluye en su mbito, invirtiendo la idea
tradicional, interpretaciones de eruditos, en este caso gegrafos, que desconocen las
hablas locales. Tambin atribuye gran parte de estos cambios, curiosamente, a los
nuevos ricos, probablemente por su proverbial deseo de aparentar cierta sofisticacin
cultural.
Hacia finales de 1926, el fillogo Garca de Diego, en su discurso Problemas
etimolgicos, ledo ante la Real Academia Espaola, hace varias alusiones a la
etimologa popular, que nos interesa analizar aqu, por lo que nos indican en cuanto al
estado del problema conceptual en la filologa espaola de su tiempo, y tambin en
relacin con la polmica suscitada por las ideas de Gilliron.
Garca de Diego, que en sus Elementos de gramtica histrica castellana (1914)
no haca uso del trmino etimologa popular, nos lo presenta ahora en su versin ms
frstemanniana: () para las etimologas falsas y rectificaciones de la multitud hemos
inventado un mote desdeoso, el de volks-etymologie o etimologa popular (1926: 7).
Y, muy al estilo de Frstemann tambin, defiende esta etimologa cono necesidad
instintiva del vulgo. Pero sin habernos quedado claro an si la etimologa popular es
ciencia o tendencia, encontramos nuevas alusiones en sus comentarios sobre
etimologa formal y etimologa idealista, y es aqu donde percibimos la
ambigedad.
Con el primer trmino, etimologa formal, se refiere el autor a la atribucin de
etimologas basada en la comparacin entre formas y no en la evolucin fontica.
Tienen cabida aqu, por tanto, la etimologa popular, entendida como actividad
etimolgica del pueblo (la nica que en todos los tiempos el vulgo conoce 1926: 9) y
no como fenmeno de cambio, y la etimologa erudita frstemanniana, con el nfasis
puesto igualmente en las atribuciones etimolgicas, y sin mencin de los posibles
cambios que esta hubiera podido originar en la lengua. Con la denominacin
etimologa idealista Garca de Diego se refiere a aquella escuela que da preferencia a
las asociaciones mentales sobre las leyes fonticas. Y en este apartado, en el que, por
cierto, vuelven las crticas a Gilliron por haber ridiculizado la etimologa fontica, se
nos habla otra vez de etimologas populares y contaminacin (obviamente
considerada como fenmeno aparte; 1926: 14), pero ahora la idea de etimologa popular
tiene un sentido de cambio lingstico, de evolucin anormal.

161
La respuesta de Menndez Pidal al discurso que ley Garca de Diego abunda en
la opinin de este ltimo, pues critica tambin a quienes dan preferencia como
etimlogos al instinto vulgar (1926: 40), acusndolos incluso de haber introducido
incorrecciones en el idioma. Y aqu, una vez ms, se mezclan las dos ideas de
etimologa popular, como forma de pensar la etimologa general y como forma de
evolucin lingstica. Pero lo ms curioso de todo esto es que el decisivo artculo de
Wartburg, Zur frage der volksetymologie, que estableca la necesaria distincin entre
etimologa general (ciencia) y etimologa popular (tendencia de cambio) haba
aparecido tan slo un ao antes, y precisamente, en un volumen de estudios dedicados
al mismo Menndez Pidal.
En su obra de 1927 Les patois Dauzat se decanta definitivamente por el trmino
atraccin paronmica como alternativa a la etiqueta de etimologa popular. La
eleccin nos parece muy acertada, pues si su anterior propuesta, la de atraccin
homonmica, ya tena la ventaja de evitar los engaosos componentes de etimologa
y popular, esta ltima aade la de ser ms correcta de cara a la descripcin del
fenmeno. En efecto, el tipo de interferencia que se suele estudiar como etimologa
popular no se da necesariamente entre homnimos, ni tiene que dar como resultado una
homonimia. Asimismo, su teora explicativa nos parece mucho ms convincente que la
tradicional, pues hace referencia a los elementos que, dentro del mecanismo dinmico
de la lengua, posibilitan el cambio: fallos de memoria, de audicin, ausencia en el
entorno de personas que sepan corregir la confusin, etctera.
Hemos visto ya cmo en la dcada de 1920, la semntica empieza a dedicar algo
de atencin a los fenmenos de interferencia paramrfica, llmense o no etimologa
popular. Estos primeros acercamientos, sin embargo, no estn exentos de cierta
confusin en algn caso. Es este contexto encontramos, en 1927, el tratado de semntica
de Carnoy La science du mot. En l se alude varias veces a la etimologa popular,
dndosenos a entender que se trata de una asociacin entre palabras que el hablante
percibe como etimolgica, pero que en realidad no corresponde a ninguna relacin
verdadera entre timos (1927: 29, 54 y 63). Dentro de este texto, el trmino
contaminacin parece actuar como sinnimo de etimologa popular en un caso
concreto (1927: 29), aunque en otro se presenta como fenmeno aparte (1927: 224). Por
otra parte, los cambios de significado o de connotaciones debidos a una confusin
paramrfica no se consideran etimologa popular, sino que se etiquetan como

162
homosemia o atraccin semntica, y se dice de esta que es la contrapartida de la
etimologa popular y la contaminacin (1927: 124).
Cabra pensar entonces que Carnoy limita el concepto de etimologa popular a
los cambios formales; sin embargo, hay ms inconsistencias que nos hacen dudar de la
estabilidad del concepto. Por ejemplo, el caso del ingls pantry (que procede del
francs pain, aunque muchos lo relacionan con el ingls pan), se presenta
doblemente como etimologa popular (1927: 64) y homosemia (1927: 213), sin que
quede muy clara la relacin entre este ltimo fenmeno y la tendencia a ver etimologas
incorrectas. Tambin encontramos en el captulo de homosemia las leyendas y
creeencias derivadas de una interferencia paramrfica. El problema podra radicar en un
dilema que ya describamos en 2.6 y que histricamente, se plantea con el nacimiento
del enfoque semntico: es la forma A la que ha tomado el sentido B1 del parnimo B,
o el sentido B1 el que ha provocado un cambio de forma? Esto es, si alguien dice se
me ha infestado la herida, est cambiando la forma de infectar o ampliando el
significado de infestar? Sea como fuere, la heterogeneidad de criterios es evidente, y
vemos que dentro de la confusin, la etimologa popular aparece claramente encasillada
en su supuesta condicin de actividad etimolgica.
En este mismo ao, 1927, empezamos a encontrar alusiones a la etimologa
popular en American Speech, la recin nacida revista de la American Dialect Society.
De las cuatro menciones que encontramos en este ao, destacamos tres por su relevancia
de cara al estado del problema conceptual. En primer lugar, Steadman describe ciertas
pronunciaciones idiosincrsicas como a species of folk-etymology, ya que se percibe
en ellas la influencia de otras palabras (p.e. pronunciar compromise como si rimara
con promise 1927: 119). Por su parte, Pound (1927: 486-487), a quien ya citamos
anteriormente, nos da ejemplos de folk-etymological curiosities o folk-etymological
ventures, quizs autnticas, quizs inventadas, que el novelista James Fenimore
Cooper puso en boca de uno de sus personajes. Por ltimo, Gaffney llama folketymological singulars a las pronunciaciones cav y hoov para calf y hoof,
tcnicamente back formations de los plurales respectivos calves y hooves.
Cada uno de estos tres casos se desva en uno u otro modo de lo que podra
considerarse el concepto prototpico de etimologa popular de la poca. Los ejemplos de
Steadman son en realidad malapropismos clsicos, fenmeno que no todos incluyen en
el mbito de la etimologa popular. Los de Pound presentan problemas tpicos de las
interferencias paramrficas de la literatura: por una parte, no sabemos si son reales o

163
inventados (y por tanto no populares); por otra, pueden ser errores idiosincrsicos, lo
cual hara cuestionable, segn muchos autores (p.e. Palmer 1882), su status de
etimologas populares. En cuanto a Gaffney, el hecho de etiquetar como folketymological lo que para muchos sera analoga sin ms, supuso que Olschansky lo
presentara, casi setenta aos despus, como ejemplo de uso incorrecto del trmino
etimologa popular (1996: 6).
En 1929 nos encontramos con La grammaire des fautes de Frei, cuya
perspectiva de la etimologa popular revela cmo van ganando terreno las ideas del
estructuralismo. En efecto, aunque Frei, siguiendo a Millardet, defiende que no hay una
oposicin analoga-etimologa popular, y asimismo descarta el carcter patolgico
que algunos, incluido Saussure, otorgaron al fenmeno, describe la analoga, y por
implicacin la etimologa popular, como bsqueda de motivacin frente a la
arbitrariedad que impera en el sistema de signos (1929: 54). Nos encontramos, pues,
ante la teora, muy popular en el siglo XX, de que el lenguaje es un sistema con
voluntad propia de autosuperacin. Por otra parte, llama la atencin que Frei califique
de cambios semnticos, y no formales, a aquellos que slo afectan a la ortografa de una
palabra y no a su pronunciacin. Posiblemente esto se deba al criterio estructuralista de
tomar la expresin oral como manifestacin primaria del lenguaje.
La Histoire de la langue franaise de Dauzat (1930) nos aporta una
diferenciacin explcita entre contaminacin y etimologa popular (atraccin
paronmica para este autor): se habla de contaminacin cuando se produce una
asimilacin entre dos palabras con un mismo grado de frecuencia en la lengua, mientras
que la etimologa popular es el fenmeno que se da cuando una palabra poco familiar,
quizs arcaica o extranjera, sufre la atraccin de otra ms conocida por los hablantes, de
manera que esta haga ms familiar a aquella. Este criterio nos parece, aunque lgico,
difcil de aplicar en la prctica, pues muchos casos, como ya vimos, son difciles de
categorizar, siendo muy probable que nos decidamos por una etiqueta o por otra segn
lo que haya dictaminado previamente alguna autoridad en la materia.
Por lo dems, Dauzat sigue fiel a sus ideas: concibe la atraccin paronmica
como una tendencia inconsciente, que se produce sin que medie la reflexin (1930:
234), y la distingue, por tanto, del juego de palabras, aunque admite que hay casos en
los que interactan una cosa y otra. Notamos adems algo que cada vez va siendo ms
habitual en los tratados sobre historia de una lengua, o sobre cambio lingstico: los
cambios formales y los semnticos (incluyndose aqu las manifestaciones

164
metalingsticas) aparecen en captulos o apartados diferentes, lo cual provoca cierta
dislocacin espacial en el tratamiento de la etimologa popular. As, vemos que Dauzat
presenta fenmenos como los de las leyendas etimolgicas bajo el epgrafe raction de
la forme sur le sens (1930: 243).
En estos aos las contribuciones de American Speech siguen mostrando una
clara falta de unanimidad en cuanto a la confusin paramrfica y sus etiquetas. Por una
parte, hay autores que siguen utilizando el trmino corrupcin (Meredith 1930; Blish
1930; Bergdal 1931, Kuethe 1935). Al lado de estos, estn los que parecen manejar un
concepto de etimologa popular algo impreciso, lo cual se hace especialmente patente en
varios usos que encontramos aqu del parasinttico adjetivo folk-etymological. As,
por ejemplo, est el caso de Keeley, que al presentar como folk-etymological
expressions varias palabras del idiolecto de los soldados estadounidenses en Francia,
incluye el uso de la palabra ici como nombre de perro (1930: 381). Evidentemente,
este caso no es resultado de una confusin paramrfica, sino de una confusin de
funciones, por lo que tal uso de la expresin queda fuera de su utilizacin convencional.
Reed, en Intentional mispronunciations, usa una etiqueta similar, folk-etymological
formations, para describir ciertas desviaciones formales intencionadas (1932: 197198).
Por otra parte, Botkin (1931), al presentarnos varios procesos observables en el
habla popular de Kentucky, parece distinguir en un primer momento entre analogy,
folk etymology, corruption y mistaking one literary word for another; aunque el
anlisis de los ejemplos parece demostrar que slo distingue entre la categora de
analogy, por un lado (entendida como un fenmeno de cambio que afecta a la
derivacin); por otro, la de corruption due to folk etymology (trmino aplicado a
cambios formales por interferencias en partes concretas de una unidad lxica); y por
ltimo, confusion, misusue or misunderstanding of literary words (referido a
sustituciones entre parnimos, o, lo que es lo mismo, interferencias entre unidades
lxicas en bloque, que suelen etiquetarse en autores modernos como malapropismos).
Otros contribuyentes de la publicacin siguen con ms rigor el concepto
frstemanniano. Tal es el caso de Harrison (1930) y de Read (1931: 1934). Este ltimo
usa el trmino popular etymology tanto para una atribucin etimolgica errnea como
para un fenmeno de cambio formal. Pound (1931) sugiere que ha podido influir una
vague folk-etymological association como coadyuvante en un caso de asimilacin
fontica. En este mismo mbito se encuentran los casos descritos por Hanley (1933),

165
Harris (1933), Stewart (1935) y Cassidy (1940). Tysell (1935), que hace un estudio del
lenguaje de los comics, presenta tambin algunos ejemplos que son, con toda
probabilidad, inventados por guionistas.
Curiosamente, en esta misma dcada Zinno afirma que son pocos los estudios
que se han hecho sobre etimologa popular hasta la fecha, no habindose tratado en
ninguno de ellos la incidencia del fenmeno en los dialectos (1935). La afirmacin
ciertamente causa sorpresa, a no ser, claro est, que la interpretemos como referida
exclusivamente al estudio de la lengua italiana.
Pero aparte de los estudios atomistas sobre palabras, nos interesa ver lo que
tienen que decir aquellos que intentan elaborar una teora sobre el lenguaje. Y aqu se
empieza a observar que las alusiones a la etimologa popular no se deben tanto a que
este concepto ocupe un hueco relevante en su modelo, sino, ms bien, a que se ha
hablado de ella tanto tiempo que no se puede abandonar la idea de pronto sin provocar
cierta extraeza.
As pues, el lingista se ve en la obligacin de decirnos dnde encajara, o con
qu se correspondera, dicha tendencia o fenmeno dentro de su modelo general. Y si
Saussure le dedicaba un captulo aparte porque no vea relacin lgica entre esta y la
analoga, los nuevos tericos tienden en cambio a hacer unas descripciones del cambio
analgico en las cuales se puede localizar, a posteriori y ms que nada por acallar la
curiosidad de tantos, lo que se ha llamado tradicionalmente etimologa popular. En
definitiva, se discrepa de la opinin de Saussure, para quien la etimologa popular es
una anomala dentro de la lgica del sistema, pero que tiene un lugar propio en su
esquema descriptivo, ya que no es asimilable con ninguna otra cosa; y se discrepa
tambin de Gilliron, para quien el mismo concepto vena a corresponderse con un
principio subyacente en todas las evoluciones del lxico.
As, por ejemplo, el estudio de Stern Meaning and change of meaning (1931)
clasifica los cambios de sentido con las categoras de combinative analogy,
correlative analogy y phonetic interference, siendo esta ltima la que de alguna
manera puede albergar al concepto de etimologa popular. Mientras que en las dos
primeras categoras las relaciones entre palabras se basan en factores no formales, la
tercera incluye cualquier asociacin basada en semejanzas fonticas (recurdese que en
estos modelos la ortografa es algo secundario). Dentro de esta categora encontramos la
alusin: To this type belongs so called popular etymology, which is also one of the
most popular subjects of writers of popular books on philological questions (1931:

166
233). Aqu se hace patente un distanciamiento, no definitivo an, entre la vieja
escuela y los nuevos paradigmas lingsticos.
Por lo dems, interesa destacar que Stern coincide con la mayora de los
fillogos, pero discrepa con Saussure, al afirmar expresamente que la interferencia
asociativa fontica (y por inclusin, la etimologa popular) es un tipo de analoga (1931:
231). Destacamos, por otra parte, que este estudio, al igual que otros de base semntica,
nos lleva al problema de qu tipo de cambio produce la etimologa popular.
Es decir: si aceptamos, como dice l, que la evolucin de samblind es ejemplo
de cambio semntico, ya que la palabra cambi de significado al transformarse en
sandblind, estamos olvidando que hubo en primer lugar un cambio formal. Es decir,
no es tanto que samblind haya adoptado un sentido nuevo; es que la palabra se ha
visto reemplazada por un neologismo paramrfico y, salvo que el cambio formal y el
semntico hayan sido simultneos, lo ms lgico es pensar que el cambio primario ha
sido el formal, dado que sandblind no exista como palabra hasta que vino a ocupar el
puesto de la forma original.
Y si este caso nos lo presenta como ejemplo de cambio de significado sin
cambio de referente, vemos que como ejemplo de cambio de significado con cambio
de referente nos ofrece, entre otros, el de shamefaced > shamefast (1931: 234),
donde es evidente que, al igual que en el caso de sandblind, todo parte de un cambio
formal. Pero en la descripcin de Stern parece como si el cambio formal hubiera tenido
lugar accidentalmente, y el cambio semntico, verdadero efecto de la interferencia
asociativa (en su opinin), hubiera surgido un tiempo despus, el da que los hablantes
descubrieron que estaban diciendo una palabra relacionada con faced. En realidad,
esta perspectiva que ve la etimologa popular como un fenmeno puramente semntico,
lo cual distorsiona considerablemente la percepcin, no es rara entre los semantistas del
siglo XX.
En 1932, Dauzat escribe Les noms de lieux, tratado de toponimia francesa. En
esta obra nos habla otra vez, como era de esperar, de su famosa atraccin paronmica,
nombre que sigue defendiendo frente al de etimologa popular. Pero tambin habla de
las rgressions o reformas arcaizantes de ciertos nombres (1932: 56). Y aqu,
curiosamente, al sealar ciertas regresiones errneas, no utiliza ninguna de esas
denominaciones, quiz porque su concepto de la atraccin paronmica no se aplica a
cambios deliberados, por ms que hayan podido influir fuerzas de atraccin de
naturaleza similar.

167
Encontramos otra contribucin relevante desde de la teora lingstica en las
ideas de Leonard Bloomfield, que en 1933 public su influyente Language. Bloomfield
tambin encuadra la etimologa popular dentro del cambio analgico, y dentro de esta
categora, lo considera un adaptive change, esto es, uno de esos cambios que no
siguen lo que para Paul parece ser el patrn fundamental en la formacin de analogas, a
saber, la proporcin o regla de tres (p.e. scream es a screamed como dream es a
dreamed).
Pero en cualquier caso, no vemos que tenga la etimologa popular un puesto bien
definido en las taxonomas de Bloomfield. Vemos que nos habla en su obra de
blendings o contaminations (p.e. el latn tardo grevis, cruce entre las formas
clsicas gravis y levis), que constituyen un tipo de adaptacin, caracterizado por la
asimilacin de una palabra a otras de su entorno semntico o funcional. Pero al
mencionarse las so-called popular etymologies, se habla de ellas como un tipo de
cambio que es largely adaptive and contaminative (1933: 423).
O sea, percibimos aqu que se pueden explicar los fenmenos que explicaba la
teora tradicional frstemanniana sin recurrir a ideas etimolgicas, slo mediante
tendencias analgicas. Ahora bien, como el concepto sigue vigente, el lingista se ve
forzado a situarlo de alguna manera en el nuevo mapa terico, slo por aclarar posibles
dudas, aunque sin concederle una regin conceptual propia y bien delimitada. Esto se
hace ms evidente si observamos que al hablar de los cambios proporcionales, tambin
nos dice que algunos de estos se consideran etimologa popular, porque regularizan
afijos, dndoles una forma que no coincide con el segmento formal del que se supone
que proceden (p. e. el most de utmost; 1933: 417).
Citamos asimismo en este ao el Oxford English dictionary, que es en realidad
la edicin en doce tomos del New English dictionary on historical principles de Murray,
Bradley, Craigie y Onions, monumental obra que fue apareciendo en fascculos entre
1884 y 1928. Lo situamos en 1933, porque esta es la primera edicin oficial del
diccionario completo, y porque aade un prefacio que hace referencia a la etimologa
popular. En efecto, en el contexto de los cambios que pueden darse en la evolucin de
un timo (denominada aqu morphology o form-history) se incluye el fenmeno de
perversion by popular etymology or erroneous association (1933, vol. I, p. xxx).
El lenguaje que reviste aqu a la popular etymology recuerda a Palmer, que de
hecho fue uno de los primeros subeditores del diccionario, y est citado en l; pero este
prefacio es, sin duda alguna, obra de uno de los ltimos editores, probablemente

168
Onions. En cualquier caso, en el texto del OED se define folk-etymology en los
siguientes trminos: Usually the popular perversion of the form of words in order to
render them apparently significant. (1933, vol. IV, p. 390). La explicacin, pues,
parece apuntar a lo teleolgico, o al menos a una intencin reformadora por parte de los
hablantes.
Por otra parte, el tratamiento terminolgico de la interferencia paramrfica en las
secciones de form-history o etimologa de las palabras es bastante heterogneo. As,
encontramos, aparte de las etiquetas habituales de folk y popular etymology,
frmulas

alternativas

como

etymological

misinterpretation,

association,

assimilation, confusion, influence o incluso analogy, sin que exista un criterio


claro para establecer fenmenos diferentes. La explicacin est ms bien en el hecho de
que intervinieron en esta obra varias personas trabajando simultneamente en partes
distintas; comprensiblemente, la uniformidad de estilo se limit a los aspectos ms
importantes.
Tambin en 1933 se public una comunicacin de Runes que en realidad se
ley en 1931 en un congreso internacional de lingistas- donde se haca una nueva
propuesta terminolgica alternativa, la de Wortanalogie (1933: 208), que Baldinger
traduce como analoga lxica (1986: 15). No nos consta que tuviera repercusin, pero
desde luego es una sugerencia bastante coherente con lo que creemos debi de ser el
criterio de la mayora de los fillogos de la poca.
Y sin dejar la cuestin terminolgica, nos encontramos con una obra de Groom,
A short history of English words (1934), que vuelve a los conceptos de false
etymology y false analogy (1933: 64-66). En una seccin aparte, habla del
metanalysis (1934: 58), fenmeno que engloba las aglutinaciones (p.e. an ewt > a
newt) y deglutinaciones (p.e. a nadder > an adder) y otras anomalas que llevan a
la aparicin de nuevos lmites entre los segmentos de la cadena hablada que se tienen
por palabras (p.e. Saint Audrey > tawdry). No parece que Groom relacione este
fenmeno con la analoga, aunque un ao antes s lo haba hecho Bloomfield (1933:
419).
Tambin es interesante, de cara al debate terminolgico y a los problemas
tericos generales, el estudio monogrfico de Houtzager Unconscious sound- and senseassimilations (1935), cuyo ttulo ya nos revela la etiqueta alternativa que utiliza su
autora. Curiosamente, la introduccin que hace al fenmeno utiliza nicamente los
trminos tradicionales popular y folk etymology, aunque a partir de ah los

169
abandona. Esto tiene su razn de ser, pues al presentarse en esta un estado de la cuestin
sobre los problema tericos, es ms comprensible el razonamiento si se hace a partir del
constructo del que naci el concepto, dejando para el final la cuestin de si la
terminologa clsica es adecuada o no. Es por ello por lo que slo aparece la etiqueta de
unconscious sound- and sense- assimilations una vez que ha concluido la parte
introductoria52.
La exposicin terica de Houtzager est mucho mejor razonada que la mayora
de los estudios publicados hasta esta fecha. Para empezar, la definicin que nos da no
deja lugar a dudas de que est refirindose al concepto ms prototpico de etimologa
popular, en una versin congruente y sin hiptesis apriorsticas: By folk etymology are
meant the changes which some words undergo in form or meaning or in both, through
association with other words, to which they historically are not related, or at least not
directly related (1935: 1-2).
Ms adelante nos da a entender, para enmarcar el concepto en un plano ms
amplio, que la etimologa popular es un tipo de analoga en el que las palabras que se
asocian no tienen relacin etimolgica (1935: 7-8)53. Asimismo, en una bsqueda
racional de las causas, relaciona el fenmeno con los fallos de memoria (1935: 2), los
malapropismos de los nios (1935: 2-3), e incluso las confusiones en la audicin de
canciones, que describamos con el nombre de mondegreens en 3.2.1.2.1.1 (1935: 1314). Tambin seala, como hicieron otros autores antes, la tendencia a que este
fenmeno se d en prstamos de otras lenguas o en palabras mal comprendidas de la
propia, siendo las personas menos instruidas, las del pueblo llano (the lower classes;
1935: 6), las que provocan el cambio. Nos dice, adems, que es frecuente que la palabra
original sea compuesta, o que en el resultado final acabe reinterpretndose como
compuesto.
Esta autora excluye expresamente de su mbito conceptual los juegos de
palabras, por ser una asociacin consciente, aunque reconoce que no siempre hay una

52

La etiqueta de sound- and sense- assimiliations parece ser traduccin de la asimilacin fontico
semntica de Wundt (1900), segn apunta Olschansky (1996: 33, nota 58, y 298). Ahora bien,
Olschansky se equivoca al afirmar que el trabajo de Houtzager no menciona una sola vez el trmino
etimologa popular (1996: 33, nota 58).
53
La cuestin de la relacin etimolgica presenta dificultades en la prctica, ya que se suelen tratar como
etimologas populares ciertos fenmenos de cambio donde la confusin se ha producido entre palabras
que s tienen un emparentamiento etimolgico. La misma Houtzager presenta como etimologa popular la
asociacin entre pitance y pity, dos palabras derivadas del latn pietas (1935: 58), o la
transformacin de sanctus bell en saints bell (1935: 59). En definitiva parece imposible elaborar una
definicin, o una teora, de la etimologa popular que no presente contradicciones en la prctica.

170
diferencia clara entre las asociaciones conscientes y las inconscientes. Tampoco
relaciona la etimologa popular con las llamadas contaminaciones, aunque estas s las
considera inconscientes, pero no se detiene en este punto a explicar el criterio por el
cual unas asociaciones deben considerarse etimologa popular y otras no.
Houtzager se plantea, como hizo Kjederquist 33 aos antes, si es el componente
del significado el que tiene preponderancia en este tipo de fenmenos, o si es, por el
contrario, el de la forma. La conclusin a la que llega, muy prxima, por cierto, a la de
Kjederquist, es que el elemento semntico es el que juega un papel principal. Lo que no
defiende, y esto es importante, es la idea tradicional de que la etimologa popular se
produzca por una bsqueda de significado o por un afn etimolgico. De todas formas,
creemos que en esta cuestin, tanto los problemas de planteamiento como los
imponderables que surgen a la hora de abordarla, sea cual fuere el planteamiento
concreto por el que optemos, hacen muy cuestionable cualquier respuesta que se d; y
en concreto, el razonamiento con que demuestra aqu la preponderancia del significado
tiene algunas incoherencias.
Aparte de esta cuestin, la teora de Houtzager presenta otros problemas de
congruencia. En primer lugar, relaciona con la etimologa popular aquellas palabras que,
sin cambiar de forma ni de significado, parecen sugerir un origen etimolgico que
histricamente no tienen (p.e. el alemn Freitag, que ahora se asocia con el adjetivo
libre, y no con la diosa Freiya). Aqu es difcil hablar de asimilacin inconsciente,
pues la nica manera de saber que se ha dado en la mente de alguien dicha asociacin
de palabras es si esa persona lo manifiesta expresamente, y en un caso as no podramos
hablar ya de procesos inconscientes.
Asimismo, su lista de ejemplos incluye, aparte de varios casos como el de
Freitag, otros que obviamente no son casos de asimilacin inconsciente. Por un lado
estn los de reiconizacin de una palabra mediante aadidos; es el caso del ingls
eider-duck, cuyo primer componente, eider, designaba por s solo a un tipo de pato
(1935: 48). La adicin de duck, es simplemente una ayuda para los no expertos; no
vemos que aqu haya influido ninguna similitud entre formas54. Por otro, incluye
Houtzager entre sus ejemplos la interpretacin libre de una sigla: tal es el caso de
Uncle Sam, que segn la explicacin que se nos da, es el nombre que algunos
creyeron ver en las iniciales U.S. (1935: 63). Pero una interpretacin de este tipo es
54

De todas formas, en la actualidad se usan tanto eider como eider duck para referirse a esta especie
(Somateria mollisima; New Oxford Dictionary of English, 1998: 592).

171
algo claramente consciente. En definitiva, tampoco encontramos aqu una teora
congruente en su totalidad, aunque el esfuerzo por poner coherencia en las ideas
tradicionales es encomiable.
Y otro estudio de amplio alcance terico que surge en esta prolfica dcada, en
1936, es An introduction to modern linguistics de L. R. Palmer (no confundir con
Abram Smythe Palmer). En el captulo titulado interaction of form and function nos
habla de dos procesos con una clara identidad propia: por un lado, la analogy, trmino
con el que se refiere al tipo de cambio morfolgico que se puede explicar por la famosa
regla de tres (Pauls proportion formula; 1936: 65); por otro, la contamination,
entendida a la manera habitual como cruce o mezcla de palabras sinnimas. Y los
fenmenos de interferencia paramrfica que se suelen conocer como etimologa
popular los incluye en una categora aparte, que no define ni etiqueta. Slo por la
propia cohesin del texto tenemos que entenderlos como diferentes de la analoga, pues
el prrafo que los presenta se inicia diciendo Analogies are not the only product of the
interaction between form and function in language (1936: 70), para, acto seguido,
darnos una serie de ejemplos. Pero en ningn momento encontramos el trmino
etimologa popular, ni ninguna otra etiqueta identificativa (s menciona, en cambio, el
malapropismo). Curiosamente, aqu nos encontramos con algunos de los ejemplos ms
prototpicos y citados de la etimologa popular (p.e. sparrow-grass), al lado de algunas
interferencias individuales (los citados malapropismos y algn mondegreen). Pero no
hay explicaciones tericas del tipo falsa etimologa o bsqueda de motivacin,
aunque s habla de una tendencia humana a asociar lo desconocido con lo conocido
(1936: 71).
Lo que encontramos aqu es un sntoma claro de que a la lingstica moderna le
gusta (entindase literalmente) el concepto de analoga, pero no le gusta (dem) el
concepto de etimologa popular, dndose el caso de que empezamos a ver
descripciones tericas que no le reservan un sitio a esta, o que hacen algn malabarismo
retrico tal podra ser el caso de Palmer- para acomodar de alguna manera en sus
modelos este concepto de la vieja escuela sin entrar en conflictos.
Y sin embargo, un ao despus, Gibson parece reflejar una tendencia opuesta en
un artculo de American Speech, cuando nos presenta ciertos results of popular
etymology or popular confusion of words, e incluye entre estos algunos ejemplos muy
prototpicos de lo que se entiende en la poca como analoga (p.e. los pronombres
posesivos hisen, ourn, yourn, etc. 1937: 29).

172
En una obra de Iordan, tambin de 1937, seguimos encontrando pervivencias de
la idea tradicional en armona con ideas estructuralistas. As pues, nos dice que la
etimologa popular pretende aclarar lo que parece oscuro en la lengua (1937: 299), y al
mismo tiempo apunta a la existencia del frstemanniano instinto etimolgico (1937:
302). Por otra parte, no acaba de emparentar la etimologa popular con la
contaminacin, ya que piensa, por lo que leemos, que slo en aquella interviene el
sentimiento de los hablantes (1937: 302).
En el mismo ao, Dauzat, que insiste una vez ms en que la idea de etimologa
popular es algo del pasado (1937: 201), concentra su ltimo estudio sobre atraccin
paronmica en los cambios grupales (vulgarismos ms o menos extendidos del habla
popular de Pars) e individuales.
En 1939, en su Tableau de la langue Franaise vuelve a insistir en estas ideas.
Siguen quedando fuera de su mbito conceptual las aglutinaciones, deglutinaciones y
los cruces de palabras o contaminaciones.
Lo que encontramos hacia el final de la dcada confirma que el problema
conceptual est lejos de resolverse, y que en todo caso se est haciendo ms complejo,
pues perviven muchas de las ideas frstemannianas, mientras que los nuevos modelos
lingsticos no tienen en cuenta el fenmeno de la etimologa popular, o lo relegan a un
plano secundario. Tanto por lo que dicen los autores que hablan de etimologa popular
o de alguna de sus etiquetas alternativas, como por lo que dicen los que hablan de
interferencia paramrfica no accidental sin utilizar ninguna denominacin concreta que
nos recuerde a aquella, no parece que vaya a alcanzarse un mnimo grado de
unanimidad; probablemente se ha llegado a un punto en que ya sea inimaginable tal
cosa.
Eric Partridge, en The world of words (1938), presenta varios ejemplos de folk
etymology, dndonos a entender, por un lado, que este fenmeno es un caso especial
de analoga, y por otro, que es una tendencia, a veces inconsciente, a veces deliberada, a
vincular lo desconocido a lo conocido. Y aqu entra en contradiccin con la opinin ms
generalizada

en su tiempo, que

considera a

la

etimologa popular

algo

fundamentalmente inconsciente.
Un ao ms tarde, en 1939, aparece el ensayo On homonymics, de Orr, donde
se propone la etiqueta alternativa de associative etymology, que prescinde del
problemtico elemento popular sin renunciar a la idea de que hay algo etimolgico en

173
el fenmeno55. Este trmino, que puede haberse inspirado en el concepto de
interferencia asociativa, o en los rapports associatifs de Saussure (1972: 173-175),
cont aos despus con el favor de Ullmann, que lo defendi en varias obras como ms
adecuado que el tradicional (1951b; 1952; 1962; 1964).
Orr parece tambin tener ciertas dudas con respecto a la divisin saussureana
entre analoga y etimologa popular, pero no profundiza en este aspecto (1939: 259). El
concepto de sound and sense association, tomado probablemente de Wundt (1900), se
menciona con frecuencia en el texto, pero no se usa como sustituto de folk etymology,
sino en un sentido ms amplio que engloba varios fenmenos, entre ellos la etimologa
asociativa. A esta la distingue de los juegos de palabras y de los cruces o
contaminaciones, pero curiosamente afirma que todos estos fenmenos tienen en comn
el ser manifestaciones conscientes de las posibilidades de asimilacin fonticoconceptual. Por otra parte, Orr es un buen representante de la perspectiva terica
moderna, ya que afirma que gracias a la etimologa asociativa el signo no motivado y
arbitrario se vuelve motivado (1939: 282).
Asimismo, en 1939, el Trait de phonetique de Grammont dedica un captulo,
Usure, analogie, contamination, a los elementos psicolgicos que influyen en la
evolucin fontica. Y dentro de este, nos habla de la analoga, haciendo una distincin
entre analoga morfolgica, que es bsicamente la que afecta a los morfemas flexivos,
y lexicolgica, que afecta a los derivativos, y tambin a ciertos cambios en los
lexemas. Y aqu localiza Grammont el fenmeno de la etimologa popular, que
curiosamente no diferencia de la contaminacin, ya que parece tratar ambos trminos
como sinnimos (1939: 368-373). Es as, al menos, como interpretamos el texto, a falta
de una definicin ms precisa del concepto.
En el mismo ao Gray habla de la etimologa popular en su libro Foundations of
language, y lo hace dentro del captulo dedicado a la semntica (1939: 270-271). Llama
la atencin el ver que tiene tambin un captulo dedicado a etimologa, en el cual no
aparece una sola referencia a la popular. Esto viene a confirmar cierta tendencia por
parte del sector semntico a adoptar el concepto de etimologa popular, situndose
tcitamente en la postura que considera este fenmeno como una bsqueda de
adecuaciones entre forma y sentido. El punto de vista contrario sera el representado por

55

Este ensayo apareci tambin en Words and their ways in English and French (1953), por lo que se ha
datado alguna vez la creacin del trmino associative etymology en 1953.

174
Dauzat, quien cree que las formas parnimas se atraen por s solas, independientemente
de que pueda identificarse o no una relacin semntica.
Tambin en 1939, Flix Rousseau vuelve a una idea que ya pareca olvidada: la
de la confusin paramrfica como inspiracin de una atribucin etimolgica alternativa
y una consiguiente leyenda etimolgica. En concreto, nos explica cmo dos falsas
etimologas de la toponimia le permitieron a cierto hagigrafo medieval justificar
algunos aspectos legendarios de la vida de un santo. Debe advertirse que Rousseau no
habla aqu de etimologa popular, como hicieron Nyrop y Gaidoz en la revista
Mlusine, sino de falsa etimologa, quiz porque en realidad se trata de etimologas
eruditas. En cualquier caso, la historia as creada se hizo con el tiempo leyenda popular,
pero esto, suponemos, no es lo que hace popular a la etimologa, a los ojos del autor.
Tambin nos menciona un curioso fenmeno secundario, el de un cambio que afecta a
la realidad extralingstica, a saber, la sustucin de ciertos smbolos de un escudo
herldico por otros ms acordes con la leyenda etimolgica de la localidad.
Thomson, por su parte, habla en ese mismo ao de etimologa popular en otro
tipo de historias toponmicas: las que se inventan con el nico fin de darle explicacin a
un nombre geogrfico (1939: 453-457). Volvemos, pues, con Thomson, y, mutatis
mutandis, con Rousseau, a la vieja idea decimonnica: la confusin paramrfica es
fundamentalmente una actividad etimolgica, esto es, viene de la bsqueda de esa
historia que hay detrs de cada palabra, haya o no cambios lingsticos en el proceso.
Y cerramos la dcada con dos notables ausencias. En 1940, Charles Bally, uno
de los dos editores de la obra de Saussure, publicaba un artculo sobre la motivacin del
signo lingstico que no hace referencia a la etimologa popular, como sera de esperar
segn las ideas modernas (Olschansky 1996: 143). Quizs no interesaba este aspecto
para el enfoque del artculo. O quizs no se haba generalizado an la idea de la
conexin entre la motivacin relativa saussureana y la etimologa popular, conexin que
el propio Saussure, recordemos, no haca explcita. En efecto, su Cours trataba estas dos
ideas por separado, aunque pareca dar a entender que la etimologa popular responda a
una tendencia a la motivacin relativa.
En el mismo ao, Bolinger publicaba en American Speech unos apuntes sobre
afinidades entre palabras. El artculo defenda la idea, hoy en da prcticamente
abandonada, del sound symbolism, que recuerda en algunos de sus aspectos a ciertas
teoras modernas sobre procesamiento del lenguaje (p.e. Ellis 1985: 140). En lneas
generales, esta hiptesis afirmaba que algunos sonidos, o combinaciones de sonidos,

175
parecan sugerir una misma idea de forma natural, de tal manera que todas las palabras
que tuvieran cierto sonido o segmento sonoro estaban transmitiendo cierto componente
semntico muy concreto (p.e. los grupos consonnticos de hustle, jostle, bustle y
rustle parecen sugerir movimiento rpido; 1940: 67). Este supuesto principio podra
explicar ciertos lapsus y, asimismo, servira de base para la creacin espontnea de
palabras nuevas que todos los hablantes entenderan de inmediato. Pero hay que decir
que esta idea es muy discutible, entre otras cosas, porque se basa en ejemplos
seleccionados ad hoc y no tiene en cuenta los numerosos contraejemplos que existen.
No obstante, del artculo nos interesan dos cosas: primero, Bolinger parece dar la
razn a Gilliron cuando afirma que han estado errados los etimlogos tradicionales,
por no haber considerado todas esas posibles asociaciones mentales que se generan por
similitudes fonticas (1940: 67); segundo, muchos de sus ejemplos podran considerarse
etimologas populares (p.e. la expresin literally covered with, donde el autor postula
la influencia de litter, 1940: 65; o la idea de que sarcastic sugiere sour y
caustic, 1940: 65?). Pero, curiosamente, en ningn momento habla Bolinger ni de
etimologa popular ni de ninguna de sus etiquetas alternativas. Puede ser que la
lingstica se encuentra en este momento en un proceso de limpieza terminolgica y
est evitando un trmino antiguo que no le parece satisfactorio? Este caso y otros que
hemos visto anteriormente parecen demostrar esta tendencia. Puede ser, claro est, que
Bolinger se atenga a ese concepto prototpico moderno que slo considera etimologa
popular a los cambios formales con reanlisis. Ntese que Bolinger hace referencia a la
etimologa popular al menos en otras dos publicaciones (1968 y 1988). Es de suponer,
por ello, que en 1940 tal concepto no le era desconocido.

8.2.2. La dcada de 1941-1950


En la dcada de los aos 40 se aaden varias novedades al entramado conceptual. Pero
siguen teniendo defensores prcticamente todas las ideas que se han expresado en las
dcadas anteriores, y siguen vigentes los mismos problemas, aunque apenas se planteen
como tales en este momento. As pues, seguimos encontrando autores que hacen
distinciones entre etimologa popular y analoga. Bally, en un captulo de Le
langage et la vie (1941), nos da a entender que son dos fenmenos aparte, tal y como
afirmaba Saussure en el Cours de linguistique gnrale, que el mismo Bally edit.
Sturtevant (1947), por su parte, diferencia la popular etymology, a la que considera un

176
fenmeno de reinterpretacin, del grupo verdaderamente analgico, en el cual
distingue entre analogic creation (adopcin de formas nuevas en flexin y
derivacin), contamination (cruces de palabras sinnimas) y anticipation (influencia
formal entre miembros de series lgicas, como en el caso de la adopcin de la s de
lunes). Como puede apreciarse, lo que para Sturtevant diferencia a la etimologa
popular de estos otros fenmenos, tambin paramrficos, es que en aquella se supone
que ha habido una reinterpretacin de la palabra, que invita a reconstruir la forma
original con piezas tomadas de otras familias lxicas, lo cual equivale a decir que el
principal rasgo identificativo de la etimologa popular es precisamente esa reflexin
filolgica, supuestamente inconsciente, que ha provocado el cambio. Subyace en este
planteamiento la vieja idea de Frstemann.
No encontramos en esta dcada, por lo dems, trabajos en los que se considere a
la etimologa popular como un tipo de analoga, o al menos que manifiesten
expresamente tal idea.
Tambin persiste el desacuerdo sobre si tiene que distinguirse entre una
etimologa popular (es decir, una actividad lingstica de base paramrfica) creada
por el pueblo, y una etimologa erudita. As, Iordan, en un estudio monogrfico de
1942 titulado tymologies populaires afirma que se trata de una simple cuestin de
grado, opinin que coincide con la que expresbamos en 5.4 al exponer los problemas
que conlleva el adjetivo popular de la etiqueta frstemanniana.
Gougenheim, por su parte, mantiene la distincin y dedica un ensayo a La
fausse tymologie savante (1948). En este hace referencia tanto a las explicaciones
etimolgicas errneas de los fillogos, que constituyen la etimologa erudita
propiamente dicha del artculo de Frstemann, como a los cambios formales,
normalmente ortogrficos, iniciados por errores e hipercorrecciones de estos mismos
eruditos. Aadamos de paso que Gougenheim, discpulo de Gilliron, se refiere a la
etimologa popular tambin con el trmino tymologie seconde (que ya utiliz el
propio Gilliron, y que Baldinger traduce al castellano como etimologa secundaria;
1986: 15), y utiliza adems association tymologique para el fenmeno que estudia en
su artculo, aunque suponemos que servira igualmente como sinnimo de la etimologa
popular frstemanniana.
Weekley, en otra de sus populares obras, Words ancient and modern (1946),
comenta ciertos errores etimolgicos de eruditos, sin referirse a ellos con una etiqueta
especfica. De hecho, en este libro apenas usa el trmino etimologa popular, si bien

177
son numerosos los ejemplos que describe de cambio por interferencia paramrfica.
Encontramos, en cambio, corrupciones y perversiones en ms de una ocasin.
En cuanto a si la etimologa popular es un fenmeno consciente o inconsciente,
lo cual afecta, entre otras cosas al status de los juegos de palabras, que no sabemos si
tratar como fenmeno aparte o no, es interesante lo que dice Bally en la obra ya citada
de 1941. Este afirma que la etimologa popular, al igual que otros fenmenos, es
primariamente inconsciente, pero que no producira cambio alguno si no fuera por la
existencia de procesos conscientes (1941: 102). Iordan, por su parte, defiende que los
juegos de palabras son, al igual que la etimologa popular, una manifestacin del
instinto etimolgico, siendo la principal diferencia el hecho de que aquellos no tienen
consecuencias permanentes para el sistema de la lengua (1942: 36).
En cuanto a la teora explicativa, sigue habiendo al menos dos posturas
enfrentadas: la frstemaniana pura (la del pueblo etimlogo) y la cientfica (la de las
asociaciones inconscientes y la atraccin paronmica). La primera tiene como
representante ms destacado en esta dcada a Iordan, quien debi de sorprender a ms
de un contemporneo al afirmar que el nombre de etimologa popular es el ms
adecuado para este fenmeno, ya que el instinto etimolgico al que aludan los fillogos
del XIX es una realidad, en su opinin, y no una simple figura retrica (1942: 36).
Para la postura que aqu denominamos cientfica podramos considerar a
Dauzat su principal defensor, tambin en esta dcada, pues en todas sus menciones del
tema afirma que el trmino etimologa popular pertenece al pasado y no se
corresponde con la realidad del fenmeno, ya que la explicacin est en la fuerza de
atraccin que a nivel psicolgico ejercen las palabras ms conocidas y de significado
ms claro sobre las menos familiares y ms oscuras. Dauzat no cambia de opinin en
esta dcada, la ltima, por cierto, en la que escribi sobre el tema (1943, 1944, 1947,
1948).
Entre estas dos posturas estaran las del resto de los autores, para quienes la base
terica no es tan importante, o tan evidente. Los razonamientos de estos suelen estar en
una lnea ms o menos frstemanniana (p.e. Sturtevant 1947), aunque algunos tienden
hacia la perspectiva de Dauzat. En cualquier caso, no dejamos de tener manifestaciones
de la paradoja de Frstemann. Este es, por ejemplo, el caso de Schlauch, que en 1942
describa la etimologa popular con estas palabras: A less conscious distortion of words
occurs when speakers try to make an alien or unusual term sound like something more
comfortably familiar to them. (1942: 103)

178
Por otra parte, sigue resurgiendo de vez en cuando otra cuestin terica
relacionada con la etimologa popular: la de la posible conexin entre los cambios
accidentales y los no accidentales. Si bien todos los autores reservan el concepto de
etimologa popular unnimemente a los cambios no accidentales, hay quienes creen que
las races del cambio lingstico hay que buscarlas en los errores espontneos
(recurdese en este sentido a Meringer 1895).
As, por ejemplo, Sturtevant, en su obra de 1947, relaciona los lapsus con los
cambios analgicos y las etimologas populares, presentando numerosos ejemplos de
errores espontneos que muestran, al menos en apariencia, un patrn semejante a los de
ciertos cambios que se han asentado en la lengua. Leopold, en un estudio sobre la
adquisicin del lenguaje en una nia bilinge (1949), nos habla de child etymologies,
refirindose con este trmino a interferencias paramrficas en la produccin verbal del
sujeto. En realidad se trata de lo que aqu llamamos malapropismos clsicos, slo que
en un contexto de edad concreto. Al mismo tipo de fenmeno Sully lo llamaba, como
vimos en su momento, folk etymologies (1896) y Aitichison mini-malapropisms
(1972).
En relacin marginal con este tema, encontramos otra obra de Bally de 1944,
Linguistique gnrale et linguistiquer franaise, que utiliza la etiqueta de etimologa
popular para malapropismos clsicos de adultos. Sabemos, por supuesto, que Bally,
editor de Saussure, conoce el mbito de aplicacin habitual del trmino, y no lo limita a
este tipo de fenmenos. Sin embargo, aqu est llevndolo a uno de sus extremos, y
sabemos que no hay unanimidad en cuanto a esta aplicacin concreta del trmino; de
hecho, algunos autores (p.e. Palmer, 1882) han manifestado que un cambio no
generalizado no puede denominarse etimologa popular. Aqu vemos cmo pervive otro
de los derivados menores del problrema conceptual.
Por otra parte, en esta dcada presenta Wartburg una nueva perspectiva sobre la
etimologa popular con su obra Einfhrung in Problematik und Methodik der
Sprachwissenschaft. (1943; en 1962 la reelabor en colaboracin con Ullmann), pues
relaciona este fenmeno con el afn de expresividad, es decir, con el deseo de hacer
que las palabras expresen de manera inmediata la idea a la que estn ligadas. (1943:
117). Esto es, a partir de ahora Wartburg ve la etimologa poular como una
manifestacin de la motivacin lingstica.
Con otros autores tenemos el problema de cmo entrever su concepto de
etimologa popular a travs de las taxonomas de fenmenos que elaboran. Tal es el

179
caso de Menndez Pidal, quien en una nueva edicin del Manual elemental de
gramtica histrica espaola (1949) hace una clasificacin del error lingstico en tres
categoras, a saber, etimologa popular, ultracorreccin y equivalencia acstica.
La ultracorreccin, que es un tipo de error aparentemente motivado por imitacin, no es
siempre, a juzgar por los ejemplos, un fenmeno de interferencia paramrfica, tal y
como lo definamos en el captulo 2, aunque s tiene un elemento de imitacin. En
cualquier caso, no debe confundirse con la etimologa erudita de Frstemann ni la de
Gougenheim, pues en la categora de Pidal no hay otra cosa que cambios formales, y
adems este los asocia expresamente con la gente de poca cultura (1949: 194). El
trmino de equivalencia acstica, tercero de esta clasificacin, se refiere al error
auditivo como causa de cambios fonticos estables.
Suponiendo que estas tres categoras sean autoexcluyentes para su autor, lo cual
tampoco podemos afirmar tajantemente, tenemos que entender que la etimologa
popular que maneja Pidal no se produce ni por deseo de rectificar supuestos errores ni
por errores de audicin, con lo cual parece tener especial relevancia en este concepto el
deseo de hacer las palabras ms transparentes o ms fciles de recordar o de pronunciar.
Pero vemos una vez ms que se define el fenmeno por su explicacin, y no por su
descripcin objetiva, lo cual nos lleva, una vez ms, al pensamiento circular del
principio.
En esta dcada tenemos tambin, por supuesto, opiniones menos controvertidas,
asimiladas a cierto concepto prototpico que se ha ido formando con el tiempo. As
pues, aparte de Schlauch, ya citado, nos encontramos con Marckwardt (1942), que
presenta la etimologa popular como la transformacin de una palabra con el fin de que
quede asociada a otra(s) ms conocida(s), y nos ofrece ejemplos nicamente de cambio
formal. Para Williams (1944) la etimologa popular es una teora errnea sobre el origen
de una palabra; pero, por otra parte, en su ensayo habla de folk etymology,
homonymic attraction y contamination sin establecer distinciones entre un concepto
y otro, aunque el texto parece dar a entender que no son la misma cosa.
En esta dcada publica Amado Alonso un artculo sobre [l]as prevaricaciones
idiomticas de Sancho, donde algunas interferencias individuales, o malapropismos
clsicos, del personaje cervantino se consideran incluibles en el mbito de la
etimologa popular, quiz porque aaden una como interpretacin del nombre, por
disparatada e inaplicable que sea en la frase y en la situacin (1948: 10). A los
ejemplos que da de deformaciones verbales idiosincrsicas (actos ocasionales de

180
habla 1948. 10) los acompaa de ejemplos de cambio formal generalizado, con lo cual
se ve que no hace distinciones este autor entre un tipo u otro de fenmeno. Adems
explica todos estos cambios como surgidos de un lapsus auditivo, explicacin que es
ms frecuente en la lingstica postestructuralista56.
El Funk and Wagnalls standard dictionary of folklore, mythology and legend
(1949) nos define la etimologa popular como el [p]lausible but usually incorrect
analysis by untrained folk of a word whose meaning, or spelling, or sound is not clear,
resulting in the transformation of the word into one more intelligible (1949: 398). Es
decir, entiende el fenmeno como cambio formal, siendo su causa ltima la etimologa
que hace el pueblo. Ahora bien, en otro artculo nos habla de los folk etymologists
como gente que da explicaciones sobre el origen de las palabras (1949: 339); un tipo de
incongruencia que no es inusitado en este tipo de documentos.
Las contribuciones que encontramos en American Speech, y que en esta dcada
volveremos a tratar en bloque, siguen mostrando una notable variedad en cuanto al uso
del sustantivo folk etymology y el adjetivo folk-etymological y a las ideas que se
asocian con estos trminos. Y, entre otras cosas, en los aos cuarenta esta revista nos
presenta nuevos contextos de investigacin. As, por ejemplo, aparecen estudios sobre
etimologa popular en lenguas no indoeuropeas; tal es el caso de Haas (1941), que
estudia un cambio formal en lengua muskogi. Tambin se estudian cambios surgidos
por la interaccin entre lenguas indoeuropeas y no indoeuropeas: Mauer (1941) cuenta
la historia de un malentendido que gener un trmino jergal, aunque la confusin
paramrfica no se puede percibir en el resultado si no se conoce la historia que la
ilustra; y Hewes (1946) describe las grafas y pronunciaciones de topnimos
estadounidenses en el habla de emigrantes japoneses, con la curiosidad aadida de que
nos presenta por primera vez etimologas populares en transliteracin a caracteres
kana.
Tambin se nos habla de un juego de palabras surgido como fenmeno
secundario despus de un cambio formal (The animal that gives mo-hair; Hench
1944). Pero no llama folk etymology a esta invencin, sino que lo considera una
versin consciente de lo que los folk etymologizers hacen a nivel inconsciente. Dado
que la palabra que da pie a la broma procede de una interferencia paramrfica
56

En cambio, Veres DOcn, que basa en este de Alonso sus estudios sobre juegos idiomticos en Lope
de Rueda (1950 y 1976), no habla de etimologa popular, sino de juegos paronmicos (1950: 233; 1976:
58), aunque habla en una ocasin de prevaricacin etimolgica, a propsito de una frase que sugiere
atribucin etimolgica alternativa (1976: 57).

181
(mocayere > mohair; Room 1986: 112), el caso da mucho que pensar, pues nos hace
plantearnos en qu momento se percibe conscientemente la sustitucin que al parecer se
produjo de forma inconsciente.
Palmer (1948) llamafolk etymology a una sustitucin simple entre parnimos
(bone por bohn), lo cual tambin habra provocado polmica si se hubiera
presentado en otros crculos, o en otros tiempos, pues en la etimologa popular
prototpica las sustituciones se acomodan sobre fragmentos de palabras, previo
reanlisis, y a los cambios que se hacen sustituyendo palabra por palabra, que no cortan
ni descomponen, y son ms parecidos a los errores de Mrs. Malaprop que a los ejemplos
de Frstemann no se les suele dar esa etiqueta.
Las restantes contribuciones no aportan ninguna novedad significativa. Hall
(1942) detecta una pronunciacin etimolgico-popular de la palabra camphor.
Dunlap (1944) descubre una etimologa popular neerlandesa en un topnimo
norteamericano. Este mismo autor presenta un ao despus un supuesto dialectalismo
encontrado en un libro, mientras que Clifton, tambin en 1945, recoge otro de un
anuncio pblico. Pound en el mismo ao describe como etimologa popular varias
historias que asocian el nombre de una persona, real o imaginaria, con el origen de una
palabra. Una breve nota sin autor (American Speech 1946) nos habla de cambios
grupales entre soldados, fenmeno muy comn, que ahora surge del entorno de la
Segunda Guerra Mundial. Schick (1949) habla del dialectalismo tommy toes
(=tomatoes) como un cambio que pudo ser intencionado en un principio y ahora tiene
status de etimologa popular. Mills y Sperber comentan en 1950 un cambio formal y un
cambio semntico, respectivamente. Y por ltimo, Lynn (1949) utiliza la etiqueta
associations para unos casos que podran considerarse etimologas populares. En
definitiva, la revista American Speech sigue destacando por la variedad y originalidad
de su material, al tiempo que nos da una buena muestra de la diversidad de criterios con
la que se entiende el concepto de etimologa popular.
Pero lo ms llamativo que nos viene de Amrica en esta dcada es la
cristalizacin de uno de los cabos sueltos que deja la terminologa frstemanniana. Se
trata de la interpretacin de folk etymology como simple labor etimolgica del
pueblo, sin tener en cuenta la vinculacin que se ha hecho tradicional y tcitamente
entre esta y la interferencia paramrfica (vid. 5.4). En efecto, aunque nunca nos
paremos a pensarlo, no hay nada ni en la palabra etimologa ni en la palabra popular
que implique que el grupo lxico que forman tenga que referirse nicamente a

182
fenmenos motivados de asociacin paramrfica. As pues, cuando Hockett en 1950 nos
dice que muchos estadounidenses le atribuyen al nombre Mississippi (=Gran Ro) el
falso significado de Padre de las aguas, no acude a ninguna confusin fontica; tan
slo seala un bulo de origen desconocido. Y sin embargo podemos decir que est
utilizando el trmino folk etymology con propiedad, ya que Frstemann no dijo en
ningn momento que su etiqueta equivaliera a confusin formal; esa relacin biunvoca
que se ha querido ver entre el trmino en cuestin y la interferencia paramrfica se debe
a la forma en que sus lectores ataron los cabos del artculo.
De esta cristalizacin encontramos dos buenos ejemplos a finales de la dcada
de los 40, en Hockett (1950), citado en el prrafo anterior, y Nelson (1950). Hockett, en
Reactions to Indian place-names rene una serie de leyendas, a menudo polticamente
incorrectas, sobre el origen indio de ciertos topnimos. A todas ellas las llama folk
etymologies, simplemente porque se consideran creaciones populares. Ahora bien,
estas unas veces se apoyan, segn hace la etimologa popular prototpica, en semejanzas
de forma (p.e. She-boy-again! > Sheboygan 1950: 120) y otras son puras invenciones
que especulan con traducciones inventadas (p.e. el caso de Mississippi 1950: 120). En
Nelson 1950 (Folk etymology of Alabama place-names) encontramos la misma
dualidad; asociaciones paramrficas por un lado (p.e. entre Monte Sano y la frase
Monte, say no! 1950: 205), y formas indgenas falsas (p.e. la interpretacin de
Alabama como Aqu nos quedamos; 1950: 196-197).
En parte esta nueva rama conceptual se debe a la adopcin del trmino por parte
de folkloristas (aqu no nos referimos, por supuesto, a Hockett), que quizs no hayan
profundizado en la teora lingstica. El caso de Nelson es especialmente interesante,
porque cita como fuentes a Bloomfield (1933) y Sturtevant (1947), y adems nos ofrece,
a modo de introduccin una explicacin terica que no difiere sustancialmente de la
explicacin prototpica (habla de desire to comprehend, aunque aade or to impress
1950: 193). Pero en la exposicin de ejemplos, todos ellos topnimos del estado de
Alabama, incluye varias de estas interpretaciones librrimas de trminos amerindios,
que por no ser verdaderas confusiones entre segmentos formales, los lingistas no
etiquetaran como folk etymology57.

57

Ya habamos visto que Houtzager en su recopilacin de etimologas populares inclua algn cambio
que no se poda explicar por interferencia paramrfica (p.e. el de eider a eider duck). Pero tales casos
se podran haber deslizado por su parecido con otros que s muestran asociacin entre formas: As el
cambio eider > eider duck recuerda al ltimo paso de la evolucin salier > cellar > salt cellar.

183
Tambin nos llama la atencin, por otras razones, el trabajo de Hall AngloRomance etymologies (1947). Hall usa el trmino popular etymology para una
atribucin etimolgica alternativa (en el caso de corduroy, supuestamente corde du
roy; 1947: 101), y sin embargo, al explicar la influencia de descensio en la evolucin
declinatio > declension, no recurre a la etiqueta tpica, sino que habla de blend.
Esto parece confirmar cierta tendencia a ver como etimologa popular prototpica
aquellos seudocompuestos del tipo sparrowgrass en los que parece haber al menos
dos componentes separables, lo cual excluye del concepto central a las blends, formas
en las que el principio de una palabra y el final de otra se ensamblan, a menudo sin una
frontera divisoria clara.
Una curiosidad ms de las muchas que presenta esta dcada la encontramos en
Dauzat (1947). Este autor explica el ejemplo del haricot de mouton, nombre de un
plato culinario cuyo primer elemento, haricot, sugiere que contiene judas
(haricots), cuando en realidad no las tiene, ya que el haricot no se refiere a un
ingrediente, sino que procede de haricoter, trocear (1947: 30). Lo que nos llama la
atencin del caso es que, si bien en la poca de Dauzat dicho plato no se serva con
judas, en la actualidad s tiene esta legumbre como ingrediente (Julia Escobar,
comunicacin personal, 1999). Se trata, pues, de uno de esos raros casos en los que la
interferencia paramrfica acaba por transformar los referentes. Otro ejemplo podra ser
el de piggy bank, procedente de pigg (vasija de barro en escocs y northmbrico),
objeto que se hace con forma de cerdo por la asociacin con el ingls pig.
Y volviendo una vez ms a las leyendas etimolgicas, encontramos que Kraemer
en Les maladies designes par le nom dun saint (1949) nos aporta un caso
igualmente inslito e interesante. Entre las consabidas identificaciones asociativas que
llevan a vincular a un santo con una enfermedad (p.e. el nombre de mal Saint Genou
para la gota nace de la asociacin con genou, rodilla; 1949: 93-94), presenta el caso
del mal Saint Ladre/Lazare, donde se confunden dos personajes evanglicos del
mismo nombre. Por un lado, est el personaje ficticio del Lzaro de la parbola de
Lucas 16, 19, de donde se deriva la palabra francesa ladre, leproso; por otro est
Lzaro de Betania, amigo de Jess (Juan, 11), que en la tradicin cristiana de Francia se
convirti en Saint Lazare o Saint Ladre. Es probablemente, un caso nico de

Pero lo que encontramos en Hockett y Nelson es algo diferente: son leyendas etimolgicas sin confusin
paramrfica.

184
confusin entre nombres propios formalmente coincidentes, y cuya identificacin
semntica sera difcil de explicar.
Antes de dejar esta dcada, como intentamos hacer un seguimiento paralelo de la
terminologa lingstica que surge en torno al mbito de la etimologa popular, tomamos
nota aqu de un neologismo que surge en el campo de los prstamos interlingsticos. Se
trata de loanshift, etiqueta que aplica Haugen a la adopcin de un sentido nuevo para
cierta palabra por influencia de una palabra con forma semejante y procedente de otra
lengua (p.e. livraria, usado en portugus norteamericano, con el sentido de library
en ingls, 1950: 219)

8.2.3. La dcada de 1951-1960


En la dcada de los aos 50 surge una de las voces ms importantes e influyentes de
cara a la creacin de un concepto prototpico de etimologa popular sobre la base del
modelo estructuralista. Nos referimos al semantista Stephen Ullmann, que en todos sus
tratados sobre semntica hizo mencin de este fenmeno. En este autor se formaliza la
idea post-saussureana, ya comentada anteriormente, de que la etimologa popular tiende
a dar motivacin a las formas supuestamente desmotivadas, siempre dentro de la
llamada motivacin secundaria o relativa.
En 1951 public Ullmann dos libros sobre semntica: Words and their use
(1951a), de carcter divulgativo, y The principles of semantics (1951b), dirigido a un
pblico acadmico. En la primera de estas obras, aparte de cuestionar la etiqueta
tradicional, pues Ullmann no asocia este fenmeno exclusivamente con el pueblo, nos
habla, al igual que Iordan (1942) y a la manera de Frstemann, del instinto
etimologizante (1951a: 38-39), relacionando el fenmeno con la motivacin relativa
que describa Saussure, y asimismo con la supuesta tendencia a asociar ciertos sonidos
con ciertos significados (vid. Bolinger 1940). Entre sus ejemplos hay casos tanto de
cambio formal (p.e. berfrey > belfry) como de atribucin de etimologas
alternativas (p.e. ear of corn). Ahora bien, los cambios formales que son puramente
ortogrficos (p.e. la inclusin de una b en debt, o una s en isle) los etiqueta
como false analogy (1951a: 19), y no parece, a primera vista, que los relacione con la
etimologa popular.
En The principles of semantics (1951b) ya muestra su preferencia por el trmino
associative etymology, que acu el medievalista John Orr en su ensayo On

185
homonymics (1939), ya citado. Ullmann presenta tambin en esta obra una breve
historia de las diferentes apreciaciones con que se ha tratado el fenmeno, que viene a
decir que la etimologa popular fue en un principio denostada, como algo patolgico
(y aqu se cita la opinin del propio Saussure), para ser finalmente ensalzada por
autores como Gilliron y Dauzat.
No queda muy claro, sin embargo, el lugar que ocupa para este autor la
etimologa dentro de los fenmenos de cambio con base semntica. De hecho, l mismo
afirma: It would seem to me that the drawing of sharp demarcation lines would be
particularly inappropriate in a phenomenon like popular etymology, which is a most
striking symptom of the indissoluble unity of form and meaning, axiomatic in presentday linguistics (1951b: 237). Por ello su clasificacin de procesos de cambio generados
por similitudes fonticas es meramente tentativa. En cualquier caso, encontramos en ella
una distincin entre un tipo de cambio que denomina analoga (p.e. shamefast >
shamefaced 1951b: 237) y otro que etiqueta como etimologa popular (p.e.
girasole > Jerusalem [artichoke]).
El fundamento, como en tantos otros casos, no acaba de estar claro; parece ms
bien que se intenta perpetuar una terminologa consuetudinaria, como hicieron otros
autores de la primera mitad del siglo. Asimismo, propone una tercera categora, que
denomina transferencias compuestas, para aquellos casos en que se dan tanto el
cambio formal como el semntico (y aqu da como ejemplo el de berfrey > belfry,
que en 1951a ejemplificaba el cambio slo formal). En definitiva, nos encontramos, una
vez ms, con que el concepto clsico de etimologa popular no encuentra fcil acomodo
en los nuevos modelos lingsticos.
En cambio, en su obra de 1952, Prcis de smantique franaise, no nos presenta
las mismas tipologas inciertas. Aqu nos habla de la etimologa popular como un
fenmeno de cambio que da, o devuelve, motivacin a palabras opacas o desmotivadas,
y que acta mediante la formacin de grupos de palabras y asociaciones sincrnicas
(1952: 121). Mantiene, por otra parte, su desacuerdo con el nombre clsico de
etimologa popular y sugiere aqu, basndose en la propuesta de Orr, el trmino
association tymologique (1952: 121).
Ullmann, que incluye a la etimologa popular como uno de los objetos de
estudio de la semntica, entiende el fenmeno, ms que como atraccin paronmica
inconsciente, como resultado de un anlisis etimolgico sincrnico, que prescindiera de
toda consideracin histrica. Su preferencia por el trmino etimologa asociativa, que

186
alterna en sus textos con la etiqueta tradicional, es muy significativa, por cuanto refleja
por un lado la idea de que los cambios surgen por asociaciones que encuentran los
hablantes entre ciertas palabras, y por otro que tales asociaciones modifican la
percepcin que tiene el hablante sobre la etimologa de una palabra concreta. En suma,
el concepto que maneja Ullmann, segn nos lo describe ahora y en la dcada siguiente
(1962; 1964), no difiere sustancialmente del de Frstemann sino en la idea de que la
etimologa popular no es exclusiva del pueblo. Por lo dems, sus textos nos presentan
una etimologa popular entendida como reflexin etimolgica en un estadio sincrnico y
una explicacin fundamentalmente teleolgica, basada en la aparente motivacin que
adquieren ciertas palabras a consecuencia del cambio. Son estas, por cierto, las ideas
que Olschansky, en su metaestudio del concepto de etimologa popular, presenta como
el resultado final de casi 150 aos de evolucin (1996: 228-231).
Y de hecho, en esta dcada apreciamos por primera vez cierta unanimidad por
parte de los tericos de la lengua, ya que al fin se puede hablar, creemos, de una masa
crtica de opiniones estructuralistas convergentes. No obstante, siguen existiendo
diferencias en cuanto a algunos detalles, como la cuestin de si son de naturaleza
diferente la etimologa popular y la erudita, o la de cul es el hecho primario la
creacin de grupos de palabras o el cambio lingstico que se produce- as como el
problema terminolgico. Por otra parte, entre los estudiosos que tocan el tema en
trabajos de carcter atomista la diversidad de opiniones es mayor.
Segn lo dicho en el prrafo anterior, hacemos a continuacin un breve repaso,
dentro de la dcada de 1950, de las opiniones que, adems de la de Ullmann, pueden
enmarcarse en un modelo terico, dejando para despus aquellas referencias a la
etimologa popular que surgen en estudios de carcter eminentemente atomista, tales
como las notas sobre toponimia y etimologa dialectal.
En primer lugar, debemos hacer referencia a la definicin de tymologie
populaire que bajo el artculo tymologie se encuentra en el Lexique de la
terminologie linguistique de Marouzeau, y que es la primera de una serie de
definiciones formales que nos ofrecen los diccionarios y glosarios de esta poca.
Marouzeau nos describe la etimologa popular (appel aussi maintenant par les
romanistes attraction paronymique) como le proced [] par lequel un mot se trouve
rattach dans la conscience du sujet parlant tels autres mots qui paraissent susceptibles
den fournir lexplication (1951: 90).

187
Esta explicacin est en la lnea, sin duda, de las descripciones estructuralistas
que ya hemos visto, y no hace referencia alguna al supuesto instinto etimologizante del
pueblo ni en ningn modo nos relaciona el fenmeno con la etimologa, salvo por la
inclusin de este subartculo dentro del genrico tymologie. Ntese tambin que
analogie y contamination, voces que tienen sus propias entradas en esta obra, se
tratan como fenmenos aparte y no se nos muestra ninguna vinculacin entre estos y la
etimologa popular.
Sin embargo, en el mismo ao Garca de Diego habla incidentalmente de la
etimologa popular y lo hace precisamente describindola como una forma de
contaminacin formal provocada por la confusin (1951: 187). Y tambin en 1951,
otro espaol, Bada, sin tocar esta vez el difcil problema de su relacin con la llamada
contaminacin, la explica acudiendo a la supuesta identificacin etimolgica que le da
nombre, la idea frstemanniana, y a la bsqueda de transparencia semntica, la idea
post-saussureana, que parecen coexistir sin problemas en las explicaciones de un buen
nmero de fillogos tradicionales (1951: 242).
En 1952 Vendryes, en su ensayo Sur la dnomination afirma que la etimologa
popular es una reaccin contra la arbitrariedad del signo lingstico (1952: 8),
mostrando su acuerdo con una de las las ideas bsicas del concepto saussureano. Es una
afirmacin que se repetir con cierta frecuencia durante los aos siguientes. Este mismo
autor opina en 1953 que la etimologa popular es una etimologa esttica en accin, con
lo que da a entender que se produce a partir de identificaciones entre palabras en un
plano sincrnico. Esta idea, que luego retomar Ullmann, citando a Vendryes, es una de
las que Olschansky considera bsicas en el concepto moderno de etimologa popular58.
Una obra de este mismo ao, el Aspects of language de Entwistle, afirma
tambin que los hablantes establecen asociaciones sincrnicas entre palabras, y sobre
esas asociaciones preexistentes acta la etimologa popular (1953: 240), con lo que
parece entenderse que no son etimologa popular las meras asociaciones, sino los
cambios lingsticos que se apoyan en estas. Es una de las dos posturas dentro del
problema, mencionado anteriormente, del hecho primario. Entwistle utiliza adems el
trmino clsico false analogy, y habla en una ocasin de popular speculation.

58

Pero se equivoca Baldinger al deducir que el trmino tymologie statique es una alternativa que
propone Vendryes a la etiqueta clsica de etimologa popular, cosa que da a entender con la inclusin
de etimologa esttica en una lista de denominaciones alternativas a la tradicional (Baldinger 1986: 15).

188
Un tercer trabajo que aparece en este ao de 1953, Les noms populaires des
plantes dans las Pyrnes centrales, de Sguy, vuelve a hablar de atraccin paronmica,
y, aunque este trmino se alterna con el de etimologa popular, el autor se adhiere a las
tesis de Dauzat, pues afirma que este tipo de cambio es primariamente el resultado de
una afinidad fontica y que obedece a la ley del mnimo esfuerzo (1953: 163). Pero su
referencia en la pgina siguiente, a la atraccin paronmica como actividad
etimolgica (1853: 164) le convierte en un claro ejemplo de pervivencia de la
paradoja de Frstemann. Aunque puede tratarse, claro est, de un intento de conciliar
la teora fsica con la racional, que aqu hemos presentado como rivales.
Y citamos por ltimo, dentro de lo publicado en 1953, a Weinreich, que en su
clebre Languages in contact retoma el metanlisis de Jespersen relacionndolo con
el proceso de cambio formal que sufren las palabras largas. En contraste con el tpico
cambio formal que produce la etimologa popular (ejemplificado aqu una vez ms por
sparrowgrass), lo que hace el metanlisis, segn Weinreich, es convertir un segmento
formal en afijo productivo, cosa que se ejemplifica con el conocido caso de
hamburger y beefburger. Sera un ejemplo de fenmeno secundario, siendo la
identificacin de la slaba ham con la palabra inglesa ham lo que es propiamente el
fenmeno primario de etimologa popular o interferencia paramrfica (o cambio
inductivo).
Lo ms interesante que aparece en 1954 es, sin duda, el texto de la conferencia
Ltymologie populaire de Orr. Aparte de sumarse a la opinin de quienes ven la
etimologa popular como un fenmeno que aporta motivacin al sistema de signos
mediante la creacin de asociaciones o de grupos de palabras en un plano sincrnico
(cosa que relaciona con la mnemotecnia)59, nos da una perspectiva personal cuando
afirma que estn emparentadas la etimologa popular y la erudita (a la que llama
tymologie populaire savante 1954: 141). Asimismo nos dice, a diferencia de otros
autores, que s considera etimologa popular los cambios formales individuales o
malapropismos clsicos.
Ahora bien, aunque reconoce que hay un vnculo entre este fenmeno y el juego
de palabras, e incluso con la escritura rimada de la poesa, no incluye a las creaciones
conscientes en el mbito de la etimologa popular. Y es precisamente en su disquisicin

59

Orr entiende que la etimologa tiene por objeto siempre asociar una palabra con otra, normalmente una
del presente con otra del pasado, lo cual justifica la descripcin de la etimologa popular como el
establecimiento de esas mismas asociaciones en un estadio sincrnico (1954: 9).

189
sobre el carcter consciente o inconsciente de esta donde se ve reflejada una vez ms la
paradoja de Frstemann. Si bien parece que ve en la etimologa popular un fenmeno
inconsciente (1954: 133), no deja de afirmar que se trata de una verdadera labor
etimolgica, semejante a la cientfica, aunque carente de mtodo (1954: 133-134). En
una frase que casi podra haber sido del propio Frstemann, o de A.S. Palmer, dice que
[] lhomme, quil soit savant ou illetr, philologue ou simple sujet parlant, se
proccupe, consciemment ou inconsciemment, de cet instrument merveilleux dont il fait
usage ou avec lequel il est aux prises. (1954: 134).
Un artculo de Vendryes de 1955 presenta el concepto de tymologie croise
para ciertos casos aislados de evolucin lxica en los que se han homonimizado dos
palabras muy similares en forma y significado. Lo interesante es que al distinguir entre
etimologa popular y etimologa cruzada, previendo posibles confusiones, define a
la primera de estas como un fenmeno de cambio que tiene su origen en los
malentendidos de los hablantes, y a la segunda como una confusin del propio
sistema de la lengua (1955: 174-175)60.
Sin entrar en lo acertado o no de esta distincin, que presupone que hay cambios
lingsticos que se producen solos, sin que intervengan en ellos los hablantes, nos
interesa sealar que Vendryes llama etimologa popular tanto al cambio individual (el
malapropismo clsico) como al generalizado. Asimismo, llama nuestra atencin el
nfasis que esta breve explicacin da al papel del individuo en la etimologa popular,
cosa poco comn en aquellos tiempos en que los cambios solan verse como
autogenerados por el sistema. El hecho de que la etimologa cruzada s se explique
como una confusin del propio sistema de la lengua y no de sus hablantes, y que por
consiguiente no tenga relacin alguna con la etimologa popular ya es otra cuestin, y
nos hara dudar de la solidez de estos planteamientos.
El artculo Etymology and historical grammar, de este mismo ao, en el cual
Malkiel explica las relaciones entre el prstamo y la interferencia asociativa, nos
presenta una distincin clara entre blend/cross (contaminacin o cruce) y folk
etymology. Recurdese, en este sentido, que otros autores daban por sentada la
distincin sin explicarla (p.e. Menndez Pidal 1914) y slo algunos hacan explcita su
diferenciacin (p.e. Dauzat 1930).

60

A pesar de la distincin que hace aqu Vendryes, el trmino tymologie croise aparece en el
diccionario de Dubois et al. (1973) como sinnimo de tymologie populaire (la otra etiqueta alternativa
que presenta este diccionario es attraction paronymique).

190
Aqu Malkiel nos da a entender que la etimologa popular, a diferencia de los
cruces de palabras, denota la absorcin completa de una unidad lxica (o grupo de estas)
por otra unidad o grupo (1955: 195). En esta distincin subyace tambin -as nos lo
parece- la idea de que la etimologa popular es el resultado de un proceso racional, y por
eso se muestra completo, mientras que el cruce de palabras no evidencia en su
apariencia externa el acabado que tendra una operacin lingstica que es fruto de la
reflexin.
Sin dejar el tema del prstamo, encontramos al ao siguiente, en 1956, la obra
Lemprunt linguistique de Deroy, que tambin dedica unas pginas a la interferencia
paramrfica. Enmarcndola en una categora ms amplia (erreurs didentification et
faux apparentages 1956: 273-288), que incluye otros fenmenos como la reiconizacin
que suele seguir a la desiconizacin (p.e. cuando se olvida que en Guadiana hay un
componente que significa ro y se dice ro Guadiana), Deroy nos habla de la
confusin formal entre prstamos y palabras vernculas con las etiquetas de attraction
paronymique y tymologie populaire61. La explica tambin como el resultado de las
asociaciones que establecen los hablantes entre ciertas palabras, y afirma que el
prstamo es el caldo de cultivo principal de la etimologa popular. Un dato
posiblemente ms interesante es que Deroy no hace en absoluto distinciones entre el
cambio generalizado, el grupal y el individual, por lo cual no encontramos en su obra
etiquetas del tipo malapropismo o dialectalismo.
En el mismo ao en que apareci la obra de Deroy, se public tambin el
artculo Les champs morpho-smantiques (critres externes et critres internes en
tymologie), de Guiraud, un trabajo que introduce algunas opiniones personales de
cierto inters. As pues, este autor, haciendo una distincin entre motivaciones
externas (las debidas a factores extralingsticos) e internas (las que se dan dentro
del sistema de la lengua), nos dice que las influencias entre parnimos son uno de los
principales agentes de este ltimo tipo de motivacin. Llega a afirmar incluso que el
sistema de la lengua explota sistemticamente su potencial paronmico (1956: 285) y
a calificar de ley la atraccin paronmica (1956: 287).
Tales afirmaciones implican, a nuestro entender, cierta visin antropomrfica y
quizs teleolgica del lenguaje, as como una apropiacin algo arbitraria del concepto
61

Como curiosidad, observamos aqu que Deroy habla tambin del trmino hobson-jobson (vid. Yule y
Burnell, 1886; McKnight 1923: 180), que se utiliz en ingls durante un tiempo para este tipo de
fenmenos, y en especial para los consistentes en la deformacin de un prstamo. Seala tambin Deroy
que dicha etiqueta no logr nunca formar parte de la terminologa lingstica (1956: 274).

191
cientfico de ley. Por otra parte, al referirse Deroy a las atracciones paronmicas,
trmino que parece preferir al de etimologa popular, distingue entre las de tipo
inconsciente (par contamination) y las deliberadas (par jeu de mot initial)
(1956: 287).
Esta serie de afirmaciones suscita inevitablemente por nuestra parte una serie de
comentarios. En primer lugar, vemos que al trmino atraccin paronmica le empieza
a suceder lo que le ocurri en su da a etimologa popular: surgen interpretaciones
divergentes sin que nadie pueda erigirse en autoridad a la hora de unificar el concepto.
En efecto, para el creador de esta denominacin, Dauzat, la atraccin paronmica era
siempre algo inconsciente. Ahora encontramos en Deroy atracciones inconscientes por
un lado e intencionadas por otro. Por otra parte, el concepto de contaminacin, que
tantos autores han diferenciado de la etimologa popular, se identifica con la raz de la
atraccin paronmica inconsciente, con lo cual entendemos que el concepto de
contaminacin y el de atraccin paronmica/etimologa popular no son de
naturaleza diferente, contrariamente a lo que nos han dado a entender numerosos
autores. Y por ltimo, este concepto de atraccin paronmica, que no se corresponde
con lo que entendan los que han usado este trmino hasta ahora, se eleva a la categora
de ley, incluso ante la contradiccin que supone el que una supuesta ley est en parte a
merced del libre albedro humano (p.e. en el juego de palabras), que no obedece,
creemos, a leyes inexorables. En resumen, ha surgido aqu una vistosa y atpica rama en
la evolucin, cada vez ms compleja, del problemtico concepto frstemanniano.
Y en este mismo ao, Luiza y Mircea Seche insisten en que la etimologa
popular debe distinguirse de la contaminacin, con lo cual volvemos, una vez ms, a
una cuestin que no tiene fcil respuesta.
En 1957, Walter Porzig publica Das Wunder der Sprache.Y entre muchas otras
curiosidades lingsticas, trata en su libro del fenmeno de la etimologa popular, para
el que ofrece la etiqueta alternativa de Eindeutung aclaracin. Su enfoque, muy de
sentido comn, se basa en la observacin de cmo lo malentendido y lo desconocido se
reinterpretan sobre las pautas de lo que es conocido para el sujeto y lo que es posible en
un contexto dado. Asimismo, se establece una relacin lgica entre los cambios menos
estables, o menos extendidos, y los que se suelen etiquetar prototpicamente como
etimologas populares.
En cualquier caso, para Porzig la aclaracin es mucho ms que una falsa
etimologa. Ahora bien, la contaminacin, que Porzig entiende, al igual que otros

192
muchos, como mezcla de construcciones, sigue siendo para este autor un fenmeno
aparte, aunque, eso s, relaciona las contaminaciones accidentales, es decir, las que
surgen como lapsus, con las que se asientan en el sistema de la lengua. Con todo,
tampoco

nos

da

Porzig

un

criterio

definitivo

para

la

distincin

entre

Aclaracin/etimologa popular y contaminacin. Aunque puede ser, claro est, que


aqu se sobreentienda que las contaminaciones no dan nunca como resultado una
aclaracin del significado.
La ltima contribucin lingstica que tiene cierta relevancia en este ao es la de
Simeon Potter, autor de Modern linguistics. En esta obra nos volvemos a encontrar con
una enumeracin de fenmenos lingsticos que separa la analoga de la etimologa
popular (1957: 83). Los ejemplos que acompaan a estas categoras parecen confirmar
lo que ya se vislumbraba en la primera mitad del siglo: la etiqueta de analoga se reserva
para cambios que afectan a la morfologa flexiva de la palabra (y quiz tambin a la
derivativa), mientras que la etimologa popular se refiere principalmente a los cambios
en la parte lxica de la palabra.
En el ao de 1958 volvemos a encontrar en vocabularios especializados varios
intentos de definicin formal para la etimologa popular. El Dictionary of linguistics de
Pei y Gaynor define Folk etymology como [a]ny change in the written form or
pronunciation of words, in order to make them look or sound more similar to more
familiar words, with little or no regard to similarity in meaning or derivation (1958:
75). Llama la atencin, en primer lugar, la consideracin de la etimologa popular
nicamente como cambio formal, con total exclusin del cambio semntico o de la
creacin de hiptesis etimolgicas. En segundo lugar, notamos cmo la etimologa
popular parece responder a una voluntad de adaptacin del lenguaje por parte de los
hablantes: se cambia la forma de una palabra con el fin de que se asemeje a otras.
Ntese, adems, que no se hace referencia explcita a la motivacin, ni a la
transparencia formal que se supone puede derivarse de este tipo de cambios.
Pero mucho ms curioso resulta lo que dice Ross en el glosario de su obra
Etymology. With especial (sic) reference to English. Este autor establece una distincin,
sin ningn precedente conocido, entre folk-etymology y popular etymology,
definiendo la primera como the alteration of an unfamiliar word into something more
familiar (1958: 167) y utilizando la segunda en el sentido de actividad etimolgica del
pueblo, algo de cuyo estudio se encargan los etimlogos (1958: 68). Dicho de otra
forma, folk etymology se referira para Ross al fenmeno de cambio lingstico que

193
tiende a la semejanza entre formas, mientras que popular etymology vendra a ser la
ciencia que da lugar a las falsas hiptesis etimolgicas.
Se trata desde luego, de una ruptura audaz y personal dentro de la enorme inercia
terminolgica que se observa en este campo. La opcin que toma Ross apunta, quiz, a
la necesidad de distinguir entre la etimologa amateur de los que quieren encontrar el
origen de las palabras sin un mtodo fiable, a la que no parece impropio llamar
etimologa, y el fenmeno de cambio por interferencia paramrfica, que podra o no
estar emparentado con aquella. En cualquier caso, la distincin de Ross no tuvo, segn
nos consta, ni un solo defensor.
Tambin en 1958, y asimismo en un diccionario, aunque no de lingstica, como
era el caso de Pei y Gaynor, encontramos otra pequea novedad. Eric Partridge, en su
obra Origins. An etymological dictionary of modern English, explica varios casos
tpicos de etimologa popular en la lengua inglesa con las frmulas folk etymological
adaptation (p.e. en cockroach, 1958: 108) y folk etymological corruption (p.e.
Jerusalem artichoke 1958: 319). Estos trminos sin duda tienen la virtud de separar la
causa (la especulacin etimolgica) del efecto (la transformacin de las palabras),
evitando la metonimia frstemanniana (Buyssens 1965: 78). Algo parecido suponemos
que quera hacer Ross, pero la puntualizacin de Partridge parece sin lugar a dudas
mucho ms razonable.
Con el artculo Ltymologie hier et aujourdhui de Baldinger (1959)
volvemos a encontrarnos con el enfoque que enmarca la etimologa popular dentro de la
etimologa general, y que nos suele llevar inevitablemente a una doble percepcin del
concepto. Por un lado, es un factor de cambio lingstico; por otro, una escuela
etimolgica que unas veces se ve como la conciencia lingstica del pueblo (con lo cual
se recategoriza como factor de cambio lingstico, segn decamos antes) y otras como
una forma alternativa de pensar que debe aplicar el etimlogo cuando la etimologa
fontica no encuentra las respuestas.
Huelga decir que esta perspectiva conceptual, generada y perpetuada por los
propios etimlogos (aunque no todos, hay que decirlo), es la que muestra una confusin
de ideas ms patente. Segn este artculo, la reivindicacin de la etimologa popular
surge en el siglo XIX dentro de una corriente de cambio que pide ms inters por el
componente semntico, como contrapeso a la etimologa puramente fontica que estaba
en boga por aquel entonces. Sin duda hay algo de verdad en esto, pero con tal
planteamiento es casi imposible dejar de pensar en la etimologa popular como una

194
forma de etimologa. Y es interesante en este momento, por tanto, constatar que dicho
esquema de pensamiento, que creamos ya superado con la oportuna distincin de
Wartburg (1925), ha conseguido llegar a la segunda mitad del siglo XX, de la mano, en
este caso, de uno de los romanistas ms prestigiosos.
Otro artculo de Deroy, Jeux de mots, causes de lgendes (1959), nos mantiene
en esta misma dimensin del problema conceptual. Se trata de un estudio sobre mitos de
la Grecia clsica y leyendas de santos que tienen su origen en una confusin
paramrfica. Y vemos en l cmo Deroy, que no utiliza en esta ocasin el trmino
atraccin paronmica, opone la etimologa popular a la cientfica, lo cual nos lleva
otra vez al problema semntico que ya encontrbamos en el propio artculo de
Frstemann. Y no slo contrasta estas dos supuestas variedades de etimologa, en rigor
no contrastables, sino que adems incluye en el concepto de etimologa popular a la
etimologa pseudo-erudita (1959: 23), que es la que se supone autora de los juegos de
palabras a los que hace referencia el ttulo. Asimismo, esta inclusin del juego de
palabras en el concepto de etimologa popular, mxime cuando no es verdaderamente el
pueblo llano el que ostenta la autora, hace el planteamiento de Deroy an ms
controvertido. Vemos, pues, que an en estos aos conviven interpretaciones muy
dispares de lo que puede considerarse en la prctica etimologa popular.
Tambin Vidos, en su Manual de lingstica romnica (1959), habla de la
etimologa popular en trminos no cientficos, definindola como un ejemplo de la
actuacin del espritu, ya que cree que en el lenguaje hay espritu y materia, y entiende,
como Baldinger, que es el complemento indispensable que necesitaba la etimologa
decimonnica, basada en lo material (lase fontico).
Y no acaba aqu el eterno retorno del paradigma pre-saussureano. Ya en 1960,
Nikonov defiende el trmino fausse tymologie, que, segn constatbamos aqu, es
incluso pre-frstemanniano (Latham 1841; Chevallet 1850). Pero esta defensa de un
trmino tan antiguo no es por ignorancia de lo moderno: se basa, en realidad, en los
mismos argumentos que llevaron a Orr y a Ullmann a defender la etiqueta de
etimologa asociativa. Es decir, Nikonov rechaza la idea de que la etimologa popular
es privativa del pueblo, y acude a una denominacin alternativa que no contenga el
polmico adjetivo. No sabemos siquiera si acudi a otros autores en su bsqueda de un
trmino adecuado.
Como curiosidad, aadimos que, segn este artculo, en la Roma clsica ya se
identificaban casos de falsa etimologa, a la que se daba el nombre de etymologia

195
bovina. Este ltimo dato no lo hemos podido constatar por ninguna otra fuente, y no
queda claro si se refiere la etymologia bovina de los romanos a un factor de cambio
lingstico o a un tipo de error que cometan los etimlogos.
Tambin en 1960, Bec, en un estudio sobre nombres de animales en gascn, se
suma a la idea estructuralista de la etimologa popular (aqu atraccin paronmica, una
vez ms) como instrumento de la motivacin secundaria. Esta atraccin paronmica
acta segn Bec, poniendo a las palabras en un sistema relacional que ayuda a
recordarla con ms facilidad. Es la misma hiptesis, intuitiva, pero muy prxima a las
explicaciones de la neurolingstica moderna, que ya habamos visto en otros autores,
como, por ejemplo, Orr (1954: 132).
En el mismo ao, Kany habla de interferencia asociativa fontica en su
American-Spanish semantics, basndose en la asociative interference de Sturtevant
(1947). Para Kany este es un fenmeno de cambio formal y/o semntico en el que unas
palabras interfieren con otras, dando como resultado unas veces un neologismo (p.e.
testaduro) y otras la ampliacin del significado de una palabra (p.e. apurarse darse
prisa, por influencia de apresurarse). Curiosamente, slo califica de etimologa
popular algunos de los numerosos ejemplos que aporta, normalmente donde se ve
claramente que una palabra comn (o ms de una) se ha(n) metido, mediante reanlisis
y sustitucin en el segmento formal de otra menos familiar (p.e. Cuauhnhuac >
Cuernavaca). Los casos en los que no parece que se est reinterpretando una palabra
rara, sino que ms bien se est creando una nueva que fusione conceptos (P.e. abracar,
de abrazar y abarcar), no reciben tal denominacin en esta obra. Parece, pues, que
Kany sigue a Sturtevant en la idea de que la etimologa popular es nica y
exclusivamente reinterpretacin (pero ntese que para Kany todos los cambios que
describe en ese captulo son inconscientes, luego sus etimologas populares son
reinterpretaciones inconscientes).
Y una definicin de folk etymology que nos da Potter en este mismo ao en
Language in the modern world explica el fenmeno como substitution of a form with
familiar components for one of obscure or less obvious origin (1960: 206). Dicho de
otra manera, la etimologa popular se entiende (deducimos) como cambio slo formal
destinado slo a dar transparencia a las palabras ms oscuras. Tal viene a ser la idea
prototpica en la que parecen un buen nmero de autores, y la que ms se transmite,
implcita o explcitamente, en las aulas.

196
Las ltimas contribuciones importantes que nos llegan en esta dcada desde la
teora lingstica nos vienen de la mano del etimlogo italiano Vittore Pisani. Tanto en
su libro Letimologia como en su artculo ber Volksetymologie, ambos de 1960,
propone la etiqueta alternativa de paretimologa, que es mucho ms descriptiva que
etimologa popular, y ms correcta, al menos para quien piense que el origen del
fenmeno es de naturaleza etimolgica.
Y as, completada la visin cronolgica de los estudios lingsticos de esta
poca, pasamos a las referencias de inters que aparecen en estudios sobre etimologas
concretas, desde una actividad filolgica ms atomista que holstica. Ya es poco lo que
nos pueden ofrecer de novedoso estos trabajos de cara al estudio del problema
conceptual, y si algn inters tiene su estudio es porque siempre surgen historias
etimolgicas donde la alusin a la etimologa popular se enmarca en nuevos contextos,
o nuevos procesos.
As, por ejemplo, llama la atencin ver cmo una errata en un libro sobre aves da
lugar a explicaciones forzadas e inverosmiles sobre el nombre de una especie,
fenmeno que a McAtee le recuerda a la etimologa popular, aunque dice que un caso
como ese no es folk etymology in a real sense, since it was confined to the printed
page (1951: 94). Se ve, pues, la idea, manifestada ya en muchas otras ocasiones, de que
en el mbito de la lengua escrita no cabe hablar de etimologas populares, quiz porque
se entiende que el pueblo no se sirve de este canal de comunicacin. A no ser, claro
est, que McAtee estuviera queriendo decir que el error de una imprenta no se puede
equiparar con las transformaciones que hacen los hablantes; en tal caso su alusin a la
etimologa popular no ira dirigida a la explicacin, sino al cambio formal provocado
por la errata.
Otro trabajo posterior de McAtee (1954) describe un cambio formal (mully
[cow] > muley) que al parecer surgi junto con la creencia implcita de que la forma
final muley hace referencia al parecido entre una vaca sin cuernos y una mula. Lo
curioso es que, dada la diversidad de variantes que tiene esta palabra en el mundo
anglfono, se pueden interpretar algunas de las evoluciones como un cambio slo
semntico, y otras como un cambio semntico-formal, mientras que en otras podra
decirse que la creacin de una hiptesis y el cambio formal no fueron simultneos.
Llama asimismo la atencin el hecho de que en casos de cambio formal, los
fillogos a veces discrepan sobre qu forma fue la original y cul fue la que surgi por
etimologa popular. As, por ejemplo, leemos en Words and ways of American English

197
de Pyles (1952) que Noah Webster haca derivar la palabra Johnnycake de journey
cake, invirtiendo involuntariamente el sentido real de la evolucin (1952: 32) 62. No se
trata de un caso aislado, ya que se conocen otros ejemplos similares (p.e. Welsh rabbit
> Welsh rarebit).
Otro caso de explicacin errnea a posteriori, esta vez por parte de los
hablantes, lo encontramos en la historia de un cambio formal descrito por Minton
(hinder > Hindu; 1952). Este tuvo su origen, al parecer, en un juego de palabras, y
motiv ms adelante ciertas explicaciones forzadas por parte de los que adoptaron el
cambio. Interesa sealar que es a estas explicaciones, y no al juego de palabras, a lo que
Minton llama folk etymology.
Thompson (1954) presenta un curioso caso de sinonimizacin posterior a un
cambio formal por interferencia paramrfica, en una reconstruccin genealgica que
pasa por varias lenguas y variantes geogrficas. Se trata de la genealoga del juego del
pinochle (pinculo o pinacle en castellano), originario de la suiza francfona.
Este juego, de llamarse originalmente bsigue, pas a ser besicles por sustitucin
paramrfica, con el aadido de que esta transformacin se ocult por una subsiguiente
sustitucin sinonmica, ya que se reemplaz besicles por binocle, palabra de
significado equivalente. La adopcin de la forma binokel en alemn suizo tuvo como
consecuencia final, debido a las corrientes migratorias, que se estableciera la forma
pinochle en ingls americano. Lo interesante de esta evolucin es que el papel de la
interferencia paramrfica queda totalmente oculto por los estadios posteriores de la
evolucin. Ntese, por cierto, que Thompson slo habla de folk etymology para
referirse a la fase de interferencia formal, con lo que est distinguiendo claramente el
fenmeno primario de los subsiguientes. Otras descripciones etimolgicas no fijan
rigurosamente el lmite entre el verdadero fenmeno de interferencia y los que le siguen
a este.
Otro estudio que nos retrotrae a las races del problema conceptual
frstemanniano y a sus consecuencias previsibles es el anlisis que hace Harder (1955)
de la etimologa popular de cherry pie (un plus que se paga en el mundo del
espectculo por un trabajo extra). Al describir la explicacin forzada con que algunos
justifican el inslito nombre de cherry pie, interpretando literalmente la expresin, no
62

Kuethe ya llam la atencin sobre este error en 1935, y al darnos la evolucin completa de la palabra
nos permite ver que en realidad se han dado dos cambios sucesivos por interferencia paramrfica, siendo
la forma original Shawnee cake. En cuanto a opciones terminolgicas, recordemos que Kuethe usaba el
trmino corruption, que Pyles reemplaza ahora por folk etymology.

198
habla de etimologa popular, cosa que s hace al describir la interferencia paramrfica
que gener tan pintoresca expresin (chairy pie > cherry pie). En este caso vuelve a
ligarse la idea de etimologa popular a la asociacin entre parnimos, frente a esa
tendencia a interpretar literalmente el trmino, y aplicarlo a las hiptesis etimolgicas
alternativas, que era relativamente frecuente en la dcada pasada.
No deja de haber trabajos, sin embargo, en los que etimologa popular
equivale a invencin de una explicacin etimolgica. El folklorista Brunvand, por
ejemplo, usa los trminos folk etymology y folk explanation con este sentido en su
artculo Some Indiana place-name legends (1959), en el que reproduce varias
leyendas explicativas de topnimos.
Norman, por su parte, nos cuenta en Bamboo English: The Japanese influence
upon American speech in Japan (1955) el origen de una expresin obscena (suck a
hachi), creada por los soldados estadounidenses durante la ocupacin de Japn. Lo
curioso de este caso es que surge de una expresin idiomtica japonesa, equivalente a
vete al cuerno, consistiendo su evolucin en una combinacin de sustitucin
paramrfica y reinterpretacin semntica del sentido figurado original. Una etimologa
popular, en suma, ms compleja de lo habitual.
Aos ms tarde, despus de la guerra de Corea, apareci un artculo similar,
Korean Bamboo English, de Algeo (1960), sobre hbridos de ingls, japons y
coreano, que incluye curiosidades tales como el ttulo de una cancin japonesa que fue
folk-etymologized (Shina no yoru > She aint got no yo-yo). Es obvio que los
autores de estos artculos no tienen inconveniente en aplicar la etiqueta de folk
etymology para manipulaciones lingsticas que son claramente conscientes, por ms
que estn exteriorizando, muy posiblemente, juegos de la mente inconsciente.
Lamberts, en su artculo Spelling by folk etymology (1956) hace lo contrario
de lo que al parecer haca McAtee en 1951: considerar etimologa popular a fenmenos
que se manifiestan slo en lenguaje escrito. Al tiempo nos ofrece una definicin en la
ms pura tradicin frstemanniana: The phenomenon of popular etymology consists
simply of remodeling the pronunciation or the spelling of a word in terms of what
people incorrectly imagine to be its derivation. That is, they make the word over to
resemble its supposed source (1956: 488). Pero, acto seguido, nos ofrece unos casos
que distan de ser prototpicos, primero por el hecho, ya mencionado, de que pertenecen
a la lengua escrita; segundo, porque se trata de cambios no generalizados, normalmente
individuales, y que en algunos casos podran ser meros lapsus.

199
La ltima de las curiosidades que destacamos de entre estos trabajos menores
de etimologa se encuentra en el artculo Corporate names in the Stock Market de
Scott (1960). Aqu el concepto vuelve a salirse de los cauces habituales, merced a un
nuevo mecanismo de creacin lxica. Nos referimos a los alias que reciben en el argot
profesional ciertos ticker symbols (cdigos de tres letras que usan las empresas para
la informacin burstil). Dichos alias se suelen formar convirtiendo el smbolo en una
palabra de uso comn. As, por ejemplo, CCO (=Coastal Caribbean Oils) se convierte
en Cocoa, y CCU (=Consolidated Railroads of Cuba) en Cuckoo. El autor se refiere
a este fenmeno como algo que podra considerarse a form of popular etymology
(1960: 197). Otra vez, al gual que veamos en Norman (1955) y Algeo (1960), se est
aplicando el trmino a juegos de palabras, esto es, a creaciones deliberadas y
conscientes.
Por ltimo, advirtamos que sigue existiendo entre los atomistas de esta dcada
una variedad terminolgica muy similar a la que hemos percibido en dcadas anteriores.
Por un lado, siguen utilizndose trminos como corruption (p.e. Lesesne 1956: 6;
Neuffer 1959: 2; corruption by folk etymology en Adams 1958: 268). En una lnea
similar, Miffin llama mispronunciation al cambio de Bay despoir por Bay
Despair (1956: 79). Harder, que usaba folk etymology en su artculo de 1955, utiliza
el arcaizante false analogy, y tambin attraction y hypercorrect pronunciation en
1956. Por otro lado son muchos los trabajos en que se describen casos de interferencia
paramrfica sin una etiqueta especfica (p.e. Laborde y Babcock; 1954), sin que esto
implique necesariamente que sus autores desconozcan la terminologa habitual.
En suma, tras un minucioso anlisis, la aparente homogeneidad de criterios en
los autores acadmicos se limita, en el mejor de los casos, al modelo terico explicativo.
La divergencia de opiniones sigue siendo evidente si atendemos a cuestiones tales como
qu grado de extensin tienen los cambios que se consideran etimologa popular (nos
referimos a la distincin entre generalizados, grupales o individuales), qu hablantes
generan los cambios (la distincin pueblo-eruditos), si se trata de un cambio formal
solamente o si tambin tienen cabida en el concepto los cambios cognitivos, incluidas
las hiptesis etimolgicas alternativas, si tienen cabida o no en el concepto los cambios
conscientes, y otros detalles tericos sobre qu fenmeno concreto define a la
etimologa popular (la simple asociacin mental o su manifestacin externa). Entre los
autores menores (los no tericos) tambin hay discrepancias obvias. Adems, se
siguen reservando etiquetas para otros fenmenos afines, que, basndose en confusiones

200
paramrficas, no se consideran etimologa popular, quiz porque subyace la idea de
que tiene que haber un componente de reinterpretacin etimolgica o de reiconizacin
en un fenmeno para que pueda llamarse as.

8.2.4. La dcada 1961-1970


En la dcada de los 60 contina an la preferencia por el modo estructuralista de
entender el fenmeno, y se sigue viendo este, por tanto, bien como creacin de familias
lxicas basadas en el parecido formal o bien como formacin de asociaciones
sincrnicas. Pero, aunque pudiera parecer que las nuevas lecturas del paradigma
dominante han superado la confusin entre explicacin y descripcin, se sigue
apreciando en esta dcada cmo perviven tambin en varios modos las formas clsicas
de percepcin del fenmeno a las que nos conduca el planteamiento de Frstemann.
Asimismo contina la tendencia a ver el fenmeno fundamentalmente como cambio
formal, lo cual contribuye a que perduren dichas percepciones. La cuestin de qu tipo
de cambio semntico se deriva de la etimologa popular no acaba de quedar clara, y
los estudios de Ullmann al respecto tampoco parecen aclararla. Observamos tambin
que se pone el punto de mira en los casos que parecen corroborar la idea postsaussureana de la bsqueda de motivacin.
Slo hay un estudio que pueda destacarse en esta dcada, y casi diramos que en
este siglo, por su empeo en aclarar los problemas conceptuales. Nos referimos al de
Buyssens (1965), que distingue entre los fenmenos que denomina homonimizacin
con influencia del significado, homonimizacin sin influencia del significado,
homosemizacin y cierta forma marginal de cambio lxico que s puede considerarse
de base etimolgica. Por ser la primera reflexin metaterica sobre la perspectiva
estructuralista de este fenmeno (o conjunto de fenmenos), y ser adems bastante
contundente con algunas de las ideas recibidas que existen en este campo, le
dedicaremos especial atencin dentro de estas pginas.
En cualquier caso, dado que hacemos, una vez ms, la separacin entre
contribuciones tericas, por un lado, y por otro trabajos filolgicos atomistas
(aquellos que no aaden nada en el plano terico a lo dicho por los lingistas), y que
seguimos, dentro de cada una de estas categoras, un orden eminentemente cronolgico,
con un mnimo de rupturas, estudiaremos en primer lugar a los lingistas del principio
de la dcada.

201
En 1961 Eric Partridge, en un captulo muy bien documentado sobre etimologa
popular, que cita a Frstemann y A.S. Palmer, presenta el concepto como un tipo de
cambio formal que lleva a darle cierto significado a una palabra, o a relacionarlo con
otra. Interesa sealar que a dicho captulo (Folk-etymology) le sigue otro titulado
learned folk-etymology, que dedica a la etimologa erudita de Frstemann, y en el
cual hace referencia a los erudite folk-etymologizers (1961: 40), esto es, a los
etimlogos que formulan u operan segn- hiptesis errneas.
Y aqu debemos hacer una observacin de inters: si en el captulo dedicado a
folk etytmology parece estar el punto de mira en el cambio formal, lo cual puede dar a
entender que Partridge no entiende el concepto como algo relacionado con
especulaciones etimolgicas, el captulo siguiente puede dar a entender lo contrario,
pues, junto con los clsicos cambios ortogrficos que se suelen presentar como ejemplos
de la llamada etimologa erudita (p.e. abhominable y posthumous), tambin nos
encontramos hiptesis etimolgicas formuladas por fillogos y ya desmentidas (p.e.
*Buffetier > Beefeater). Adems, aade Partridge la explicacin de cmo una
identificacin entre homnimos (port, vino de Oporto y port, babor) ha dado
lugar a la supersticin britnica de que el oporto debe circular en la mesa de derecha a
izquierda. En suma, la folk-etymology de estos captulos se refiere a cambios
formales, hiptesis etimolgicas alternativas y a nacimiento de creencias asociadas por
interferencia paramrfica. Lo cual viene a reflejar la complejidad conceptual que ha
estado vigente en los cien aos anteriores.
En el mismo ao Gougenheim defiende, como alternativa a etimologa
popular, el uso de tymologie seconde (1961: 15). Su propuesta abarca simples
cambios formales, del tipo sauerkraut > choucrout, cambios semnticos por
atraccin, como el que sufre ferry en francs (aplicado a una embarcacin para el
ferrocarril), y a cambios semnticos y formales por conflicto de homnimos, como la
sustitucin de sacre (= sagrado, sacro) por sacr, debida a la existencia paralela de
una forma sacre con el sentido de ave de rapia.
De 1962 citamos en primer lugar a Mayer, y su estudio Sekundre Motivation,
cuyas ideas, de corte eminentemente estructuralista, influyeron de forma considerable
en el trasfondo terico del Volksetymologie de Olschansky (1996). Mayer entiende este
fenmeno como un reanlisis motivador (y por tanto como una forma de cambio
lingstico),

que

crea

asociaciones

entre

palabras

aisladas

(pudiendo,

excepcionalmente, actuar sobre palabras que tienen parentesco etimolgico cuando este

202
ya no es perceptible). Esta perspectiva implica que slo puede hablarse de etimologa
popular si el proceso parte de lo que entiende Mayer como una palabra aislada, esto es,
una palabra que los hablantes no pueden relacionar formalmente con ninguna otra de su
lengua, y acaba en lo que este mismo autor entiende como una palabra con motivacin
secundaria, es decir, que est integrada en un grupo (1962: 35-38).
El aislamiento es, por tanto, un requisito fundamental, segn Mayer, para que
pueda hablarse de etimologa popular, como lo es tambin la motivacin secundaria
resultante. Ahora bien, esta idea de aislamiento es en cierto modo subjetiva y no est
determinada necesariamente por la ausencia de verdaderas relaciones etimolgicas, ya
que, segn nos dice este autor, podra hablarse de etimologa popular si dos palabras
unidas por un antiguo parentesco, que los hablantes ya no perciben, presentan una
relacin ms evidente como resultado de uno de estos cambios. Aqu Mayer se distancia
de quienes creen que no puede considerarse etimologa popular una interferencia entre
palabras relacionadas etimolgicamente (p.e. Herrero Ruiz de Loizaga 2000).
Ahora bien, s excluye Mayer de su concepto de etimologa popular los juegos
de palabras, pues afirma, en una nueva versin de la paradoja de Frstemann, que este
fenmeno se califica unnimemente como el intento involuntario de la unin de
palabras (1962: 23), por lo cual el manejo consciente del material lingstico no
pertenece a este mbito. Quedan excluidos tambin, por los criterios de aislamiento
previo y motivacin secundaria resultante, el malapropismo (entendido como
sustitucin entre palabras formalmente similares), los fenmenos de aglutinacin y
deglutinacin, la contaminacin (que considera equivalente al blending del ingls y
que en su versin consciente excluye por ser consciente, y en la inconsciente porque no
hay una palabra que d motivacin a otra), la derivacin regresiva (porque no crea
asociaciones de palabras, sino palabras nuevas) y las formaciones analgicas (que no
integra con los fenmenos anteriores).
En cuanto a si es etimologa popular slo la que hace el pueblo llano, y si debe
por tanto, quedar aparte la falsa etimologa de los eruditos, Mayer no hace esta
divisin, ya que para l lo que determina la etimologa popular son los criterios del
aislamiento previo y la motivacin secundaria, y en principio, ningn hablante puede
evitar el impulso de imaginar una relacin donde no la hay. Por tanto, excluyendo toda
explicacin o manipulacin lingstica que se haya hecho conscientemente, cualquier
reanlisis motivador sera etimologa popular, y la cuestin de la cultura del hablante no
es un factor discriminante, aunque s distintivo. En este sentido, Mayer plantea una

203
relacin inversamente proporcional: a mayor familiaridad con la lengua escrita y a
mayor conocimiento de lenguas extranjeras, menor ser la probabilidad de que se
produzcan etimologas populares (1962: 17-18). Se rompe as la dicotoma
eruditos/gente inculta y se deja atrs el error de definir la etimologa popular por la
cuestin de qu clase social la hace.
Un factor, por el contrario, que aumenta las probabilidades de que se produzca
este fenmeno, segn Mayer, es la longitud de una palabra, ya que en las largas hay ms
posibilidad de entrever una complejidad morfolgica y, por tanto, de reanalizar. La
frecuencia de uso, por otro lado, acta en sentido contrario, pues una palabra
sumamente corriente, aunque permanezca aislada, no tendr por lo general, nada de
extrao, y es lo poco que se emplea una palabra lo que la convierte en cuestionable y
propensa a las transformaciones etimolgicas (1962: 12).
En definitiva, Mayer define los lmites de la etimologa popular en la direccin
del concepto prototpico moderno (cambio formal por reanlisis motivador, estable
inconsciente y generalizado). El hecho de que Olschansky haya basado sus ideas
fundamentalmente en este autor y en Bebermeyer (1974) explica que a finales del siglo
XX siga teniendo respetabilidad en el mundo acadmico esta visin de la idea
frstemanniana, que establece una barrera entre diversos fenmenos de interferencia
paramrfica y nos disuade de buscar una base cognitiva comn
En 1962 nos encontramos tambin con una interesante perspectiva antropolgica
y folklorista, la que presenta el Fundamentals of folk literature de Boswell. Este autor
incluye la folk etymology entre una serie de fenmenos de la lengua popular, entre los
que estn la invencin de apodos, topnimos y smiles comparativos. Aunque la
definicin que da de etimologa popular la presenta como fenmeno de cambio
lingstico nicamente, el captulo VII habla de folk etymological explanations (1962:
49), y tambin folk explanations (1962: 50), expresin quiz equivalente a la anterior,
con lo cual el concepto vuelve a abarcar tanto el fenmeno de cambio lingstico como
la supuesta actividad etimolgica, o su manifestacin metalingstica.
El debate sobre la relacin entre etimologa popular y analoga lo volvemos a
encontrar en este mismo ao en Lehmann. Su Historical linguistics: An introduction
dedica un captulo a la analoga ([a] process by which morphs, combinations of
morphs or linguistic patterns are modified, or new ones created, in accordance with
those present in a language 1962: 178), y en l afirma expresamente que este fenmeno
y el de la etimologa popular no son esencialmente diferentes (1962: 187). l piensa que

204
en lo que llamamos etimologa popular quiz se vea la manipulacin intencionada del
lenguaje y la inventiva de ciertos individuos (1962: 187).
Ahora bien, llama la atencin el lenguaje tentativo con que formula su
explicacin: podra estar diciendo aqu que la etimologa popular es como una etiqueta
paracientfica que tiende a designar ciertas formas de analoga que son indicio de un
pensamiento disparatado o cierta intencin de jugar con el lenguaje, y que tal
denominacin est ocupando, sin justificacin real, un espacio que en la taxonoma
lingstica autntica debera incluirse en la analoga. De ser correcta nuestra
interpretacin, la perspectiva de Lehmann sera una respuesta lgica al problema del
mal acomodo que encuentra el concepto decimonnico en los nuevos paradigmas. Ya
veamos antes cmo este problema vena originando ciertas incongruencias de
planteamiento desde principios del siglo XX.
Asimismo, la contaminacin (entendida como cruce de palabras), se presenta
aqu como fenmeno independiente de la etimologa popular, pero tambin como un
tipo de analoga. Recurdense, en este sentido, las distinciones que hacan, entre otros,
Menndez Pidal (1904; 1914). y ntese, por ltimo, que Lehmann explica la evolucin
brydguma > bridegroom en ingls como ejemplo de cambio analgico, siendo este
un ejemplo que en numerosas ocasiones hemos visto descrito como de etimologa
popular.
Lzaro Carreter, que publica su Diccionario de trminos filolgicos tambin en
este ao, relaciona, por su parte, la etimologa popular con la contaminacin o cruce
de palabras, basndose en Sturtevant, y matizando que se trata aqu de un cruce basado
en imaginarios supuestos etimolgicos (1962: 176). Afirma, asimismo, que puede tener
manifestaciones formales y semnticas. Su definicin, pues, acude a la hiptesis
etimolgica, sin dejar de lado otras explicaciones de la lingstica moderna como es la
tendencia a asociar a cada palabra un sentido determinado (cita de Wartburg, en 1962:
176). Aadimos, como nota de inters, que este diccionario tiene una entrada para el
trmino malapropismo (posiblemente la primera aparicin impresa de este trmino en
espaol), que se define como la deformacin y mal uso de palabras extranjeras, y que
se encuadra como un tipo especial de etimologa popular (1962: 270).
En 1962 aparece tambin un artculo de Malkiel con varias alusiones al
fenmeno de la etimologa popular, hechas siempre de pasada, como es habitual en los
escritos de este autor. Reconstruir la idea que tiene Malkiel de etimologa popular es
tarea difcil, aun cuando las menciones que hace de esta no sean escasas. Con todo,

205
podemos deducir, por la crtica que hace en este artculo del concepto de etimologa
esttica de Vendryes, que este autor no entiende la etimologa popular como creacin
de etimologas sincrnicas. Tambin la desvincula de la falsa etimologa erudita de
Gougenheim, con lo cual podemos decir que su idea de etimologa popular tampoco
puede entenderse como simple atribucin de etimologas. Se desmarca, pues, de dos
creencias muy comunes en su poca. Podemos suponer, por tanto, con cierta cautela,
que para Malkiel el concepto de etimologa popular se refiere a ciertos fenmenos de
cambio formal (y semntico?) que interesan a la etimologa, pero que no conllevan
actividad etimolgica.
Tambin en 1962 aparece un nuevo estudio de Ullmann, la primera de tres
contribuciones que hace dicho autor en esta dcada. En Semantics. An introduction to
the science of meaning Ullmann mantiene la postura estructuralista-frstemanniana que
ya haba manifestado en 1954, esto es, sigue dicindonos que es el deseo de dar
motivacin a los signos lo que impulsa la etimologa popular (1962: 102) y cree que en
este fenmeno desempean un papel esencial las ideas que tiene el hablante sobre el
origen de una palabra (1962: 103). En una nueva taxonoma de los tipos de cambio que
produce la etimologa popular, distingue entre: 1) cambio slo semntico (p.e. francs
ouvrable, de ouvrer, es asociado con ouvrir); 2) cambio slo formal (p.e.
bridegroom); 3) cambio formal y semntico (p.e. samblind, semiciego >
sandblind, con arenillas); y 4) cambio slo grfico (p.e. ingls iland > island). A
la ltima de estas categoras la denominaba en 1951 false etymology, lo cual sugera
un fenmeno paralelo al de la etimologa popular. Ahora ya incluye a este tipo de
cambios ortogrficos dentro del concepto global, cosa que nos parece ms razonable.
Con todo, no deja de llamar la atencin que siga tratando al cambio ortogrfico como
algo ajeno a la categora de cambio formal, cosa que por otra parte refleja una creencia
comn entre los estructuralistas sobre la naturaleza del lenguaje.
En el mismo ao aparece una nueva edicin del Einfhrung in Problematik und
Methodik der Sprachwissenschaft. de Wartburg, en la que colabora tambin Ullmann.
Al igual que la obra anteriormente citada, esta tambin intenta conciliar el pensamiento
estructuralista con la hiptesis etimolgica de la etimologa popular. Sus autores, a la
vez que perseveran en la idea de que existe una motivacin secundaria o
etimolgica (1962: 192), critican la idea de que la etimologa popular y la cientfica
son dos tipos de actividad etimolgica (1962: 187; probablemente esta sea una
contribucin de Wartburg, vase Wartburg 1925).

206
Como curiosidad, observamos que etiquetan como etimologa popular un caso
en el que surge una leyenda etimolgica sin haberse dado ninguna interferencia
paramrfica (aunque podra hablarse de homonimia, o incluso de polisemia). Se trata
del sustantivo francs perce-oreille, tijereta, nombre inspirado en principio por un
instrumento, ya entonces en desuso, con que se perforaban los lbulos de la oreja, y que
dio lugar a la creencia de que este insecto se introduce en los odos y perfora los
tmpanos (1962: 183).
En Language and style (1964), Ullmann presenta la etimologa popular como un
cambio eminentemente sincrnico (1964: 43), en consonancia con los ejes que propona
Saussure (1916). Da as la sensacin de que un cambio en la evolucin lingstica puede
producirse sin la coordenada del tiempo, cosa que es, desde una perspectiva lgica,
totalmente absurda.
Quiz por ser esta una obra de orientacin semntica, insiste ms en an en la
supuesta relacin entre etimologa popular y motivacin. Es ms, llega a afinar al
mximo en las matizaciones que hace al respecto, pues distingue entre una motivacin
morfolgica (la que parece darse en bridegroom) y una motivacin semntica (la
que parece darse en ear of corn). En realidad, si nos atenemos a los ejemplos, se trata
de la distincin que hacemos aqu entre cambio formal y cambio semntico, pues en un
caso ha cambiado la forma y en otro, supuestamente, el significado.
En este mismo ao, Baldinger, dentro de un estudio sobre campos
semasiolgicos, llama etimologa popular al error de creer que el uso arcaizante de la
forma travailler, conservado en la expresin travailler un cheval, deriva del
moderno, y no a la inversa, como de hecho ocurre. Asimismo, la asociacin entre
ouvrable y ouvrir en francs, recibe igual tratamiento en este artculo. Se trata en
ambos casos de errores que no afectan al uso del lenguaje, sino a las percepciones
metalingsticas, ya sean de los eruditos o de los hablantes en general (1964: 259). De
hecho, Baldinger slo usa la etiqueta tradicional para referirse a la atribucin de
etimologas alternativas, lo cual indica que la etimologa popular sigue siendo para este
autor un fenmeno en el que en verdad interviene la etimologa. Su concepcin es, pues,
muy tradicional, si bien se muestra saussureano tambin al afirmar que estas
percepciones dan lugar a nuevas motivaciones.
En el ao de 1964, tambin, Duchcek introduce el concepto de atraccin
lxica, que Baldinger consider aos ms tarde una etiqueta equivalente a etimologa
popular (1986: 15). Sin embargo, es evidente que aqu se precipita Baldinger, pues el

207
artculo de Duchcek establece en realidad una distincin entre un concepto y otro. Para
l, etimologa popular se debe aplicar a los fenmenos en los que interactan forma y
sentido, mientras que el trmino atraccin lxica se reserva para aquellos casos de
influencia puramente formal entre palabras. Estamos pues, ante uno de los pocos casos
de verdadera rebelin ante el enredo conceptual al que nos ha ido llevando la inercia.
Duchcek afirma, al igual que Buyssens al ao siguiente, que con la etiqueta de
etimologa popular se estn agrupando varios fenmenos de naturaleza diferente
(1964: 65). Asimismo, cree que la etiqueta de atraccin paronmica, que l no parece
considerar sinnimo de aquella, se est utilizando de forma imprecisa, sin haberse
llegado a delimitar su uso claramente en ningn momento.
Es la primera vez, segn nos consta, que un autor establece una escisin clara
dentro del mbito conceptual de la etimologa popular recurriendo a una terminologa
propia. Hemos visto hasta ahora a autores que proponen etiquetas alternativas para el
bloque conceptual, o a otros que establecen una separacin entre la etimologa popular y
la analoga, o entre etimologa popular y contaminacin, Duchcek no hace ni una cosa
ni la otra. Su atraccin lxica nos recuerda a Lloyd y su atraccin fontica (1888), y
tambin, por supuesto, a Dauzat y su atraccin paronmica (1922, etc.), pero a este
ltimo slo en la medida en que explica su fenmeno (que siempre hemos considerado
equivalente a la idea prototpica de etimologa popular) como algo causado por una
especie de atraccin fsica que se da exclusivamente entre segmentos formales, sin
intervencin del significado. Lo que ofrece Duchcek, por tanto, es algo nuevo:
tenemos, por un lado, la etimologa popular, que parece tener un componente de
reflexin etimolgica por parte de los hablantes, y por otro, la atraccin lxica, que se
explica aqu como efecto de la famosa ley del mnimo esfuerzo y de la inercia mental
de los hablantes (1964: 65).
Dentro de esta atraccin lxica distingue Duchcek entre una atraccin
morfemtica, que concierne slo a la forma, y que puede darse de manera completa o
parcial, y una atraccin semntica, por la cual una palabra o segmento formal toma el
sentido de otra palabra o segmento semejante (p.e. cuando el in del ingls
inflammable se reinterpreta como partcula negativa; 1964: 66). Interesa sealar, por
ltimo, que en su concepto de atraccin lxica (no se refiere aqu al de etimologa
popular) tienen cabida los cambios subgrupales y los individuales, pero no el juego de
palabras, por ser este consciente e intencionado (1964: 75-76).

208
Y en una lnea de actuacin semejante, pero con un trabajo de investigacin
mucho ms exhaustivo, surge en 1965 el estudio de Buyssens Homonymie et principe
semique dans les remaniements lexicaux. Su contribucin, creemos, es la ms
importante de la poca post-saussureana, si bien es cierto que tampoco tuvo una
repercusin suficiente como para dejar huella en la tradicin lingsitica.
El trabajo de Buyssens presenta por primera vez una reflexin metaterica sobre
el concepto de etimologa popular antes de, con y despus de Saussure, y tambin sobre
el modelo descriptivo-explicativo que nace en el entorno del estructuralismo. Partiendo
de la constatacin de que en torno a la idea de etimologa popular existe una
confusin evidente, este autor se desmarca de la terminologa tradicional y opta por
hablar de reorganizaciones lxicas, sugiriendo que se abandone la etiqueta
frstemanniana (1965: 80). Asimismo, expone la tesis de que lo que llamamos
etimologa popular es en realidad una consecuencia de la ley del mnimo esfuerzo,
que provoca homonimizaciones (cuando hay formas semejantes, con o sin relacin
semntica) y homosemizacin (cuando hay homnimos sin relacin semntica).
En su estudio refuta dos ideas comnmente aceptadas por sus contemporneos:
1) la etimologa popular responde a una bsqueda de motivacin; 2) esta afecta slo a
palabras aisladas y poco frecuentes. Para rebatir la primera de estas le basta con analizar
el ejemplo de la evolucin en italiano de Capitolium a Campidoglio (citado por el
propio Frstemann; 1851: 3), afirmando que una evolucin como esa ni parece el
resultado de una bsqueda etimolgica, ni parece surgido del deseo de asimilar familias
lxicas. Por otra parte, se plantea, en relacin con la segunda de estas creencias, cmo
es posible que la palabra Capitolium llegara a aislarse en el habla de los romanos, y
por qu, en cualquier caso, iba nadie a necesitar darle sentido a un nombre propio con
una atribucin tan clara. Adems rebate, en relacin con esta misma creencia, la idea de
la bsqueda de motivacin relativa (en el sentido saussureano), para lo cual aporta
numerosos ejemplos de palabras simples que se ven reemplazadas por otras palabras
simples, como consecuencia de una interferencia paramrfica. Observa, a propsito
tambin de la hiptesis estructuralista de la motivacin, que hay autores como Orr o
Pisani que se fijan casi exclusivamente en los casos que parecen corroborar esta
tendencia (tipo vagamundo) en detrimento de aquellos que no parecen aclarar el
significado en forma alguna (tipo Campidoglio; 1965: 13).
En contraposicin a las ideas que refuta, Buyssens enmarca la tendencia a
homonimizar significantes con cierta tendencia general a la asimilacin (no a la

209
motivacin), que se observa tambin a otros niveles de descripcin lingstica, como es
el caso de la acomodacin de pronunciaciones y grafas en los prstamos (p.e. ingls
pancake > francs pannequet; francs choc > ingls shock). Tal tendencia es,
para Buyssens, una de las formas en que se manifiesta la ley del mnimo esfuerzo, que
es, dentro de su teora, lo nico que en ltimo trmino puede explicar la etimologa
popular. Recordemos que Duchcek haba acudido a la misma ley, pero solamente para
explicar el subconjunto de casos que l agrupaba con la etiqueta de atraccin lxica.
La propuesta de Buyssens para el estudio de las reorganizaciones lxicas
establece una distincin entre: 1) homonimizacin sin influencia del significado,
fenmeno en el que se hacen iguales, o semejantes, dos segmentos cuyos significados
no guardan relacin; 2) homonimizacin favorecida por los significados, que se da entre
significantes cuyos significados s tienen alguna relacin; y 3) homosemizacin,
fenmeno por el cual se hacen iguales, o semejantes, dos significados, en principio
diferentes, de significantes idnticos o parecidos. Su taxonoma, basada en una
terminologa nueva, rompe con la idea de que todos estos cambios responden al
supuesto fenmeno de la etimologa popular, pues tampoco cree en un fenmeno de
cambio que pueda etiquetarse as. En efecto, en su razonamiento nos dice que el uso de
popular es inadecuado, ya que los cambios no surgen de una colectividad, como se
deducira por el significado de tal adjetivo (1965: 77). En cuanto al sustantivo
etimologa, considera un error usarlo aqu, porque el estudio de estos cambios no
indica que se haya indagado el origen de la palabra para decidir cmo cambiarla (1965:
78-80). S reconoce, no obstante, que algunos casos de cambio formal se han basado en
una retrospeccin etimolgica (p.e. portugus albricoque > ingls apricot por la
hipottica identificacin con la frase latina in aprico coctus; 1965: 82).
Tambin hay que sealar que en su criterio no se puede hablar de
homosemizacin si no se ha producido un cambio semntico perceptible en el uso.
As pues, la creencia de que el francs ouvrable procede de ouvrir (1965: 67), tan
citada entre sus contemporneos, o la de que el ingls buttery est relacionado con
butter (1965: 68) no son para este autor homosemizaciones; s lo son, en cambio,
los de purblind, que en ingls pas de significar totalmente ciego a parcialmente
ciego, y parboil, que de completar el hervido pas a significar hervir
parcialmente (1965: 82).
De haber tenido ms repercusin su propuesta, Buyssens habra cambiado el
concepto de etimologa popular de la forma ms radical que podamos imaginar, a

210
saber, acabando con l definitivamente. Pero, como veremos, no fue as, dado que la
inercia del concepto tradicional es mucho mayor que la fuerza del golpe asestado. En
cualquier caso, de haber triunfado su postura, la idea de que toda reorganizacin lxica
se debe a la ley del mnimo esfuerzo, se habra tenido que matizar63, y muchos de sus
ejemplos habra habido que revisarlos, ya que encontramos en su trabajo ciertas
explicaciones que se contradicen con otras fuentes.
Sea como fuere, el concepto tradicional pervive entre los contemporneos de
Buyssens. En el mismo ao de 1965 Baldinger publica el artculo la pesadilla de los
etimlogos (en castellano), que no es estrictamente sobre la etimologa popular sino
sobre la interdependencia entre las familias de palabras en una perspectiva general y
en un plano ms concreto, sobre los fenmenos relacionados con la homonimia. Ahora
bien, a la hora de explicar una etimologa popular, la vinculacin del francs dialectal
mouron, salamandra, con el verbo mourir, nos da una explicacin segn la cual la
interferencia formal crea la base para dicha etimologa popular, y esta, en ltimo
trmino, genera una creencia (1965: 100). Lo interesante de esta explicacin, para
nosotros, es que sus presuposiciones nos llevan a deducir (o a confirmar) que para
Baldinger la etimologa popular es etimologa pura: desinformada y paracientfica
(ergo popular), pero etimologa a fin de cuentas.
Es decir, Baldinger entiende que el sentido estricto de etimologa popular es el
de atribucin de etimologas alternativas. De tal manera que no corresponde tal etiqueta
ni a la interferencia formal en s, ni a la creencia derivada de ella. Volvemos as a la
interpretacin ms literal del trmino, que resulta incluso ms literal que la del propio
Frstemann, ya que este ltimo denominaba etimologa popular tanto a la causa como
al efecto, merced a la metonimia que detect Buyssens (1965: 14). En realidad
Baldinger pone las cosas en su sitio: la relacin formal es la base, el caldo de cultivo si
se quiere; el nacimiento de una creencia es un fenmeno semntico, o parasemntico, y
la etimologa popular es, al menos en su sistema de creencias, la actividad cognitiva que
posibilita el cambio. Pero ni la relacin formal, ni el nacimiento de una creencia, ni el
cambio mismo, son etimologa popular. Otra forma, pues, de reconciliar el concepto
tradicional con la necesidad que siente la lingstica moderna de establecer categoras
claras. Otra cosa es que estemos de acuerdo o no con la hiptesis de que tal proceso
cognitivo es equiparable con la especulacin etimolgica.
63

Keller demuestra en su libro On language change (1994) que la ley del mnimo esfuerzo no es
suficiente para explicar el cambio lingstico.

211
La idea de que el pueblo es etimlogo pervive, pues, y la vemos tambin,
leyendo entre lneas, en un comentario que hace Haugen a la ponencia de Hoenigswald
A proposal for the study of folk linguistics (1966). Haugen cree que la etimologa
popular, an established branch of linguistics, quizs debera tener un lugar dentro del
campo de la folk linguistics que propone aqul (1966: 21), lo cual le da a nuestra
etiqueta tradicional, una vez ms, el significado de ciencia etimolgica del pueblo
(1966: 21).
Tambin en 1966 apareci The Oxford dictionary of English etymology, de
Onions, que fue quien termin la primera edicin del Oxford English dictionary. El
material que utiliza ahora, no es de sorprender, es el de los ficheros de esta ltima obra,
si bien el estilo de las explicaciones etimolgicas es mucho ms homogneo. Y en
cuanto al tratamiento de la interferencia paramrfica, lo ms destacado de su
congruencia estilstica es la eliminacin total de los trminos folk etymology y
popular etymology. En su lugar encontramos expresiones que en el Oxford English
dictionary alternaban con el uso de las etiquetas tradicionales, siendo las principales
association with x, assimilation to x y contamination with x.
En un caso (sub verbo avocado, 1966: 65) encontramos popular perversion.
y en otro (belfry, 1966: 87), popular association). Al desmentir la explicacin
errnea de apricot (In aprico coctus, 1966: 46) habla Onions de baseless etymology,
y en el comentario de la falsa acronimia que explica cabal (Clifford, Arlington,
Buckingham, Ashley, Lauderdale, 1966: 132) no hace uso si quiera del concepto de
etimologa. Parece, pues, que el diccionario de Onions se sita en una generacin
lingstica diferente en relacin con su inmediato antecesor. Por otra parte, este rechazo
a la etiqueta de etimologa popular no es raro entre los etimlogos modernos, como
hemos visto y volveremos a ver ms adelante64.
Dentro de otro gnero de diccionario, Mario Pei nos ofrece en este mismo ao
dos definiciones formales de etimologa popular. La primera la encontramos en su
Glossary of linguistic terminology, donde presenta como entrada folk etymology (y
como sinnimos popular etymology y associative etymology). Lo define como un
cambio nicamente formal, producido para que ciertas palabras se asemejen a otras ms
64

The concise Oxford dictionary of English etymology, editado por Hoad (1986), es prcticamente una
versin abreviada del de Onions, ya que parte del mismo material, pero dando explicaciones ms breves y
suprimiendo entradas de menor importancia. En cuanto al tratamiento de la interferencia paramrfica, u
otros fenmenos sospechosos de ser paraetimolgicos, sigue la misma lnea del diccionario de Onions,
por lo cual no le dedicaremoss ms comentarios.

212
familiares (explicacin teleolgica?), independientemente de sus significados o
verdaderas etimologas (1966: 93). Entre sus ejemplos da algunos muy conocidos de
cambio puramente formal (sparrowgrass, crayfish, bridegroom). Como
referencias cruzadas figuran el artculo metanalysis y phonosymbolism. El primero
de estos fenmenos lo define como interpretacin o anlisis idiosincrsico de una forma
preexistente, con o sin cambio formal estable. Aade que esto es lo que sucede en varios
casos de folk etymology y de misplaced juncture (las aglutinaciones y
deglutinaciones que A.S. Palmer incluy en un apndice de su diccionario Folketymology). En cuanto a la segunda de las referencias, el phonosymbolism, define este
como el trmino usado en lingstica para aquellas excepciones a la regularidad de la
evolucin fontica que se deben al carcter simblico u onomatopyico de ciertos
sonidos o segmentos sonoros.
Dentro del mismo ao, su Invitation to linguistics, obra de carcter divulgativo,
define la folk or popular etymology como un proceso por el que la mente popular
crea asociaciones falsas entre palabras (1966: 103). Curiosamente, no se habla en esta
definicin del parecido formal entre palabras, ni tan siquiera de cambio lingstico.
Probablemente lo que de verdad ayuda a entender el concepto aqu sean los ejemplos
que elige, a saber, crayfish y surloin, ambos muy citados en la literatura.
Observamos, por otra parte, que en este mismo libro se habla de contamination
or blending, fenmeno que Pei no relaciona con la etimologa popular, y que segn
este autor se da cuando dos palabras de procedencia distinta se unen en una sola. Es
significativo que no se hable aqu de la mente popular como motor del cambio, ni de
cmo en muchos casos la fusin se apoya en una semejanza entre segmentos fonticos,
lo cual mantiene esta obra en consonancia con la anterior, al menos en lo tocante a la
idea implcita de qu es y qu no es etimologa popular.
Al ao siguiente, y sin dejar todava a este autor, encontramos que en un breve
captulo, titulado Usage and abusage, de su libro The many hues of English se citan
ejemplos de confusin vulgar entre palabras (p.e. deprecate y depreciate; 1967:
100). Muchos de estos podran considerarse malapropismos, o incluso asociarse, como
ya hicieron otros, con un concepto amplio de etimologa popular. Pero no ocurre aqu
tal cosa. Vemos, por tanto, que la idea prototpica de etimologa popular sigue
movindose en la direccin de un tipo de cambio generalizado, estable y con indicios de
reanlisis.

213
Tambin entre 1966 y 1967 tenemos la contribucin de Eugenio de Bustos,
traductor de Ullmann, que en dos artculos toca el tema de la motivacin de las palabras
mediante asociaciones: en el primero de ellos afirma que la prdida de motivacin est
contrapesada por la tendencia a analizar las formas lxicas, que conocemos con el
nombre, quiz ms afortunado de lo que se cree, de Etimologa popular (1966: 259).
En su opinin, no tiene sentido distinguir entre etimologas del pueblo y falsas
etimologas de eruditos, ya que no es una cuestin de sabidura sino de actitud, ni
tampoco entre etimologa popular y etimologa cientfica, pues el hecho de
funcionar por asociaciones sincrnicas la primera y tener la segunda por objeto de
estudio la diacrona no las hace comparables.
En la tipificacin de relaciones asociativas que pueden producirse entre las
palabras descubrimos que, para Bustos, el trmino atraccin paronmica se reserva a
motivaciones basadas nicamente en la semejanza fontica, con lo cual se deduce que
esta idea no es para l equivalente a la de etimologa popular. En definitiva, para este
autor la etimologa popular se apoya en relaciones asociativas y acta por la va del
anlisis, todo lo apresurado y expuesto a errores que se quiera, pero anlisis a fin de
cuentas que consiste en relacionar el trmino que recibimos con el lxico que
poseemos (1966: 274).
En 1967 tambin, Hristea, autor de una tesis doctoral sobre etimologa popular,
establece en su artculo Tipuri de etimologie populara una taxonoma muy
clarificadora, que distingue entre: 1) etimologa popular que afecta slo a la forma de la
palabra; 2) etimologa popular que afecta slo al sentido de la palabra; 3) etimologa
popular que afecta a la forma y al contenido de la palabra; y 4) etimologa popular
latente (esto es, sin cambios aparentes, formales ni semnticos). Lo verdaderamente
interesante de esta clasificacin, que ms adelante presentar en ingls (1978), es la
constancia, a travs de la categora 4, de que puede haber etimologa popular sin
cambio lingstico, que es la que existe en la mente del hablante en forma de simple
asociacin o la que se manifiesta en forma de atribucin etimolgica alternativa. Como
en estos aos ir desapareciendo entre los lingistas la idea de etimologa popular
como actividad etimolgica, aun cuando no se destierre la etiqueta frstemanniana para
hablar de cambios formales y/o semnticos, la congruencia terica del modelo de
Hristea no tuvo la repercusin que quiz debera haber tenido.
En su artculo de 1967, centrado en el campo asociativo de la palabra, Bustos
slo hace referencia a la etimologa popular para referirse a los efectos de las

214
asociaciones formales en el plano diacrnico (1967: 53). Las manifestaciones
sincrnicas, segn este autor, seran las paranomasias, retrucanos y calambures, todas
ellas formas intencionadas de interferencia paramrfica. Quizs exista aqu una leve
contradiccin en relacin con el artculo de 1966, que situaba la etimologa popular en
el terreno de lo sincrnico; o quiz sea un problema de comprensin por nuestra parte.
En 1968, Bolinger publica su Aspects of Language, obra que incluye un captulo
dedicado al cambio lingstico (en realidad, casi exclusivamente al cambio lxico). En
l encontramos interesantes observaciones sobre el lenguaje, en especial sobre procesos
de cambio contemporneos, pero la exposicin es poco congruente en algunos aspectos,
lo cual hace que no podamos describir su concepto de etimologa popular sin algo de
incertidumbre.
La explicacin de Bolinger parte de una taxonoma de fenmenos de cambio que
divide a estos en tres categoras (a las que no da una definicin): confusions of sense,
interpretative change y compensatory change. Al primero de estos grupos
perteneceran los blends (o contaminations) y los malapropisms; al segundo, las
interpretative corrections (o folk etymologies), la fusion (la formacin de una
unidad lxica mediante composicin, uniendo dos o ms palabras ortogrficas), el
change of meaning y el change of pattern (que incluye analogy y analysis); en
cuanto al tercero, este no presenta subdivisiones. Vemos aqu que la etimologa popular
se considera un fenmeno independiente del malapropismo clsico y de las
contaminaciones, y todos estos a su vez se consideran independientes de la analoga,
trmino que, una vez ms, se reserva para los cambios en afijos y patrones sintcticos.
Ante esto surge una serie de dudas: Debemos entender que no hay nada de
interpretativo en los malapropismos y que no hay confusin en la etimologa popular?
Son autoexcluyentes la interpretacin y la confusin en un proceso de cambio? No
hay interpretacin en la analoga? Hay que tener en cuenta que el malapropismo para
Bolinger es siempre la sustitucin de una palabra por otra, sin reanlisis, lo cual suele
dar como resultado errores visiblemente irracionales, y que la etimologa popular
muestra reanlisis, o sustituciones parciales, lo cual sugiere reflexin consciente. De
hecho, Bolinger parece ver la etimologa popular como una especie de correccin
formal de ciertas palabras, que a veces aporta sentido o transparencia, aun cuando no
siempre sea as. En su explicacin de la etiqueta tradicional nos dice: This is what has
given the name folk etymology to the phenomenon: to linguists it appeared as if the
folk were giving themselves airs as etymologists in looking for associations of

215
meaning, analyzing a word in a spurious way (1968: 105). Y aunque en la explicacin
Bolinger no aclara si para l hay una verdadera actividad etimolgica detrs del
fenmeno, el texto del apartado en su globalidad sugiere que para este autor la
etimologa es ms el resultado de la reflexin consciente que el resultado de una
confusin inconsciente.
Entre los ejemplos que da Bolinger de etimologa popular, casi todos de cambio
formal, encontramos cuatro que, de una u otra manera, requieren comentario. En primer
lugar, nos habla de la forma shined usada en lugar de shone en ingls (1968: 105).
Ntese que este es un ejemplo que la mayora de los lingistas etiquetara como
analoga (en cualquier caso, que no se suele etiquetar especficamente como etimologa
popular). De todas maneras, no ilustra bien el tipo de error etimolgico que cometa el
pueblo (segn esos lingistas a los que se refera Bolinger), pues no implican
identificacin errnea de timos. En segundo lugar, llama folk etymology a decir a
slam (o belt) of liquor en lugar de a slug of liquor (del irlands slog, trago), por
tomar slug con el sentido de golpe (1968: 105.). Aqu s est claro que subyace una
asociacin etimolgicamente errnea, pero puede hablarse de correccin formal? Lo
que se ha producido en realidad es una sustitucin sinonmica que no desplaza a la
forma original, y esto deberamos considerarlo un fenmeno secundario, surgido tras la
asociacin entre formas. El tercero de los casos que comentamos aqu es el siguiente: si
alguien oye decir Hes a wiz (< wizzard) at math, Es un mago/genio de las
matemticas y entiende whiz (que dara el sentido Es una bala con los problemas
matemticos), est haciendo, segn Bolinger, etimologa popular (1968: 105). Pero
aqu tampoco hay una correccin evidente, aunque s puede hablarse de interpretacin,
ligada, eso s, a un contexto. Por ltimo, tambin se nos dice en este apartado que es
etimologa popular el escribir reign en vez de rein en la frase to give it free reign
(1968: 105). S puede hablarse aqu de correccin, pero en qu medida se distingue del
malapropismo, aparte del hecho de que este error slo es evidente en el lenguaje
escrito? Cmo se demuestra que no es simplemente una ortografa mal aprendida?
Adems, se da la circunstancia de que las palabras rein y reign estn emparentadas
etimolgicamente, aunque el hablante no tenga esa impresin.
Como se ve, los pequeos problemas de congruencia que encontramos en este y
en otros casos confirman lo que en ests pginas queremos sealar, que es la falta de
rigor conceptual con que solemos tratar los fenmenos de interferencia paramrfica. No
slo no son precisas las definiciones, sino que a veces los ejemplos revelan que en la

216
prctica dejamos que afloren otras ideas que no expresamos en nuestra formulacin
terica.
Digamos, por ltimo que, sea etimolgica o no la etimologa popular en su teora
lingstica, Bolinger distingue entre esta y los errores de los etimlogos (la etimologa
erudita de Frstemann). Para este tipo de explicaciones sin base cientfica acua el
trmino guesstymologies (1968: 105-106). Advertimos tambin que sus ejemplos de
etimologa popular incluyen casos de cambio individual (que no identifica con los
malapropismos, probablemente porque son sustituciones parciales) y grupal, junto con
otras que se han generalizado en la lengua.
En 1968 tambin, Malkiel publica Essays on linguistic themes, otra obra con
frecuentes incursiones en el terreno de la etimologa. Una vez ms, las referencias a la
etimologa popular son espordicas, sin que se centre en esta ninguno de sus estudios, y
sigue siendo difcil encuadrar dicho fenmeno en su planteamiento global. No obstante,
volvemos a percibir que lo entiende como un tipo de cambio formal, siendo uno de los
diversos procesos asociativos, interferencias lxicas o interferencias asociativas
que pueden darse en la evolucin de la lengua. En cualquier caso, no utiliza nunca el
trmino folk etymology para las hiptesis etimolgicas errneas (con una posible
excepcin: a la interpretacin de S.O.S como save our souls la denomina folketymological reinterpretation; 1968: 374). Distingue por otra parte, sin relacionarlos en
forma alguna con la etimologa popular, ciertos fenmenos del entorno, que denomina
false regression y lexical blend. En conclusin, dentro de su indeterminacin
terica al respecto, parece que podemos entrever las mismas ideas que veamos en su
obra de 1961.
En este mismo ao, un artculo de Knobloch describe la etimologa popular
como un malentendido creativo, idea que nos retrotrae a los tiempos de Gilliron y a
sus ideas sobre la supuestamente necesaria biodiversidad lingstica que se nutre de
etimologas del pueblo.
En 1969, el lexicgrafo Julio Casares hace unas observaciones sobre la relacin
entre etimologa y lexicografa, con algunas alusiones a la etimologa popular. En su
tratamiento del tema se muestra claramente frstemanniano, hasta el extremo de
mantener la tradicional metonimia causa-efecto. As pues, habla de la etimologa
popular como cambio lingstico y tambin como identificacin de hiptesis
etimolgicas. Y en relacin con esta ltima acepcin, llega a dictaminar que el
lexicgrafo ha de saber percibir la misma etimologa que vio el pueblo en su momento;

217
de lo contrario no estara transmitiendo el trasfondo etimolgico y semntico de una
palabra (1969: 41). Asimismo, todo lexicgrafo debe cuidarse, segn Casares, de la
tentacin de inventar falsas acepciones inspiradas por una interferencia formal (1969:
42).
En el mismo ao Cienkowski publica el artculo The initial stimuli in the
process of etymological reinterpretation (so-called folk etymology). Su nica
aportacin destacable est en el plano terminolgico, ya que sugiere en l la etiqueta de
reinterpretacin etimolgica como alternativa a la tradicional. Pero por lo dems no
hay nada verdaderamente nuevo. La nueva etiqueta prescinde del elemento popular,
como ya se vio en otras propuestas, pero mantiene la presuposicin de que se trata de un
fenmeno de base etimolgica.
Adems, su afirmacin, por otra parte, de que este concepto no se refiere a uno
sino a varios fenmenos diferenciados no es nueva, y, por otra parte, no llega a
desarrollarla (su artculo slo habla de cambios semnticos y cambios formales). Y en
sus conclusiones viene a decir que la causa principal de la etimologa popular (el
estmulo, en su terminologa) es la necesidad de dar motivacin a palabras aisladas,
un trmino un tanto impreciso, que utilizan otros autores (p.e. Olschansky 1996),
mientras que el punto de apoyo sera la similitud fontica entre formas. Nada nuevo, en
definitiva; todas estas ideas las podemos encontrar sin salir de esta misma dcada.
En 1970 Chantraine retoma el concepto de etimologa esttica. Hasta ahora,
recordemos, no se ha dicho que este concepto sea equivalente al de etimologa
popular (recurdese, no obstante la identificacin que hace Baldinger 1986). Ahora
bien, esta vez nos encontramos con que el autor, despus de exponer ciertas
asociaciones entre parnimos con las que jugaban los filsofos griegos, nos dice que a
un nivel inferior este tipo de relaciones dan lugar a lo que se denomina etimologa
popular (1979: 90), con lo cual el concepto que nos ocupa parece reencuadrarse ahora
como etimologa esttica en manos del pueblo. Dicho de otra forma, se vuelve a
formular la idea de que la etimologa popular es la creacin de asociaciones de palabras,
sin abandonar la creencia de que se basa en especulaciones hechas de forma
paracientfica por el pueblo. Desde nuestra perspectiva, apenas ha cambiado nada en
relacin con las teoras de Frstemann.
Y en este mismo ao de 1970 Baldinger insiste, por su parte, en que recordemos
que la etimologa popular es, ante todo, un tipo de motivacin secundaria. Pero tambin
nos la presenta como creacin de explicaciones hipotticas, sin que tenga que

218
producirse necesariamente un cambio formal a consecuencia de estas. En suma, lo que
parece constitutir la esencia de la etimologa popular es el hecho de que se establezcan
asociaciones, y que estas son un factor de motivacin. Como dato de inters, aadimos
que Baldinger reconoce que la llamada motivacin no siempre da como resultado una
explicacin lgica del significado de la palabra (lo que Buyssens ilustraba con
Capitolium > Campidoglio, con la diferencia de que para este autor, ah no hay
motivacin ninguna). Se plantea entonces la cuestin de si el concepto de motivacin
significa lo mismo para todos.
En este mismo ao el lxicgrafo Manuel Seco, en un estudio sobre el lenguaje
popular en el teatro de Arniches, distingue entre etimologa popular interna y
externa (1970: 69). Con la primera categora se refiere a interferencias entre palabras
o morfos que estn relacionados etimolgicamente (p.e. anticuario x antiguo >
antiguario 1970: 69); con la segunda a la sustitucin entre segmentos formales no
emparentados (p.e. antdoto x de todo > antidetodo 1970: 71). Lo interesante de
esta clasificacin, y de los ejemplos que la ilustran, es, no slo que incluye la
asociaciones entre palabras emparentadas, algo que tcita o expresamente excluyen
muchos lingistas, sino que todos los ejemplos son de cambio formal no generalizado
(malapropismos clsicos; aunque muchos autores tambin los excluiran de esta
categora por no ser sustituciones totales).
Hay otras dos caractersticas que hacen llamativo aqu el uso de etimologa
popular en este caso: la primera es que la mayora de los ejemplos, son, ms que
reinterpretaciones con una nueva motivacin, confusiones formales, por lo que muchos
les negaran la etiqueta de etimologa popular y los denominaran posiblemente,
contaminaciones o mezclas; la segunda es que todos los ejemplos son literarios
(aunque podran basarse en la observacin de hablantes reales), probablemente fruto de
una creacin consciente, y, como ya vimos antes, ante inclusiones de este tipo en el
mbito de la etimologa popular existe cierta divisin de opiniones. En conclusin, este
concepto sigue abierto a toda clase de interpretaciones, y con frecuencia surgen
ejemplos que por una o ms razones se sitan fuera de la idea prototpica.
En cuanto a los fillogos atomistas, es decir, aquellos que se centran ms en
los casos prcticos que en la teora, debemos decir que se ve acrecentada la tendencia a
converger en un concepto prototpico, sin que deje de haber interpretaciones amplias y
ambiguas, ni novedades curiosas, como veremos a continuacin.

219
Para muchos de estos autores el concepto de etimologa popular sigue abarcando
ese amplio espectro de fenmenos al que nos hemos referido anteriormente, que uno
puede ver o no como emparentados. Una mayora, eso s, usa en estos aos la etiqueta
de etimologa popular para referirse slo a ejemplos de cambio formal (p.e. Mencken
1962; Cassidy 1966; Chapman 1966; Stewart 1970). Otros, por ejemplo Neuffer (1966),
nos presentan casos de cambio formal acompaados de atribuciones etimolgicas
alternativas (en el caso de Neuffer, explicaciones sobre el origen de topnimos).
Stephenson (1967) llama folk etymology a una atribucin o asociacin etimolgica, a
saber, la relacin que establecen sus hijos entre el misterioso sufijo cran- de
cranberry y la palabra crayon.
Tambin se percibe cierta tendencia al acuerdo, que no unanimidad total, en
cuanto a la extensin del cambio que se categoriza con esta etiqueta. La mayora de los
autores reservan la denominacin de etimologa popular para el cambio formal
generalizado. No obstante, seguimos encontrando quienes la aplican a casos de cambio
grupal e individual, como hacen por ejemplo, Pohl (1965), Rabanal (1969) y Carnicer
(1969). El ltimo ejemplo del prrafo anterior (Stephenson 1967), sin ser de cambio
formal, s es claramente de cambio grupal, prcticamente individual.
En cuanto a la cuestin puramente terminolgica, esto es, la cuestin de si es
apropiada la etiqueta frstemanniana o si, por el contrario, debe usarse una
denominacin alternativa (una vez establecido, claro est, que hay una realidad concreta
que denominar), vemos que la inmensa mayora aboga por el nombre tradicional. Las
excepciones son escasas. Algunos mantienen el trmino antiguo corruption (p.e.
Remmick 1969; Mencken 1962, este ltimo en alternancia con folk etymology). Slo
un autor francfono, Pohl, defiende el uso de atraccin paronmica y atraccin
homonmica, al tiempo que critica expresamente el uso de etimologa popular,
basndose en las opiniones que public Buyssens en ese mismo ao. Y para algunos
casos, Pohl propone el trmino substitution motivante, muy en consonancia con las
ideas de la poca (1965: 382). Por ltimo, nos encontramos con los inevitables casos de
autores que describen casos de interferencia paramrfica sin darles etiqueta alguna (p.e.
Quimby 1969), cosa que por otra parte es perfectamente aceptable si no se estn
clasificando fenmenos lingsticos.
Pero tambin hay novedades: tres en concreto, que aparecen al final de la
dcada. En primer lugar, Knowlton (1970), en un artculo sobre los prstamos del chino,
japons y coreano en el Websters Third, usa el trmino folk etymology para referirse

220
a un error de traduccin que desvirta cierto comentario etimolgico del famoso
diccionario (1970: 12). Se trata, pues, de una aplicacin surgida en el plano
interlingstico y reflejada exclusivamente en la actividad metalingstica, aunque
referida, eso s, a la etimologa, si bien no es aqu la del pueblo la que se describe.
Guiraud, por su parte, habla en este mismo ao de un nuevo fenmeno
relacionado con el concepto clsico. Nos dice que hay etimlogos que inventan
etimologas populares ficticias cuando desconocen la verdadera etimologa de una
palabra, y la atribuyen a los hablantes iletrados. Para esta forma de negligencia
filolgica acua dicho autor el trmino pseudo-fausses-tymologies (1970: 9).
Pero lo ms sorprendente, sin lugar a dudas, es el articulo de Oduyoye, del
mismo ao, sobre etimologa popular en lengua yoruba. Este autor denomina folk
etymology, aparte de a los fenmenos habituales, a una curiosa interpretacin,
mediante la cual los hablantes de yoruba le ponen letra a un toque de tambor que
reproduce la pauta de entonacin de una frase en ingls (This is the Nigerian
Broadcasting Service), convirtindolo en una frase de su propia lengua (1970: 148).
Probablemente este sea el nico caso en que se denomina etimologa popular a un
fenmeno de reinterpretacin de secuencias sonoras no verbales, con la excepcin,
quizs de Veny (1990), pues tales adaptaciones, incluidas las palabras que reproducen el
canto de los pjaros, se suelen categorizar como onomatopeyas.

221

CAPTULO 9
EL PROBLEMA CONCEPTUAL EN EL PERODO
POST-SAUSSUREANO (2): 1971-2000
9.1. Introduccin
A partir de la dcada de los 70 se aprecia ya, aunque sin consecuencias considerables y
de forma ms bien indirecta, el efecto de la llamada revolucin generativa
chomskiana, que en realidad empez a cobrar importancia para la lingstica general en
las dos dcadas anteriores. Los nuevos derroteros que toma la lingstica terica, ms
preocupada ahora por todo aquello que pueda reducirse a reglas, lleva a un plano
marginal, y prcticamente destierra, toda una serie de cuestiones que venan ocupando a
la filologa tradicional desde el siglo XIX, entre ellas la de la etimologa popular.
Desde este momento, los pocos lingistas que an estudien el fenmeno, o que
simplemente lo mencionen, sern casi siempre los de la vieja escuela, es decir,
aquellos que no se han acercado a las innovaciones de la vanguardia lingstica y que en
consecuencia actan como si nada hubiera pasado, ya sea siguiendo el antiguo modelo
estructuralista, u operando sin un modelo terico explcito. Las excepciones, esto es, los
casos en que hablan de etimologa popular autores que de una u otra manera se han
apercibido del cambio, son ms bien escasas (p.e. Anttila 1972 y 1977; Garnes 1978;
Fidetholtz 1978; Zwicky 1979; Barnes 1980). Como consecuencia, no va a haber
muchas ideas nuevas en cuanto a qu es etimologa popular, ni a cul es su causa, ni a
cmo se encuadra en relacin con los fenmenos de cambio lingstico. Ahora bien,
algunas de las ideas que encontramos resultan especialmente clarificadoras de cara al
problema conceptual y merecen una atencin especial.
Paradjicamente, en estas tres ltimas dcadas del siglo XX parece multiplicarse
el nmero de estudios que tocan el tema de la etimologa popular. La razn de esto es
que la investigacin acadmica en general, y la lingstica en particular han
experimentado un considerable incremento, con lo cual no es extrao que abunden las
publicaciones sobre cualquier tema, hasta los ms marginales. Asimismo aumenta en
mayor medida la produccin de tgrabajos que no son estrictamente acadmicos, como
son las obras divulgativas sobre lxico y etimologa. Todo ello explica por qu, en un

222
perodo en que parece paerderse el inters sobre este fenmeno, nos encontramos con
que se escribe ms sobre l, y se menciona ms, que en ningn otro.

9.2. El perodo 1971-2000


9.2.1. La dcada 1971-1980
En esta poca de cambio de paradigma se inicia un debate de enorme complejidad en
torno a la idea de analoga, provocado en parte por la incierta y cambiante postura de los
generativistas, que en un primer momento cuestionaban la validez y hasta la misma
existencia del fenmeno, para despus rectificar su postura. As, en los primeros aos de
la hegemona chomskiana se le niega a la analoga un papel en la creacin de un modelo
lingstico lgico; pero a finales de la dcada de los sesenta se vuelve a reivindicar su
importancia, aunque con cautelosas matizaciones.
Este debate, que enfrenta a chomskianos y no chomskianos, y a veces incluso a
los chomskianos entre s, nos lleva hasta los mismos fundamentos filosficos y
psicolgicos del concepto de analoga (Anttila 1977), ya que para algunos de los
implicados la base de todo pensamiento y aprendizaje, incluido el lingstico, es
analgica. Pero lo que nos interesa de todo esto es que la analoga de la que hablan
ahora los lingistas ya no es la que inclua (al menos para algunos) la etimologa
popular: esta analoga que se analiza ahora con tanta profundidad se refiere slo a los
paradigmas morfolgicos y a la sintaxis, es decir a todo aquello que presenta unos
patrones de regularidad. Una excepcin notable es la obra de Anttila de 1972, que en su
captulo sobre analoga trata los temas de la etimologa popular y de la contaminacin65.
Encontraremos en la dcada siguiente otras dos excepciones notables en Hock (1986) y
Coates (1987). Pero en lneas generales, para la teora lingstica de vanguardia, ese
debate, nunca iniciado oficialmente, ni nunca oficialmente cerrado, sobre si es o no es
analoga la etimologa popular, no parece ya tener razn de ser, y muchos de los que
65

Sin embargo, su obra monogrfica sobre el mismo tema, el libro Analogy , de 1977, ya no se detiene en
el fenmeno de la etimologa popular: Slo menciona brevemente ciertas palabras que han sido folketymologized (p.e. sparrow grass; 1977: 83). Pero en ningn momento se discute aqu la relacin entre
analoga y etimologa popular, como haca en 1972. En cualquier caso, no parece que haya decidido
desterrarla, pues en una bibliografa que publicaron Anttila y Brewer en 1977 sobre la analoga
encontramos textos clsicos sobre etimologa popular, entre ellos Andresen (1876) y Palmer (1882).
Tambin, Bynon hace un amplio estudio sobre analoga en esta dcada sin dedicar una seccin a la
etimologa popular. Uno de los planteamientos que expone distingue entre analogical change, que
regulariza la morfologa flexiva y derivativa, y analogical creation, que origina nuevas unidades lxicas
(1977: 34). Puede entenderse que lo que otros llaman etimologa popular se englobara, segn este
esquema, en la categora de analogical creation. De hecho, Bynon da el ejemplo de beefburger dentro
de este grupo, afirmando que se apoya en una reinterpretacin semntica (1977: 40).

223
vuelven a l (p.e. Zamboni 1976), lo hacen, como decamos antes, desde la vieja
escuela.
En relacin con el marco general de fenmenos de interferencia paramrfica, y
en concreto con los accidentales, debemos sealar tambin que en esta dcada se
consolida como rea de investigacin el lapsus verbal, cuyo estudio vuelve a ganar
inters con la obra cuasiseminal de Fromkin (1973). Una de las lneas de trabajo que se
desarrollan es la del malapropism de Fay y Cutler, que en este contexto se refiere a un
error espontneo en el que reemplazamos una palabra por otra formalmente similar pero
irrelevante en nuestro discurso. Claro est que en el estudio del lapsus, ms
psicolingstico que filolgico, no se busca normalmente la relacin con la etimologa
popular (como hizo el precursor Meringer), aunque en estas pginas encontraremos dos
salvedades, en la comunicacin de Garnes de 1978, y tambin en Garnes y Bond (1980).
El caso de Zwicky (1979) es distinto, pues su concepto de classical malapropism, que
tambin veremos aqu, no hace referencia a un error espontneo, sino a un tipo de
interferencia estable, luego no accidental.
Pero volvamos al seguimiento cronolgico, puesto que sigue habiendo datos de
inters entre las contribuciones individuales. En efecto, aunque a simple vista parece
haberse zanjado toda diferencia al imponerse la frmula que describe la etimologa
popular como una especie de asociacin o reagrupamiento entre familias de
palabras (tal es la conclusin a la que llega Olschansky 1996), un anlisis detallado
revela que sigue habiendo infinidad de variantes en cuanto al modo de entender el
fenmeno. Esto se debe en parte a la vaguedad que hay en dicha explicacin (o
definicin), ya que la idea de las asociaciones de palabras no precisa si la etimologa
popular es causa o efecto, ni a qu niveles se manifiesta, y en parte al hecho de que este
modelo descriptivo an convive con distintas versiones de la idea frstemanniana, esto
es, la de que la etimologa popular es bsicamente una forma de hacer etimologa. Es
ms, la idea de la asociacin de familias lxicas no es del todo incompatible con la
visin etimolgica de la etimologa popular (otra consecuencia de la imprecisin de
las explicaciones). La combinatoria entre posibilidades interpretativas pone el resto,
como a continuacin veremos.
Comenzamos con definiciones formales. En 1972, el Dictionary of language and
linguistics de Hartmann y Stork define folk etymology como la sustitucin de una
palabra desconocida por otra ms familiar (1972: 86), lo cual, si se interpreta
literalmente, limita el mbito de uso del trmino, ya que esta definicin no contempla ni

224
las sustituciones parciales por reanlisis morfolgico ni el cambio de contenido. Ahora
bien, como los ejemplos que la acompaan s muestran reanlisis (p.e. sparrow-grass)
y sustituciones entre afijos (sur-loin > sirloin), parece que estamos, ms que ante
una reduccin del mbito conceptual, ante un problema de incongruencia, e incluso ante
una definicin fallida. Lo que s parece claro es que los autores entienden la etimologa
popular como cambio slo formal. La consideran, por otra parte, resultado de la
analoga y la asimilacin, que no sabemos si se deben entender como dos cosas
esencialmente distintas. No la relacionan, sin embargo, con el malapropismo, que se
define aqu como el uso inapropiado de una palabra inducido por el parecido formal con
otra (1972: 136).
Y encontramos en este mismo ao otra definicin formal, aunque no de
diccionario, en la obra English dialects de Wakelin, que nos presenta la folk
etymology como popular interpretation of unfamiliar words in terms of more familiar
ones (either semantically related or unrelated) (1972: 71), relacionndola con la
necesidad psicolgica de explicar lo desconocido sobre la base de lo conocido. La
explicacin de Wakelin enfatiza, como vemos, el componente cognitivo, la bsqueda de
sentido por parte del individuo, por encima de sus consecuencias en el sistema de la
lengua.
Nada nuevo, por tanto. Sin embargo, en el mismo ao encontramos una
perspectiva radicalmente diferente. Nos referimos al Dictionnaire encyclopdique des
sciences du language, de Ducrot y Todorov, donde, si bien no se nos da una definicin,
se hace referencia a cierta etimologa popular (esto es, a un caso concreto), y se
explica que esta ha sido inventada por los hablantes porque se integraba bien en el
sistema de la lengua (1972: 182). Aunque estos autores comparten con Wakelin la idea
de la etimologa popular como producto de una intencionalidad, aqu llama la atencin
el que por una vez no se hable del fenmeno como una forma de dar motivacin o
transparencia a una palabra sino como forma de dar coherencia al sistema, lo cual sin
dejar de ser una interpretacin teleolgica, conlleva la novedad de relacionar el cambio
lxico con la necesidad de regularizar una estructura.
Sin dejar an este ao y volviendo a la cuestin de la analoga, en 1972 Anttila
le dedica a este tema un captulo de An introduction to historical and comparative
linguistics, en el cual se habla de la folk etymology como another distinct case of
iconic remodeling (1972: 92). Y es que Anttila est aplicando el concepto de
iconicidad (trmino acuado por Morris en 1946) a la analoga, entendiendo que el

225
cambio analgico consiste en dar semejanza formal a lo que es semnticamente similar,
lo cual viene a ser la esencia de la iconicidad lingstica. Desde esta perspectiva, la
analoga se ve como remodelacin icnica o, anticipando el trmino que usara
Collinge en 1986, reiconizacin66.
Esto es interesante, porque vemos aqu una nueva lnea de revisin lingstica
del viejo concepto frstemanniano: aparte de la evidente relacin de inclusin que en un
principio parece establecer Anttila entre analoga y etimologa popular, se ve que la
analoga en general y la etimologa popular en particular se identifican como fenmenos
de cambio orientados en el sentido de la iconicidad lingstica, la cual se entiende,
segn decamos antes, como la tendencia a que las semejanzas semnticas se reflejen en
semejanzas formales. Esta revisin que hace Anttila supone un reencuadre muy
interesante del concepto de etimologa popular, ya que la sita, quiz por primera vez,
en un marco terico general en el cual parece encajar adecuadamente y sin
incongruencias.
En cuanto al concepto que tiene este autor de la etimologa popular, vemos
que en estas pginas la explica como la sustitucin de las formas menos familiares por
otras ms familiares (1972:92), esto es, como cambio lingstico (en rigor slo formal)
y no como actividad mental. Afirma asimismo que, por no ser un fenmeno
etimolgico ni popular, deberamos referirnos a l como reinterpretacin o
adaptacin (1972: 92). Si bien no es novedoso lo de criticar la etiqueta
frstemanniana, s lo son sus propuestas terminolgicas. En efecto, el hecho de que
prefiera Anttila unos trminos tan genricos en detrimento de la denominacin
tradicional nos lleva a pensar que su reencuadre del concepto de etimologa popular
pasa por desvincularlo de las creencias que se asocian con esta etiqueta y pensar en l,
ms al estilo de Buyssens, como simple reorganizacin lxica.
Tambin nos dice Anttila, contradiciendo a otros autores, que la justificacin
semntica no es un requisito esencial en este tipo de reinterpretaciones. Asimismo dice
que tambin es posible la reinterpretacin sin un cambio formal, y nos da el ejemplo de
un nio (el hijo de Sturtevant) que interpret la palabra irrigation, al hacrsele una
irrigacin de odo, como algo relacionado con ear, lo cual slo se hizo patente cuando
dijo nosigation para hablar de una irrigacin nasal. Segn Anttila, en la interpretacin
66

En realidad, si puede identificarse la idea de remodelacin icnica con la de reiconizacin, no es


tanto por el uso que hace Collinge de este trmino (1982: 9), sino ms bien por el modo en que lo usa,
seis aos ms tarde, Bolinger, que trata los lapsus y las etimologas populares como ejemplos de
reiconizacin (1988: 241).

226
latente de irrigation como *ear-igation ya ha habido un reanlisis inductivo,
siendo el neologismo nosigation una derivacin deductiva (1972: 93). En esta
distincin terminolgica encontramos una alternativa mejor al uso simplista de folk
etymology para casos como beefburger y monokini, ya que en ellos confundimos
el reanlisis mental (causa) con el neologismo resultante.
Pero tambin incluye Anttila en este captulo, y en el mismo apartado que dedica
a la folk etymology, casos de reanlisis donde no hay confusin paramrfica (p.e.
foodholic). Aqu ya hay un primer indicio de que la reinterpretacin de Anttila no
equivale necesariamente a interferencia paramrfica.
Por otra parte, en el apartado siguiente al que se dedica a la folk etymology
contina hablando de reinterpretaciones, y aqu incluye casos de aglutinacin y
deglutinacin (p.e. a nadder > an adder) o de afijos mal localizados (p.e. en latn
urbanus, formado sobre urb- y -anus, siendo el verdadero sufijo derivativo nus, como en roma-nus; 1972: 93).
Pero la conclusin a la que llegamos es que Anttila, cuando habla de
reinterpretacin en estos casos, est hablando de algo ms que la folk etymology
que defina unas lneas ms arriba, pues esta era tan slo una cuestin de sustituciones
entre formas semejantes y ahora estamos ante una variedad de fenmenos mayor. Por
tanto, aunque est claro que Anttila no desconoce la idea tradicional de etimologa
popular, nos parece que en realidad prefiere hablar del fenmeno que englobara a esta,
a saber, el de la reinterpretacin, el cual se incluye a su vez en la categora de analoga
(que entendemos como cambio iconizador), y no usar, en definitiva folk etymology
como trmino lingstico. O sea, Anttila parte del concepto tradicional, no para
mantenerlo tal y como se ha transmitido, ni tampoco para cambiarle la denominacin,
basndose en una explicacin nueva, sino para sustituir el constructo terico amplio por
la realidad lingstica en la que l cree que se engloba el fenmeno.
En 1973 encontramos otros dos diccionarios de lingstica que contienen
definiciones del fenmeno que nos ocupa en estas lneas.
El Dictionnaire de linguistique de Dubois nos presenta otra vez una definicin
de etimologa popular en la que el fenmeno bsico es la asociacin entre palabras que,
consciente o inconscientemente, hace el hablante basndose en parecidos formales
(1973: 199). El cambio formal (y a veces semntico) que se produce es, segn Dubois,
la consecuencia de esa asociacin, luego entendemos que el cambio lingstico que se
percibe no es la etimologa popular propiamente dicha, sino un fenmeno supeditado a

227
esta. En cuanto a los ejemplos ilustrativos que acompaan a la definicin, choucroute
y forcen, son de cambio formal los dos. Por tanto, uno no sabe si debe interpretarse
la idea de etimologa popular como fenmeno de cambio o como la confusin mental
que subyace a este tipo de cambios. Estamos pues, ante una nueva versin del problema
creado por la metonimia frstemanniana.
Pero hay otros detalles de inters en este diccionario. En otro prrafo del mismo
artculo aparece el viejo trmino fausse tymologie como sinnimo de tymologie
populaire y se contrapone este concepto al de tymologie savante (que aqu no
parece equivaler a la erudita de Frstemann, sino a la verdaderamente cientfica), lo
cual nos indica que Dubois tiene una idea mucho ms frstemanniana de lo que poda
parecer en un principio. Como ya decamos antes, la formulacin moderna que describe
la etimologa popular como asociacin entre familias lxicas no implica necesariamente
una concepcin distinta de la que la ve como una forma de etimologa.
Por otra parte, nos da Dubois como sinnimos de tymologie populaire los
trminos attraction paronymique y tymologie croise, sin ms explicaciones.
Debemos recordar al respecto que la idea de atraccin paronmica suele implicar una
concepcin no etimolgica de la etimologa popular, cosa que aqu no se explica, y ello
podra indicar que han desaparecido las connotaciones originales en el uso moderno (ya
habamos advertido un cambio en este sentido en Guiraud 1956). En cuanto a la
etimologa cruzada, ya vimos en estas pginas que Vendryes acu el trmino, no
como sinnimo de etimologa popular sino para referirse a palabras cuyas evoluciones
fonticas acaban por confluir, dando lugar a una palabra con dos timos (Vendryes
1955). Est claro que tal confusin de conceptos tena que darse tarde o temprano, y
aqu est la evidencia.
Y todava hay un ltimo detalle en el plano terminolgico que creemos debe
mencionarse. Afirma Dubois en prrafo aparte: On reserve parfois tymologie
populaire aux erreurs individuelles comme Trois-cadro pour Trocadro, tymologie
croise designant alors les faits consacrs par la langue (1973: 199). Entendemos que
se refiere a que ciertas personas llaman etimologa popular al cambio formal
individual, esto es, al malapropismo clsico, y etimologa cruzada al cambio
generalizado. No tenemos documentada esta especializacin de los trminos, que, por lo
dems, no se corresponde con la distincin que hizo Vendryes en su momento (1955:

228
174-175). Puede tratarse, creemos, de una interpretacin errnea que circul en esa
poca y que habra llegado a odos de Dubois en alguna ocasin.67.
Aadamos, por ltimo, que en una revisin de las referencias cruzadas no
encontramos etimologa popular en el artculo dedicado a la analoga, aunque s
aparecen etimologa popular y falsa motivacin bajo el artculo motivacin. Todo
lo cual nos da a entender que el concepto saussureano pervive aqu casi en estado puro,
arrastrando tal vez lo ms bsico del frstemanniano, si bien el constructo se va
fusionando en su evolucin con ideas paralelas que han surgido sobre la marcha.
El otro diccionario de lingstica que aparece en 1973, el de Lewandowski, nos
da tambin una definicin algo problemtica, pues habla de la etimologa popular, bien
como bsqueda de explicaciones etimolgicas basadas en otras palabras de etimologa
ms clara o conocida, o bien como el intento de enlazar palabras o elementos lxicos
desconocidos con algo conocido. Curiosamente, no hay referencia alguna al parecido
formal en que se apoyan estas explicaciones o asociaciones, ni tampoco parece ser
relevante la idea de si hay o no cambio lingstico por efecto de dicha etimologa
popular. Sin embargo, una vez ms, los ejemplos salen en auxilio de la definicin. No
se hace mencin de este fenmeno, por otra parte, en los artculos dedicados a
analoga ni contaminacin. En definitiva, parece que aqu pervive la idea
estructuralista de que la etimologa popular es, ante todo, la creacin de nuevas
asociaciones entre palabras, y no tanto un fenmeno de cambio lingstico con
manifestaciones externas.
Y en este mismo ao, en 1973, Baldinger vuelve a escribir sobre el tema, en un
artculo sobre la influencia de la lengua en el pensamiento. Aqu, sin entrar realmente en
la formulacin habitual de la hiptesis Sapir-Whorf, Baldinger escribe sobre la
generacin de conceptos y creencias que originan dos fenmenos de cambio lingstico,
que l etiqueta como etimologa popular y paralelismo semntico. Y es en esta
distincin donde hacemos las primeras reflexiones. La denominacin de paralelismo
semntico, o cambio semntico paralelo la aplica el autor a aquellos casos en los que
una misma palabra desarrolla dos sentidos diferentes (la polisemia tpica), dndose la
circunstancia de que los usos nuevos acaban por interferir entre s, como si se tratara de
dos palabras diferentes. Y, curiosamente, para este fenmeno nos da, entre otros

67

La versin espaola del diccionario de Dubois (1979) aade los ejemplos de altozano por antuzano
(1979: 260) y estiratrapo por esparadrapo (1979: 261), este ltimo como ilustracin del error
individual.

229
ejemplos, el de travailler un cheval, que hace casi diez aos explicaba como una
especie de etimologa popular (1964: 259). Ahora bien, si ahora desvincula este caso
del mbito de la etimologa popular, es porque est operando con unos conceptos mejor
delimitados: ltymologie populaire rapproche duna faon tymologiquement fausse
deux familles de mots distinctes; le parallelisme smantique se produit lintrieur
dune seule et mme famille (1973: 272)68.
La idea de que la etimologa popular relaciona palabras que no tienen verdadera
relacin etimolgica ya se haba formulado antes, pero esta es la primera vez, creemos,
que se aplica el rasgo de la no-relacin etimolgica para discriminar entre fenmenos.
Asimismo, aplicando el mismo criterio, Baldinger cuestiona en este artculo que deba
considerarse etimologa popular el caso de perce-oreille, que en la obra de Ullmann y
Wartburg se presentaba como ejemplo tpico de dicho fenmeno (1962: 183). Nos
quedara la duda, no obstante, de cmo etiquetar confusiones entre palabras procedentes
de un mismo timo original, pero con formas distintas (p.e. el caso, en francs, de
Saint Lazare y ladre, que explicaba Kraemer en 1949, la sustitucin en ingls de
egalitarian por equalitarian, que recoge Bauer; 1983: 43, o la sustitucin en espaol
vulgar de renacuajo por ranacuajo Herrero Ruiz de Loizaga; 2000: 512).
Baldinger tambin cree que la etimologa popular surge por la necesidad de dar
motivacin a las palabras, en contraposicin a la arbitrariedad inherente del signo, si
bien reconoce que las motivaciones que se crean son a veces poco claras, o incluso
absurdas (1973: 248). Nos dice asimismo que cuando se produce hay siempre
consecuencias en el plano del contenido, aunque no siempre en el de la forma, lo cual
nos sugiere que este autor entiende la etimologa popular como fenmeno mental
primariamente, y no como cambio lingstico en s.
En este ao tambin, la obra de Farb Word Play. What happens when people talk
nos habla de la etimologa popular como correccin arbitraria que hacen algunos
individuos, en calidad de self-appointed etymologists, y afirma que si un nmero
suficiente de hablantes adopta la forma corregida, esta acabar por imponerse (1973:
307-308). Aunque correccin no sea la mejor manera de explicar lo que ocurre
cuando el hablante inicia el cambio, al menos para la totalidad de los casos, y aunque la
idea del etimlogo aficionado no tenga ya muchos defensores en esta poca, la

68

El diccionario de Room (1986) y, en menor proporcin, los de Rawson (1994) y Quinion (2004),
incluyen ejmplos de este tipo de fenmeno en ingls. En nuestro estudio de estos diccionarios entendemos
que sus autores han tipificado dichos casos como etimologa popular.

230
descripcin que hace Farb del proceso, esto es, la idea de que el cambio es en principio
individual, y que acaba por imponerse cuando un nmero crtico de hablantes lo adopta,
s es interesante y relativamente novedosa. Al menos est en consonancia con un
modelo dinmico del cambio lingstico, y no limita su explicacin al mbito del
sistema y las familias lxicas. Los ejemplos que nos da son casos clsicos de cambio
formal: shame-faced69, crayfish, y helpmate. Aade, adems, el caso de la
sustitucin de chaise longue por chaise-lounge, como ejemplo de etimologa
popular en proceso de expansin (1973: 308).
Interesa observar, por otra parte, que este libro trata como fenmenos
independientes el malapropism (en el sentido de malapropismo clsico), y el
blend. En cuanto al primero de estos, el autor parece verlo ms como error sin
justificacin racional que como correccin, sin que parezca influir en su distincin la
circunstancia de que suelen ser cambios individuales (de hecho, Farb habla de
malapropismos extendidos, incluso de algunos que, al igual que las etimologas
populares, se generalizan).
Observamos que todos los ejemplos que nos da de malapropism son casos de
sustitucin de una palabra por otra, mientras que los de popular etymology presentan
todos reanlisis con sustituciones entre segmentos formales, lo cual puede ser un criterio
implcito que para este autor, y quizs para muchos otros usuarios de estos trminos
metalingsticos, sirva de discriminador entre el malapropismo y la etimologa popular,
aparte, claro est, del hecho de que aqul tiende a ser individual, como lo eran los de
Mrs Malaprop, o, como mucho, grupal70.
En cuanto a los blends, parece ser que el rasgo que los caracteriza es, para este
autor, el hecho de que son intencionados, cosa que, como hemos visto ya, es
cuestionable; recurdese, por ejemplo, cmo Pound recomendaba actuar con cautela en
relacin con este aspecto (1914: 8-9); por otra parte, veremos como Bolinger hablar,
tan slo un ao despus de Farb, de contaminaciones accidentales e intencionadas
(1975: 102).
En 1974 Grlach, en Einfhrung in die englische Sprachgeschichte, presenta
otra vez una serie de ideas que estn en consonancia con el pensamiento habitual de la
69

Otros autores afirman que en el caso scam-faest > shame-faced el cambio formal dio lugar al
cambio semntico modesto > vergonzoso; para Farb, el cambio semntico ya se haba producido con
anterioridad al cambio formal. Coinciden con esta descripcin, entre otros autores, Quinion (2004: 222).
70
Recurdese que Fay y Cutler (1977) llaman malapropism a un tipo de lapsus consistente en sustituir
una palabra por otra. Muchos hablantes de ingls usan esta palabra sin demasiado rigor para una amplia
gama de errores, accidentales y no accidentales, con sustituciones totales y parciales.

231
poca post-saussureana. Este autor considera que la etimologa popular es un intento por
parte de los hablantes de dar transparencia a formas que se han vuelto opacas, con el
fin de hacerlas ms comprensibles (1974: 86). Para Grlach, pues, la etimologa popular
es fundamentalmente interpretacin (o reinterpretacin). Todos los ejemplos que nos da
son de cambio formal, sealando uno de ellos como vulgar (sparrow grass) y otro
como culto (rabe mautaban > ingls marcipan).
Tambin de 1974 es el extenso estudio Zur Volksetymologie: Wesen und
Formen de Bebermeyer, que junto con Mayer (1962) ejerce una considerable
influencia en Olschansky y su Volksetymologie. Bsicamente, esta autora no discrepa en
lo fundamental de la postura estructuralista ms comnmente aceptada. Para ella, la
etimologa popular es un reanlisis motivador que acta sobre las palabras aisladas
(aquellas que resultan impenetrables para la mayora de los hablantes de una lengua
1974: 157) sobre la base de la relacin fontica, y dando lugar, la mayora de las veces,
a formas compuestas. As pues, nos dice: Cuando un hablante no puede asignar con
seguridad una palabra a una familia determinada, tiende a considerarla aislada y, por
ello, carente de motivacin. [] La interpretacin etimolgico-popular es el mtodo
que ms se emplea en alemn -si no el nico- para dar una nueva motivacin a un
vocablo aislado y, de este modo, volver a anclarlo en la lengua (1974: 157). Sus
palabras, como vemos, recuerdan a las explicaciones de Mayer, y son, por tanto,
expresin de la idea estructuralista, en la que los hablantes estn ms preocupados por
darle un orden a su sistema lingstico que por la eficacia de su comunicacin.
Su clasificacin de tipos de etimologa popular se basa en los efectos que tiene
esta sobre las palabras, no siendo sustancialmente diferente de las que vemos en otros
autores (p.e. Hristea 1967). As pues distingue entre: 1) etimologas populares con
cambio fontico, pero sin cambio del contenido; 2) etimologas populares con cambio
fontico y cambio de contenido; 3) etimologas populares sin cambio fontico, pero con
cambio del contenido; y 4) etimologas populares sin cambio, ni fontico, ni de
contenido. Para explicar la inclusin de este ltimo grupo, que otros autores no tienen
en cuenta, nos dice Bebermeyer que estas etimologas populares slo son efectivas en
la imaginacin de la mayora nativa de los hablantes, y que se manifiestan
directamente slo en en cuestionarios, encuestas orales, aunque tambin al comparar las
observaciones propias con las de otros que se ocupan con el uso de la lengua, ya que
los matices de significado existen como mucho en el uso de la lengua de hablantes
individuales (1974: 168).

232
Excepto por la inclusin de esta cuarta categora en el mbito de la etimologa
popular, que muchos autores formalistas no consideraran siquiera un fenmeno, el
concepto bsico de Bebermeyer es el del estructuralismo post-saussureano, y no difiere,
en lneas generales, del de Mayer, con lo cual es comprensible que ambos influyan por
igual en la perspectiva terica de Olschansky (1996).
Diremos, por ltimo, que es Bebermeyer quien le da a Olschansky el argumento
de que la etimologa erudita difiere de la popular en el hecho de que, mientras esta
carece de intencionalidad directa, aquella tiene un carcter terico-gnoseolgico, esto
es, tiene como intencin demostrar algo (1974: 174). Es un argumento que se apoya en
una, tan slo, de las diversas interpretaciones que tiene el concepto de etimologa
erudita, con lo cual la cuestin, creemos, no acaba de quedar resuelta.
Otra contribucin de gran inters en esta poca es la de Zamboni, que en su libro
Letimologia (1976) dedica un captulo completo a la etimologa popular. Empieza
dicho captulo con una definicin muy al estilo de la poca: Se suele entender por
etimologa popular [] el fenmeno que induce al sujeto hablante, basndose en
algunas semejanzas formales, a enlazar consciente o inconscientemente una forma
determinada con otra, sin que entre las dos se justifique una relacin etimolgica, de
modo que los trminos sometidos a esta abstraccin acaban por aproximarse en el
campo semntico y no slo en el estrictamente formal (1976: 146 de la traduccin). Y
vemos aqu que, a diferencia de otros autores, no se limita a identificar la etimologa
popular con la simple agrupacin mental de formas, sino que incluye en su definicin
los procesos consiguientes de cambio lingstico (formal y/o semntico).
Eliminamos as la duda que nos asalta al leer ciertas explicaciones de otros
autores, con las que nunca acabamos de saber si la etimologa popular existe
independientemente del cambio perceptible. Observamos tambin que coincide
Zamboni con el diccionario de Dubois en afirmar que este tipo de asociaciones pueden
ser conscientes o inconscientes, una cuestin sobre la cual no ha habido muchas tomas
de postura en los ltimos tiempos. Adems, al no hablarse aqu de correcciones
formales ni de interpretacin ni de falsa etimologa, no parece que se est
intentando reconciliar otra vez las ideas de Frstemann con la lingstica moderna.
Ahora bien, aunque la definicin inicial es clara, relativamente completa y
congruente, es necesario leer el captulo en su totalidad, porque en el desarrollo del tema
surgen ciertos detalles a los que dicha definicin no hace referencia. Estas ideas
adicionales complementan, y en algn caso contradicen, lo que deca Zamboni al

233
comenzar el captulo. Por ello, debemos hacer a continuacin un breve anlisis de estas
pginas.
Lo primero que nos llama la atencin es que este autor vuelve a entrar en el
debate sobre la analoga y la etimologa popular, y lo hace en un perodo, no ya postsaussureano sino post-estructuralista, cuando el debate sobre la analoga ha tomado
otros derroteros y ha excluido casi totalmente a la etimologa popular. Zamboni, que
mantiene la idea de la bsqueda de motivacin, afirma, oponindose abiertamente a
Saussure, que la etimologa popular es un caso especial de analoga, y no hay que
excluirla de esta (1976: 148 de la traduccin). De hecho, en otra parte del mismo
captulo, afirma, muy a contracorriente, que contaminacin y analoga lxica
constituyen el vehculo principal de la etimologa popular.
La segunda cuestin surge en torno al tema de los juegos de palabras, tan
debatido en otros tiempos y ahora casi abandonado. Zamboni dice al respecto que las
creaciones conscientes requieren mecanismos anlogos a la etimologa popular (1976:
149 de la traduccin). El problema es que tal afirmacin, independientemente de que
creamos o no en unos mecanismos comunes para las interferencias paramrficas, no
acaba de precisar si su autor incluye al juego de palabras en el mbito de la etimologa
popular. Lo cual nos deja en la misma situacin de incertidumbre en la que nos dejaba
Frstemann (1852: 23-24).
Por otra parte, parece que para Zamboni el cambio individual, esto es, el
malapropismo clsico, s es etimologa popular. Esto no lo dice explcitamente, pero lo
inferimos por la presencia de ejemplos que se presentan en el texto como idiosincrsicos
(1976: 158 de la traduccin).
Finalmente, encontramos dos taxonomas del fenmeno que nos parece muestran
algunas contradicciones. As, en su primera clasificacin divide a las etimologas
populares segn haya relacin etimolgica o no entre las palabras afectadas. Si
volvemos a la definicin del principio del captulo, veremos que en esta se indicaba que
entre los dos elementos implicados en un caso de etimologa popular no haba una
relacin etimolgica Cmo debemos, entonces, entender las interferencias entre
palabras que s comparten una etimologa comn?
En la segunda taxonoma, que clasifica los casos segn el efecto que producen,
vemos, junto a las categoras de cambio slo formal (sin cambio de significado), cambio
slo semntico (sin cambio formal) y cambio semntico-formal, la de etimologas
populares sin cambio sustancial, ni de forma ni de sentido, esto es, aquellas en las que lo

234
nico que pasa es que alguien puede creer, contra la evidencia lingstica, que dos
palabras tienen relacin etimolgica (p.e. jbilo y jubileo). Aqu tendran cabida
toda una serie de fenmenos que han ido apareciendo en estas pginas, tales como el
nacimiento de creencias y la atribucin de etimologas alternativas. El problema aqu
sera, otra vez, cmo conciliar esta ltima categora con la afirmacin, en la definicin
inicial, de que los trminos implicados acaban por aproximarse en el plano formal y
semntico. Puede ser que haya que entender el mbito semntico de una manera ms
amplia? O que la definicin slo se fijaba en los casos que interesan ms a la
lingstica?
En conclusin, la contribucin de Zamboni, pese a ser muy completa y
congruente en general, presenta pequeos problemas derivados de la falta de rigor que
tantas veces se detecta en el anlisis de la literatura . A juzgar por casos como este,
parece que no est plenamente superado el problema conceptual iniciado con
Frstemann, y la idea de evolucin del concepto que sugiere Olschansky (1996) se
apoya ms en la evolucin del metalenguaje que en una percepcin clara de la
naturaleza de los fenmenos.
En 1977 Fidelholtz presenta, dentro del XII Congreso Internacional de
Lingistas, la comunicacin English stress as folk etymology, que aparece publicada
en actas al ao siguiente. En este trabajo el autor acude al concepto tradicional de
etimologa popular para justificar ciertas excepciones a las reglas generativas de
acentuacin en ingls. Es un caso inusual, por tanto, en la lingstica chomskiana, en la
cual este fenmeno no se aborda prcticamente nunca. En este trabajo, Fidelholtz habla
de

pseudoanalysis,

es

decir

de

anlisis

morfolgicos

incorrectos,

pseudomorphemes, para explicar cmo los anglohablantes abordan ciertas palabras


largas de origen no indoeuropeo (p.e. cassabanana), buscando segmentos que
recuerdan a palabras ms familiares y aplicando las reglas de acentuacin generativas
(1978: 434). El concepto de etimologa popular que subyace aqu es el de un fenmeno
de cambio formal basado en el establecimiento de asociaciones. No se habla aqu,
observamos, ni de cambio semntico ni de reinterpretacin, como tampoco se habla de
analoga, que quizs habra servido igual para explicar las excepciones.
En el mismo congreso, Garnes, lingista que ha dedicado varios estudios al
lapsus auditivo, presenta la comunicacin Folk etymologies as lexicalized slips of the
ear (1978). Aqu postula la idea de que los lapsus auditivos no corregidos contribuyen
a la formacin de etimologas populares. Su tesis se basa en la similitud de procesos

235
observable entre los lapsus auditivos estudiados por ella, que tienden a producir
confusiones paramrficas, y las etimologas populares registradas por los fillogos.
La idea, recordemos, no es exactamente nueva. La encontrbamos en Paul
(1880), Strong. Logeman y Wheeler (1891), y Meringer (1895). Ahora sin embargo,
aparece revestida de un nuevo ropaje de lingstica moderna y datos cientficos. Pero lo
que nos interesa aqu es el concepto de etimologa popular que podemos entrever. Lo
cual es tarea difcil, pues para explicar esta idea se remonta a Frstemann y a su teora
etimologista. Pero no queda claro, dado lo resumido del texto, si refuta totalmente las
tesis de este y antepone la idea del error auditivo, o simplemente reivindica la
importancia del factor fontico-auditivo-psicolingstico para entender el fenmeno
segn lo entendi, ms o menos metafricamente, Frstemann. En cualquier caso,
parece ser que Garnes ve la etimologa popular como un fenmeno de cambio formal,
consecuencia de una confusin entre formas similares. Posiblemente lo que est
sugiriendo este trabajo en ltimo trmino es que la etimologa popular no es siempre el
resultado de una reflexin etimolgica, o quizs que es el efecto combinado de una
reflexin metalingstica y un accidente comunicativo.
En este mismo ao de 1978, en una lnea menos vanguardista, mirando ms al
pasado que al presente, Hristea presenta sus ideas sobre la teora de la etimologa
popular71. En primer lugar critica una serie de categorizaciones, como la de Dauzat, que
no distingue su concepto de atraccin paronmica del de contaminacin (1978: 232), o
la de Slama-Cazacu, para quien la analoga , la etimologa popular y la contaminacin
deban agruparse bajo un denominador comn (1978: 232). Y tambin critica, entre los
que s distinguen etimologa popular y contaminacin, a los que lo hacen con criterios a
su juicio errneos. Tal es el caso de Luiza y Mircea Seche, quienes afirman que en la
etimologa popular se identifican dos palabras de forma similar, mientras que en la
contaminacin se combinan dos palabras con afinidad semntica. Para Hristea esta
distincin no tiene en cuenta casos intermedios (los del tipo cerrojo, por ejemplo,
donde se puede decir que ha habido identificacin y combinacin, pero no entre
palabras, sino entre palabra y segmento). En cualquier caso, el problema podra estar en
la interpretacin que hace Hristea de las palabras de estos autores.

71

Estas ideas que expresa Hristea en ingls en 1978 podran estar ya expuestas en otras obras que el
mismo autor escribi en rumano sobre etimologa popular: Etimologii populare, de 1958, y Tipuri de
etimologie populara, de 1967, cosa que no hemos podido verificar.

236
El hecho es que, para bien o para mal, Hristea interpreta a los lingistas tomando
muy al pie de la letra sus palabras. As, por ejemplo, critica que se llame atraccin
paronmica a lo que l llama etimologa popular, porque para l tal denominacin
implica que slo se pueden confundir palabras parnimas, y eso excluira a las
interferencias parciales o entre segmentos (sirloin, belfry, altozano, etc.), que son
numerosas en el corpus prototpico de lo que se entiende habitualmente por etimologa
popular (1978: 232).
Desgraciadamente, Hristea no expone en este trabajo su concepto de etimologa
popular (lo hizo en su tesis doctoral, a la que no hemos tenido acceso). Podemos
imaginar no obstante, que se apega a la idea frstemanniana. A esta conclusin nos
lleva, entre otra cosas, su divisin de la etimologa popular en cuatro tipos, que coincide
con la que exponamos a propsito de su artculo de 1967: 1) con cambio de forma slo
(como el caso Jerusalem artichoke); 2) con cambio de significado slo (como en el
caso de aterrar); 3) con cambio de forma y significado (como en el caso de belfry);
y 4) sin cambio de forma ni de significado (como en los casos de Freitag, jubilee o
greyhound). Esta categorizacin presupone un concepto etimolgico de etimologa
popular; de no ser as, no habra, probablemente, una cuarta categora.
En 1979 aparece el artculo Classical malapropisms de Zwicky, en el que
vuelve a recurrirse a la etimologa popular como explicacin dentro de las formas postestructuralistas de razonar el lenguaje. En este trabajo, Zwicky propone el estudio del
malapropismo clsico (trmino que utilizamos en estas pginas para referirnos a los
cambios individuales no accidentales) como forma de explorar la estructura del lxico
mental, siguiendo el modelo de Fay y Cutler (1977), que analizaron un corpus de lapsus
verbales con sustitucin entre palabras (etiquetados por ellos como malapropisms).
Pero lo que nos interesa del artculo de Zwicky es su clasificacin especulativa de los
orgenes del malapropismo clsico, ya que es aqu donde est la mencin del fenmeno
que nos ocupa.
Segn este autor, las tres fuentes del malapropismo clsico son: 1) childhood
slips of the ear; 2) reanalysis of the folk-etymological variety; y 3) faults in the
storage system of the mental lexicon (1979: 343). La clasificacin es cuestionable,
claro est, porque es puramente especulativa, como reconoce el propio autor (1979:
344). Esto es, para llegar a la conclusin de que un malapropismo en concreto se debe a
error auditivo y no a un fallo de la memoria, observa la forma fontica y el significado,

237
y se pregunta qu proceso es el que con ms probabilidad ha tenido lugar (lo cual
presupone, adems, que slo interviene un tipo de proceso en cada uno de los errores).
En cualquier caso, parece que la segunda de estas fuentes nos puede dar pistas
sobre qu es para este autor la etimologa popular. Obviamente, dado que habla de
reanalysis of the folk etymological type, deberamos entender que l ve la etimologa
popular bsicamente como reanlisis, lo cual conllevara una reflexin metalingstica
(y/o etimolgica) que presuponemos consciente. Aunque la frase de Zwicky no indica
necesariamente que toda etimologa popular sea producto del reanlisis, creemos que se
puede entender que es as, ya que a los slips of the ear y a los faults in the storage
system, que tambin podran postularse como fuentes de la etimologa popular (como
de hecho ha ocurrido ya con el error auditivo; vase. p.e. Garnes 1978), no los
acompaa con la coletilla of the folk etymological type. O sea, las otras dos causas
del malapropismo, las que suponemos inconscientes, son de naturaleza distinta, y la
etimologa popular se intuye ahora como fenmeno consciente.
Tambin parece claro que Zwicky no est de acuerdo con quienes incluyen el
error individual, esto es, el malapropismo clsico, dentro del mbito de la etimologa
popular; antes bien, la etimologa popular parece estar aqu dentro del mbito del
malapropismo, al menos como fenmeno mental subyacente. Esto nos llevara a la
cuestin de si la etiqueta de malapropismo se aplica a los casos de etimologa popular
que no han pasado de la fase de uso individual, o de si malapropismo clsico y
etimologa popular son fenmenos esencialmente distintos, aunque puedan compartir
elementos comunes. Zwicky parece ser partidario de la segunda idea. O puede ser
tambin que para este autor el mbito de la etimologa popular se solape con el del
malapropismo, con lo cual las etimologas populares que no han pasado de la fase de
uso individual deberan tipificarse como malapropismos clsicos.
Qu es para Zwicky, pues, la etimologa popular? Leyendo entre lneas slo
obtenemos una respuesta imprecisa. Su concepto parece ms cercano a Frstemann que
a algunos de sus contemporneos, pero la verdad es que no podemos estar seguros de
casi nada, ni de esto siquiera. Lo que ocurre, creemos, es que estamos experimentando
una vez ms el problema de definir la etimologa popular por su explicacin a priori,
slo que ahora se nos presenta una perspectiva nueva, pues, dado el paralelismo
evidente que hay entre el malapropismo clsico y la etimologa popular prototpica (esto
es, el cambio formal por interferencia paramrfica generalizado), lo que hace Zwicky en
este caso no es definir un concepto con su explicacin causal, sino dar una explicacin

238
causal recurriendo a un concepto (que a su vez se define por la explicacin causal). O
sea, la explicacin apriorstica que en un principio sirvi como forma de delimitar un
concepto mal definido, ahora sirve para explicar un concepto mejor definido.
De una cosa s podemos estar seguros: para algunos generativistas Zwicky
perteneca a esta escuela en aquel tiempo- el concepto de etimologa popular, sin ser un
objeto de estudio, es al menos una referencia que pervive en cierto estado latente; y
Fidelholtz (1978) tambin sera un claro ejemplo. Esto se puede esgrimir como prueba
definitiva de la sorprendente capacidad de supervivencia que ha demostrado este
problemtico concepto decimonnico, cosa que ya anticipbamos en las primeras
pginas de este estudio.
Por una extraa coincidencia, en este mismo ao aparece el primer artculo que
se escribe en espaol sobre el malapropismo (clsico): su autor, Estap, entiende el
malapropismo como una sustitucin entre palabras debida al parecido fontico de estas,
y compara este fenmeno con otros tres que pueden parecernos similares: el cruce de
palabras, la analoga y la etimologa popular. En cuanto a esta ltima, que ya damos por
diferenciada de los otros dos fenmenos citados, se basa este autor para la comparacin
en la exposicin de Menndez Pidal, reproducida aqu (1904), que se interpreta como
referida a un tipo de cambio slo formal, as como en las explicaciones de Ullmann,
Vendryes y Bustos. Para este autor, el malapropismo no es una forma de etimologa
popular, porque no crea asociaciones que vinculen los trminos lxicos de un sistema y
produzcan motivacin, sino que son simples errores de habla que ocasionalmente
comete el hablante por ignorancia del significado de las palabras y porque ninguna de
las dos figura en su repertorio habitual, pues el hablante desconoce exactamente el
significado de la una y de la otra (1979: 265).
S reconoce Estap como etimologa popular ciertos cambios generalizados
como vagamundo (por vagabundo), altobs (por autobs) y falsante (por
farsante), porque en estos, en su opinin, el hablante modifica la palabra para
motivarla. Su concepto de malapropismo se refiere, pues, a una sustitucin total entre
palabras que no produce motivacin aparente. Por comparacin, y a juzgar por los
ejemplos, su idea de etimologa popular sera un cambio formal, generalizado o no, en
el que una sustitucin formal (p.e. alto por auto) aporta motivacin a la palabra.
Con este criterio, Estap retitpifica como etimologa popular, en otra seccin de su
artculo, algunos de los ejemplos de interferencia asociativa fontica que daba Kany

239
(1947), aunque tampoco identifica este concepto plenamente ni con el malapropismo ni
con la etimologa popular.
En definitiva, aqu malapropismo no es interferencia idiosincrsica o no
generalizada, y etimologa popular s puede ser interferencia no generalizada, siempre
que muestre indicios de reanlisis motivador. En este sentido, est muy prxima la idea
de Estap al concepto prototpico que identificamos aqu.
Y en el mismo ao en que Estap presenta el malapropismo al pblico
hispanohablante y el vanguardista Zwicky recurre al viejo concepto de etimologa
popular, vemos que el etimlogo Malkiel, en un artculo sobre cuasihomfonos, sigue
mostrndose muy reticente a usar la etiqueta clsica, aun tratando un tema que para
otros autores hara necesario acudir a ese trmino. La nica mencin de la etiqueta
tradicional que encontramos en este artculo aparece en una nota al pie, donde se
reproduce una taxonoma de Wartburg con la que Malkiel est en desacuerdo. En
cualquier caso, aqu vemos que el autor explica el trmino como regrouping of word
families (1979: 6, nota 5). En el cuerpo del artculo, no obstante, prefiere hablar de
contaminacin y de interferencia asociativa, como ya hizo antes, as como de lexical
merger, aunque ninguno de estos trminos debe interpretarse como alternativa
terminolgica de la etimologa popular frstemanniana.
En 1980, Barnes recurre a la etimologa popular para salvar otra regla
generativa. Se trata de la adicin de nasal al artculo indeterminado ingls ante vocal
(a > an), cuyo status como regla mental podra peligrar ante la presencia de
contraejemplos donde la nasal se ha desplazado del artculo al sustantivo (p.e. an ewt
> a newt). Barnes argumenta que en todos esos casos ha intervenido a sort of folk
etymology or word association (1980: 111); por ejemplo, en la formacin de newt a
partir de ewt ha influido, al parecer, la palabra new. Aqu est claro que el concepto
de etimologa popular se aleja de lo habitual. Se hace difcil explicar esta etimologa
popular como reanlisis, como reinterpretacin o como bsqueda de motivacin, al
menos en un caso como newt (en el de an ekename > a nekename > a
nickname s es ms creble la hiptesis). De hecho, estas influencias formales se
asemejan ms a la contaminacin prototpica, o a las associations que con frecuencia
aparecen en el Oxford English Dictionary.
En el mismo ao Kazazis publica un interesante estudio experimental que
prueba la existencia de ciertas asociaciones etimolgicas intuitivas en la mente de los
hablantes, algo que justificara la idea de etimologa popular como fenmeno mental

240
y que probablemente explicara los cambios formales y/o semnticos por interferencia
paramrfica como fenmeno derivado de aqul.
En su exposicin inicial dice Kazazis que se tiende a ver la etimologa popular
como un fenmeno de adaptacin, sea fontica o semntica o las dos cosas,
consecuencia de la asociacin entre los significados de formas no relacionadas. Pero nos
recuerda que esas asociaciones semnticas pueden producirse en la mente de los
hablantes y no salir de ah, ni producir adaptacin alguna (como parece ser que ocurra
en los ejemplos, ya descritos, del alemn freitag o el ingls jubilee). Y desde luego,
si hay algn fenmeno, dentro del mbito tpico de la etimologa popular, para el que no
sea inadecuado hablar de etimologa, sin duda es este. As lo afirma Kazazis: This is
clearly the most covert, and as it were, purest kind of folk etymology. And indeed, the
very label folk etymology is a most apt one to describe a mental process of semantic
association in the presence of phonetic similarity [] (1980: 309).
El problema es que las asociaciones de ese tipo, como dice el propio Kazazis,
casi nunca se manifiestan en el uso lingstico, y slo tenemos noticia de ellas cuando
alguien las hace explcitas (1980: 309). Por ello este autor disea una tcnica
experimental consistente en preguntar a un grupo de hablantes nativos de griego sobre
el significado de ciertos prstamos del turco, ya asimilados y adaptados a aquella
lengua, y cuya etimologa autntica no es conocida por los no-etimlogos.
El experimento es sumamente revelador. Aqu Kazazis se adelanta a
Olschansky, que hizo una prueba similar con hablantes de alemn quince aos despus.
El problema que apreciamos, vistos los resultados, es que en este tipo de asociacin
mental son muchas las diferencias entre lo que puede pensar un individuo u otro, y a
veces las consecuencias de estas asociaciones afectan ms al plano semntico de lo que
hara la simple hiptesis etimolgica que busca el investigador. Esto es, si los hablantes
tuvieran que usar de verdad estas palabras, les atribuiran sus significados
idiosincrsicos, y al final terminara por imponerse al menos un significado de los
muchos propuestos. Es decir, ya habra que hablar de cambio lingstico (en este caso,
semntico).
Tambin en 1980 aparece un nuevo artculo de Garnes, ahora en colaboracin
con Bond, sobre el lapsus auditivo. Este trabajo no se centra en la etimologa popular,
como el anterior, pero cita este fenmeno como una de las reas en las que se aprecia la
presencia del error auditivo, afirmando que, al igual que en las otras reas (grafas
incorrectas, malentendidos infantiles, malapropismos, etc.), se ve en esta cmo los

241
oyentes reinterpretan la materia sonora para resolver un problema de comprensin
evidente.
Citamos, por ltimo, entre las contribuciones tericas de esta dcada a Schmid,
quien, en un artculo sobre el retorromano, insiste en que las deformaciones e
interpretaciones causadas por la etimologa popular no se preocupan de si la asociacin
de palabras tiene sentido o no (1980: 128). El inters de tal afirmacin est en que pone
en duda el que podamos afirmar que la etimologa popular nos lleva siempre a formas
ms transparentes, como se ha dicho en ms de una ocasin.
En cuanto a los autores que describen ejemplos sin entrar en cuestiones tericas,
podemos distinguir en esta dcada dos grupos principales. Por un lado estn los que se
limitan a estudiar casos de cambio formal; por otro, los que aplican folk etymology
slo a explicaciones etimolgicas, normalmente bajo la especie de leyendas
toponmicas.
En el primer grupo estn Darwin (1973), Hench (1973) y McDavid (1980), que
estudian pequeas transformaciones en frases idiomticas. Sheldon (1975) describe una
serie de malapropismos fontico-grficos que aparecen en The expedition of Humphry
Clinker, de Smollet. Kess (1976) hace un estudio de los trminos que se aplican a los
eslovenos en ingls americano, mientras que Cassidy (1978 y 1979) se dedica a aclarar
la controvertida etimologa de buckaroo, y E.A.S. (1977) hace un seguimiento de la
evolucin unkempt > unkept, que empez a observarse en la dcada anterior
(Atcheson; 1966 y E.A.S.; 1967). Desde el campo de la toponimia tambin describen
ejemplos de cambio formal Lpez (1978) y Stefanescu (1978). Tambin en esta dcada,
en un estudio de toponimia local donde se explican varios nombres debidos a etimologa
popular, Baker y Carmony (1976) describen el fenmeno exclusivamente como cambio
formal. Pero ya veremos en el prrafo siguiente cmo Baker transmite una idea
completamente distinta en otro de sus trabajos.
En el segundo grupo, el de recopiladores de explicaciones y leyendas
etimolgicas, encontramos, aparte de un estudio de Kirwin sobre etimologa popular en
el lxico de Terranova (1971), tres extensos trabajos sobre leyendas toponmicas, dos de
Nicolaisen (1977 y 1980), y uno de Baker (1972). Sobre Nicolaisen debemos decir que
en su concepto de folk etymology tienen cabida tambin, aparte de las consabidas
leyendas que explican un nombre oscuro mediante expresiones transparentes (O, we
go! > Owego; 1980: 157), otras que justifican un nombre ya comprensible para la
gente local (p.e. Bumble Bee, Front Royal) mediante una narracin que enlaza lo

242
designado con la historia (legendaria) del lugar. Dicho de otro modo, aqu volvemos a
encontrar una versin del concepto que va ms all de la interferencia paramrfica. Es
uno de los casos donde mejor se aprecia cmo el componente popular nos puede
llevar a equvoco. Baker, por su parte, nos sorprende porque su artculo de 1972
transmite una idea de etimologa popular que no coincide con la definicin que figura en
la obra de Carmony y suya de 1976; pues si en esta ltima sus autores hablaban
exclusivamente de cambio formal, aqu se habla slo de explicaciones etimolgicas
(basadas todas ellas, eso s, en interferencias paramrficas).
Tambin en este segundo grupo creemos que debera incluirse The dictionary of
misinformation de Burnam (1975), una curiosa enciclopedia de falsas creencias, no
necesariamente lingsticas, que incluye varios casos de etimologa popular. Burnam
define este fenmeno, en el artculo dead reckoning, como contriving an explanation
for the origin of a word or phrase, not because it is true, but because it sounds as if it
ought to be, or could be (1975: 63). Aunque no menciona este concepto al dar la
etimologa correcta de ejemplos clsicos como belfry, homosexual, humble pie o
Jerusalem artichoke, est claro que mantiene la idea de la etimologa popular como
explicacin etimolgica. Y un aspecto en el que esta obra es pionera es el de presentar
como etimologa popular una serie de falsos acrnimos (p.e. posh, 1975: 193-4.
vase. Eisiminger 1978, ms adelante, y recurdese el comentario de Houtzager sobre
U.S, 1935: 63, el de Onions sobre cabal, 1966, y el de Malkiel sobre S.O.S.,
1968: 374).
Dedicamos un prrafo aparte a Morisonneau (1972), que en otro artculo sobre
toponimia distingue entre casos de atraccin paronmica (o parafnica) y casos de
etimologa popular (o asociacin etimolgica), sin hacer explcita su distincin.
Suponemos que se bas en Duchcek (1964), para quien la idea de atraccin
implicaba que las palabras evolucionaban solas, por as decirlo, tendiendo a asemejarse,
mientras que la etimologa popular era el resultado de la manipulacin, por parte de
los hablantes, de formas desmotivadas que necesitaban una motivacin. El problema
principal, en el caso de Morisonneau, es que, a la vista de los ejemplos, no se percibe
diferencia alguna entre los cambios que l explica acudiendo a la atraccin
paronmica y los que atribuye a la etimologa popular. Observamos tambin que en
otra seccin del mismo artculo aparecen ejemplos de explicaciones etimolgicas
alternativas (al estilo de las de Nicolaisen), para las cuales Morisonneau no usa ninguna
de estas etiquetas.

243
Finalmente, fuera ya del campo de la toponimia, Eisiminger nos ofrece en 1978
un curioso estudio titulado Acronyms and folk etymology. En l rene varios
ejemplos de interpretacin de palabras comunes como si fueran acrnimos,
distinguiendo las que se han hecho tradicionales y se toman en serio (p.e. news
interpretado como acrnimo de North, East, West, and South, 1978: 582) de las que
slo se dicen en broma (p.e. Ford intepretado como Fix Or Repair Daily, 1978:
583). Aunque el fenmeno ya se haba descrito antes (p.e. Malkiel 1968: 374), este es el
nico estudio dedicado en exclusiva a la interpretacin acronmica, de la que se
incluyen ejemplos en los diccionarios de Room, Rawson y Quinion.
Lo interesante de este artculo es que evidencia cmo puede llamarse con
propiedad folk etymology a algo que no es producto de la interferencia paramrfica.
Y adems, nos ensea que un concepto lingstico como este no evoluciona slo por la
evolucin de la lingstica sino tambin por la evolucin del propio lenguaje.

9.2.2. La dcada 1981-1990


En la dcada de 1980 son numerosas las referencias a la etimologa popular, pese a que
ya no es un tema que est en el punto de mira de los paradigmas dominantes. La
explicacin est, probablemente, en el hecho de que en estas ltimas dcadas hay ms
estudiosos dedicados al lenguaje de los que ha habido nunca, y a consecuencia de esto
cualquier tema, por minoritario que sea, cuenta con un nmero considerable de estudios.
Adems, en estos aos se produce un cierto resurgimiento de la lingstica histrica y de
los estudios de lexicologa. Y no olvidemos, por ltimo que la etimologa popular es
referencia comn en reas como la semntica, y casi inevitable en la toponimia y la
onomstica, que viven una existencia casi independiente de las tendencias lingsticas
de vanguardia.
Para el seguimiento del problema conceptual en esta dcada veremos primero en
bloque las obras de carcter lexicogrfico; a continuacin, los textos de teora
lingstica con contribuciones relevantes; y, por ltimo textos no tericos con
referencias al fenmeno de la etimologa popular.
As pues, analizaremos en primer lugar el concepto de etimologa popular en
obras lexicogrficas, donde incluiremos diccionarios de terminologa lingstica (un
gnero muy productivo en la segunda mitad del siglo XX), diccionarios especializados
en etimologa y curiosidades del lxico general, e incluso un diccionario especializado

244
en etimologas populares y un glosario que es completamente ajeno a la lingstica
como ciencia.
Y empezaremos por este ltimo, ya que se trata obviamente de una pista falsa
y debemos descartarlo, pero no sin antes referirnos brevemente a l por su inters
anecdtico. Se trata del Lexicon of folk-etymology, de Larkin y Foss (1984), que es
en realidad una especie de glosario comentado de la jerga hippie estadounidense de
los aos sesenta. Lo peculiar aqu es que el uso de folk-etymology est
completamente fuera de su mbito convencional, y aunque hemos insistido en estas
pginas en que no hay un concepto nico ni correcto de etimologa popular sino que
este depende de lo que cada autor haya entendido con el trmino, su utilizacin aqu con
el sentido de jerga de un grupo est lo suficientemente aislado de cualquier otro uso
visto hasta ahora como para poder excluirse de nuestras consideraciones. Todo parece
indicar que los autores de este lexicon conocan el trmino folk etymology sin
haber estudiado el tema de la etimologa popular y lo aplicaron de forma claramente
errnea.
Nos centramos a continuacin en los diccionarios de terminologa lingstica
que ofrecen definiciones de etimologa popular, ya que estas nos dan un claro
testimonio de cmo se perpeta la divisin de opiniones. As pues, algunas traslucen la
idea frstemanniana casi en estado puro. Tal es el caso de Onieva, que define la
etimologa popular, significativamente sub voce etimologa, como fenmeno por el
que se deforman ciertas palabras porque se les atribuye un origen que en realidad no
tienen []. [E]l que habla cree equivocadamente que entre ellas hay una conexin
etimolgica. (1986: 81). Leech, en su prefacio a The private lives of English words de
Heller et al., explica la folk etymology como [] the remodelling of a word, often in
form and meaning, on the basis of some imagined origin (1984: xxii). En cambio,
Heller, en su introduccin a esta misma obra, alude a la falta de verdadera relacin
histrica en las palabras implicadas en este tipo de cambio, pero no explica la
etimologa popular como una actividad etimolgica (1984: xxix). Algo semejante
vemos en el diccionario de Barnhart, quien hace mencin de la etimologa propiamente
dicha, pero no para situarla en la base del fenmeno, sino para explicar que la
etimologa original queda distorsionada u oscurecida tras la tpica alteracin consistente,
segn dice este autor, en hacer que una palabra poco familiar suene como otra ms
familiar (1988: 1263).

245
Por otra parte, se observa que tanto Onieva como Barnhart nos muestran, o
parecen mostrarnos, la etimologa popular como un ejemplo de cambio slo formal,
perpetuando una tendencia que ya observbamos en los ejemplos del propio
Frstemann. La misma tendencia parece manifestarse en Bussmann (1983) y en Cerd
et al. (1986). El primero de estos, Bussmann, tiene la originalidad de categorizar la
etimologa popular como un proceso de creacin lxica y de calificarla como proceso
diacrnico, cuando tantos lingistas, pensando quiz en la simple asociacin mental
subyacente, han querido ver en ella algo puramente sincrnico. Afirma, asimismo, sin
ms explicaciones, que la analoga juega un papel importante en dicho proceso (1983:
168). Por otra parte, el Diccionario de lingstica de Cerd y otros autores presenta la
etimologa popular como un fenmeno de analoga (tambin la relaciona con la
contaminacin) que provoca alteraciones formales cuando se relaciona el significado de
una palabra poco usual con el de otra u otras ms arraigadas (1986: 109).
En contraste, en el Dizionario di linguistica de Cardona tenemos una definicin
formal que presenta la etimologa popular como un proceso de cambio semntico, pues
nos dice que mediante este fenmeno [] el hablante crea un nuevo sentido para un
signo que de otra manera le resultara opaco (1988; versin espaola 1991: 212). Sin
embargo, casi todos los ejemplos que aporta presentan algn cambio formal, lo cual nos
recuerda a situaciones que hemos visto en dcadas anteriores. De forma parecida,
aunque no sea ahora con una definicin, Heller, en su introduccin a The private lives of
English words, describe la etimologa popular como cambio semntico, y ofrece el
ejemplo de pester en ingls, aunque a continuacin presenta los ejemplos de female
y crayfish, que son claramente de cambio formal (1984: xxix).
En cuanto al Diccionario de lingstica de la escuela espaola de Abad, no
encontramos en l otra cosa que citas de Menndez Pidal (1914) y Garca de Diego
(1951), ya citados aqu, que no son verdaderas definiciones, sino explicaciones sobre
cmo y por qu se produce el fenmeno de la etimologa popular, las cuales presuponen
un conocimiento del concepto por parte del lector. El concepto implcito que vemos
entre lneas vuelve a ser el de cambio formal originado por asociaciones que hacen los
hablantes entre palabras, apoyndose en las semejanzas fonticas.
En una obra de referencia diferente, el Longman register of new words. Volume
two, Ayto utiliza la expresin folk-etymological alteration para describir una
innovacin reciente en el lxico ingls (1990: 221-222). Siendo esta la nica entrada
que recibe tal calificacin de entre ms de 2200 que contienen los dos tomos de esta

246
obra, podemos observar, de paso, que el fenmeno de la interferencia paramrfica, si
bien no ha llegado a extinguirse del todo, juega en estos tiempos un papel muy poco
significativo en los mecanismos de creacin y renovacin lxica. Otra posible
explicacin, que no excluye la anterior, es que el fenmeno ya no est en el punto de
mira de los recopiladores.
Tambin de Ayto es el Bloomsbury dictionary of word origins, en el que se
define folk etymology (sub verbo artichoke) como the adaptation of an unfamiliar
foreign word to the lexical system of ones own language (1990: 38). As pues, su
concepto de etimologa popular es el del cambio formal que sufren los prstamos (quiz
por esta razn lo aplica a cockroach y sparrowgrasss / asparagus, y no a belfry
o shamefaced, que son consecuencia de cambios dentro de una misma lengua).
Aparte de Heller et al. (1984) y Barnhart (1988), ya citados, interesa mencionar
en esta seccin otros tres diccionarios etimolgicos. En primer lugar citamos a
Hendrickson (1987), que en The encyclopedia of word and phrase origins alterna el uso
de folk etymology (p.e. para explicar crayfish; 1987: 139) con el del trmino klang
association, mucho menos convencional (p.e. para belfry; 1987: 49).
En segundo, lugar, hacemos mencin de Word mysteries and histories, de
Soukhanov et al., un diccionario bastante selectivo, especializado en curiosidades
etimolgicas. Aqu encontramos folk etymology en cinco ocasiones: primero, con el
sentido de cambio formal por interferencia paramrfica, en la explicacin de
aitchbone (1986: 91, sub verbo funnybone); y tambin en las de hangnail y
wormwood, y en la de groom, donde se explica as el fenmeno: In this process an
unfamiliar word element is replaced by, or refashioned to resemble, a more familiar
word (1986: 101). Pero en el artculo amazon, en cambio, se usa el mismo trmino
para hablar de una explicacin etimolgica basada en parecidos formales (1986: 5).
Asimismo, encontramos etymological association para el controvertido caso de
female (1986: 84).
Y en tercer lugar, citamos el Dictionary of true etymologies de Room (1986),
que es precisamente una obra especializada en etimologa popular, y que analizamos
con ms detalle en la tercera parte de esta tesis. En la primera pgina de la introduccin
a su diccionario, Room nos formula algo que puede entenderse como definicin de
etimologa popular: [the] involuntary or sometimes even wilful attempt to link two
similar words, or turn a meaningless one into a meaningful one []. (1986: 1).
Aunque, viendo esta descripcin, no parece que Room defienda la perspectiva

247
etimolgica, esto es la de la etimologa popular como bsqueda de etimologas, el
resto de la exposicin parece indicar que s la defiende. De hecho, postula que en todos
nosotros hay una especie de wordwonder, o curiosidad lxica innata (1986: 1), cosa
que nos recuerda a A. S. Palmer y su clebre Man is an etymologizing animal.
Como el objetivo de este diccionario es ofrecer la verdadera etimologa de
palabras cuya forma nos puede llevar a hiptesis etimolgicas errneas, es de esperar
que nos encontremos en l con los clsicos ejemplos de cambio slo formal (p.e.
admiral), cambio slo semntico (p.e. pester), cambio formal y semntico (p.e.
belfry) o de etimologa popular sin cambio lingstico (la que es etimologa
popular porque sugiere etimologas engaosas, p.e. en el caso de aborigine). De
hecho, encontramos en esta obra un poco de todo, aunque dejaremos las cifras para el
estudio comparativo de la tercera parte.
Y concluimos esta seccin lexicogrfica haciendo mencin otra vez del Oxford
English dictionary, cuya segunda edicin aparece en 1989. Lo ms notable es que, pese
a las numerosas adiciones y correcciones que esta edicin aporta con respecto a la
primera, en lo tocante al tema que nos ocupa no ha cambiado nada: se mantiene la
definicin de folk-etymology de la edicin original, el lenguaje con que en el prefacio
se describe el fenmeno sigue siendo el mismo, y la variedad terminolgica con que se
tratan los fenmenos de interferencia paramrfica al describir la etimologa de las
palabras sigue siendo igual de amplia que en la versin inicial. Su tratamiento del tema,
por tanto, puede parecer algo anacrnico en la poca en la que estamos. Sin embargo, es
una mera cuestin de estilo, ya que la idea conceptual que transmite no es muy diferente
de otras que se han expresado en esta dcada y en la siguiente.
En cuanto a los manuales y artculos de teora lingstica que surgen en esta
poca, la enorme disparidad de los enfoques y las ideas expresadas hace difcil cualquier
intento de sntesis. Por un lado, sigue habiendo intentos de reconciliar la idea tradicional
con los nuevos paradigmas; por otro, aparecen nuevos mbitos de aplicacin del
concepto. Y al mismo tiempo no dejamos de encontrar versiones expositivas que no
hacen sino perpetuar, con ms o menos congruencia, la idea tradicional.
Entre los autores integradores, es decir, aquellos que, o bien incluyen algo
llamado etimologa popular en sus esquemas tericos, o que al menos aspiran a
solucionar el problema de incompatibilidad entre la idea tradicional y los nuevos
planteamientos, destacamos en primer lugar a Bauer (1983). En su libro English Wordformation este autor encuadra la folk etymology dentro de los procesos de formacin

248
lxica como renlisis de palabras no analizables, e ilustra la idea con el clsico ejemplo
de asparagus > sparrows grass (sic; 1983: 44). Deducimos por tanto que entiende
la etimologa popular como un cambio formal basado en el reanlisis de palabras
aparentemente compuestas. Un concepto as viene a reflejar la idea ms prototpica de
etimologa popular, y limita el mbito de aplicacin, porque excluye una serie de
fenmenos que se han etiquetado antes como tal, como, por ejemplo la sustitucin sin
reanlisis (que tambin puede entenderse como cambio semntico) del tipo infectar >
infestar, o cambios donde el reanlisis no es tan claro, como en el caso de mestenco
> mostrenco. En cualquier caso, veremos que en otros autores que hablan de la
etimologa popular como reanlisis el concepto es claramente distinto.
As por ejemplo, Tzitzilis (1984) trata tambin la etimologa popular como
anlisis morfolgico alternativo, pero ampla el concepto de etimologa popular sobre la
idea prototpica, en lugar de limitarlo. En efecto, en su estudio sobre lo que l denomina
prefixation folk-etymology no se centra en los cambios formales que dan una
supuesta transparencia a la palabra (los del tipo sparrowgrass o vagamundo), sino
en los casos en los que se sustituye con un prefijo comn el segmento inicial de una
palabra (como ocurra en el caso de bikini y monokini). Lo que sugiere Tzitzilis es
que el concepto de etimologa popular, que suponemos entiende como la asociacin
mental de palabras no emparentadas etimolgicamente, debe abarcar este tipo de
fenmeno, que en rigor es posterior a la asociacin mental que muchos entienden como
etimologa popular, y, adems, producto de una reflexin consciente. Esta sustitucin
segmento-por-prefijo recuerda a la creacin analgica que produce cheeseburger a
partir de hamburger, esto es, la que nos lleva a sustituciones entre segmentos no
paramrficos, que algn autor ha considerado etimologa popular, y est asimismo a un
paso de la llamada derivacin regresiva o backformation, que muchas veces se
apoya en una identificacin errnea de sufijos (p.e. pea a partir de pease), y que A.
S. Palmer relacionaba con la etimologa popular.
En cualquier caso, Tzitzilis afirma que este tipo de sustitucin debe incluirse en
el mbito de la etimologa popular, ya que, en su opinin, lo producen las mismas
causas y sigue un mecanismo similar (1984: 598). En definitiva, podemos deducir que
para este autor la etimologa popular es una percepcin etimolgica alternativa ms el
efecto que esta produce en la lengua.
En el mismo ao de 1984 Fox acude al concepto de etimologa popular para
refutar una teora sobre transmisin de lrica popular. En este estudio la etimologa

249
popular se presenta una vez ms como reanlisis lingstico, con la novedad de que
para Fox dicho reanlisis no es privativo de la etimologa popular sino que es algo
subyacente en varios fenmenos de atraccin paramrfica, como son el lapsus auditivo,
el fenmeno punta-de-la-lengua y el malapropismo tipo Fay-Cutler (aunque para este
ltimo quiz no sea apropiado aplicar el trmino reanlisis).
Probablemente sea Fox la primera persona que relaciona por sus semejanzas, a
un tiempo, la etimologa popular, los lapsus auditivos, las aproximaciones del
fenmeno punta-de-la-lengua y los malapropismos del tipo Fay-Cutler. Hasta ahora
habamos visto estudios que relacionaban la etimologa popular con uno de estos
fenmenos, pero nunca con los tres. Curiosamente, dentro de esta misma dcada
encontraremos el estudio de Bolinger, que relaciona estos fenmenos bajo el
denominador comn de la reiconizacin. Es un indicio de que los datos que la
psicolingstica aporta de forma independiente estn empezando a abrirse a nuevas
posibilidades de relacin.
En 1985 Tournier describe la etimologa popular clsica como una atraccin
paronmica con remotivacin, insistiendo en que sin remotivacin no hay etimologa
popular, sino remodelacin (1985: 333). Es un planteamiento que parece pensado ad
hoc para salvar el concepto tradicional frstemanniano al tiempo que se reencuadra en
un modelo congruente. Asimismo, notamos que Tournier distingue entre falsa
etimologa (que vendra a ser la etimologa errnea de los eruditos) y etimologa
popular. Aunque en principio define la etimologa popular como un caso de
remotivacin consistente en la aproximacin de una forma a otra vecina, sus
ejemplos, como ocurre con muchos otros autores, van ms all. Y as pues, al lado de
ejemplos de cambio slo formal incluye otros de cambio semntico e incluso de
atribucin de etimologas errneas, fenmeno que entre los lingistas de esta poca no
suele relacionarse con la motivacin.
En la segunda mitad de esta dcada hay tres enfoques especialmente innovadores
ante el problema de la etimologa popular y su papel dentro de la lingstica
contempornea. Nos referimos a los trabajos de Hock (1986), Coates (1987) y Bolinger
(1988).
Hock, en el captulo que dedica a la analoga dentro de su Principles of
historical linguistics (1986), no slo deja muy claro que considera la etimologa popular
una forma de analoga, como ya hicieron otros antes, sino que adems la integra de
forma congruente en una taxonoma de fenmenos analgicos, cosa que no habamos

250
visto hasta ahora. As pues, su estudio distingue entre procesos analgicos
sistemticos, procesos analgicos no sistemticos y procesos de hipercorreccin,
siendo en la segunda de estas categoras donde figuran la etimologa popular y otros
fenmenos como la derivacin regresiva, la contaminacin y la mezcla lxica. Aqu, por
tanto, se le da a la etimologa popular un puesto bien definido entre los procesos
analgicos, y a la vez se la distingue de otros fenmenos analgicos habitualmente
asociados a ella como la contaminacin, la mezcla (o blending), la aglutinacin o la
derivacin regresiva. Por lo dems, no hay nada nuevo en el modo en que concibe Hock
la etimologa popular, pues la define en este mismo captulo como una especie de
recomposicin de palabras que parte de formas opacas y acude a asociaciones
sincrnicas con palabras formalmente similares (1986: 202).
El estudio de Coates, Pragmatic sources of analogical reformation (1987) tiene
una profundidad mayor, ya que intenta romper con esquemas recibidos y se desmarca
del concepto de etimologa popular para poder aplicar ideas de la lingstica moderna y
la psicolingstica. As, por tanto, nos dice que se centra, no en la etimologa popular,
sino en la reforma analgica, fenmeno que, segn este autor, se solapa con aquel,
pero en la prctica parece evidente que est enfrentndose nicamente al problemtico
concepto frstemanniano.
Para empezar, Coates se pregunta por qu la lingstica ha excluido de sus
investigaciones la etimologa popular, y la ha relegado a un plano anecdtico; nos da a
entender as que el fenmeno todava no est bien explicado desde los nuevos
paradigmas, por ms que se intente soslayar la cuestin. Buen conocedor del tema (de
hecho Coates firma el artculo folk etymology de la Encyclopaedia of language and
linguistics de Asher; 1994), opta por estudiarlo como una remodelacin analgica en el
plano lxico, no sin antes explicar el concepto tradicional: As usually conceived, it is a
formal change whereby one element of a morphologically complex form comes to
resemble more closely, or become identical to, some other morph in the speakers
lexicon. Despus de establecer que este es un tipo de cambio anlogico, denuncia lo
que para l parece ser el problema fundamental, a saber, que an no se ha explicado
bien cul es el fundamento de esta analoga.
En este sentido, Coates argumenta que para que se d este fenmeno de cambio
slo son precondiciones esenciales el que haya una persona para hacerlo y que haya una
semejanza formal en las palabras implicadas, y excluye como precondicin el que exista
una semejanza semntica, como afirmaban, entre otros, Vendryes y Ullmann. Contra

251
quienes afirman que la base de tal asociacin es semntica, Coates demuestra que
muchas explicaciones que se dan para la motivacin de una etimologa popular son
racionalizaciones a posteriori, que no son necesariamente acertadas (1987: 322).
Ahora bien, cree este autor que en el plano semntico pueden influir ciertas
relaciones de proximidad, entendida esta como una magnitud virtual mensurable
dentro de un modelo de distribucin de palabras en el lxico. As, por ejemplo, son
semnticamente prximos los sinnimos, pero tambin lo son los hipernimos entre
s, el hipnimo y su hipernimo, los opuestos e incluso -llevando la idea de proximidad
al mundo fsico- ciertos topnimos geogrficamente cercanos (p.e. Misterton y
Mosterton; 1987: 329).
En cierto modo, el artculo de Coates es otra reaccin individual contra esa
inercia conceptual que hace que la etimologa popular, excluida de la sistematizacin
lingstica, haya quedado en tierra de nadie, sin una explicacin congruente para los
postulados modernos. La solucin integradora, en este caso, consiste en considerar la
etimologa popular un fenmeno de analoga, basado en semejanzas y proximidades:
semejanza para la forma, y proximidad esto es, relaciones ms o menos cercanas- para
el significado.
Visto ya el marco terico general y centrndonos ya en la cuestin conceptual,
podemos concluir que para Coates la etimologa popular, tal como la explica al
principio de su artculo, consiste en un fenmeno de cambio slo formal que se
establece al menos en el lxico mental de un individuo. No obstante, en su estudio de la
remodelacin analgica, que no sabemos muy bien en qu medida coincide con la
etimologa popular, incluye ejemplos de cambio semntico derivado del cambio formal
(p.e. belfry). Queda excluida, en cualquier caso, la atribucin de etimologas
alternativas.
En 1988, Bolinger rescata el concepto de reiconizacin, acuado por Collinge
(1986), para integrar una serie de fenmenos de interferencia paramrfica entre los
cuales est la folk etymology, o ms bien su concepto personal de folk etymology,
supuestamente el mismo que intentbamos desentraar a partir de su obra de 1968.
La cuestin es que aqu Bolinger integra la etimologa popular en una categora
que llama lapses y que incluye tambin un fenmeno claramente accidental, el
spoonerism, y otros que pueden considerarse accidentales o no accidentales, segn la
perspectiva, como son los blends y los malapropisms. Los ejemplos que da

252
Bolinger de etimologa popular son en realidad malapropismos clsicos, o sea
cambios individuales.
En suma, Bolinger integra el fenmeno de la etimologa popular en el concepto
contemporneo de la reiconizacin (que no encontramos en la literatura posterior a
este artculo, con la nica excepcin de Lorenzo 1989), pero al hacer esto no hace sino
retomar la idea teleolgica de la bsqueda de transparencia en el lenguaje y llevarla
hasta el extremo de afirmar que nuestros lapsus delatan esta tendencia. Algo parecido,
como se recordar, afirmaba Meringer en 1895.
Su idea, de todas formas, no cuenta con el apoyo de la investigacin
psicolingstica, aunque s parece cierto que en algunos tipos de lapsus, como el
auditivo, el resultado tiende a ser una palabra real ms que un neologismo, sin que
esto implique que el resultado aporte ms transparencia a la expresin. Y en cualquier
caso, parece evidente que los ejemplos de Bolinger, tanto los de sus supuestas folk
etymologies (p. e. old timers disease por Alzheimers disease; 1988: 241) como
los de los lapsus genuinos, parecen estar seleccionados ad hoc para demostrar nuestra
tendencia a la reiconizacin espontnea.
Vistos ya los autores que de una u otra manera intentaban integrar la etimologa
popular dentro de una categora lingstica, queda an en esta dcada una serie de
aportaciones tericas de muy variado cuo que tratan el fenmeno independientemente
de su categorizacin.
As, por ejemplo, lb (1981) aboga por una especie de etimologa popular
consciente para la adaptacin de prstamos de otras lenguas a la lengua yoruba, e
incluso la propone como herramienta del traductor, si bien esta ltima aplicacin no
queda, a nuestro parecer, lo bastante clara. Aunque parte de la definicin de Potter
(1972), que explica la etimologa popular como la sustitucin de una palabra oscura por
otra ms familiar, con este artculo se redefine una vez ms el mbito conceptual del
fenmeno. En este caso, el autor nos habla de una forma consciente de hacer lo que
tantas veces se ha considerado inconsciente, y, curiosamente, llama a su propuesta
natural translation, frente a la artificial translation, que sera la traduccin de
prstamos mediante circunloquios.
En este mismo ao, Brook, en su libro Words in everyday life, nos da un ejemplo
ms de discordancia entre la definicin y la exposicin, ya que cuando empieza a tratar
el tema ofrece una definicin de la etimologa popular como cambio puramente formal
y luego, al desarrollarlo, incluye varios casos de atribucin etimolgica alternativa (p.e.

253
buttery). Aparte de esto, incluye en su concepto el fenmeno de las mezclas lxicas,
que, como ya hemos visto divide a cierto sector de la comunidad lingstica. Y,
curiosamente, reserva el trmino malapropism nicamente para las confusiones
paramrficas de los personajes literarios, tal vez porque el origen del mismo est en uno
de estos personajes (1981: 107).
En otro trabajo de este ao, el libro Language change: Progress or decay?,
Aitchison habla de folk etymology dentro de una seccin sobre slips of the tongue,
dedicada a la relacin entre el lapsus y el cambio lingstico. Con un planteamiento as,
cabra deducir que Aitchison no aplica el concepto prototpico de etimologa popular, y
que hace, en cambio, una interpretacin muy personal del trmino. Sin embargo, su
explicacin del fenmeno, que acude a la socorrida sustitucin de lo no conocido por lo
conocido, sin referirse a l como error accidental, nicamente difiere de la idea ms
extendida en el hecho de que incluye sustituciones individuales y subgrupales al lado de
las generalizadas72.
Un ao ms tarde observamos que Zwicky, en un nuevo estudio sobre el
malapropismo clsico, ha decidido prescindir de la idea de etimologa popular y ahora
opta por el trmino misanalysis, ms moderno y ms apropiado para expresar lo que
hasta ahora expresaba con folk etymology, por cuanto evita los problemas
conceptuales que ha heredado esta etiqueta.
De 1982 es tambin la ponencia Aspekte der Volksetymologie de Panagl. Su
concepto de etimologa popular est fundamentalmente en el mbito tpico postsaussureano, pues destaca, al igual que Mayer (1962) y Bebermeyer (1974), los aspectos
del aislamiento y la motivacin como factores fundamentales. As, por ejemplo, nos
dice, en relacin con los prstamos: Una palabra de origen extranjero que no encuentra
ninguna relacin natural en los paradigmas de la derivacin [est] aislada dentro de un
lxico, careciendo de motivacin (1982: 7). Ahora bien, se desva un tanto del
concepto prototpico al defender que puede haber etimologa popular en los juegos de
palabras, citando, en este sentido, ejemplos del mundo de la poesa, la filosofa y la
publicidad (1982: 15-17).

72

Uno de los ejemplos que figuran en esta seccin es el cambio de Route du Roi a Rotten Row (del
callejero londinense), supuesta evolucin que otros autores han citado en sus estudios, y que desmiente
Ashley (1985: 14). Por otra parte, la obra que Aitchison dedica en esta misma dcada al lxico mental,
Words in the mind (1987), no contiene ni una sola mencin de la etimologa popular. S hace referencia a
los malapropismos, pero en esta obra se entienden como un tipo de lapsus.

254
Asimismo, algunas de sus propuestas nos sacan de la especulacin terica para
llevarnos a terrenos ms cientficos. Ocurre as, por ejemplo, cuando defiende la
polignesis del fenmeno, en la afirmacin de que una etimologa popular puede estar
creadad por personas diferentes, en lugares distintos y de manera independiente (1982:
12) o cuando postula una correlacin entre este tipo de fenmenos y algunas
manifestaciones patolgicas, como las que surgen de la afasia.
Citamos tambin en esta dcada tres estudios sobre toponimia de Galms de
Fuentes, publicados en 1983, 1986 y 1990, y los incluimos en esta seccin por tener
suficiente relevancia su base terica. Este autor, que en todos sus trabajos de sobre el
tema critica el trmino etimologa popular y propone asociacin etimolgica en su
lugar, explica el fenmeno como reinterpretacin de formas etimolgicamente
oscuras mediante reagrupaciones con races conocidas de aspecto semejante (1983:
409). Su descripcin de casos parece centrarse en las asociaciones paraetimolgicas,
esto es en los significados especiales que sugiere un topnimo (p.e. Gallocanta, de
kal(l)io piedra y kanto piedra 1986: 33) o en leyendas surgidas del significado
aparente (p.e. El Toro; 1983: 414). Y slo en unas pocas ocasiones describe un
cambio formal, con la cual debemos suponer que la mayora de las asociaciones
etimolgicas que describe son resultado de una evolucin fontica normal. Aade
Galms tambin algn ejemplo de cambio claramente intencionado, por eufemismo
(p.e. caralio roca > carall > cavall caballo; 1986: 32) y por ultracorreccin
(fauces > falces; 1990: 24). En definitiva, la postura de Galms es muy parecida a
la de Baldinger: se entiende la etimologa popular primariamente como asociacin
mental, siendo secundarios todos los dems fenmenos.
En 1985 Kirwin nos lleva de nuevo a la cuestin de la ambigedad
terminolgica. Aunque su artculo no se centra en el problema conceptual, pues su
preocupacin principal es demostrar que ciertos cambios ortogrficos y atribuciones
etimolgicas alternativas son obra de hablantes cultos y no del pueblo llano, su
artculo tiene interesantes implicaciones para el estudio del concepto. As pues, notando
Kirwin que unas veces usamos el trmino clsico para hablar de adaptaciones formales
y otras veces para hablar de explicaciones etimolgicas inventadas, sugiere, en
desacuerdo con Kazazis (1980), que se aplique el trmino folk etymology a las
adaptaciones formales, mientras que para las explicaciones etimolgicas alternativas,
sean o no consecuencia de un cambio formal paramrfico, debera hablarse de false o
pseudo etymologies (1985: 22).

255
El artculo de Ortega Ojeda La etimologa popular: Un estudio filolgico, del
mismo ao, puntualiza en lo conceptual mucho ms que otros trabajos de sus
contemporneos, critica ideas de otros autores, y describe un experimento destinado a
probar que la etimologa popular surge de una motivacin percibida por el hablante. Por
todas estas razones, resulta de especial inters para este trabajo.
Ortega Ojeda cree que son etimologa popular los cambios formales y
semnticos que estn motivados por la identificacin de una palabra con otra. En sus
puntualizaciones afirma que las palabras implicadas podran tener parentesco
etimolgico, y esto es importante, porque algunas definiciones, como la de Dubois
(1973: 199), afirman que este fenmeno asocia palabras sin relacin etimolgica
verdadera, lo cual dejara fuera del mbito conceptual transformaciones del tipo
equalitarian por egalitarian, o ranacuajo por renacuajo.
Su mbito conceptual, por otra parte, incluye los cambios no generalizados (con
toda seguridad los grupales y probablemente los individuales). Seala adems que el
cambio formal puede consistir en la sustitucin de una palabra por otra, en la
reasignacin de segmentos esto es, en una sustitucin parcial- e incluso en un cambio
de palabras limitado al contexto de una frase idiomtica. Incluye tambin, a diferencia
de otros autores, las faltas de ortografa motivadas por interferencia entre palabras, y
asimismo la de textos recitados o cantados (mondegreens), e incluso los errores de
lectura, si pueden atribuirse a la influencia de otra palabra. En suma, incluye en el
mbito conceptual de la etimologa popular fenmenos que pueden considerarse, o que
son indudablemente, accidentales. Sin embargo, excluye el juego de palabras,
contradiciendo otra vez a Dubois.
Su experimento, que, dicho sea de paso, pretende demostrar que en ciertas faltas
ortogrficas subyace la etimologa popular, y consiste en pedir a un nmero de sujetos
que escriban al dictado unas palabras concretas (p.e tebeo, ilacin, bulevares) y
las definan en una oracin. Al ser estas palabras blanco fcil para la reinterpretacin, se
obtienen numerosas grafas errneas acompaadas de explicaciones que delatan las
interferencias previstas (p.e. hilo en *hilacin). La idea del experimento es que que
la etimologa popular es, si no una bsqueda desinformada de etimologas, s al menos
una confusin justificable.
En The story of English (McCrum et al., 1986) donde se habla de folk
etymologies y malapropisms del ingls de Irlanda, vemos por los ejemplos cmo
tiende a usarse este ltimo trmino para las sustituciones totales entre palabras (p.e.

256
formularies por formalities 1986: 169), mientras que folk etymology se aplica a
sustituciones parciales por reanlisis (p.e. windystool por windowsill 1986: 169).
Se confirma as una tendencia en el uso de malapropismo, que no se verifica, sin
embargo, en todos los autores que emplean el trmino (vase Zwicky 1979).
Garca Yebra (1986) y Baldinger (1986), centrndose en la toponimia los dos,
vuleven a hablar de una etimologa popular que es prioritariamente atribucin de
significados alternativos, que puede secundariamente provocar un cambio formal
(porque la palabra se haya acomodado a su nuevo significado) y que puede
acompaarse tambin, al menos para Garca Yebra, de una explicacin etimolgica
consecuente. Esto es, se vuelve a ver la bsqueda etimolgica, pero no como fenmeno
primario esta vez, sino secundario.
Baldinger, por su parte, repitiendo ideas propias y de otros, insiste en que hay
etimlogos populares y en que hay siempre una motivacin resultante, pues su
concepcin eclctica combina lo frstemanniano con lo estructuralista. Ahora bien,
parece que lleva a un extremo absurdo la idea del cambio motivador, pues afirma que la
motivacin resultante puede no tener sentido y no por ello deja de ser una motivacin.
Por lo dems, en su exposicin, Baldinger demuestra que su concepto abarca el
cambio grupal y el juego de palabras, y llama asimismo etimologa popular al error de
atribucin de un etimlogo: el caso del francs bonet gorro explicado como si
derivarara del latn bonus est 1986: 16). Presenta adems ejemplos de cambio de
creencias causados por una asociacin paramrfica (p.e. la canonizacin de
Vercingetorix > Saint Gtorix 1986: 24, nota 46), as como de proyecciones
concretas de la etimologa popular en el mundo extralingstico (el monumento a un tal
Baptiste, supuesto creador de la tela llamada batiste en francs 1986: 22).
Hacia el final de esta dcada, Ladrn de Cegama (1988) y Mars (1988) afirman,
con Baldinger y Garca Yebra, que la etimologa popular es primariamente un cambio
semntico. Sin embargo, aquellos discrepan de estos, y tambin entre s, a la hora de
puntualizar ideas. Ladrn de Cegama, en su artculo A vueltas con la etimologa
popular, defiende que este fenmeno es popular y espontneo, no culto ni
intencionado. Tiene que implicar a dos palabras no relacionadas etimolgicamente
(recurdese, en este sentido, lo que decamos a propsito de Ortega Ojeda 1985) y dar
como resultado una nueva motivacin. Todo ello implica, como dice expresamente este
autor, que no son etimologa popular las etimologas errneas de eruditos como San
Isidoro, ni los juegos de palabras ni otro tipo de asociaciones inventadas (como, por

257
ejemplo, hacer a Saint Vincent patrn de los viticultores), ni tampoco remotivaciones
como la que explicaban Ullmann y Wartburg a propsito de perce oreille (1962: 183),
ya que, segn Ladrn de Cegama, no se han relacionado en este caso palabras de
distintas familias etimolgicas (1988: 221).
Adems, Ladrn de Cegama afirma con plena conviccin que no hay
denominacin mejor para el fenmeno que describe que la de etimologa popular. En
nuestro anlisis, todo apunta a que el autor de este artculo ha hecho cierto tipo de
razonamiento circular, con la presuposicin de que existe una verdadera actividad
etimolgica del pueblo y que, por tanto, ningn fenmeno de cambio externo al
pueblo puede relacionarse con esta, as como tampoco pueden incluirse en el mbito
conceptual fenmenos que no conlleven una asociacin de palabras de grupos
etimolgicos diferentes. Dicho de otro modo, Ladrn de Cegama interpreta muy al pie
de la letra la etiqueta tradicional y elimina del concepto frstemaniano ciertos aadidos
que han ido surgiendo durante el siglo XX, llegando a un mbito conceptual ms
preciso que el del propio Frstemann.
El artculo de Mars, Testimonios sigilogrficos de la etimologa popular,
interesa, no tanto por su concepto central de la etimologa popular como cambio
semntico, que ya han expresado otros, sino porque estudia el fenmeno secundario de
la proyeccin de etimologas populares en la iconografa de los sellos municipales. El
ejemplo ms conocido en Espaa es el de la ciudad de Len, cuyo escudo muestra la
imagen de este animal, cuando la verdadera etimologa del topnimo Len est en la
palabra latina legio (=legin). Se trata de otro caso de proyeccin de la etimologa
popular en el mundo extralingstico, cosa que, para Mars, es la nica evidencia,
cuando no ha habido cambio fontico, de que se ha dado el cambio semntico que en su
opinin es inherente a la etimologa popular. No parece tener en cuenta, por tanto, que
el uso de una palabra en contextos nuevos es claro indicio de un cambio semntico, por
no hablar del omnipresente metalenguaje, que nos lleva a la misma conclusin. La
cuestin est, creemos, en que Mars llama cambio semntico a las nuevas
asociaciones que se crean, las cuales producen cambios en lo connotativo ms que en lo
denotativo (obviamente, en la toponimia no es comn el cambio de referente).
Con Scholfield (1988) volvemos al mtodo experimental. Este autor parte de
once palabras del ingls que tienen dos formas alternativas vigentes, una que muestra
interferencia paramrfica y otra que es el resultado normal de la evolucin fontica. As
pues, mediante una actividad en la que los sujetos escriben dichas palabras poco

258
despus de haberlas odo, determina que las etimologas populares tienen ritmos de
dispersin diferentes.
Si bien la metodologa del experimento es correcta, el problema que hay a la
hora de aplicar el mtodo experimental a la etimologa popular es que, como intentamos
demostrar aqu, no hay un concepto unnimemente definido. As, la etimologa
popular que estudiaba Kazazis es la etimologa que se supone que tienen en mente los
hablantes, sin manifestarla en el uso. La que estudia Scholfield es precisamente la que
se manifiesta en el uso, y en concreto, por necesidades del experimento, en la ortografa
nicamente y no en la pronunciacin (con las nicas excepciones de Welsh rarebit y
fullsproof). Este autor no habla de explicaciones etimolgicas (o semnticas, como
haca Ortega Ojeda con su experimento). En cambio, nos dice, tomando postura en un
debate relativamente moderno, que hay etimologa popular en la derivacin de
beefburger a partir de hamburger, pero que este tipo de manifestaciones no podan
entrar en el experimento. En cualquier caso, ha incluido expresamente un fenmeno
que, segn algunos, es ajeno al mbito conceptual de la etimologa popular y, segn
otros, es pura etimologa popular. Sea como fuere, la conclusin evidente es que para
Scholfield, etimologa popular equivale a cambio formal por reanlisis. No podemos
afirmar que incluya en su concepto personal los cambios de contenido.
En 1990 Veny presenta una tipologa de la etimologa popular, basada en la
definicin de Dubois (etimologa popular como asociacin extraetimolgica entre
palabras; 1973:199) y en la tipologa de Buyssens (1965), y acompaada de numerosos
ejemplos del castellano, cataln y mallorqun. Esta nueva taxonoma clasifica los
fenmenos en tres categoras: 1) homonimizacin formal, referida al cambio formal por
interferencia paramrfica sin motivacin (p.e. latn Coda lupi > espaol gordolobo);
2) homonimizacin semntica, referida al cambio formal por interferencia paramrfica
con motivacin semntica (p.e. latn restuculu > espaol restojo > rastrojo); y 3)
homosemizacin, referida al cambio semntico por interferencia paramrfica sin cambio
formal (p.e. espaol aterrar abatir > aterrar causar terror). No est presente aqu
la atribucin de etimologas alternativas (la etimologa popular latente de Hristea),
que Buyssens s inclua en su concepto de etimologa popular.
Por el desarrollo del artculo de Veny descubrimos, adems, que su mbito
conceptual incluye los cambios formales no generalizados, pues habla de etimologas
populares de habla (1990: 150-151) y malapropismos (1990: 143), reservando el
trmino etimologas populares de lengua a los cambios que llegan al diccionario.

259
Vemos tambin que Veny considera la etimologa popular un fenmeno ms consciente
que inconsciente, y de hecho dedica parte de su artculo a los juegos de palabras, en
especial al conocido como floreo verbal (p.e. ir a Pearanda por empearse), y a
las definiciones humorsticas (p.e. Isrealita. Hebreo, judo monrquico 1990: 149).
De todas formas, no sabemos si todos los fenmenos que comenta sobre la
marcha este autor deben considerarse manifestaciones de su etimologa popular, ya
que algunos se presentan como relacionados. En este mbito de duda entran en cierto
momento el floreo verbal y los malapropismos, que segn l slo participan
parcialmente de la homosemizacin formal, porque es tracta de parnims que no
formen parte del lxic habitual dun parlant (1990: 143). Asimismo, tambin relaciona
con la etimologa popular, sin integrarlos, el eufemismo deshomonimizador (p.e el
cambio de Malevento a Benevento) y la hipercorreccin, as como un caso
extremo de homonimizacin que es la transformacin de sonidos no articulados en
lenguaje articulado (p.e en el caso de los cantos de ciertos pjaros; 1990: 144). Este
ltimo caso recuerda a Oduyoye (1970), que inclua en el concepto de etimologa
popular la reinterpretacin de un toque de tambor, aunque hay diferencias entre uno y
otro caso.
En cuanto a terminologa, Veny critica la etiqueta tradicional frstemanniana y
expresa su preferencia por alternativas conocidas como atraccin paronmica y
asimilacin fontico-semntica, pero se resigna a usar etimologa popular para
evitar nuevos problemas. Para rematar esta exploracin de su mbito conceptual,
sealamos que Veny compara la etimologa popular con la cientfica, con lo cual
defiende tcitamente la idea de etimologa popular como actividad etimolgica, y
desvincula este concepto del de la analoga, alegando que esta conduce a la regularidad,
lo cual no ocurre con el fenmeno que aqu nos ocupa.
Los trabajos tericos de Fernndez (1982) y Francis (1983) son de menor inters
para este estudio, por no aportar nada nuevo en el plano conceptual. Fernndez habla de
la etimologa popular como cambio formal y/o semntico, aunque incluye ejemplos
como el de pantry, que estrictamente no son de cambio formal ni semntico. Francis,
que reproduce la definicin del Webster III, habla de cmo la etimologa popular puede
hacer que dos palabras sin relacin etimolgica acaben por considerarse emparentadas,
lo cual se llega a reflejar en un contexto tan especializado como son los mapas
lingsticos.

260
Citamos aqu tambin a Hagge, quien en The dialogic species acu el trmino
homonymic assimilation, inspirado probablemente en Dauzat o Duchacek, para la
transformacin que sufren ciertos prstamos que se asemejan a palabras de la lengua
anfitriona sin que las sustituciones formales los hagan ms transparentes, resultando
incluso absurdos morfolgicamente (1990: 11). Este concepto lo incorporar, diez aos
ms tarde, Trask, en una de sus descripciones de la etimologa popular (2000: 153).
Tambin en esta dcada la etimologa popular sigue siendo referencia frecuente
en los estudios de onomasiologa y onomstica. Dentro de estos ltimos abundan los
referidos a la toponimia y su relacin con el folklore; la mayora de sus autores son
folkloristas y el concepto que manejan va casi siempre unido al tema de las leyendas
populares. Tal es el caso de Rich (1981), Kenny (1984), Ashley (1985), Murray (1986)
y Brunvand (1986). Todos estos autores, en lneas generales, estudian el cambio formal,
por un lado, y las leyendas explicativas, por otro. Pero hay, como es de esperar,
pequeos detalles que marcan la diferencia.
As, por ejemplo, observamos que algunas de las leyendas que recoge Rich no
parecen ser resultado de una confusin paramrfica (p.e. para Texas Creek, en
Alabama, se dan varias explicaciones relacionadas directamente con el topnimo Texas,
1981: 156; para Shake Rag Church, nombre del que no se nos da ninguna evolucin
etimolgica, el autor reproduce varias leyendas que dan conexin a estas palabras 1981:
158). Ashley, por su parte, adems de hablar de los cambios formales que produce la
confusin paramrfica y de las historias que estos pueden inspirar (as como de las
explicaciones errneas de los etimlogos), menciona leyendas que se pierden con la
evolucin formal de un topnimo (p.e. al transformarse el topnimo galico Ponte-nasige en el ingls Cheek point se pierde la alusin a las hadas del original 1985: 6),
creencias que surgen a partir de una asociacin etimolgico-popular (p.e. la de que los
pictos, nombre derivado del galico peicta guerreros, se pintaban el cuerpo, 1985:
6), e incluso de un cambio materializado en el mundo extralingstico (la costumbre
local en Roseland, nombre derivado del cornualls ros cima, de plantar rosas).
Brunvand aplica tambin un mbito conceptual muy amplio, ya que con la etiqueta
folk etymology alude, adems de a los fenmenos referidos, a onomatopeyas p.e.
trinkling 1986: 65), conjugaciones analgicas (p.e. tuck por took, 1986: 65), y
malapropismos clsicos (p.e. a tie por attire 1986: 65). Observamos tambin que en
un caso concreto llama folk etymology a la leyenda explicativa y corruption a la

261
evolucin formal que la inspir (Gnawbone, topnimo derivado del francs
Narbonne, 1986: 65).
Con un enfoque ms lingstico que folkorista, basndose en las ideas eclcticas
de Baldinger, Fernndez Gonzlez (1988) presenta ejemplos de cambio formal (sobre
todo hagiotopnimos falsos), sin dejar de lado las etimologas alternativas, y explica
adems un caso curioso de cambio secundario por motivacin semntica (Poimalo >
Poibueno 1988: 1679). Lutterer (1982), por su parte, habla slo de cambios que
sufren los topnimos al usarse en otras lenguas (el caso de Islandia, por ejemplo),
pero acude ms a la motivacin semntica simple que a las leyendas populares.
Fuera del mbito de la toponimia, en esta dcada hay referencias tambin a la
etimologa popular en De Gorog (1981), Legman (1984), Eble (1986), Veit (1988),
Patyal (1988) y Lodares (1989). De Gorog usa folk etymology, false association y
contaminated [expression] para referirse a casos de cambio formal. Legman usa la
etiqueta clsica, que aparece en el ttulo solamente, para un estudio dedicado a corregir
los errores de un etimlogo. Ebler, que relaciona la etimologa popular con la analoga,
habla en su introduccin de cambios formales y nocionales, trmino con el que se
refiere al mbito de la semntica y las asociaciones etimolgicas. Y aunque habla de
cambios generalizados e individuales, se centra en los subgrupales, ya que su estudio es
sobre argot juvenil. Y, como era de esperar, su mbito conceptual incluye los cambios
intencionados. Algo parecido hace Veit en su estudio de etimologas populares de
estudiantes norteamericanos, pues incluye tanto el cambio generalizado como el no
generalizado. Lo extrao en este caso es que su mbito conceptual excluye ortografas
como feonsay por fiance o chesterdroors por chest of drawers, argumentando
que en estos no hay conversion to more familiar forms, cuando es postulable que s
hay tal conversin, aunque sea slo parcial (esto es, say, chester).
Patyal, que afirma Folk-etymology [] is essentially a kind of lexical blend
(1988: 73), sin ms explicaciones, recoge como folk-etymologies varios errores
etimolgicos del Nirukta, el tratado etimolgico ms antiguo que se conoce. Aunque
sera de esperar que aqu slo se recogieran explicaciones etimolgicas incorrectas, hay
tambin en este estudio ejemplos de equivocaciones etimolgicas que han dado lugar a
palabras y a significados nuevos.
Lodares, por ltimo, explica como etimologa popular el cambio minuitas >
mi vida, que desconcertaba a los medievalistas espaoles.

262

9.2.3. La dcada 1991-2000


Completaremos este estudio cronolgico con la ltima dcada del siglo XX. Nos ha
parecido ms adecuado no separar aqu las obras de referencia, como diccionarios y
enciclopedias, de los artculos y manuales de lingstica, aunque s seguiremos tratando
aparte los estudios de casos que no aportan ni implican una concepcin terica
relevante.
En 1991 aparece la segunda edicin del Morphology de Matthews, que contiene,
entre otros aadidos, la descripcin de dos casos muy citados de folk etymology, a
saber sparrow-grass y cockroach. Matthews no da aqu una explicacin terica del
fenmeno, quiz suponiendo que el lector conoce ya la idea prototpica. Sea como fuere,
llama la atencin el hecho de que este autor hable de dicho proceso como a source of
opaque compounds (1991: 83), pues la idea de opacidad es contraria a la de
transparencia, con la que muchos autores asocian este fenmeno.
En el mismo ao, Salmon, en un estudio sobre Ltymologie populaire par
attraction paronymique daprs lexemple lyonnais, niega, curiosamente, que haya una
atraccin o confusin paronmica, ya que para l el germen de la etimologa popular
est en homofonas casuales que son resultado de una evolucin fontica regular. Segn
esta idea, se debe hablar de etimologa popular slo cuando alguien justifica la
homofona como si hubiera habido una atraccin (1991: 63).
Esto es, la etimologa popular no es sino la explicacin incorrecta a posteriori
que atribuye a la atraccin paronmica una evolucin fontica normal. Recordaremos
que Lloyd tambin hablaba de la etimologa popular como explicacin ex post facto
(1888: 131-132), pero este ltimo s crea en una especie de atraccin fontica. Por otra
parte, no sabemos bien si Salmon, que estudia la variante regional del francs de Lyon,
pretende generalizar su tesis a todos los caso que se han etiquetado as o si limita sus
conclusiones a este tipo de patois. En cualquier caso, con tal afirmacin nos plantea
un concepto de etimologa popular que excluye explcitamente el cambio lingstico, ya
que se aplica nicamente al establecimiento de asociaciones paraetimolgicas entre
palabras, sin cambios de forma ni de significado. En opinin de Salmon, pues, se ha
confundido el efecto con la causa (1991: 65).
Tambin en 1991, Poruciuc publica un ensayo sobre folk etymology que, si
bien cuenta con una descripcin de casos muy bien documentada, adolece de falta de
congruencia y sistematicidad en la exposicin, y en definitiva no aporta nada nuevo en

263
el plano metaterico. Se limita a repetir que la etimologa popular es algo ms que un
simple error provocado por la ignorancia, pues aporta motivacin y transparencia a
ciertas palabras, y vuelve a la cuestin de si debe valorarse positiva o negativamente el
fenmeno (1991: 53). Su descripcin de casos se centra fundamentalmente en el cambio
formal, aunque incluye al menos un caso de cambio de connotaciones (francs boteri
> ingls buttery). Encontramos tambin en su artculo ejemplos de cambios no
generalizados (p.e. chaise lounge) y uno de sustitucin subsiguiente a la interferencia
paramrfica (cheeseburger).
En 1992, Crystal, en uno de sus diccionarios lingsticos, explica, ms que
define, la etimologa popular del modo siguiente: A popular or folk etymology arises
when a word is assumed to come from a particular etymon because of some association
of form or meaning, whereas in fact the word has a different derivation (1992: 128). La
explicacin, como se ve, apunta a una perspectiva fundamentalmente etimolgica del
fenmeno, algo no habitual pero tampoco inusitado en estos tiempos. Asimismo, vemos
que no lo presenta nicamente como cambio lingstico, aunque sus ejemplos son
tpicamente de cambio formal. El mismo diccionario relaciona el concepto de
metanlisis con la etimologa popular (it is a kind of folk etymology; 1992: 249), pero
no relaciona esta con la analoga.
En otra obra de referencia de 1992, la International encyclopedia of linguistics,
editada por Bright, encontramos alusiones a la etimologa popular por parte de dos
autores. Hamp, en primer lugar, se refiere a ella dentro del artculo etymology,
afirmando que este fenmeno endows opaque strings with parsing, either appropriate
(La. terrae motus > Italian terremoto earthquake > tremuoto on the basis of tremare
tremble) or nonsensical (Old Eng. bryd-guma brides man > 16th-century brydegrome > bridegroom) (1992: Vol. 1, 427). En segundo lugar, Bolinger habla de folk
etymology desde el artculo dedicado al sound symbolism y explica que esta se
produce cuando the correct source of an expression is lost sight of, and speakers
substitute something that seems to make more sense (1992: Vol. 4, 29). A continuacin
viene una serie de ejemplos, todos de cambio formal no generalizado (tipo
malapropismo clsico). Dicho fenmeno lo encuadra Bolinger dentro de lo que llama
secondary sound symbolism, donde estn tambin los fenmenos de secondary
phonesthemes, blends (usado aqu para palabras relacionadas semnticamente y que
se fusionan en una), malapropisms (Bolinger reconoce que sus categoras se solapan)
y associations (donde tienen cabida el lapsus, el tip-of-the-tongue phenomenon, el

264
rhyming slang y dems curiosidades lingsticas). Lo ms interesante de todo esto es
el nuevo reencuadre, de Bolinger, ya anticipado en su artculo de 1988, por cuanto sita
la etimologa popular en el nivel secundario de la iconicidad, en una nueva versin de lo
que se conoce habitualmente como motivacin secundaria. El nico problema es que
seguimos advirtiendo cmo Bolinger selecciona siempre ad hoc ejemplos donde esta
iconicidad o motivacin lxica es ms obvia, ejemplos que por alguna razn suelen ser
de cambio no generalizado, evitando los que dan una motivacin absurda.
En este mismo ao, Cutler y Butterfield, en un estudio psicolingstico sobre
errores de percepcin y segmentacin de la cadena hablada, aplican la etiqueta de folk
etymology a ciertas evoluciones en los nombres de pubs ingleses, citados aqu como
ejemplos ilustrativos, los cuales han experimentado cambios formales por sustituciones
paramrficas (p.e God encompass us > Goat and compasses). Aunque el estudio no
es sobre etimologa popular sino sobre psicolingstica y comprensin oral, interesa
citarlo porque aqu se aplica el concepto a casos de cambio formal que estn fuera del
mbito normal de uso y que no van claramente en la direccin de la transparencia
semntica.
En el mismo ao Winer nos define la folk etymology como a popular but
false hypothesis for a word derivation, usually based on similarities of phonology or
meaning between two or more words [] or from similarity to results of a known
historical process (1992: 238-239). El concepto que maneja parece ser el etimolgicodiacrnico, y no hace referencia explcita al cambio lingstico. Pero, curiosamente,
Rundblad y Kronenfeld (2000) se basan en esta definicin para su clasificacin de las
etimologas populares en Clase I (con cambio lingstico) y Clase II (sin cambio
lingstico).
Y tambin en 1992, el libro A survey of modern English, de Gramley y Ptzold,
incluye la etimologa popular en el grupo de fenmenos de cambio semntico, junto con
la elipsis, la metfora y la metonimia (1992: 31). Lo que caracteriza a la etimologa
popular, segn estos autores, es que esta opera a partir de semejanzas formales,
consistiendo el fenmeno en la sustitucin de formas que no pueden analizar los
hablantes por otras morfolgicamente transparentes (1992: 31). Tal explicacin
parece presuponer una conciencia metalingstica ante el cambio por parte del hablante.
La descripcin de los ejemplos, en cualquier caso, es consecuente con la teora, aunque
nuestro enfoque discrepa. As, por ejemplo, la sustitucin de bridegoma >
bridegroom, que consideramos cambio formal porque da lugar a una palabra nueva,

265
aqu se ve como cambio semntico, pues se supone que groom toma el significado de
goma. Un enfoque as no podra explicar bien la transformacin del ingls medio ile
en aisle por influencia de isle y aile, considerado etimologa popular por otros
autores (de la Cruz 1999: 194).
En este mismo trabajo, el malapropismo, entendido como la sustitucin de una
palabra por otra, se considera un fenmeno aparte, aunque similar, mientras que ciertas
sustituciones hipercultistas, del tipo technical > technological, se excluyen del
mbito de la etimologa popular, aunque tambin se consideran basadas en el parecido
formal. Se ve, por tanto, que aqu subyacen las ideas de reanlisis clarificador y
aislamiento previo, que vienen a ser formulaciones nuevas de las ideas de Frstemann.
En contraste con las ideas de Gramley y Ptzold, en el ao siguiente, la obra de
referencia A dictionary of grammatical terms in linguistics de Trask, define la
etimologa popular como un fenmeno de cambio formal que da transparencia a
unidades lxicas que se perciben como opacas (1993: 105). Vemos, adems, que Trask
reserva el trmino analoga para formas o paradigmas gramaticales (1993: 14), con lo
cual se hace explcita una vez ms la tendencia a reservar este concepto para lo
gramatical, con exclusin de la materia lxica.
Por otra parte, Barber, en este mismo ao, conceptualiza la popular etymology
de forma parecida cuando explica la transformacin por la cual ciertos prstamos se
alteran de forma que incluyen elementos de la lengua anfitriona (p.e wuchak >
woodchuck; 1993: 252).
Y tambin en 1993 encontramos la ltima referencia de Malkiel a la etimologa
popular, esta vez dentro de un extenso estudio metaterico de la etimologa. Este autor,
en quien ya habamos advertido una clara reticencia a usar la etiqueta clsica
frstemanniana, y cuya categorizacin de los fenmenos de interferencia paramrfica
resulta enormemente difcil de entrever, hace ahora una crtica de Frstemann y del
trmino por l propuesto, dentro del contexto de una historia de la disciplina
etimolgica. Por un lado, nos dice que Frstemann aplica la etiqueta de etimologa
popular a dos situaciones distintas: (a) The transfer, within the bonds of a given
language, of some isolated word, occasionally opaque, from its residual (moribund)
lexical family, to some other, more vigorously thriving family; and (b) the assignment
of borrowed words or names (or else of bare fragments of such items) to appropriately
similar native word families enjoying unimpaired health at the cost, not infrequently,
of some semantic stretching, or even of a comic effect, deliberate or unintentional.

266
(1993: 19). Como ya se ha visto en estas pginas, tal distincin es prcticamente
irrelevante para la mayora de los estudiosos del tema.
Por otra parte, Malkiel critica el trmino etimologa popular, porque conlleva
la idea romntica del pueblo como cerebro colectivo que realiza operaciones analticas.
Afirma este autor que si Frstemann hubiera usado otros trminos ms neutros, como
transferencia, reinterpretacin o ajuste, se habra evitado la confusin
subsiguiente, que tiene consecuencias como la inclusin de este fenmeno en el Cours
de Saussure, obra en la que est desterrado el estudio de la etimologa general.
En 1994 se publica la Encyclopedia of language and linguistics, editada por
Asher y elaborada a partir de colaboraciones de numerosos expertos en ciencias del
lenguaje. En ella Coates prepar el artculo Folk etymology. Este autor, recordemos,
trat anteriormente el tema desde una perspectiva personal, intentando enfrentarse a ese
extrao distanciamiento entre la lingstica contempornea y un fenmeno claramente
lingstico como es este, y reencuadrando la llamada etimologa popular dentro de su
concepto de reforma analgica (1987). No obstante, aqu adopta una postura
metaterica de observador y trata de describir el mbito prototpico, pero sin abandonar
ciertas convicciones personales.
En este artculo, Coates distingue, en paralelo con las categoras de cambio
analgico y creacin analgica, entre los fenmenos de folk-etymological change
y folk-etymological creation. El primero de estos lo define como la asimilacin
formal de una palabra a otra, o de un morfema a otro, sin que haya relacin etimolgica
entre los elementos implicados ni posibilidad de explicar el cambio por evolucin
fontica, y siendo la forma resultante ms transparente (1994: 1267). Nos da, pues, una
descripcin muy exacta de lo que la mayora de los estudiosos parece entender por
etimologa popular, aunque, por lo que hemos visto en estas pginas, no abarca todos
los fenmenos que han recibido esta etiqueta a lo largo de este siglo y medio. El
segundo fenmeno o concepto, folk-etymological creation, se refiere a la formacin
de neologismos por sustitucin semntica posterior a una interpretacin morfolgica
paretimolgica (p.e cheeseburger 1994: 1269). La inclusin por parte de Coates de
esta categora en el mbito de la etimologa popular implica, como l mismo afirma, la
consideracin como etimologas populares de formaciones claramente intencionadas, lo
cual, por otra parte, es congruente con la inclusin por parte del mismo autor de los
juegos de palabras y las explicaciones etimolgicas creadas a partir de una similitud
formal (1994: 1269).

267
En cualquier caso, Coates defiende, una vez ms, la idea de que la etimologa
popular es un tipo de cambio analgico, y acepta que esta es difcil de separar, con
criterios claros, de otros fenmenos analgicos (1994: 1268). Afirma tambin que el
malapropismo, entendido como error de seleccin lxica (sustitucin de una palabra por
otra) motivado por semejanzas formales, es folk-etymological (1994: 1268) aunque
concede que el trmino etimologa popular suele reservarse para sustituciones
parciales que se hacen sobre una supuesta base morfolgica.
En definitiva, Coates combina aqu ciertas ideas que, hasta cierto punto, son
convencionales, con una perspectiva personal; con la peculiaridad, eso s, de que l no
ve la etimologa popular como un fenmeno claramente separado de la analoga. Es
consciente, por otra parte, de que no hay una sola manera de entender el concepto, y
este eclecticismo con que trata el tema hace algo errtico el planteamiento del artculo.
Digamos por ltimo que Coates propone una alternativa terminolgica, synchronic
etymology (1994: 1267), lo cual sugiere que no deja de creer en el valor de este
concepto como entidad.
Los artculos Analogy (Bynon 1994: 110-111) y Malapropism (Sobkowiak
1994: 2346-2347), dentro de esta misma enciclopedia, no contienen referencias a la
etimologa popular, aunque el artculo de Bynon incluye ejemplos de analoga entre
palabras (p.e. skelington key por skeleton key) y el de Sobkowiak incluye los
malapropismos clsicos o no accidentales.
Otra obra de 1994 que integra la etimologa popular en el mbito de la analoga
es Understanding language change de McMahon. Esta autora distingue entre
systematic analogy por un lado, donde se encuentran las categoras de analogical
extension y analogical levelling, y Sporadic analogy por otro, donde se ubica la
folk etymology junto con los fenmenos de contamination y back formation (que
obviamente no se identifican ni solapan con aquella). Dentro de esta exposicin sobre
analoga, McMahon describe la etimologa popular como una interpretacin o reanlisis
(a veces con desplazamiento de las divisiones morfolgicas) que da transparencia a
palabras opacas. Los ejemplos (sparrowgrass y Elephant and Castle, del ingls
moderno, y meregrota, del ingls antiguo, 1994: 74) son todos de cambio formal.
Ms adelante, en un captulo sobre cambio semntico y lxico, afirma McMahon
que la etimologa popular a veces produce cambios de significado sobre la base de una
similitud fontica entre dos palabras (1994: 183). Los ejemplos, contredanse del
francs, sndflut del alemn y Old timers disease (por Alzheimers disease) del

268
ingls, tambin son de cambio formal, y en realidad no conllevan un cambio de
referente, sino ms bien de connotaciones.
Por otra parte, McMahon vuelve sobre las reflexiones de Coates (1987) en torno
a las relaciones entre la etimologa popular y otros tipos de cambio analgico. As,
mientras que ella probablemente llamara contaminacin a cambios del tipo citoyen
> citizen (por influencia de denizen), o femelle > female (por influencia de
male), recoge la observacin de Coates, quien afirma que tales cambios son
exactamente de la misma naturaleza que los que calificamos como etimologa popular
y observa que tendemos a etiquetar as una serie de cambios en los que vemos ms
complejidad morfolgica y quiz tambin resultados ms curiosos (Funny forms are
the best folk etymologies, Coates 1987: 326). Si pensamos, por ejemplo, en la
longevidad y ubicuidad del ejemplo sparrowgrass, probablemente tendremos que dar
la razn a Coates. La mencin que le hace Mcmahon nos sirve, pues, para reflexionar.
Vemos, as, como en estas dos ltimas dcadas del siglo XX la consideracin
metaterica sobre lo que es etimologa popular empieza a entrever la inconsistencia del
constructo convencional.
Es interesante tambin lo que dice Katamba en este mismo ao sobre la false
etymology en su obra English words, pues describe este fenmeno como una reflexin
consciente sobre la etimologa, o sobre lo que sea que haya detrs, de una palabra:
People tend to rationalise; they want a reason for the imported word sounding the way
it does (1994: 192). Una explicacin, como vemos, que no difiere de las que
encontrbamos en el siglo XIX, slo que ahora procede de un defensor del modelo
generativista del lxico mental y surge en una poca en que los lingistas ya han
empezado a investigar los mecanismos inconscientes de la interferencia paramrfica.
Adems, Katamba incluye en la categora de false etymology ciertas formaciones que
otros calificaran como creacin analgica (p.e. trimaran a partir de catamaran y
work-a-holic a partir de alcoholic; 1994: 192), y que no son etimologas populares
prototpicas, pues no hay en ellas una confusin paramrfica visible, como la que poda
encontrarse en bikini/ monokini y hamburger/ cheeseburger.
Y otro autor que habla de false o folk etymology en este ao. ahora en una
obra de tipo divulgativo, es Gorrell. Su definicin del fenmeno, como tantas otras, va
evolucionanado a medida que expone el tema. As, podramos decir que en principio
presenta la folk etymology como la mera invencin de explicaciones etimolgicas
sobre la base, normalmente, de una similitud formal. Pero ms adelante nos habla de los

269
cambios formales y/o semnticos que se producen (mistaken notions about a words
ancestry sometimes work to create new words or change the character of an existing
word; 1994: 29). Entre sus ejemplos encontramos algunos clsicos (shamefaced,
belfry, humble pie), algunos no generalizados (chaise lounge, hi-breed,
parannoyed) y uno de sustitucin posterior al cambio formal (coleslaw >
coldslaw > hotslaw). Por lo dems, no hay aqu grandes novedades en cuanto a la
consideracin terica del fenmeno.
Y la ltima mencin que hacemos en este ao de 1994 es la obra Devious
derivations de Rawson. Se trata de otra recopilacin de tipo lexicogrfico dedicada a la
folk etymology, al estilo de la de Room (1986). El ttulo completo del libro (Devious
derivations. Popular misconceptions and more than 1,000 true origins of words and
phrases) no hace referencia literalmente a la etimologa popular, pero s lo hace el ttulo
de la introduccin (An introduction to folk etymology), y es en este texto en el que
nos fijamos para analizar el concepto de etimologa popular que maneja el autor.
La explicacin de Rawson es prcticamente frstemanniana, pues entiende la
etimologa popular como una indagacin sobre el origen de las palabras equiparable a la
bsqueda precientfica de explicaciones para los fenmenos de la naturaleza. Hasta tal
punto es fiel a este concepto, que en su introduccin slo habla de explicaciones
etimolgicas alternativas, sin hacer ni una sola referencia al fenmeno del cambio
lingstico motivador. Aun cuando incluye ejemplos de palabras que han sufrido este
tipo de cambios (p.e. belfry, humble pie), slo se refiere a estas para desmentir la
pista falsa que sugiere su forma. Esto es, de los cambios lingsticos, principalmente
formales, Rawson slo analiza la posible explicacin etimolgica que a posteriori
sugieren.
Otro dato interesante es que en esta explicacin ganan cierto peso especfico las
etimologas populares (lase explicaciones etimolgicas alternativas) que no se
apoyan en semejanzas formales, como es el caso de los falsos acrnimos (posh, tip,
cop, etc.) y alguna historia paraetimolgica (p.e quiz 1994: 8). Tambin incluye un
caso famoso de malentendido lingstico que no tiene nada que ver, en realidad, con
explicaciones etimolgicas y que, por tanto, no es etimologa popular bajo ningn
criterio. Se trata del caso de turkey, cuya denominacin, segn explica Rawson, se
debe a una confusin entre especies de aves y no entre formas lingsticas. Explicar
turkey diciendo que el ave es originaria de Turqua es, por tanto, un error factual, pero
decir que la palabra viene de Turkey (Turqua) es una explicacin etimolgica

270
correcta. Hay razones, pues, para sospechar que el criterio de Rawson no es del todo
riguroso.
En el anlisis que haremos de esta obra en la tercera parte de este estudio
(captulos 11 y 12) se ver con ms detalle la mezcolanza d eideas que hay en el
diccionario de Rawson. No entraremos, por tanto, en ms detalles de momento, ya que
esta obra tiene un espacio reservado en la siguiente seccin.
De 1995 mencionamos dos obras: el Dictionary of word origins, de Flavell y
Flavell, y Linjedansere og pantomine p sirkhus: Folkeetymologi som morfologisk
omtolking, de Gundersen. La primera de estas es un breve diccionario etimolgico que
combina la presentacin alfabtica de entradas escogidas por su inters etimolgico con
breves ensayos monogrficos sobre temas diversos (p.e. Portmanteau words,
Homonyms, Days of the week, etc.). Llama la atencin el hecho de que selecciona
menos casos de etimologa popular de los que suele presentar una obra de estas
caratersticas. Es ms, no aparece la etiqueta de folk o popular etymology en la
explicacin de aquellas palabras que han sufrido cambios por interferencia paramrfica.
As, por ejemplo, para explicar blindfold y uproar se nos habla de a word
influenced by an etymologically unrelated one (1995: 38 y 255). El caso de
bridegroom (1995: 47) ni siquiera se explica como interferencia paramrfica,
mientras que para la etimologa de sirloin se nos dice The witticism is obviously an
old seventeenth-century joke centring on a play on words (1995: 223).
Lo que sucede es que este diccionario slo utiliza el trmino etymology en el
sentido de explicacin etimolgica explcita. As pues, la explicacin de apricot
como derivado de la frase latina in aprico coctus se califica de erroneous etymology
(1995: 24). Por consiguiente, cuando vemos la expresin popular etymology (o
incluso popular folk etymology 1995: 182) sabemos que se est refiriendo a una
explicacin etimolgica que es popular, pero incorrecta. As pues, se califican como
popular etymologies las historias inventadas en torno al origen de news (1995: 182)
y blanket (1995: 37), o la asociacin equivocada entre cannibal y el espaol can
(1995: 65). Por otra parte, con un uso algo distinto, mas no del todo independiente, se
denomina folk etymologist al autor annimo de un juego de palabras basado en
aloof (1995: 14). Todo lo cual nos lleva a pensar en un uso del trmino clsico
frstemanniano

restringido

exclusivamente

los

mbitos

de

la

metalingstica, lgicamente consciente, e incluso conscientemente alternativa.

reflexin

271
La segunda obra de este ao, Linjedansere og pantomine pa Sirkhus, es una
versin revisada de la tesis de master que present el lingista noruego Helge
Gundersen en 1993 en la Universidad de Oslo. Pese a ser uno de los pocos estudios
metatericos que se han hecho sobre el tema en la segunda mitad del siglo XX, su
trascendencia se ha visto eclipsada, en primer lugar, por el hecho de estar escrita en una
lengua poco difundida, el noruego, y por centrarse fundamentalmente en el anlisis de
lenguas escandinavas, y en segundo lugar, por haberse publicado slo unos meses antes
de la aparicin del Volksetymologie de Olschanky, que no lo cita ni en su estudio ni en
su bibliografa.
En cualquier caso, su inters es considerable, porque aporta la novedad de
presentar un enfoque cognitivo para el estudio de este fenmeno. Esto supone, al menos
a primera vista, cierta ruptura con los esquemas de pensamiento habituales, heredados
del pensamiento pre-estructuralista y estructuralista, que nos llevan a los consabidos
crculos viciosos habituales. As, adems, se presentara por primera vez, en una
panormica global, lo que otros autores de la poca post-estructuralista han defendido a
base de ideas sueltas (Garnes 1978, Fox 1984, Coates 1987). An as, sus principales
conclusiones, en ltimo trmino, vienen a ser una reformulacin de opiniones que ya
eran comunes en la poca estucturalista.
Gundersen afirma, como ya hicieron muchos antes que l, que la etimologa
popular no es un fenmeno etimolgico, afirmacin que, podemos vaticinar, se va a
repetir indefinidamente en tanto se mantenga la etiqueta frstemanniana. Lo novedoso
de su contribucin, y aqu se expa el descuido de la lingstica actual, es que al fin se
explica este fenmeno, de forma congruente y detallada, como el resultado de procesos
cognitivos naturales. En su anlisis hace una clasificacin psicolgica que divide las
etimologas populares segn sus orgenes, que pueden estar en errores auditivos, errores
de la memoria, errores de produccin y errores de interpretacin.
Por otra parte, hace una clasificacin morfolgica y separa, entre las palabras
resultantes, las simples de las complejas, distinguiendo, dentro de estas ltimas, aquellas
en las que se ve afectada la raz, aquellas en las que se ve afectado un afijo y aquellas,
por ltimo, en las que se percibe un pseudomorfo (p.e. film en filmharmonisk,
originalmente filharmonik). Tambin distingue entre motivaciones fonolgicas y
semnticas, y, cosa interesante, entre cambios conscientes e inconscientes, punto en el
cual se distancia de la gran mayora.

272
En cuanto al mbito conceptual de la etimologa popular, que es lo que aqu nos
ocupa, es obvio que para Gundersen este es ms amplio que para la mayora de sus
contemporneos, ya que este autor incluye los malapropismos clsicos y los juegos de
palabras, siempre que se pueda identificar en ellos el fenmeno de la reinterpretacin
morfolgica. En general, para Gundersen es etimologa popular todo fenmeno
lingstico en el que una palabra se vincula sincrnicamente a otra palabra, o a un
elemento morfolgico no relacionado. S excluye del mbito conceptual las
consideraciones etimolgicas propiamente dichas, por cuanto estas apuntan a unas
supuestas asociaciones diacrnicas. Aqu se ve el papel de la lingstica cognitiva como
condicionante, ya que en sus planteamientos no es prioritaria la cuestin del
pensamiento metalingstico, y en cualquier caso slo se tienen en cuenta las relaciones
sincrnicas, que son las que operan en el lxico mental.
En 1996 se publica el otro de los grandes estudios de la dcada, el
Volksetymologie de Heike Olschansky, que es uno de los trabajos ms extensos que se
han hecho sobre el tema, y, sin duda, el ms completo que se ha escrito en su siglo, con
un total de 713 pginas, de las cuales 458 son de bibliografa comentada.
El texto principal se divide en dos partes. La primera de estas (pp. 5-105) se
presenta como estudio metaterico -su ttulo es El fenmeno de la etimologa
popular desde la perspectiva de la ciencia (lingstica) -y ofrece una revisin de la
literatura existente sobre el tema; la segunda (pp. 106-231) se titula Aspectos tericos
de la etimologa popular, y es en realidad un anlisis personal, centrado en las
principales cuestiones que surgen en torno al tema.
En cuanto al estudio metaterico, diremos que aqu Olschansky se propone
fundamentalmente explicar la evolucin del concepto de etimologa popular a travs del
tiempo, desde Schmeller y Frstemann hasta el ao de redaccin de su obra. Sus
conclusiones parecen indicar que el concepto pasa: 1) de entenderse como bsqueda de
etimologas a entenderse como bsqueda de motivacin; 2) de verse como algo que
hace el pueblo llano a verse como algo que hacen todos los hablantes, incluidos los
eruditos; y 3) de considerarse una hiptesis diacrnica errnea a considerarse
creacin sincrnica de asociaciones entre palabras.
Para Olschansky estos cambios de perspectiva se producen con el paso del siglo
XIX al XX, aunque como puede verse por nuestro estudio, esto slo se verifica si nos
limitamos a un nmero reducido de autores, pues la evolucin de este concepto no es
ntida ni uniforme, y la pervivencia del modelo frstemanniano queda constatada en

273
todas las pocas. De hecho, hemos visto cmo en la segunda mitad del siglo XX se
identifican fenmenos como los falsos acrnimos y los falsos epnimos, que podran
responder al nombre de etimologa popular en su acepcin puramente etimolgica y
diacrnica. Por otro lado, Olschansky se plantea en la segunda parte de su obra si en el
mbito conceptual de la etimologa popular tienen cabida las consideraciones
diacrnicas/etimolgicas, y si se define el fenmeno como algo privativo del pueblo,
con lo cual se ve que la exploracin metaterica no da por zanjadas estas cuestiones.
En su estudio de aspectos tericos de la etimologa popular, Olschansky
empieza proponiendo una definicin del fenmeno, en la que intenta sintetizar y
reconciliar varias definiciones formales de otros autores. Segn su definicin, la
etimologa popular es un proceso en el que una palabra sincrnicamente aislada y,
como tal, carente de motivacin, o, en su caso, un constituyente lxico con las mismas
caractersticas, se apoya en un trmino no aislado (familia de palabras) fonticamente
parecido o idntico (en parte) para crear una palabra nueva al margen de las reglas
fonticas y morfolgicas, incorrecta desde una perspectiva etimolgica y diacrnica
eventualmente con cambio fontico- adquiriendo as una motivacin secundaria, que
contribuye a su interpretacin y desaislamiento (1996: 107). El concepto, por tanto,
parece estar plantendose aqu como un fenmeno de cambio lingstico que afecta a
ciertas palabras aisladas, a las que el hablante asocia con otras formalmente similares.
Vemos, pues, que, aunque parte esta autora de la idea ms eclctica y
ambivalente, la de la simple asociacin de palabras, limita aqu el mbito conceptual a
las asociaciones que conllevan un cambio lingstico. No obstante, en varios apartados
de su exposicin afirma que hay tambin una etimologa popular latente, esto es, sin
cambio lingstico, lo cual le resta congruencia al conjunto. Nos dice tambin en este
apartado que el proceso de imitacin e identificacin que se lleva a cabo puede
compararse con la analoga en el sentido ms amplio del trmino (1996: 107). Con esta
afirmacin, Olschansky nos da a entender ms adelante lo corroborrar- que para ella
la etimologa popular no es analoga, aunque en ciertos casos se relaciona con ella.
Pero, al igual que ocurre con otros autores, la definicin que nos ofrece
Olschansky al principio no nos da la idea definitiva del concepto que tiene de la
etimologa popular, ya que el resto de la exposicin aporta una serie de detalles que a
veces matizan y a veces contradicen lo expuesto anteriormente. Por esta razn, es
necesario analizar todo lo que dice esta segunda seccin, de cara a poder obtener unas
conclusiones mucho ms fiables.

274
En cuanto al famoso problema terminolgico, despus de revisar prcticamente
todas las etiquetas alternativas que se han propuesto para etimologa popular, algunas
sin relacin biunvoca con el concepto aqu definido, afirma Olschansky que es la
tradicional, sin duda, la que tiene ms garra, y explica as por qu no la han podido
desbancar otras, quiz ms exactas, aunque demasiado complejas y/o abstractas. Por tal
motivo, en esta obra se emplea habitualmente la etiqueta frstemanniana, aunque se
reconoce que etimologa popular no es la mejor denominacin.
Por lo dems, el criterio de Olschansky coincide con la visin estructuralista del
tema. Defiende las ideas de aislamiento, motivacin secundaria y formacin
sincrnica de asociaciones de palabras como requisitos para que pueda hablarse de
etimologa popular. Estas ideas, como hemos visto, no estn exentas de problemas, y
su aplicacin en estudios lingsticos es necesariamente subjetiva. Por ello creemos que
el trabajo de Olschansky, pese al concienzudo anlisis que supone, es un buen ejemplo
de cmo quien no se desmarca de la idea expresada por el trmino etimologa popular
y de las ideas tradicionales asociadas a este, acaba por caer en los mismos problemas en
que cayeron autores de otras pocas.
Por ello, muchas de las afirmaciones de Olschansky en esta seccin requieren
algn comentario por nuestra parte, ya que algunas de estas tienden a ser categricas, y
sin embargo existen inconsistencias, as como defectos de forma y problemas de
planteamiento (Grlach 1998: 159). Y, puesto que lo que aqu nos ocupa es el mbito
conceptual de la etimologa popular, empezaremos por delimitarlo, segn lo expresado
en la exposicin, para despus ahondar en el anlisis de sus condicionantes.
As pues, vemos que para Olschansky no hay etimologa en la etimologa
popular y por tanto no es etimologa popular ninguna atribucin de etimologas
alternativas (esto es, las explicaciones al estilo de San Isidoro). El argumento que da
esta autora es que la etimologa propiamente dicha siempre tiene una intencin
gnoseolgica que va ms all de interpretar el significado, pudiendo utilizarse, por
ejemplo, para justificar conceptos teolgicos, mientras que la etimologa popular
carece de intencin.
Todo esto se puede cuestionar desde diversas perspectivas, pero la cuestin
fundamental, creemos, es si puede separarse esa intencin gnoseolgica de las
consideraciones cognitivas que influyen en la organizacin del lxico mental y, por
tanto, si la confusin paramrfica es completamente ajena a reflexiones racionales sobre
qu puede haber detrs de las palabras que usamos. Por otra parte, no nos cabe duda de

275
que muchas atribuciones etimolgicas alternativas se apoyan en el mismo tipo de
asociacin que produce los cambios semnticos y/o formales, independientemente del
resultado final. Por ltimo, diremos que a juzgar por el diseo de un experimento que
realiza Olschansky con hablantes de alemn, y cuyos resultados se exponen en el libro,
parece que en cierto modo entiende tambin como etimologa popular las hiptesis
falsas sobre el origen de las palabras, y aqu se percibe, evidentemente, una
contradiccin.
Tampoco tienen cabida en su mbito conceptual las creaciones lingsticas sin
aislamiento previo. Este es uno de los requisitos de los tericos tradicionales, y es
adems un concepto difcil de definir con rigor. Se suele entender que una palabra est
aislada cuando los hablantes no pueden relacionarla con ninguna otra de su lengua, lo
cual conlleva, a menudo, problemas de comprensin. Pero en la exposicin de
Olschansky el adjetivo aislado se mueve entre los mbitos de incomprensible y sin
familia lxica, que no son necesariamente equivalentes. Sea como fuere, el requisito
del aislamiento previo lleva a esta autora a excluir del mbito de la etimologa popular
los cambios por interferencia paramrfica intencionada (los juegos de palabras), ya que
estos no suelen partir de trminos aislados, aunque creemos que no se puede
generalizar en este sentido. Y en cualquier caso, si se aplicara rigurosamente el criterio
del aislamiento quedaran fuera del mbito conceptual muchas de nuestras etimologas
populares tradicionales. Y recurdese, adems, como en cierto momento nos dice
Olschansky que lo importante es que los hablantes perciban la forma como aislada
(1996: 126-130); un criterio as nos deja en el terreno de las decisiones especulativas.
Por el requisito de la motivacin secundaria, concepto que ya hemos discutido
en estas pginas, no son etimologa popular para Olschansky los malapropismos,
entendidos aqu, no como las etimologas populares de los individuos (el
malapropismo clsico de Zwicky), sino como las confusiones lxicas que inventan los
literatos (p.e. las de Mrs. Malaprop). Olschansky dice que en estas creaciones no hay un
intento de dar motivacin a la palabra, y por tanto no cumplen uno de los requisitos para
ser etimologa popular. Los ejemplos que aporta en apoyo de esta idea son todos de
palabras usadas en modos visiblemenete absurdos. Con todo, hay que decir que
Olschansky s parece aceptar como etimologa popular la producida por un solo
individuo, siempre que esta cumpla con los requisitos especificados.
Tambin queda excluida parcialmente, como veamos antes, la analoga, y
asimismo, varios fenmenos que Olschansky no engloba en el mbito analgico, como

276
la contaminacin, la derivacin regresiva (back formation), y la aglutinacin y
deglutinacin, que esta autora no engloba en el concepto general de analoga. En cuanto
a la analoga, Olschansky, como quiera que entienda este concepto, se hace eco, en
primer lugar, de las opiniones de otros autores en un sentido u otro, para despus
adherirse a la opinin de Mayer (1962: 226-228), que antepone los criterios de
motivacin secundaria y semejanza fontica. As, aunque admite que en algunos
casos hay cambios descritos como analoga que estn en el mbito de la etimologa
popular, considera que el grupo principal, el de los comnmente conocidos como
analoga sistemtica, slo se basan en la relacin semntica, siendo esta la nica razn
por la que unas formas sustituyen a otras.
En cuanto a la contaminacin, se distingue primero entre una variedad
consciente (el blending del ingls) y otra inconsciente. Con respecto a la primera, dice
Olschansky que no es etimologa popular, porque busca un efecto (1996: 223). En
relacin con la segunda, la argumentacin de esta autora, basada tambin en Mayer
(1962: 328) es que no hay aqu una palabra fuerte que se imponga a una dbil (la
aislada), pues en su concepto de contaminacin inconsciente interactan dos
palabras semnticamente equivalentes, siendo fuertes las dos. La cuestin no queda
del todo zanjada con esta afirmacin, ya que Olschansky recoge tambin opiniones de
autores que no ven contaminacin y etimologa popular como algo totalmente
diferenciado (p.e. Pound 1914: 8).
Por lo que respecta a la derivacin regresiva, la razn por la cual no se vincula
aqu, en bloque, con la etimologa popular es que, segn Mayer (1962: 330), estos
cambios no transforman el vocabulario, sino que lo enriquecen (esto es, son procesos
de formacin de palabras). Slo se considera que ha intervenido la etimologa popular,
dice Olschansky, cuando la derivacin regresiva procede de un reanlisis que no
interpreta correctamente la morfologa original de la palabra (p.e. la formacin, en
ingls, del verbo sidle a partir del adverbio sideling, tomado como gerundio). Pero
este resulta ser el caso en un buen nmero de back formations, al menos para el
ingls, por lo que en ltimo trmino la decisin de si juega o no un papel importante la
etimologa popular en este tipo de fenmeno, dependera de un estudio estadstico.
En cuanto a los fenmenos de aglutinacin y deglutinacin, que Palmer (1882:
568-591) y Weekley (1913: 113-115) relacionaban, sin dudarlo, con la etimologa

277
popular73, Olschansky afirma que las palabras resultantes no estn ms motivadas que
las anteriores, observacin que, segn creemos, no debe generalizarse, ya que es
posible, en algunos casos, que influya la existencia de una palabra con forma parecida o
idntica a la resultante (p.e. new en an ewt > a newt; o nick en an ekename >
a nickname). Olschansky, de todos modos, parece admitir que, en un caso al menos,
la deglutinacin ha aportado un beneficio a la motivacin, y por tanto, lleva carcter de
etimologa popular (1996: 223).
Vistas estas significativas exclusiones, y teniendo en cuenta la definicin y los
requisitos que propone Olschansky, lo que nos queda como concepto bsico es la idea
prototpica de etimologa popular del estructuralismo: un fenmeno de asociacin
sincrnica de formas aisladas a otras no aisladas, que aporta una motivacin
secundaria a la unidad lxica reetimologizada, y que puede dar como resultado un
cambio formal y/o semntico (o no producir cambio lingstico alguno; este es un punto
que no aclara bien en su teora, como tampoco lo aclaran otros autores). Y, en ltimo
trmino, parece claro que la teora de Olschansky parte de presupuestos estructuralistas,
y asimismo que todos los razonamientos van encaminados a apoyar a estos, en una
dinmica casi circular. No obstante, hemos de decir que, en realidad, Olschansky
destaca en sus conclusiones la disparidad terica con que se ha tratado el fenmeno de
la etimologa popular, y no oculta las opiniones discordantes, pero opta por basarse en
tipologas y criterios de otros autores (p.e. Hristea, Mayer, Bebermeyer y Panagl) que
mantienen la idea prototpica tradicional.
De este mismo ao es una extensa obra sobre lingstica histrica de Hock y
Joseph, que vuelve a reencuadrar la etimologa popular como un tipo de analoga no
sistemtica o espordica, y la equipara con blending, contamination, rhyming
combinations y umlaut combinations, recomposition y ellipsis. Estos autores
perciben la folk etymology como una asociacin entre palabras que no estaban
relacionadas, y que se origina al percibirse una palabra (que puede ser verdaderamente
compuesta o no) como si estuviera compuesta de unos elementos determinados, que no
son verdaderos elementos constituyentes . Sealan que la etimologa popular, entendida
como simple asociacin, puede existir: 1) sin dar lugar a un cambio formal (y aqu se
nos da el ejemplo de la palabra inglesa cranberry, a la que los hablantes le suponen

73

Recordemos tambin a Barnes, que acuda al fenmeno de la aglutinacin para salvar una regla
generativa, y describa este fenmeno como a sort of folk etymology or word association (1980: 111).

278
una relacin con la palabra crane74; 2) dando lugar a cambios formales (los ejemplos
aqu son los clsicos de sparrow-grass y bridegroom (1996: 173-174); y 3) dando
lugar a cambios sucesivos (p.e. el francs gredyre se adopta en ingls con la forma
reetimologizada gridiron, que finalmente da lugar a la forma apocopada grid; 1996:
175). No parece que se mencione el cambio slo semntico, a no ser que este se incluya
en la categora 1). Y, como apuntbamos, separan folk etymology de blending
contamination y otros fenmenos analgicos, aunque s la consideran muy prxima al
fenmeno de recomposition (p.e. ingls antiguo huswif > ingls moderno hussy >
housewife). No se nos habla, por otra parte, de cambios intencionados ni de formas
propias de un individuo.
En An introduction to English language, de Koenrad y Scott, obra publicada en
el mismo ao, se define folk etymology como [a]n incorrect guess about the origin
of a word (1996: 205). Asimismo, en la pgina 190 se dice: Coming to the wrong
conclusion about the origins and particularly the meanings of words is termed folketymology. Adems, se habla de este fenmeno como fuente de puns, y de hecho se
incluye un ejercicio titulado Create your own folk etymology, aunque, con todo, no
acaba de estar claro si el fenmeno en s lo ven como intencionado o no. S parece
evidente que no se habla de forma explcita de lo que para muchos es un elemento
esencial, la confusin paramrfica, aunque la mencin del juego de palabras pueda
sugerir su presencia, y su descripcin del fenmeno da pie a pensar que podran
incluirse en el mbito conceptual
Si nos atenemos a esta definicin, a la exposicin y a los ejemplos, cabra pensar
que para estos autores slo son etimologa popular los juegos de palabras y las
confusiones no generalizadas (p.e. los disparates de los estudiantes), as como las
atribuciones etimolgicas no paramrficas (Mississippi, posh, blanket, etc.), e
incluso las confusiones de significados del tipo lvido = plido, sin que est claro si
es o no etimologa popular un cambio del tipo sparrow-grass. En definitiva, parece
que estos autores centran el concepto de etimologa popular en lo que para otros es
perifrico y dejan de lado lo prototpico. Sin embargo, no debe descartarse que el
mbito conceptual que aqu reconstruimos puede ser resultado de ciertos problemas en
la definicin, de los cuales no es el ltimo el hecho de que los autores se han dejado
influir por el significado literal de la etiqueta.
74

Que casualmente resulta ser correcta cuando se analiza el trmino dialectal alemn del que procede
(Hock y Joseph 1996: 173)

279
Otra obra de referencia de varias que escribi Trask en esta dcada, A dictionary
of phonetics and phonology (1996), define folk etymology de forma prcticamente
idntica a como lo hizo en 1993, esto es, como cambio formal que aporta transparencia
a palabras opacas; y asimismo, reserva los trminos analogical extension y
analogical levelling a fenmenos de cambio en patrones gramaticales. Por otra parte,
su Historical linguistics, manual que public en el mismo ao, aplica el concepto de
reanalysis para las creaciones del tipo cheeseburger y monokini, e incluso para la
aparicin del prefijo mini- a partir de miniature y minimum. Pero mantiene este tipo
de cambios separado de su idea de folk etymology, soslayando el solapamiento que
puede haber entre ambos conceptos, y esto se ve calaramente en su exposicin (Even
more dramatic than reanalysis is folk etymology 1996b: 35). La etimologa popular se
sigue definiendo aqu como transformacin de formas opacas en algo ms familiar, o
transparente. El reanlisis, o identificacin incorrecta de componentes morfolgicos,
se reserva aqu para un tipo de creacin lxica, sin tener en cuenta que dicha palabra se
refiere ms bien a un proceso cognitivo que puede desempear un papel en el cambio
formal que se suele etiquetar como etimologa popular.
Y otro glosario de 1996, An alphabetical guide to the language of name studies
de Room, a quien ya citamos por su Dictionary of true etymnologies de diez aos antes,
establece una distincin entre false etymology y folk etymology, que no haca en su
obra anterior. Segn este autor, [f]alse etymologies, as distinct from folk etymologies,
are found in academic works (1996: 39, sub verbo etymology). La false etymology
se entiende, por tanto, como una explicacin etimolgica errnea en el contexto erudito
o acadmico (p.e. relacionar el ucraniano Balaklava, derivado probablemente del
turco balik + yuva, con el italiano Bella chiava; 1996: 39). Pero al referirse a la
folk etymology, tambin la define Room como intento de explicar un nombre, ms
que como fenmeno de cambio formal, y ninguno de sus ejemplos justifica que haya
habido en ellos algn tipo de cambio por interferencia paramrfica. La diferencia, pues,
entre folk etymology y false etimology estara para Room en que aquella queda
fuera del mbito acadmico. Tal distincin, basada en diferencias socioculturales, ya la
han considerado irrelevante muchos autores, entre ellos Olschansky, como veamos
recientemente. Se trata, por tanto, de otro caso de interpretacin literal de la etiqueta
frstemanniana, que pervive al margen de la evolucin del concepto entre los lingistas.
En Espaa, en este ao tambin, aparecen tres publicaciones sobre temas
lingsticos en las que se hace mencin de la etimologa popular. En primer lugar,

280
citamos a Galms de Fuentes, cuyo discurso de ingreso en la Real Academia Espaola
versa sobre toponimia, su especialidad lingstica, como ya demostr en otros trabajos
anteriores. En lneas generales, mantiene su opcin terminolgica (asociacin
etimolgica en vez de etimologa popular), y los ejemplos vuelven a centrarse en
casos ya descritos aqu (cambio formal por interferencia paramrfica, correcciones
conscientes basadas en una percepcin equivocada, topnimos inspiradores de leyendas
y proyecciones extralingsticas), por lo cual no profundizaremos en su contenido.
En segundo lugar, tenemos un artculo de Isabel de la Cruz sobre homfonos en
ingls britnico. Ahora bien, dado que este es un resumen de la tesis que public en
1999, dejamos para ms adelante su anlisis, cuando abordemos el concepto de
etimologa popular que se percibe en la obra principal.
Por ltimo, est la obra de Milln Hmeda cavidad. Seguido de rosas y puerros,
una miscelnea de observaciones lingsticas. Aqu se nos describe la etimologa
popular como la reinterpretacin de una palabra nueva o extranjera, con ayuda de
otra ms familiar (1996: 67). Todos sus ejemplos son de cambio formal, predominando
los no generalizados (malapropismos clsicos, p.e. escarne por escner) sobre los
generalizados. La motivacin principal de estos cambios es, para su autor, la bsqueda
de significado y todos los ejemplos parecen corroborarlo; de hecho, el ttulo de esta
seccin es Escarne! Donde se contemplan los esfuerzos titnicos por dotar de sentido
a lo que no tiene.
Ya en 1997, nos encontramos con tres diccionarios de lingstica, dos britnicos
y uno espaol, que mencionan este fenmeno en sus pginas. En primer lugar, A
students dictionary of language and linguistics, de Trask, vuelve a definir el fenmeno
como cambio formal que aporta transparencia, al igual que hizo en sus obras de 1993 y
1996. Ahora el concepto de reanalyisis slo lo explica para el mbito de la sintaxis, e
introduce el trmino folk linguistics, sin relacionarlo con la etimologa popular.
De forma parecida, el Oxford concise dictionary of linguistics de Matthews nos
define la folk etymology como cambio slo formal: The process by which a form is
reshaped to resemble another form, or sequence of forms, already in the language,
already in the language (1997: 286). Nos da como sinnimos popular etymology y
paronymic attraction. No relaciona la etimologa popular con la analoga general, ni
con la contaminacin, aunque como ejemplo de esta nos da female (1997: 92), que
otros autores s incluyen en el mbito de aquella.

281
Por su parte, el Diccionario de lingstica moderna, de Alcaraz y Martnez,
dedica un prrafo a la etimologa popular o pseudoetimologa, dentro del artculo
timo, etimologa. Y aqu se centra el concepto en la explicacin espontnea o
ingenua que se da del origen de una palabra, sin tener en cuenta las leyes fonticas y
otros factores (1997: 218). Curiosa y significativamente, nos da un ejemplo de San
Isidoro (Las Etimologas de San Isidoro estn llenas de mucha etimologa popular
1997: 218), con lo cual est claro que se mantiene aqu el valor literal del primer
componente terminolgico (etimologa como explicacin etimolgica) pero no del
segundo, pues se entiende etimologa popular en ltimo trmino, como etimologa
errada. As pues, dos diccionarios del mismo ao expresan ideas distintas: Matthews
ve el fenmeno como cambio formal, mientras que Alcaraz y Martnez lo entienden
como metalenguaje y no como cambio lingstico.
Tambin en 1997, y en una lnea menos acadmica, el novelista Kingsley Amis
dedic unas palabras a la etimologa popular en su personal gua de uso del ingls, The
Kings English. Este autor define, sin duda, la popular etymology como cambio
formal por confusin paramrfica: the erroneous rephrasing of an unfamiliar
expression as one more familiar (1997: 159). Entre sus ejemplos, aparte de los
conocidos sparrowgrass y belfry hay varios de cambio no generalizado o
malapropismo clsico (p.e. very close veins por varicose veins; 1997: 160). Por otra
parte, en la descripcin de algunos de ellos (p.e. Jerusalem artichoke) recalca que el
origen de estos cambios no es necesariamente popular. Por ltimo menciona y
desmiente unas false popular etymologies, refirindose aqu a nombres de lugares
para los que se ha inventado una historia explicativa, con forma original incluida, al
estilo de las explicaciones de la etimologa general. Los ejemplos que da de este
fenmeno, que ya no entran en el mbito de su definicin (Elephant and castle < La
Infanta de Castilla, y The goat and compasses < God encompasseth us; 1997: 162)
han sido citados como autnticos en la literatura especializada75.
Y, llegados al ao 1999, comentamos a continuacin la tesis doctoral de Isabel
de la Cruz, cuyo contenido sintetizaba el artculo ya citado de 1996. Su estudio, que cita
la etimologa popular entre los cinco condicionamientos histricos que identifica para la
homofona, y asimismo entre los cuatro tipos de interferencia que, junto con el cambio
fnico y la divergencia semntica, pueden originarla, nos da una serie de perspectivas
75

Vase Cutler y Butterfield (1992), donde se cita el nombre del pub The goat and compasses como
folk etymology.

282
tericas sobre la etimologa popular, as como unos interesantes ejemplos de homfonos
en cuya formacin ha intervenido la etimologa popular. Analizamos a continuacin
estas aportaciones.
En cuanto al concepto de etimologa popular, De la Cruz, que recoge
definiciones y opiniones de Wartburg (1925: 26), Saussure (1922: 241), Menndez
Pidal (1987: 191) y Orr (1922: 72), nos presenta este fenmeno, con sus propias
palabras, como la generalizacin de modificaciones impropias que afectan a la
estructura fnica o grfica de las palabras por asociacin con otras con las que
comparten cierta semejanza formal (1999: 193-194) y la perpetuacin de
equivocaciones al modificar la estructura fnica o grfica de las palabras (1999: 21).
Aade que en esa categora se incluyen todos aquellos procesos de contaminacin o
alteracin de la forma de un vocablo por la influencia de otro, como la analoga o
modificacin de las formas existentes por semejanza con otras (1999: 194).
Su idea de la etimologa popular se mueve, por tanto, en el plano del cambio
formal, aunque pudiera ser que slo estuviese describiendo el aspecto concreto del
mbito conceptual que es relevante para el estudio de la homofona. Por otra parte, se
observa un paralelismo con la analoga.
Por lo que respecta a la etiqueta tradicional, y la idea de que la etimologa
popular es una etimologa del pueblo, afirma De la Cruz, con Orr y otros autores, que
este tipo de cambios pueden tener su origen en los hablantes cultos tambin. Pero,
aunque muestra su preferencia por el trmino atraccin paronmica, decide, como
hizo Olschansky, mantener la expresin tradicional para evitar malentendidos.
En cuanto a los ejemplos que en su tesis analiza de homfonos en cuya historia
ha intervenido la etimologa popular, lo primero que llama la atencin es que la mayora
de estos son monoslabos o bislabos, lo cual contradice la idea de que este fenmeno
afecta a palabras largas, porque estas ofrecen ms espacio para el reanlisis
morfolgico. Todos los casos que comenta, como era de esperar, son de cambio formal,
fontico o grfico, pues de no ser as, no podramos hablar de homofona. Varios casos
son de palabras relacionadas etimolgicamente (p.e. drachm y dram; 1996: 196). En
muchos hay una simple atraccin formal entre los vocablos que acaban siendo
homfonos; en otros, o bien la influencia es de una tercera palabra o la homofona ya
exista, y lo que se describe en el anlisis es una restauracin ortogrfica (p.e. heir,
1999: 195). En un caso concreto (ton / tun; 1999: 198) lo que hay es una correccin
por parte de los escribas medievales, que no se basa en interferencias paramrficas. Y

283
en alguna otra ocasin lo que nos explica el estudio de casos es, no cmo dos palabras
han acabado por ser homfonas, sino cmo no han acabado por ser homnimas (p.e.
stile y style; 1999: 198). En suma, hay cierta heterogeneidad en la aplicacin de la
etimologa popular como principio explicativo, que apunta probablemente a una posible
heterogeneidad en la categorizacin de homfonos. Con todo, los ejemplos son todos de
sumo inters para el estudioso del tema.
De 1999 es tambin The Cassell dictionary of word histories, de Room, un
diccionario etimolgico general muy completo. El concepto de etimologa popular que
maneja su autor parece ser el mismo que encontrbamos en su obra de 1996; esto es,
entiende que hay una manera popular de explicar la etimologa de ciertas palabras,
pero esta forma de etimologa es ms una creencia que un fenmeno de cambio
lingstico. Tal idea se puede entrever en un comentario de la introduccin: Other
notes may perhaps mention a now discredited origin, [] or repeat a popular but false
etymology, such as the belief that the earwig is so called because it lives in an ear of
corn (1999: x). Una cosa est clara, y es que Room no identifica popular con errneo,
como ha hecho la tradicin lingstica desde Frstemann.
Por otra parte, sus explicaciones etimolgicas siguen la tradicin de no utilizar la
etiqueta de folk etymology, prefirindose expresiones del tipo associated with x o
influenced by x. No obstante, se desmienten en esta obra ms que en otros
diccionarios etimolgicos- muchas asociaciones aparentes, tal y como lo haca en su
diccionario de True etymologies de 1986, usando ahora expresiones del tipo not
related to x. Se ve, por tanto, que Room distingue la interferencia paramrfica que
produce cambio lingstico, y a la cual no aplica una etiqueta, de la atribucin
etimolgica surgida a posteriori.
Tambin en 1999 se public Tuschende Wrter. Kleines Lexicon der
Volksetymologien., un diccionario de etimologas populares alemanas recopilado por
Olschansky segn sus criterios. No analizaremos su contenido en este trabajo, ya que
damos por estudiado el concepto que maneja su autora, y, sobre todo, porque aqu
analizaremos diccionarios similares en lengua inglesa.
Llegamos as al ao 2000, ltimo de los que abarca este estudio cronolgico. En
este se publica otro trabajo de Galms sobre toponimia, dedicado a desmentir las falsas
etimologas en que se basan muchos blasones de Espaa, y que por lo dems no aporta
nada nuevo al concepto que hemos reconstruido por sus obras anteriores. S merece
especial atencin en este momento un estudio de Herrero Ruiz de Loizaga, La

284
etimologa popular: Problemas y lmites, que presenta otra versin personal del
concepto de etimologa popular.
El estudio de Herrero intenta delimitar, mediante la aplicacin rigurosa de unos
criterios, el mbito conceptual de este fenmeno, tal y como lo define Dubois, ya citado,
y ofrecer una tipologa de fenmenos. En primer lugar, Herrero separa de la etimologa
popular los cambios paramrficos que se producen entre formas de una misma raz (p.e.
en espaol vulgar renacuajo > ranacuajo), ya que uno de los requisitos de la
definicin de Dubois era que no hubiese relacin gentica. Tampoco es etimologa
popular para este autor la influencia de un paradigma sobre las formas de otra palabra
(p.e. en espaol frego > friego por influencia de niego), ni la asimilacin formal
de palabras agrupadas (p.e. lunes, martes, etc.), argumentando que no es la
etimologa popular la que asoci esas palabras. Excluye asimismo las contaminaciones
porque el hablante no llega a ligar una palabra con otra (2000: 514). Para algunos
casos de contaminacin, no obstante, parece vacilar, pues reconoce que estn ms
prximos que otros a la etimologa popular. Un buen ejemplo de esto sera en espaol
rascaar / araar + ua > rasguar y aruar. Pero por lo general, en los cruces
y contaminaciones, no ve una motivacin semntica ni una segmentacin clara de
morfemas, por lo que considera que no satisfacen sus requisitos.
En cuanto al reanlisis que nos tientan a hacer ciertas palabras que aparentan
tener una etimologa alternativa (p.e. miniatura, derivada de minio y no de
mnimo), al reanlisis manifestado en la forma (p.e. berrojo > cerrojo) y a ciertos
fenmenos de deglutinacin (p.e. las sandalias > las andalias), s los considera
etimologa popular este autor, ya que en estos casos los hablantes s sienten las dos
palabras ligadas pertenecientes a una misma familia de palabras y porque hay un
reanlisis de los elementos constituyentes que permita asignar un elemento a una nueva
familia lxica (2000: 514) y tiene que haber una atraccin semntica basada en
semejanzas fonticas (2000: 520). Vemos, pues, que el reanlisis, no mencionado por
Dubois en su definicin, subyace en la mentalidad estructuralista a la hora de decidir
qu es y qu no es etimologa popular.
En aplicacin de otros criterios se excluyen tambin aqu del mbito de la
etimologa popular los malapropismos (entendidos como sustituciones totales entre
palabras), la ultracorreccin y el floreo verbal (un juego de palabras consistente en
sustituir deliberadamente una palabra por otra que parece derivada de aquella; p.e.
chuleta por chulo). Las razones son semejantes a las que daba Olschansky: en el

285
malapropismo no parece haber motivacin (otro concepto fundamental para los
estructuralistas), ni se percibe que haya una palabra oscura y otra familiar; la
ultracorreccin, dice, no se debe al influjo de otra palabra (2000: 524) y el floreo
verbal es un uso plenamente consciente y con finalidad humorstica.
Se aprecia, por tanto, como ocurra en el caso de Olschansky, la existencia de un
constructo estructuralista en torno a la etimologa popular frstemanniana, que favorece
como casos prototpicos los que: 1) parecen asociar palabras sin relacin etimolgica,
estando una de ellas aislada o sin familia lxica; 2) consolidan la asociacin mediante
un reanlisis morfolgico; y 3) producen una motivacin secundaria en la palabra
aislada, sin que haya otra intencin detrs de los posibles cambios.
Reproducimos, por ltimo, la clasificacin que hace Herrero, basndose en Veny
(1990, que a su vez se basaba en Buyssens 1965), de las etimologas populares segn
los efectos que producen. As pues, distingue en primer lugar entre un bloque de
etimologas populares con cambio de forma y otro de etimologas populares sin cambio
de forma. Dentro del primer grupo establece una categora para el cambio apoyado en
una atraccin semntica (p.e. cerrojo), otra para la atraccin formal sin atraccin
semntica (auze de nieves > aguzanieves) y una tercera para la atraccin formal y
semntica que lleva a un cambio de significado (p.e. altozano). Dentro del segundo
grupo distingue, simplemente, entre casos de reanlisis que conducen a un cambio de
significado (p.e. miniatura) y otros reanlisis que no producen ningn cambio de
significado (p.e. azulejo).
En este ao tambin aparece un nuevo trabajo terminolgico de Trask, The
dictionary of historical and comparative linguistics. Su concepto de folk etymology
no ha cambiado sustancialmente con respecto a las obras anteriores, mientras que para
reanalysis, que sigue sin relacionarse con la etimologa popular, nos da ahora las dos
acepciones, la morfolgica y la sintctica. Lo novedoso es que nos presenta la
homonymic assimilation, trmino acuado por Hagge (1990: 11) como [o]ne type
of folk etymology, consistiendo esta en cambios formales ms bien absurdos (esto es,
que no aportan verdadera transparencia) que afectan a ciertos prstamos (p.e. francs
antiguo moisseron > ingls mushroom, 2000: 153). La idea para este constructo
conceptual podra haber surgido de la atraccin lxica de Duchacek (1964: 65); en
cualquier caso, el concepto de etimologa popular de Trask se limita a lo formal,
siguiendo una tendencia casi general entre los lingistas de finales de siglo.

286
Tambin en el ao 2000, Croft, en un tratado sobre cambio lingstico encuadra
la etimologa popular, al igual que McMahon, Hock y Joseph entre los fenmenos de
analoga espordica. En este caso, Croft equipara el efecto de la etimologa popular al
de otras formas de analoga porque va en la direccin del isomorfismo y puede encajar,
por tanto, en una explicacin teleolgica del cambio lingstico que recurra a este
principio (2000: 67). Pero, en lneas generales, lo considera un fenmeno relativamente
raro dentro del cambio lingstico, como todos los que sugieren error de uso (2000: 76).
Y la ltima mencin, dentro de los trabajos tericos del siglo XX, es para un
interesante artculo de Rundblas y Kronenefeld, que intenta combatir, con metodologa
y filosofa cientficas, la inercia con que se trata el fenmeno. Este estudio sita el
origen de toda etimologa popular en el lxico mental del individuo y no en el sistema
de la lengua, y explica su difusin por el mecanismo de la mano invisible, a la que
guan unas pautas de la realidad colectiva.
Basndose en la definicin de Winer, que explicaba la etimologa popular como
una falsa hiptesis etimolgica basada en semejanzas (1992: 238-239), estos autores
distinguen entre etimologas populares con cambio lingstico (Clase I) y las que slo
consisten en una explicacin etimolgica errnea (Clase II), reconociendo que se
pueden dar los dos tipos de etimologa popular en una sola palabra. En su investigacin
intentan llevar una seleccin aleatoria de entradas del diccionario Folk-etymology de
Palmer y encuentran que, una vez eliminadas las que no cumplen ciertos requisitos, el
85% son de Clase I y el resto de Clase II76.
Para las transformaciones del tipo monokini y beefburger, Runblad y
Kronenfeld emplean el trmino form abstraction, e incluyen en esta categora tanto
ejemplos del tipo Irangate y Monicagate (creados a partir del -gate de
Watergate) como otros basados en sufijos productivos del tipo aholic
(workaholic), nomics (Reaganomics) y -quel (prequel), que, estrictamente,
no surgen de una confusin paramrfica identificable, sino de asignar valor de sufijo a
un segmento fontico seleccionado de forma arbitraria (1998: 25). Posiblemente la
definicin en la que se han basado estos autores permite incluir estas creaciones en el
mbito de la etimologa popular. En cualquier caso ellos relacionan estos fenmenos, y
todos los dems descritos en su artculo, con cierta tendencia a ver componentes

76

Casi la mitad de las entradas seleccionadas en un principio quedaron fuera de la clasificacin, o bien
porque no respondan al concepto de etimologa popular de los autores, o porque no pudieron verificarse
como autnticas (caso de las idiosincrsicas), o bien porque se desconoce su verdadera etimologa.

287
morfolgicos independientes en las palabras polislabas (1998: 29-30), lo cual explicara
muchos casos de etimologa popular clsica, y encuadran este fenmeno de percepcin
morfolgica en una tendencia lingstica, presente en la analoga, que nos lleva a buscar
patrones regulares para la expresin del significado.
Por ltimo, dentro de los que han usado el concepto de etimologa popular en
estudios de casos concretos dentro de esta dcada, citamos a Cannon, que en un estudio
sobre Malay(sian) borrowings in English llama folk-etymologies a las adaptaciones
de prstamos que muestran influencia de una tercera palabra (p.e. kampong >
compound; 1992: 145). Citamos tambin cuatro trabajos sobre toponimia ( Bernales y
Painequeo 1992; Garca Martnez 1994; Llamazares Prieto 1994, y Ranz Yubero 1996).
Bernales y Painequeo utilizan un enfoque muy tradicional, pues comparan la etimologa
cientfica con la popular, aunque ven a esta tambin como fenmeno de cambio formal
y semntico, y proceso motivador (1992: 92). Llamazares sigue a Baldinger y no
presenta ninguna novedad con respecto a su modelo; explica que la etimologa popular
puede producir cambios formales y de significado. Garca aade a estos cambios la
etimologa latente de ciertos topnimos, que pueden sugerir una etimologa alternativa,
o incluso inspirar leyendas, y usa en cierto momento la etiqueta alternativa, y obsoleta,
de atraccin homonmica (1994: 199). Ranz Yubero, por su parte, sigue en su enfoque
terico a Galms y usa con frecuencia el trmino asociacin etimolgica.
En suma, el siglo XX ha acabado de llevar a su ltimo grado de concrecin las
posibilidades interpretativas que ofreca el ambiguo y contradictorio modelo heredado
del XIX. Tras tan exhaustiva exploracin, en la que hemos procurado presentar
cualquier detalle relevante para nuestro propsito, intentaremos en el captulo siguiente
reunir y sintetizar los aspectos principales de este problema conceptual, desde la
perspectiva de un siglo y medio de existencia.

288

289

CAPTULO 10
CONCLUSIONES DE LA SEGUNDA PARTE
La revisin del conjunto de la literatura que surge en torno a la llamada etimologa
popular evidencia una serie de dificultades para quien quiera abordar un estudio
cientfico centrado en este concepto. En nuestro planteamiento, los problemas bsicos
seran: la dificultad de distinguir entre causa y efecto, la dificultad de identificacin de
los fenmenos y la falta de unanimidad en cuanto a qu fenmeno (o fenmenos) hay
que entender como etimologa popular (o como manifestacin de la etimologa popular).
A continuacin expondremos de forma ms detallada estos problemas.
En primer lugar, en la base del problema est la dificultad de distinguir entre
causa y efecto, pues hemos visto que a veces se confunden una cosa y otra, reflejo de lo
cual es la confusin que se observa en la teora entre explicacin y descripcin. As
pues, dado que algunos autores no definen bien su concepto esencial y que entre quienes
lo hacen hay considerables divergencias, no nos queda claro si la etimologa popular es:
1) un instinto, tendencia psicolgica o actividad etimolgica segn se quiera
plantear- con independencia de que haya resultados observables o no;
2) el simple establecimiento, consciente o inconsciente, de asociaciones
paramrficas en el lxico mental y/o la creacin de respuestas al porqu de una palabra,
independientemente de que estos fenmenos produzcan manifestaciones observables o
no;
o 3) una manifestacin observable que lleva a pensar en una actividad
etimolgica o aparentemente etimolgica o en asociaciones o interferencias
paramrficas.
Y adems, no se suele plantear este problema como una disyuntiva clara, pues
para algunos autores la etimologa popular es algo as como un conjunto causa-efecto
donde la acepcin 1 es la causa, y 2 y/o 3 el efecto, pudiendo entenderse asimismo

290
como etimologa popular las tres acepciones a la vez, o bien dos de ellas (2 como causa
y 3 como su efecto), y no necesariamente una sola77.
En este intento de distincin que planteamos aqu entre las posibles acepciones,
1 sera la etimologa popular entendida como concepto abstracto; 2 sera la etimologa
popular como hecho concreto, pero no como fenmeno emprico, y 3 sera el concepto
de etimologa popular como fenmeno claramente emprico. La distincin es
importante, al menos para un enfoque cientfico, aun cuando en la prctica no sea
evidente que existe tal divisin de ideas, ni sea fcil decir si un autor se decanta
claramente por una de estas acepciones 78.
En cualquier caso, si por etimologa popular entendemos una tendencia
psicolgica o instinto etimolgico, debera entonces entenderse como una rama de la
lingstica popular (cf. la intervencin de Haugen en Hoenigswald 1966: 21) y podra
dar lugar a fenmenos externos (esto es, apreciables por los sentidos, sea en el habla, en
la conducta o en el mundo tangible) o no externos (esto es, asociaciones sincrnicas o
hiptesis etimolgicas no manifestadas), lo cual hara imposible una investigacin
completa sin la ayuda de medios de exploracin neurolgica o bien de mtodos de
introspeccin psicolgica. Adems, los fenmenos a que dara lugar dicha tendencia no
tendran por qu suponerse restringidos al mbito de lo paramrfico, y sin embargo es
muy difcil aventurar los posibles recursos alternativos que utiliza el etimlogo
popular, ya que, tradicionalmente, nuestra evidencia de que existe este tipo de
etimologa es la confusin paramrfica.
Si identificamos con etimologa popular la segunda acepcin, la que se refiere
al fenmeno puramente mental, como hace por ejemplo Baldinger en varios de sus
trabajos, existe tambin el problema de que la nica alternativa a la exploracin
neurolgica, por el momento no viable, y a la introspeccin psicolgica, altamente
especulativa, es el estudio de las manifestaciones externas, que son en gran parte de
base paramrfica. De tal manera que un estudio objetivo de la etimologa popular, si
es que queremos mantener este concepto, debera partir de las manifestaciones externas,
pero aqu persiste el problema de la falta de unanimidad, ya que son muchas y muy
diversas las manifestaciones que en uno u otro momento se han considerado
etimologa popular, y adoptar un criterio congruente conlleva una serie de decisiones
77

Una excepcin sera Wartburg 1925, que distingue a la etimologa popular de la cientfica, definiendo
aquella como un fenmeno de cambio y no como una ciencia.
78
As, por ejemplo, por el artculo de Frstemann 1852 se podra interpretar que etimologa popular es
1,2 y 3, o bien slo 1, slo 2 o slo 3; en Baldinger 1986, etimologa popular es a veces 2 y a veces 3.

291
complejas, aflorando inevitablemente la cuestin de cul puede ser la causa de un
fenmeno as denominado.
La segunda dificultad, ligada ntimamente a la primera, es la de identificar el
plano fenomenolgico, lo cual implica decidir si hay un solo nivel en el que se dan
todos los fenmenos, o bien una organizacin secuenciada en la cual un fenmeno
primario da lugar a otros subsiguientes. Para entender este ltimo supuesto, hay que
recordar que algunos de los fenmenos aqu recogidos como especmenes de
etimologa popular son en realidad cambios subsiguientes a un fenmeno anterior
(p.e. la expresin to eat humble pie es subsiguiente a la transformacin de umbles
pie en humble pie; la sustitucin sinonmica de a slug of liquor por a slam of
liquor es subsiguiente a la confusin entre el galico slog trago y el ingls slug
golpe; la creacin cheeseburger es subsiguiente a la identificacin entre la primera
slaba de hamburger y el ingls ham). En consecuencia, no deberan etiquetarse del
mismo modo, y por tanto, tratarse al mismo nivel los distintos cambios de una serie,
mxime cuando la asociacin paramrfica slo se da en uno de los estadios 79. Es ms,
dado que algunos fenmenos en su primera manifestacin formal ya presuponen una
asociacin paramrfica, pero no muestran una sustitucin entre formas similares (p.e.
monokini, cheeseburger, flammable), habra que postular quizs que el fenmeno
primario es siempre una asociacin o confusin mental, y toda manifestacin formal,
primera, segunda o tercera, es subsiguiente a aquella.
Y aun cuando decidiramos limitar el mbito conceptual de la etimologa
popular a los fenmenos directamente observables, sea en manifestaciones verbales o
extraverbales, queda un ltimo problema: tendramos que decidir con qu nos quedamos
de entre las numerosas variedades que se han identificado con esta etiqueta, o que de
forma imprecisa se han relacionado con este concepto.
As pues, tenemos en primer lugar las manifestaciones verbales, dentro de las
cuales habra que distinguir entre: 1) el lenguaje de primer grado (la lengua en su uso
habitual); 2) el metalenguaje o lenguaje de segundo grado (basicamente, los
comentarios que se hacen sobre el porqu de una palabra), y 3) las manifestaciones
extraverbales, que son ms bien anecdticas y marginales para la lingstica, y consisten
bsicamente en manifestaciones conductuales (p.e. preparar el haricot de mouton con
judas, o hacer circular el oporto en la mesa de derecha a izquierda) o en proyecciones
79

Alguna vez hay confusiones paramrficas en serie, p.e ahuacatl > avogado / avocado > alligator
(pear); shawneecake > johnnycake > journeycake, pero estos casos son muy raros.

292
del fenmeno lingstico en el mundo tangible (p.e. las plasmacin de errores
etimolgicos en blasones, las estatuas de ciertos personajes ficticios, como Baptiste, o la
forma de un objeto, como la hucha)80.
En cuanto a las manifestaciones verbales, concluimos que son las de primer
grado las que suelen constituir la etimologa popular clsica de los lingistas. Dentro
de estas se suele distinguir entre cambio formal y semntico, aadindose a veces la
categora de cambio semntico-formal.81 Tanto en uno como en otro caso se puede
distinguir entre fenmenos generalizados y no generalizados (dentro de los cuales se
aslan a veces los cambios grupales y los individuales), o entre accidentales y no
accidentales (y dentro de estos ltimos se podra distinguir entre intencionados y no
intencionados, aunque el criterio de la intencin es especulativo).
Dentro de los cambios formales se puede distinguir adems entre sustituciones
totales (donde todo el segmento formal de la palabra se ve reemplazado, bien por una
palabra completa, bien por una serie de morfos) y parciales (donde una parte de la
palabra original permanece inalterada). Por la aplicacin rigurosa de este criterio se
suelen excluir del mbito de la etimologa popular los malapropismos clsicos,
especialmente cuando se entiende como tal la utilizacin incorrecta de una palabra ya
existente. Tambin se puede distinguir tambin entre sustituciones con anlisis correcto
(donde el segmento o los segmentos reemplazados coinciden con verdaderos morfemas)
y sustituciones con metanlisis (donde los segmentos reemplazados no son verdaderos
morfemas). Asimismo, se puede distinguir entre sustituciones en el plano formal (p.e.
brydguma > bridegroom) y sustituciones en el plano semntico (p.e. hamburger >
beefburger). Tambin se distingue entre cambios influidos por la semejanza fontica
slo, cambios influidos por la semejanza fontica y semntica (distincin que implica
cierta proporcin de causa en el efecto que tipificamos como fenmeno), as como
entre cambios que aportan transparencia y cambios que no la aportan (aunque suele
ocurrir que estos ltimos estn excluidos del mbito conceptual de la etimologa
popular, recibiendo a veces etiquetas alternativas, como atraccin lxica o
80

Las manifestaciones conductuales y la proyecciones en el mundo tangible no son autoexcluyentes. As,


por ejemplo, la costumbre de plantar rosas en una parte de Roseland (Ashley 1985: 6) podra verse como
conducta y como proyeccin. En cuanto a ciertas tradiciones, como por ejemplo la aplicacin de una
planta medicinal basada en una supuesta propiedad que se infiere de su nombre, podra ser fenmeno
subsiguiente a una manifestacin verbal; esto es, podra ser que un tratado de farmacopea o una tradicin
popular la recomendase como tratamiento especfico.
81
Algunas veces el cambio formal es la primera manifestacin externa y el semntico un fenmeno
subsiguiente a aquella (p.e. shamefaced). Pero, como ya hemos visto, no siempre hay unanimidad al
respecto.

293
asimilacin homonmica, que pueden presuponer exclusin del mbito conceptual).
En algunas ocasiones se han diferenciado tambin, dentro de los cambios formales, los
puramente ortogrficos (p.e. island) de los fontico-ortogrficos, identificndose
algn caso tambin de cambio fontico sin cambio ortogrfico (p.e. lieutenant).
Adems, no debemos olvidar otras distinciones basadas en criterios ms
subjetivos, como la de si el origen est en el pueblo o en los eruditos, o si la palabra
original estaba aislada o no. Este criterio, y otros criterios, como el del valor de la
parte alterada (lxico o gramatical) o el tipo de motivacin que resulta, han influido
muchas veces en la decisin de excluir la etimologa popular del mbito de la analoga.
En ciertos casos, como hemos visto, estos criterios parecen ms bien
racionalizaciones hechas en auxilio de un modelo terico, como ocurri con Saussure.
Este tipo de distincin, adems implica a otros fenmenos que suelen identificarse
convencionalmente con etiquetas independientes, como son los de contaminacin (que a
veces se diferencia de la mezcla o blending y a veces no), aglutinacin y
deglutinacin, y derivacin regresiva. En consecuencia, el tratamiento que se da a este
tipo de cambios y la estructura de las tipologas resultantes varan mucho de unos
autores a otros.
En cuanto al cambio semntico, las distinciones son ms discutibles an, ya que
la percepcin del significado, que no es tan directa para nuestros sentidos, tiene que
pasar por procesos racionales que no estn exentos de cierta subjetividad. Creemos, no
obstante, que se puede distinguir entre cambios del sentido central de la palabra,
perceptibles por los nuevos contextos en que se utiliza esta (p.e. miniatura) y cambios
en las connotaciones, apenas perceptibles en el uso, aunque s en las actitudes y el
metalenguaje (p.e. llamar a la japuta pescado del mal nombre). Pero no deja de haber
problemas. As, por ejemplo, para algunos autores, la atribucin etimolgica alternativa
(p.e. identificar jubileo con jbilo) es un cambio de significado y es parte de nuestro
conocimiento semntico sobre una palabra, como si el lxico mental fuese una especie
de diccionario histrico. Aqu no aplicamos ese criterio, pues una atribucin
etimolgica slo se manifiesta cuando se hace explcita, y aunque la forma ms comn
de manifestarse sea el metalenguaje verbal, no es este el tipo de fenmeno que suele
considerarse cambio lingstico.
Por ello, la atribucin etimolgica alternativa la consideramos una categora
aparte, ya que entendemos que no implica verdadero cambio lingstico. Y dentro de
esta categora nos interesa una distincin fundamental: distinguimos entre atribuciones

294
basadas en la asociacin paramrfica (p.e. decir que ouvrable viene de ouvrir) y
atribuciones no basadas en asociaciones paramrficas (p.e. decir que posh es
acrnimo de Port out, starboard home). Decimos que es importante porque subraya el
hecho de que no todo lo que se ha identificado como etimologa popular es producto de
la interferencia paramrfica.
Como se recordar, al principio de este estudio nos proponamos, entre otras
cosas, descubrir qu fenmenos de interferencia paramrfica constituyen la etimologa
popular en distintos autores, siempre a partir de un anlisis de los usos de la etiqueta
frstemanniana o de alternativas reconocidas como tales. Y entre nuestros resultados
encontramos, adems de esa preferencia prototpica por ciertos fenmenos de
interferencia paramrfica que comentbamos antes, y del estatus perifrico de otros
fenmenos, varios usos del trmino que no corresponden a casos de interferencia
paramrfica. Aparte de un uso claramente injustificable del trmino, el de Larkin y Foss
(1984), que ni hace referencia a procesos de cambio lingstico ni a actividad
etimolgica de ningn tipo, y de un extrao ejemplo de conversin de sonidos no
verbales en mensaje verbal (Oduyoye 1970), que quedan fuera de nuestras
consideraciones, hemos podido encontrar algunos fenmenos que se han identficado
como etimologa popular y que, siendo bsicamente atribuciones de etimologas
alternativas, no son verdaderamente fenmenos de interferencia paramrfica.
Recordaremos aqu los principales:
-Historias apcrifas, como, por ejemplo, la explicacin del hidrnimo
Mississippi como nombre procedente de una lengua amerindia no especificada,
traducido habitualmente como Padre de las aguas (recogida por Hockett; 1950), o el
topnimo Alabama traducido de forma igualmente impropia como Aqu nos
quedamos (Nelson 1950: 196-197), o la de quiz (recogida por Rawson; 1994).
-La explicacin creada en torno a ciertos usos o expresiones que han surgido por
cambios semnticos (p.e. perce-oreille; Wartburg y Ullmann 1962; travailler en su
acepcin arcaizante; Baldinger 1964).
-Los falsos acrnimos (p.e. news explicado como North, East, West, South;
posh explicado como Port out, Starboard home, Eisiminger 1978).
-Los falsos epnimos, en los que se inventa un apellido inexistente para
establecer la procedencia (p.e Noah Ketchup).
De modo que, al igual que observamos que no todos los fenmenos de
interferencia paramrfica tienen cabida en el mbito prototpico de la etimologa

295
popular, se puede decir tambin que no todo lo que se considera etimologa popular es
un fenmeno de interferencia paramrfica.
Y es aqu donde nuestro estudio parece haber encontrado una lnea de
investigacin novedosa, ya que el hecho de que haya explicaciones etimolgicas que
quedan fuera del mbito de las interferencias paramrficas (las cuales pueden, en ltimo
trmino, explicarse por modelos cognitivos del procesamiento) da pie para resucitar la
idea, si es que haba muerto, de que existe quiz un instinto etimolgico despus de
todo, o, dicho de otra forma, una preocupacin por saber qu hay detrs de las palabras
que usamos. Y esta etimologa instintiva (en la que habra que incluir las
explicaciones errneas de algunos eruditos para evitar la dicotoma culto-ignorante,
que no tiene un criterio discriminativo claro e implica un juicio temerario) no puede
explicarse por modelos cognitivos de procesamiento, sino que nos lleva de retorno a una
psicologa profunda del lenguaje, o bien a cuestiones filosficas sobre la conducta
humana, e incluso al anlisis de patrones culturales, como es el de la bsqueda de
causatividad.
Otro problema adicional, o quiz una manifestacin de los problemas de base, es
la cuestin terminolgica. En efecto, hemos evidenciado cierta discrepancia en cuanto a
la denominacin de estos fenmenos durante todo el perodo estudiado, que en no pocas
ocasiones va unida al desacuerdo conceptual y explicativo. Aunque la mayora de los
autores aceptan sin problemas la etiqueta etimologa popular, son muchos los que la
critican por considerar incorrecta la aplicacin de sus dos componentes, etimologa y
popular. Dentro de estre sector crtico, varios autores crean denominaciones
alternativas o adoptan las de crticos anteriores, mientras que otros se resignan a usar la
tradicional, sea por inercia o por no generar confusiones.
Para este impreciso mbito conceptual se han creado numerosas etiquetas
alternativas: Olschansky recoge unas 38 denominaciones propuestas expresamente para
reemplazar la etiqueta frstemanniana, ms otros 19 trminos que se encuentran en la
literatura y no parecen destinados a ser una nueva alternativa (1996: 108-114). La
mayora de estas nuevas etiquetas quedaron en el olvido sin tener apenas trascendencia,
pero hay dos grupos terminolgicos que destacan sobre el resto: el que se forma en
torno a la atraccin paronmica de Dauzat (y que incluye su antecesor, atraccin
homonmica utilizado an a finales del siglo XX), y el que gira en torno a la
etimologa asociativa de Orr (reformulada a veces como asociacin etimolgica,
donde se truecan las funciones gramaticales de sus componentes originales).

296
Como ya se ha dicho antes, estas opciones terminolgicas alternativas suelen
estar ligadas, o al menos lo estaban cuando se propusieron, a ideas conceptuales
alternativas a la que expresaba Frstemann, e, inevitablemente, tambin a la explicacin
de los fenmenos. El caso de Dauzat y sus dos propuestas es especialmente significativo
en este sentido. Por eso quiz no sea correcto hablar de las etiquetas alternativas como
algo independiente de las interpretaciones conceptuales o de las teoras explicativas.
Esto mismo debe tenerse en cuenta al considerar una serie de trminos de la lingstica
post-saussureana que coinciden parcialmente, o que a veces se hacen coincidir
plenamente, con la etimologa popular frstemanniana; nos referimos aqu a trminos
como reanlisis, remotivacin, reetimologizacin y reiconizacin.
Como conclusin ltima de todo lo aqu expuesto, afirmamos que no se puede
abordar el estudio cientfico de algo denominado etimologa popular, ya sea
fenmeno o tendencia, sin antes haber desligado anuestro tema de estudio, sea cual
fuere, de las implicaciones que conlleva este nombre, ni sin haber definido de una forma
ms precisa el fenmeno que se pretende estudiar. Igualmente, si slo rebautizamos el
concepto que se intenta delimitar con esta etiqueta, seguiremos teniendo prcticamente
los mismos problemas metodolgicos.
En concreto, el calificativo de popular resulta problemtico, primero porque la
cuestin de quin est detrs del fenmeno o tendencia (esto es, quin es el etimlogo
o el autor de los cambios) no es relevante para la descripcin y porque plantea una
divisin de los hablantes en categoras socioculturales discretas, no exenta de
problemas, y en cualquier caso sin unos lmites bien definidos.
El concepto de etimologa presupone la existencia de un tipo de actividad
cognitiva que aqu no podemos confirmar ni refutar con certeza, ya sea que se tome
literalmente como bsqueda de etimologas o como metfora para un proceso mental
que no sabemos describir mejor. De hecho, por lo que hemos visto aqu, podra haber
cambios lingsticos en los que la especulacin etimolgica parece haber jugado un
papel coadyuvante, como mnimo, al lado de otros que parecen errores de
procesamiento mental sin reflexin metalingstica aparente. Asimismo, sabemos que
hay explicaciones etimolgicas no aceptadas por la etimologa acadmica que no dan
lugar a cambios en el lenguaje.
Por ello, es desaconsejable usar este trmino en un estudio cientfico, aun
cuando el investigador lo vincule a un fenmeno o grupo de fenmenos previamente
dlimitado por l, porque va a contribuir inevitablemente a la tradicional confusin que

297
se ha creado en la comunidad lingstica y que, como hemos evidenciado en este
estudio, consigue mantenerse hasta finales del siglo XX, sin que haya sntomas de
cambio en los primeros aos del XXI. Es ms, proponer una etiqueta alternativa tiende a
provocar el mismo efecto. Sera mucho mejor especializar los fenmenos segn su
naturaleza paramrfica (o no paramrfica) y/o cualquier otro factor directamente
observable, para que no se solapen la causa y el efecto, o la explicacin y la descripcin.
Tambin creemos que debera estudiarse el fenmeno de la atribucin etimolgica
alternativa desde las manifestaciones metalingsticas, es decir, a partir de las
etimologas explcitas propuestas por los hablantes, y no partiendo directamenrte del
cambio lingstico por interferencia paramrfica. Slo as, creemos, podrn salir estos
conceptos del crculo vicioso en que lo han depositado la inercia ancestral y los errores
de mtodo.

298

299

CAPTULO 11
DICCIONARIOS DE ETIMOLOGA
POPULAR EN INGLS:
AUTORES Y OBRAS
11.1. Introduccin
En la primera parte de esta tesis investigbamos los fenmenos de interferencia
paramrfica, con la idea de que en el concepto clsico de etimologa popular se
mezclan distintas manifestaciones (o percepciones) de la actividad mental que nos lleva
a crear vnculos entre segmentos formales semejantes. As, partiendo de esta premisa, y
de cara a poder analizar la literatura sobre etimologa popular, establecamos varios
tipos de interferencia paramrfica, segn unos criterios de clasificacin objetivos, que
nos permitieran la diseccin conceptual.
En la segunda parte analizbamos, por un orden eminentemente cronolgico, la
literatura que hace referencia a la etimologa popular o a cualquiera de las etiquetas que
se han identificado como alternativas a esta, dentro de un marco temporal que abarca el
perodo comprendido entre 1852 y 2000. Partiendo de los tipos de interferencia
paramrfica que habamos establecido en los captulos precedentes, queramos saber
cul o cules de estos incluye cada autor en su concepto personal de etimologa
popular, y, en ltimo trmino, si se puede hablar de un concepto uniforme, o, cuando
menos, de una idea prototpica.
La conclusin, una vez completada esta tarea, es que el concepto de etimologa
popular ha sido heterogneo y confuso en todo momento, desde la obra seminal de
Frstemann hasta nuestros das, por cuanto combina, sin un criterio claro, varios de los
fenmenos paramrficos que distinguamos en estas pginas, evidencindose asimismo
una falta de unanimidad notable entre los autores que tratan el tema. Aunque puede
hablarse, en el contexto de la lingstica moderna y a partir del estructuralismo, de una
idea prototpica de etimologa popular centrada en el cambio lingstico por
interferencia paramrfica, lo cierto es que en todo el perodo estudiado se han
confundido innumerables veces la explicacin y la descripcin, o, si se quiere, las
causas y los efectos, y dentro de estos, los puramente lingsticos con los

300
metalingsticos y los extralingsticos. Asimismo, han sido numerosos los desacuerdos
y las contradicciones en torno al grado de extensin que corresponde al concepto que se
ha dado en etiquetar as, y en cuanto al papel que juega la reflexin consciente en el
proceso, si es que ha de jugar alguno y si es que se puede hablar de proceso.
De hecho, notamos que la disparidad conceptual no ha hecho sino aumentar con
el tiempo, aunque el estudio metaterico de Olschansky (1996) no corrobora nuestra
conclusin. En efecto, aqu hemos podido comprobar cmo en la segunda mitad del
siglo XX han surgido nuevas maneras de entender la etiqueta tradicional de etimologa
popular, destacando en primer lugar el uso de este trmino para atribuciones
etimolgicas no paramrficas, como las que se hacen por falsa acronimia o cualquier
otro de los procedimientos que sealbamos al final del captulo anterior.
En esta ltima parte queremos ver cmo el problema conceptual ya descrito se
refleja en recopilaciones de casos que, segn sus autores, son de etimologa popular.
Se tratara, por tanto, de comprobar si se manifiesta tambin la confusin terica en los
planteamientos de partida de los compiladores y en los frutos de su labor compiladora,
y, en ltimo trmino, de decidir si estas recopilaciones pueden servir como corpus en
estudios lingsticos.
Como hemos visto en los captulos precedentes, son muchos los estudios que,
haciendo referencia al concepto de etimologa popular, acompaan sus exposiciones
tericas con ejemplos ilustrativos, en nmero variable y de forma ms o menos
congruente. De hecho, durante el siglo XIX fueron muy abundantes los trabajos que
Olschansky califica como recopilaciones de ejemplos, por basarse estos ms en los
casos concretos que en las disquisiciones tericas (Olschansky 1996). No obstante, son
muy escasas las recopilaciones extensas en forma de glosario o diccionario, limitndose
estas, segn hemos podido comprobar, al mbito del alemn y el ingls82.
En cuanto a la lengua alemana, que es, como se recordar, la primera en la que
se habl de etimologa popular (Schmeller 1821; Frstemann 1852), esta cuenta con
82

No hemos tenido constancia, despus de una larga bsqueda, de que existan recopilaciones extensas de
este tipo, al menos en formato de glosario o diccionario, en otras lenguas con tradicin lexicogrfica,
como son el francs, el espaol y el italiano, que s cuentan con diccionarios etimolgicos generales. Y
con respecto a las dems lenguas del mundo, indoeuropeas o no, el problema de base es nuestro
desconocimiento casi total de los estudios que se hayan podido hacer en ellas sobre el tema, con lo cual, si
se han elaborado recopilaciones de este tipo, hemos de admitir que nos son desconocidas. Tenemos
noticia, a travs de Veny (1990: 149), de una obra en cataln de Espins titulada Diccionari catal de
falses etimologies (1984), que no hemos podido localizar. No obstante, parece evidente, por las
referencias del artculo de Veny, que se trata de un divertimento a base de juegos de palabras
seudoetimolgicos, al estilo del Diccionario de Coll (Coll 1975). Por otra parte, Gundersen incluye en
Linjedansere og pantomine p sirkhus una lista anotada de ejemplos en dans, noruego y sueco.

301
la obra pionera Ueber deutsche Volksetymologie de Andresen (1876, cit. Olschansky
1996: 17) y el ms reciente Tuschende Wrter. Kleines Lexicon der Volksetymologien
de Olschansky (1999). La obra de Andresen, que el mismo Frstemann reconoci como
referencia imprescindible para los estudios sobre el tema, es, bsicamente, una extensa
recopilacin de ejemplos de etimologas populares del alemn (y, en sus primeras
ediciones, del ingls, francs y espaol, entre otras lenguas). Con sus siete ediciones fue
la principal obra de consulta que hubo sobre este tema en alemn durante ms de cien
aos, ya que desde la ltima, de 1919, con 496 pginas, no ha habido ninguna
actualizacin de su corpus hasta finales del siglo XX. Esta se produjo, por fin, con la
aparicin, en 1999, de Tuschende Wrter de Olschansky, obra que, con el formato de
un diccionario de bolsillo, contiene 283 entradas y varias secciones adicionales no
alfabticas. Con ella aspira su autora, al menos, a actualizar el legado de Andresen, ya
que, segn afirm en su Volksetymologie, los datos sobre etimologa popular en alemn
venan a ser, a finales del siglo XX, los mismos que haba aportado aqul en su obra
pionera.
En cuanto al ingls, hemos podido identificar cuatro recopilaciones extensas en
formato lexicogrfico a las que creemos se puede dar el tratamiento de diccionarios de
etimologa popular, y en las cuales nos centraremos en las secciones siguientes.
Recordamos, por otra parte, que algunos de los estudios ya comentados en los captulos
8 y 9 se complementaban con listas de ejemplos ms o menos extensas, si bien estas, a
diferencia de las anteriores, no constituyen el ncleo del trabajo. As, por ejemplo,
Houtzager (1935) acompaaba su estudio Unconscious sound- and sense-assimilations
de una lista de ejemplos en ingls (284 entradas en total, con seis remisiones, o
referencias sin artculo propio), y el captulo Homonymie et principe semique dans les
remaniements lexicaux de la Linguistique historique de Buyssens (1965), incluye
cincuenta ejemplos de etimologas populares inglesas (al lado de otras francesas,
neerlandesas y alemanas), clasificados por categoras83.
En las secciones siguientes nos centraremos en los cuatro diccionarios de
etimologa popular con que contamos en lengua inglesa -Folk-etymology de Palmer
(1882), A dictionary of true etymologies de Room (1986), Devious derivations de
Rawson (1994) y Port out, starboard home and other language myths de Quinion
83

En cuanto al Lexicon of folk-etymology de Larkin y Foss (1984), que citbamos tambin en el


captulo 9, recordamos aqu que se trata de una pista falsa, ya que su contenido no tiene relacin alguna ni
con los fenmenos de interferencia paramrfica, ni con ninguna forma de entender o aplicar la actividad
etimolgica.

302
(2004)- como paso previo al anlisis comparativo que realizaremos ms adelante sobre
las tres ltimas.
En cada una de las secciones que dedicamos dentro de este captulo a los
diccionarios esbozaremos, en primer lugar, una resea biobibliogrfica del autor. Esto
servir, por una parte, para conocerlo mejor, ya que no son estos, por lo general,
personajes centrales en la comunidad acadmica, y, por otra, para entender mejor el
trasfondo en el que surgen las obras que aqu comentamos. Despus de esto,
describiremos el diccionario, centrndonos en el concepto de etimologa popular que
maneja su autor, segn se deduce por la introduccin y por otros aspectos, como la
estructura y presentacin del cuerpo central de la obra.
Hay que aclarar que, aunque las cuatro obras presentan notables diferencias
entre s, creemos que pueden englobarse todas en la categora de diccionarios de
etimologa popular porque presentan una serie de entradas en orden alfabtico, y
porque, de una u otra manera, se definen como trabajos dedicados a la etimologa
popular. En el caso de Palmer, nos basta con el ttulo, obviamente, para corroborar esto.
Los de Room, Rawson y Quinion definen la orientacin de la obra en sus prlogos y,
como ver quien consulte sus diccionarios, en el metalenguaje que emplean los
artculos. As pues, el prlogo de Rawson no deja lugar a dudas, pues lo titula An
introduction to folk etymology. Room, por su parte, define la folk etymology o
popular etymology en los primeros prrafos de su introduccin (1986: 1), y apunta a
este fenmeno como el objetivo de sus artculos, en los que se propone desmentir las
falsas etimologas e informar al lector de la etimologa correcta en cada caso. Quinion
presenta tambin en su prlogo la idea de folk etymology (2004: viii), y la define
como la invencin de historias etimolgicas, aunque es consciente de la necesidad de
distinguir el cambio lingstico por interferencia paramrfica de la atribucin de
etimologas alternativas y opta, en consecuencia, por reservar la etiqueta clsica al
fenmeno de cambio84, y referirse a la invencin de etimologas con trminos como
pseudo etymology o etymological myth.
Hecha esta necesaria aclaracin, hablaremos a continuacin de estas cuatro
compilaciones en lengua inglesa, as como de los autores y el resto de su produccin

84

Recurdese que hizo algo parecido Ross, quien defina folk etymology como the alteration of an
unfamiliar word into something more familiar (1958: 167), en contraposicin con popular etymology,
que para l designaba la etimologa del pueblo, esto es, la atribucin de etimologas alternativas y no el
fenmeno de cambio en s (1958: 68).

303
escrita, para despus, en el captulo 12, hacer un breve anlisis comparativo de
contenidos entre los tres ms recientes.

11.2. Diccionarios de etimologa popular en lengua inglesa


11.2.1. Folk-Etymology (Palmer, 1882)
Abram Smythe Palmer naci en Irlanda, en el condado de Dubln, en 1844 o 1845, y
estudi en el Trinity College, donde obtuvo los ttulos de Bachelor of Arts, Master of
Arts, Bachelor in Divinity y Doctor in Divinity (este ltimo en 1891, tras su
ordenacin sacerdotal)85. Ocup los puestos de vicar y curate en varias parroquias
de Irlanda e Inglaterra, pasando la mayor parte de su vida en poblaciones cercanas a
Londres (Battersea, Staines, Woodford y Wanstead, entre otras)86, por lo cual se supone
que tuvo siempre fcil acceso a los principales centros documentales del pas
(bibliotecas, universidades y libreras) y asimismo tuvo la posibilidad de estar en
contacto con los eruditos de la Royal Philological Society y el equipo del Oxford
English dictionary. No conocemos la fecha de su fallecimiento, aunque el ltimo libro
que public tiene fecha, en su primera edicin, de 1913.
Fue autor de estudios sobre folklore y mitologa comparada, como Babylonian
influence on the Bible and popular beliefs (1897)87 y The Samson saga and its place in
comparative religion (1913); adems, public en 1909 una edicin anotada de
Comparative mythology: An essay, de Mller88. Tambin escribi obras de inters ms
general, como The perfect gentleman (1892), o The ideal of a gentleman (1908).
Dentro de su labor filolgica, que es, sin duda, la que ms ha trascendido y la
que mejor ha superado el paso del tiempo, destacamos su opsculo Leaves from a wordhunters note-book , de 1876 (que dedica veinte pginas a derivar la palabra tree de
true)89, y las que son, sin duda, sus dos contribuciones ms importantes a la
etimologa del ingls, Folk-etymology (1882)90 y The folk and their word-lore (1904)91.

85

Datos facilitados por Aisling Lockhart, de la biblioteca del Trinity College Dublin.
Datos del Clockfords Clerical Directory de 1892, facilitados por Bridget Howlett, archivista de la
administracin local del condado de Essex. Nick Pollard, director del Spelthorne Museum, de Staines,
Middlesex, tambin facilit informacin disponible en los registros municipales de esta poblacin.
87
Reeditado en 2000 (Book Tree) y 2003 (Kessinger Publishing).
88
Reeditado en 2003.
89
Reeditado en Estados Unidos como Some curios from a word collectors cabinet (Gryphon Books
1971).
90
Reeditado en 2005 (University Press of the Pacific).
91
Reeditado en 1971(Griffon Books).
86

304
Adems, fue uno de los sub-editors del Oxford English dictionary en la
primera fase de subedicin (la que dirigi Furnivall; 1862-1879). Asimismo, colabor,
como organizing editor, en The English dialect dictionary entre 1886 y 1889,
clasificando el material compilado por la English Dialect Society antes de que Wright lo
preparara para la imprenta; adems, figura su nombre en la lista de readers de este
diccionario. Trabaj tambin en una edicin corregida de 1904 de On the study of
words, que citamos en el captulo 6, y en otra de 1905 de Proverbs and their lessons,
ambas obras de su maestro Trench; prepar asimismo una nueva edicin en 1909 del
Words and places de Taylor, libro que se cit tambin en el captulo 692.
Su obra Folk-etymology: A dictionary of verbal corruptions or words perverted
in form or meaning, by false derivation or mistaken analogy, inspirada en Ueber
deutsche Volksetymolgie de Andresen, e inspiradora a su vez de los diccionarios de
Room, Rawson y Quinion, es, sin duda, uno de los grandes monumentos lexicogrficos
de la Inglaterra victoriana y, en cualquier caso, una labor encomiable, si se tiene en
cuenta que es obra de un solo autor. Sin embargo, en nuestros das no pasa de
considerarse una rareza de la filologa decimonnica y su inters es ms bien
anecdtico. Esto se debe, por una parte, a ciertas inexactitudes en su contenido
(recurdese lo que dijo en su momento Skeat sobre Palmer y sus conocimientos de
ingls antiguo; 1883: xvii; tambin manifiestan ciertas reservas Room 1986 y Coates
1994); por otra, a problemas en la estructuracin del texto (tiene cinco apndices, el
ltimo de los cuales contiene adiciones y enmiendas de ltima hora, a la luz del
diccionario de Skeat); y, sobre todo, a un evidente cambio en los gustos e intereses del
pblico, que ya no incluye la etimologa entre sus temas de inters prioritario, ni tolera
bien obras con un enfoque tan puramente filolgico y erudito.
Como datos tcnicos, diremos que en el cuerpo central del diccionario (pginas
1-456 de la primera edicin) hemos contado 2.289 artculos. En realidad tiene ms
entradas que artculos, ya que muchos de estos van encabezados por dos, y a veces tres,
entradas relacionadas (p.e. advowtry / avowtry, 1882: 4; akerspire / acrespire /
ackersprit, 1882: 6). En muchos casos, las ha agrupado su autor por ser variantes muy
prximas de una misma palabra, como ocurre en los ejemplos mencionados; en otros
aparecen reunidas por tener en comn un mismo fenmeno lingstico (p.e. advance /

92

El Oxford English dictionary incluye citas de Palmer en diez ocasiones: Siete son de contribuciones al
Notes and Queries, una de The folk and their word-lore, una de su edicin de On the study of words y una
de The Samson saga and its place in comparative religion.

305
advantage, formadas las dos mediante inclusin del prefijo ad en avance y
avantage, 1882: 2).
Estas agrupaciones de entradas rompen, obviamente, el orden alfabtico, y no
hay un sistema de remisiones que facilite la bsqueda de las formas segundas, como en
el caso de avowtry, o terceras, como en el de ackersprit, cuya localizacin en el
diccionario probablemente no sabr adivinar el lector, a no ser que est muy
familiarizado con variantes dialectales y dems complejidades filolgicas. Otras
variantes, por cierto, estn ms escondidas an, porque se mencionan en el artculo,
pero no parecen como entradas (p.e. hecklespire, que se menciona en el artculo de
akerspirecomo forma dialectal, 1882: 6).
Los artculos son de extensin muy variable (de 5 a 1.247 palabras, segn
nuestras comprobaciones). En unos se describe el proceso de cambio lingstico que ha
llevado a la forma o significado actual, y en otros se desmiente la asociacin
etimolgica que parece sugerir la entrada (o entradas). Excepto en los artculos
dedicados a vulgarismos y formas dialectales, abundan las citas de autores literarios o
de otros fillogos, as como los cognados de otras lenguas, que a veces se ofrecen al
principio del artculo.
En cuanto a la seleccin de entradas, se mezclan en este diccionario trminos de
uso comn y generalizado en su poca con cultismos y formas jergales, coloquiales,
dialectales y obsoletas. Hay tambin algunos lexemas compuestos, que suelen aparecer
con guin. No suele presentar grupos de palabras como entradas, aunque
ocasionalmente encontramos alguna combinacin fija (p.e. Chare Thursday), frmulas
oracionales y expletivas (p.e. dash it!, my song!), o incluso alguna locucin
encabezada por una palabra-entrada (p.e. shoes, another pair of). En otras ocasiones
habla de la etimologa de una entrada en el contexto de cierta locucin, por oposicin a
otros usos del mismo lexema (p.e. dab en to be a dab hand at). No se incluyen
nombres propios en el cuerpo central del diccionario, pues ya hay un apndice dedicado
a estos. La nica excepcin son los nombres propios que forman parte de un trmino o
locucin de uso comn (p.e. Charles Wain, Gabriel hounds).
Como ya dijimos, el diccionario tiene adems cinco apndices. El primero (pgs.
457-514) est dedicado a etimologas populares de otras lenguas (p.e. griego, latn,
francs, alemn, rabe, hebreo, italiano, gals, etc.), presentadas en orden alfabtico y
sin clasificar por idioma. El segundo apndice (pgs. 515-567) est dedicado a nombres
propios (A list of proper names of persons and places corrupted by false derivation or

306
mistaken analogy), y mezcla nombres de persona y topnimos del mundo
angloparlante con otros de culturas diferentes, entre ellos los de la tradicin bblica. El
tercero (Words corrupted by coalescence of the article with the substantive, pgs.
568-591), est dedicado a lo que aqu llamamos fenmenos de aglutinacin (p.e. an
ewt > a newt) y desaglutinacin (p.e. a napron > an apron), que slo en casos
aislados se ha relacionado con la interferencia paramrfica y/o la etimologa popular
(p.e. Weekley 1912: 96; Barnes 1980: 111). El cuarto, Words corrupted through
mistakes about number (pgs. 592-607), est dedicado bsicamente a un tipo muy
comn de lo que llamamos actualmente back formations o derivaciones regresivas
(p.e. las formas pea / peas a partir del singular pease) y a otros tipos de
confusiones basadas en morfemas de nmero (p.e. el plural ignorami a partir de
ignoramus), fenmenos que la lingstica moderna prefiere categorizar como analoga
antes que etimologa popular. El quinto apndice, finalmente, contiene una serie de
adiciones y enmiendas de ltima hora al cuerpo central del diccionario, basadas en su
mayora en el Etymological Dictionary de Skeat, que apareci cuando la impresin de
esta obra ya se haba iniciado.
En cualquier caso, el Folk-etymology de Palmer, es, como dijimos en su
momento, un diccionario que trata la idea de etimologa popular en su concepcin ms
amplia, dentro del planteamiento frstemanniano, pero sin discrepar tampoco del de
Andresen. La clave est en que parte de una definicin personal muy eclctica, como se
puede apreciar al principio de la introduccin de su obra: By folk-etymology is meant
the influence exercised upon words, both as to their form and meaning, by the popular
use and misuse of them. In a special sense, it is intended to denote the corruption which
words undergo, owing either to false ideas about their derivation, or to a mistaken
analogy with other words to which they are supposed to be related (1882: vii).
As pues, traduciendo a terminologa actual, aqu se explica el fenmeno como
un cambio lingstico (corruption), que puede estar relacionado con atribuciones
etimolgicas alternativas o con asociaciones sincrnicas entre palabras, o incluso con
cualquier otra tendencia del lenguaje popular. O sea, partimos de que su folketymology es esencialmente cambio lingstico, y no necesariamente reflexin
etimolgica paracientfica. Como planteamiento inicial, esta perspectiva muestra sentido
comn y parece congruente. La incongruencia, no obstante, se percibe a medida que
avanzamos en la lectura del texto introductorio, ya que Palmer vuelve a insistir ms

307
adelante en la idea del pueblo etimlogo y menciona explicaciones etimolgicas
inventadas que no producen cambios notables en la lengua.
Por otra parte, como ya apuntbamos en el estudio cronolgico, Palmer se
muestra ambiguo ante los juegos de palabras, como ocurre con muchos otros autores,
entre ellos el mismo Frstemann; quizs esto se deba a que el juego de palabras es
popular en unas acepciones de esta palabra (le gusta al pueblo llano), y en otras no
(no siempre se divulga hasta el punto de ser referencia comn en la lengua), con lo cual
tenemos un problema ms que aadir a los otros que origina la eleccin de este adjetivo.
Asimismo, dada la forma en que Palmer emplea el trmino corruption, queda
la duda de si toda corrupcin lingstica, paramrfica o no, es etimologa popular,
siendo las paramrficas ms folk-etymology que las no paramrficas (p.e. las formas
apocopadas), o si, por el contrario, debemos reservar la etiqueta de folk etymology
nica y exclusivamente para los fenmenos paramrficos o asociativos. As pues, uno
no sabe muy bien cmo interpretar afirmaciones de este tipo: [] [O]f all the tricks
that the mischievous genius of popular speech loves to play upon words, none is more
curious than the transformation it makes them undergo in order that they may resemble
other words in which some family relation or connection is imagined. This is Folketymology proper (1882: x; la cursiva es ma). Cabe pensar que hay distintos niveles
de interpretacin para esta etiqueta, siendo el ms correcto, o prototpico, el de cambio
por interferencia paramrfica? A esto se aade que algunos de los artculos en los que
Palmer usa la palabra corruption no mencionan la forma o formas que han podido
interferir (quiz porque le parecen obvias), p.e. OUTSTRAPOLOUS, a Scotch
corruption of obstreperous, 1882: 26893; NAPOLEON, a popular corruption in the
Isle of Wight of the plant-name trifolium (incarnatum); 1882: 252 (este ltimo caso,
por cierto, parece claramente un juego de palabras, aunque Palmer no lo identifica como
tal).
Esta mezcolanza de ideas se refleja, lgicamente, en la seleccin de entradas del
diccionario. En una rpida ojeada a sus pginas se encuentran ejemplos de cambio
lingstico por interferencia paramrfica, tanto formal (p.e. ADMIRAL, an
assimilation of the older form amiral, amyrayl, Sp. almirante, Prtg. amiralh, It.
ammiraglio, to admire, admirable [], 1882: 3) como semntica (p.e.
MINIATURE, now generally understood to mean a painting or portrait on a smaller
93

El uso de maysculas, minsculas y cursivas en las citas que incluimos del diccionario de Palmer imita
la tipografa del original.

308
scale than the ordinary, a picture in little, as if from Latin minor, minus, less [..], 1882:
241-242) 94; tambin aparecen atribuciones etimolgicas alternativas (p.e. la hiptesis
que explica beefeater como corrupcin de *buffetier) y etimologas populares
latentes, esto es, asociaciones que parecen obvias y resultan, tras el anlisis, no tener
fundamento etimolgico (p.e. JUBILEE, [] no doubt popularly connected with
jubilant and jubilation [], 1882: 198). Incluso encontramos los primeros indicios de
la atribucin etimolgica no paramrfica que un siglo despus proliferar de forma
notable en los diccionarios de Room, Rawson y Quinion (p.e. PEA-JACKET, []
sometimes written P-jacket, and regarded as an abbreviation of pilot-jacket [..], 1882:
277).
Asimismo, incluye Palmer ejemplos de interferencia paramrfica individual (p.e.
kangaroo, como malapropismo derivado de canker, 1882: 201), y grupal
(generalmente dialectalismos o expresiones jergales, p.e. down-dinner, 1882: 103;
justacoat, 1882: 200). Tambin encontramos ejemplos curiosos de fenmenos
postparamrficos (p.e. French disease, que traduce errneamente la enfermedad
conocida como galle, 1882: 13095); o dutch-cousins amigos ntimos, por
influencia de german-cousins, derivado de germane, 1882: 106), y de
deformaciones que casi con toda seguridad son intencionadas, y que probablemente el
propio Palmer ve como tales, aunque no lo diga explcitamente (p.e. HIGH-STRIKES,
slang for Hysterics, 1882: 169; o el ejemplo ya visto de NAPOLEON).
No vamos a incluir en nuestro anlisis comparativo los contenidos del
diccionario de Palmer, en primer lugar, porque lo separa ms de un siglo de los otros
tres, mientras que estos han aparecido en los tlimos veinte aos, y en segundo, porque
su seleccin de entradas conlleva enormes dificultades metodolgicas para el anlisis.
Citaremos, no obstante, un estudio de Rundblad y Kronenfeld (2000: 22) sobre cien
entradas del Folk-etymology, basndose en la distincin que establecen ellos entre dos
tipos bsicos de etimologa popular (clase I, etimologa popular con cambio lingstico;
clase II, atribucin o asociacin paraetimolgica sin cambio lingstico). Para ello se
seleccion en primer lugar la primera entrada de una pgina de cada cuatro, y, una vez
reunidas las cien requeridas, se estudi el tipo de etimologa popular que describa
94

En este diccionario se suele identificar sin problemas la descripcin de un cambio formal (normalmente
denominado corruption, assimilation o Anglicized form), mientras que el cambio semntico, que
no sola estar en el punto de mira de los fillogos decimonnicos, se suele confundir con la etimologa
latente y no resulta tan fcil de detectar.
95
Tambin se conoci esta enfermedad como gallic disease segn seala el propio Palmer (1882: 136).
Por lo tanto, French disease podra explicarse tambin como variante sinonmica de esta forma.

309
Palmer en el artculo correspondiente. Durante este proceso se elimin casi la mitad de
las entradas (47), bien por no tratarse, segn los autores del estudio, de verdaderas
etimologas populares, o por la imposibilidad de verificar lo expuesto por Palmer (p.e.
en casos de interferencia paramrfica individual), o bien por desconocimiento de la
verdadera etimologa de la palabra. Hecho el cmputo final, 47 de las 53 entradas
seleccionadas (el 85%) resultaron ser de clase I y slo 6 (el 15%) de clase II (2000: 25).
Este resultado indica, para Rundblad y Kronenfeld, que la gran mayora de las
etimologas populares son fenmenos de cambio lingstico. Nosotros, que
sospechamos que toda compilacin de etimologas populares refleja el sesgo del
compilador, creemos que el resultado del estudio tan slo nos indica cmo enfocaba
Palmer el concepto (podra haberlo dedicado nicamente a cambios lingsticos, o a
atribuciones etimolgicas). La comparacin con el diccionario de Room servir, entre
otras cosas, para entender que hay ms de una manera de abordar el estudio
sistemtico de la etimologa popular.
11.2.2. A dictionary of true etymologies (Room, 1986)
Adriam Room, nacido en Inglaterra, es uno de los ms prolficos autores de obras de
referencia en lengua inglesa. Estudi en la Universidad de Oxford, donde obtuvo el
ttulo de Master of Arts, y durante 25 aos se dedic principalmente a la enseanza de
idiomas, actividad que desempe en escuelas y centros universitarios, siendo, durante
nueve de estos, profesor de ruso en el Ministerio de Defensa Britnico. Aunque ya
compaginaba en este perodo la actividad docente con la investigacin y la produccin
de diccionarios y otros materiales de consulta, no se entreg de lleno a la profesin de
escritor hasta 1984, tras dejar su puesto en el ministerio. Es autor de ms de cincuenta
obras, fundamentalmente sobre toponimia, onomstica, etimologa y temas relacionados
con el lxico, muchas de las cuales revisa y ampla cada cierto tiempo. Es, adems,
fellow de la Royal Geographical Society y miembro de la English Place-name
Society, la Scottish Place-name Society y la American Name Society.
Sobre onomstica ha escrito obras como el Dictionary of translated names and
titles (1986), el Cassells dictionary of proper names (1994), A dictionary of first names
(1995) o el Cassells dictionary of pseudonyms (1998, 2004), y es autor, adems, de un
diccionario de terminologa onomstica, An alphabetical guide to the language of name
studies (1996), que citamos en el captulo 9. Asimismo, es coautor, con Hanks, Hodges
y Mill, de The Oxford names companion (2002).

310
En el terreno de la toponimia cuenta con numerosos ttulos, destacando entre los
ms generales, Place-names of the world (1974)96, Place-name changes since 1900
(1979, 1980)97, y el Dictionary of world place names derived from British names
(1989). Algunos de los trabajos que ha publicado sobre el tema son muy especializados;
tal es el caso de A concise dictionary of modern place-names in Great Britain and
Ireland (1983), A dictionary of Irish place-names (1994), Placenames of Russia and the
former Soviet Union (1996), o Placenames of France (2004), por citar slo unos pocos
ttulos de esta categora.
Sobre aspectos generales del vocabulario, la fraseologa y sus orgenes, es autor,
adems del ya mencionado Dictionary of true etymologies, del Rooms dictionary of
confusibles (1979)98, Dictionary of changes in meaning (1986), The Cassell dictionary
of word histories (1999), y Cassells foreign words and phrases (2000). Tambin ha
editado y actualizado el tradicional Brewers dictionary of phrase and fable (16 ed.
2001) y ha elaborado una versin actual de este, el Brewers dictionary of modern
phrase and fable (2000, 2002).
Por ltimo, se encuentran entre sus ttulos ciertas curiosidades de difcil
clasificacin, como el Dictionary of cryptic crossword clues (1983), el Dictionary of
coin names (1987), y el Bloomsbury dictionary of dedications (1990). Ha hecho adems
varias guas para estudiantes, o curiosos, sobre ttulos de obras de arte, literarias y
musicales, y una sobre cultura y civilizacin britnicas, que en su primera edicin se
titul Dictionary of Britain (1987), pasando a llamarse en posteriores ediciones An A-Z
of British life (1990)99. Es tambin coautor, con Leslie Dunkling, de The Guiness book
of money (1990).
Su experiencia en tantos terrenos diferentes, particularmente los de onomstica,
toponimia y fraseologa, as como su conocimiento de lenguas europeas, se reflejan
claramente en la obra que aqu comentamos100.

96

En 1997 actualiz los contenidos de esta obra con Placenames of the world: origins and meanings for
over 5,000 natural features, countries, capitals, territories, cities and historic sites. En una edicin
posterior de 2006 se ampli el contenido a 6,600 entradas, siendo esta cifra la nica modificacin del
ttulo.
97
Posteriormente, el contenido de esta obra se ampli y actualiz con Place-name changes 1900-1991
(1993).
98
Esta obra reaparece en 1981 como Rooms dictionary of distinguishables, y en 2000 como Dictionary
of confusable words.
99
El ttulo de la edicin estadounidense es Dictionary of Britain: An A-Z of the British way of life.
100
Con todo, aunque no nos cabe duda del amplsimo alcance de su erudicin, llama la atencin algn
error ocasional en el uso de terminologa filolgica (dissimulation por dissimilation), o en la

311
Su Dictionary of true etymologies, editado en 1986, sin nuevas ediciones hasta la
fecha, fue la primera recopilacin lexicogrfica sobre etimologas populares del ingls
en ms de cien aos, despus del Folk-etymology de Palmer. Como decamos al
principio de este captulo, lo consideramos una obra sobre etimologa popular por el
simple hecho de que as nos lo da a entender su autor. En efecto, en el inicio de su
introduccin al diccionario, habla Room de nuestra tendencia a crear asociaciones
etimolgicas por el parecido formal, y a este respecto, dice: This involuntary or
sometimes even wilful attempt to link two similar words, or turn a meaningless one into
a meaningful one, is technically known as popular etymology, or folk etymology. It
can occur purely in a single individuals mind [], or it can have already been made in
the general consciousness [...]. (1986: 1).
En definitiva, su concepto de etimologa popular est muy prximo al de
Frstemann o al de Palmer (cuya frase Man is an etymologizing animal se cita en la
introduccin de este diccionario), pues la entiende bsicamente como una bsqueda de
orgenes o troncos comunes para las palabras. Sin embargo, como hemos visto tantas
otras veces, en la ambigua exposicin terica de su introduccin parecen conciliarse
como efectos de una misma causa la idea de bsqueda etimolgica con la de bsqueda
de motivacin, y lo hacen en el punto en que estas parecen coincidir: An important
feature in the development of false etymologies is the desire to make a meaningless
word meaningful in ones own language. [] [T]he insular English appear to have been
particularly good at abandoning any original native form of nuance in a word, and
remarkably at corrupting it and redesigning it to fit their native speech as rapidly as
possible (1986: 3). La consecuencia de tal planteamiento es que quedan al mismo nivel
los cambios lingsticos y las atribuciones etimolgicas alternativas.
Lo que es caracterstico en el diccionario de Room es que todas las entradas,
respondan a un tipo u otro, se presentan primariamente como inspiradoras de una falsa
etimologa que es necesario desmentir. As, por ejemplo, ante la palabra adultery, que
no ha sufrido ningn cambio lingstico por interferencia paramrfica, Room desmiente
su relacin imaginaria, no real- con el ingls adult, o con el latn adultus. Ahora
bien, en el artculo albatross, que s ha sufrido este tipo de cambio, Room no se
detiene a explicar el fenmeno de cambio formal (alcatraz > albatross), sino que
simplemente desmiente la relacin histrica entre la forma moderna y el segmento
reproduccin de palabras de otras lenguas (p.e. ababilla por la voz espaola abubilla). De todas
formas, estos errores son muy escasos, y no se descarta que puedan ser debidos a erratas de imprenta.

312
intruso (latn albus blanco), del mismo modo que desmenta la asociacin ficticia de
adultery con adult.
Un tercer tipo de entrada es el que no ejemplifica en s la etimologa popular,
pero nos remite a una variante no generalizada en la actualidad, que s muestra cambios
por interferencia paramrfica (p.e. asparagus se incluye por la forma sparrowgrass). A veces se presentan variantes no generalizadas al tiempo que se desmiente la
asociacin etimolgica que sugiere el lema; por ejemplo, en el artculo sacrilegious se
desmiente la relacin de esta palabra con el adjetivo religious y se menciona la grafa
incorrecta sacreligious, resultado, obviamente, de la interferencia paramrfica.
Algunas veces, cuando presenta casos de cambio lingstico, utiliza Room los
trminos corruption y perversion, muy usados tambin por Palmer y otros autores,
pero inadecuados para referirse a una sustitucin entre segmentos formales semejantes.
En otros casos nos parece que utiliza el trmino folk etymology con el sentido
especfico de variante originada por interferencia paramrfica. Por ejemplo, en el
artculo dedicado a osprey leemos: Whatever the exact identification, the Latin name
[ossifraga], anglicized as ossifrage, either refers to the birds ability to break the
bones of the fish it catches or may even be a folk etymology of some other name
(1986: 121).
Por otra parte, parece obvio que para Room no es importante hacer distinciones
entre los fenmenos lingsticos que se agrupan bajo el mbito conceptual de la
etimologa popular. De hecho, la nica taxonoma que presenta en la introduccin de
su diccionario se basa en categoras semnticas (1986: 2)101. Y aunque en varios
prrafos de su introduccin parezca estar hablando de fenmenos esencialmente
diferentes (adaptacin de prstamos extranjeros, etimologas errneas propuestas por
eruditos, hoary stories, o leyendas sobre palabras cuya etimologa est bien
documentada), lo que se percibe por el sentido general del texto es que para Room el
denominador comn es la atribucin etimolgica, de tal manera que no distingue
claramente entre efectos lingsticos y metalingsticos, aun cuando recoja ejemplos de
los dos tipos.
A juzgar por lo dicho, parecera que no ha cambiado nada desde el diccionario
de Palmer. Ahora bien, en la recopilacin de Room empieza a manifestarse de forma
notable una novedad que ya habamos sealado en el captulo anterior. Como ya
101

Plants and flowers, Food, Religion, Animals, Birds, Sports and games, History, Ships
and the sea, Fabrics and textiles, Commercial products, Medicine, y Weapons and ammunition.

313
sabemos, la evolucin del lenguaje en el siglo XX ha favorecido la aparicin de formas
de atribucin etimolgica que no se basan en los parecidos entre segmentos, como
ocurre en el caso de la falsa acronimia, y que, no obstante, pueden denominarse
etimologas populares con todo derecho. Dicho de otro modo, se ha roto ya de forma
visible la asociacin biunvoca entre atribucin etimolgica e interferencia paramrfica,
que se infera, como apuntamos en su momento, de los argumentos de Frstemann.
Ms adelante cuantificaremos la proporcin de atribuciones etimolgicas no
paramrficas que recogen Room, Rawson y Quinion en sus diccionarios. Baste, de
momento, con sealar que este nuevo tipo de etimologa popular ya aparece de forma
significativa en esta obra. No obstante, del mismo modo que, segn decamos, Room no
distingue

explcitamente

entre

manifestaciones

de

efectos

lingsticos

metalingsticos, tampoco marca la distincin entre lo paramrfico y lo no paramrfico,


ya que lo que percibe primariamente son las etimologas ficticias.
En cualquier caso, el diccionario de Room se plantea, segn deducimos por
ttulo y prlogo, como una gua de etimologas verdaderas, que se contraponen a las
que inventa la gente cuando no tiene la informacin necesaria. Esto presupone,
insistimos, una visin puramente frstemanniana o etimolgica de la etimologa
popular, hasta el punto de que aqu parece importar ms la atribucin etimolgica que se
detecta en la palabra que los posibles efectos lingsticos y extralingsticos que haya
podido tener esta.
En consecuencia, el diccionario est planteado como una serie de descripciones
y desmentidos de etimologas ficticias y de asociaciones sincrnicas paraetimolgicas.
Eso s, todas las etimologas populares que identifica han sido, al parecer, formuladas
por alguien, sea un autor literario, un fillogo o cualquier otra figura pblica, o bien una
persona annima, normalmente algn conocido del autor, cuando no se trata de
asociaciones que han surgido de la mente de este. Por tanto, si de algo no nos debe
caber duda alguna, es de que su compilacin es fiable y autntica, ya que esta es una
combinacin de labor documental, trabajo de campo y autoobservacin. Esto es, todas
las etimologas populares que presenta Room han tenido su momento de realidad
metalingstica (si incluimos en la idea de metalenguaje el propio pensamiento del
autor) y no surgen de suposiciones forzadas, como parece ocurrir a veces en el
diccionario de Palmer, donde el deseo de engrosar la obra podra haber provocado
asociaciones forzadas (Skeat 1883: xvii).

314
En cuanto al formato del diccionario, este est planteado en orden rigurosamente
alfabtico, y a diferencia del de Palmer, en un solo cuerpo, sin apndices ni entradas
mltiples (slo en ocasiones se presenta el lema con dos formas, p.e. gipsy, gypsy;
ladstone, lodestone). Slo hay una entrada que remite directamente a otra (geneva
see gin)102, aunque s se encuentran en muchos artculos referencias cruzadas. Estas
nos remiten a otros artculos que incluyen una palabra relacionada semnticamente con
la all descrita, o ejemplifican un caso parecido, o simplemente, o que explican una de
las palabras del texto del artculo.
En cuanto a la seleccin de entradas, Room recoge palabras comunes en la
lengua inglesa, junto con otras muy especializadas y otras en desuso. Las entradas
suelen consistir en una sola palabra ortogrfica, aunque en ocasiones aparece una
combinacin fija, en su orden natural (p.e. alimentary canal) o encabezada por una
palabra-ncleo (p.e. Babel, Tower of).
Muchas veces la palabra que se comenta forma parte de una locucin; en tal caso
la explicacin entre parntesis nos indica la forma completa de esta, como ocurre, por
ejemplo, en el caso de bucket (in phrase kick the bucket: die). Se entiende que una
entrada como esta se justifica por el hecho de que este bucket puede tener una
etimologa (popular o real) que es diferente de la de la palabra bucket en su valor no
idiomtico, como de hecho ocurre aqu.
Aadimos que varias de las entradas corresponden a nombres propios, la gran
mayora de los cuales figuran en el Oxford English dictionary por su valor como
palabras comunes. Como veremos, ni Rawson ni Quinion incluyen nombres propios, a
no ser que formen parte de una locucin (p.e. in like Flynn, Bobs your uncle, the
real McCoy).
Todo lema se presenta acompaado de una palabra sinnima o de una breve
definicin entre parntesis, que nos indica a qu parte del discurso y a qu acepcin se
refiere el artculo, o si la palabra forma parte de una locucin, frmula oracional, o
conbinacin fija, ya que muchos casos aparentes de polisemia son en realidad de
homonimia y conllevan etimologas diferentes (p.e. arch seguido de cunning,
knowing indica que se va a tratar el adjetivo arch, el cual se entiende que no tiene
relacin con el sustantivo arch lofty curved structure). Incluso aparecen en una
ocasin artculos separados para lexemas de forma idntica (husky hoarse y husky

102

El uso de la letra negrita aqu imita la tipografa del original.

315
Eskimo dog, cada una con un origen distinto, independiente en cualquier caso del otro
husky big and burly). En otra, en cambio, se explican dos homnimos (air
manner y air melody) en un nico artculo, bajo una sola entrada
La estructura de los artculos es relativamente uniforme. Suele empezar, como
decamos, por mencionar y desmentir la etimologa no documentada, para despus
facilitar la etimologa oficial (la documentada), acompaada a veces de citas
literarias, sin llegar a la exhaustividad de Palmer. En algunos casos, lo que menciona
como dato central es la variante no generalizada u obsoleta, que es la que en realidad
requiere el desmentido etimolgico (p.e. asparagus / sparrow-grass). A veces no da
la etimologa verdadera, bien porque se ignora por completo el origen de la palabra, o
porque hay dudas al respecto. En unos pocos casos la omite, sin ms explicaciones. Son
frecuentes tambin las digresiones sobre temas de inters general, relacionadas con la
palabra, con las circunstancias de su etimologa popular o con su verdadera
etimologa. En cuanto a la extensin de los artculos, suele ser ms uniforme que en los
otros diccionarios.
Pero, en definitiva, lo ms llamativo del Dictionary of true etymologies es su
tratamiento de la idea de etimologa popular. En efecto, el objetivo principal parece
ser siempre el desmentido de asociaciones extraetimolgicas, hasta el punto de que la
explicacin de un cambio paramrfico constatado (p.e. albatross, admiral, belfry)
parte siempre de la identificacin del segmento engaoso o del timo ficticio (p.e.
albus en albatross, admirable en admiral), que acto seguido se desvincula del
timo original (alcatraz y amir-al-bahr respectivamente, para los ejemplos
anteriores), y a continuacin, suele describir la evolucin documentada. En
consecuencia, en la gran mayora de los casos se pasa casi por alto el fenmeno de
cambio. Por tanto, en nuestro anlisis de este diccionario, como se ver ms adelante,
quedan en clara minora los artculos que centran la explicacin en cuestiones de
cambio formal o semntico.
11.2.3. Devious derivations (Rawson 1994)
Hugh Rawson, de nacionalidad estadounidense, es autor de varias obras populares de
referencia. Aparte de la que aqu comentamos, escribi en solitario Wicked words
(1989)103, A dictionary of euphemisms & other doubletalk (1981, 1995, 2003) y
103

El ttulo completo es Wicked words: A treasury of insults, put-downs, and other formerly unprintable
terms from Anglo-saxon times to the present. Tambin aparece en catlogos como A dictionary of

316
Unwritten laws (1997, 1998)104. Asimismo es coautor, con Margaret Miner, de A
dictionary of quotations from Shakespeare (1992, 1996), A dictionary of quotations
from the Bible (1988, 2003), The new international dictionary of quotations (1986,
1993, 1997), el American Heritage dictionary of American Quotations (1997) y The
Oxford dictionary of American quotations (2005). Tambin colabor con Hillier
Krieghbaum en An investment in knowledge (1969)105.
Su obra Devious derivations, aparecida por primera vez en 1994 y reimpresa en
2000, sin nuevas ediciones hasta la fecha, puede considerarse tambin un diccionario
de etimologa popular. El ttulo de su prlogo, An introduction to folk etymology, al
igual que su contenido, no deja lugar a dudas al respecto. Por otra parte, la exposicin
que en ella encontramos es muy prxima a los argumentos de Frstemann, Palmer (cuya
famosa cita encabeza tambin su introduccin) y Room, por lo cual la idea de
etimologa popular vuelve a ser la de bsqueda o invencin de orgenes.
En cualquier caso, el planteamiento de Rawson no es ni rigurosamente cientfico
ni del todo lgico. En primer lugar, la clasificacin que hace en su introduccin para las
word explanations es excesivamente heterognea, pues las categoras que presenta
(Imaginary eponyms, spurious acronyms; Geographic ghosts, Erudite errors,
False refinement y The love of storytelling) ni son excluyentes entre s, ni estn al
margen de la confusin entre los efectos lingsticos y los metalingsticos ni entre lo
paramrfico y lo no paramrfico.
As, por ejemplo, un epnimo imaginario, o un fantasma geogrfico, puede
ser producto del error de un erudito; un error de erudito puede tener efectos
lingsticos como los que sugiere la categora del false refinement (p.e. la s de
island) y metalingsticos (p.e. la explicacin de beefeater como derivado de
buffetier); y, mientras que algunos falsos epnimos se basan en una verdadera
confusin paramrfica (p.e. la palabra blanket manta se asocia con el apellido
Blanket), algunas historias etimolgicas se basan en apellidos inventados ad hoc
(p.e. [Noah] Ketchup), en cuyo caso no puede hablarse estrictamente de interferencias
invective: A treasury of curses, insults, put-downs and other Probablemente sea por la fama que le dio
esta obra por lo que le solicitara Delfn Carbonell un prefacio para su Breve diccionario coloquial
espaol-ingls (argot y sus afines (2004).
104
El ttulo completo de la edicin americana es Unwritten laws: The unofficial rules of life as handed
down by Murphy and other sages. La edicin britnica (Penguin 1997) lleva por ttulo If it aint broke:
the unwritten laws of life.
105
El ttulo completo es An investment in knowledge: The first dozen years of the national Science
Foundations summer institutes programs to improve secondary school science and mathematics
teaching. 1945-1965.

317
paramrficas. Y por supuesto, la fascinacin por las narraciones puede encontrarse en
cualquiera de las otras categoras citadas, si bien es cierto que muchas falsas etimologas
han surgido por el puro deseo de crear leyendas, como ocurre tpicamente en el caso de
los topnimos.
Por otra parte, para explicar por qu surgen las historias paraetimolgicas,
Rawson recurre al paralelismo con la respuesta mitolgica a los interrogantes que
presentaba la naturaleza al hombre primitivo, tales como el origen del trueno o los
cambios de estacin: One of the most basic of all human traits is the urge to find
reasons for why things are as they are. Ancient peoples heard thunder and created gods
of thunder. They witnessed the change of seasons and devised stories to explain the
coming of winter and the miraculous rebirth of spring. The tendency is universal,
appearing in every aspect of human thought and endeavor. Including etymology (1994:
1). La hiptesis, hay que reconocerlo, parece ms convincente que el man is an
etymologizing animal de Palmer, por cuanto enmarca la cuestin de las explicaciones
etimolgicas dentro de una especie de pulsin heurstica general, que va ms all de la
curiosidad por el lenguaje; sin embargo, no deja de ser una idea especulativa.
Por lo dems, en la exposicin terica se repite una idea que ya encontrbamos
en Palmer y Room: la misma inquietud que nos lleva a buscar orgenes para las palabras
hace que adaptemos las menos familiares, asimilndolas a las ms familiares; o bien, la
asimilacin conlleva una nueva atribucin etimolgica: [P]eople are prone to draw
false conclusions on the base of superficial resemblances. This probably is the most
common form of folk etymology. The tendency is especially evident in the case of
foreign words that have been changed to sound more like familiar English terms. In the
process, a new, more logical origin of the term emerges (1994: 1). Esto es, la idea del
cambio por interferencia paramrfica se vuelve a encuadrar en la tendencia humana a
buscar etimologas, como si fuera un subproducto de esta.
En este sentido, llama la atencin que el constructo terico de Rawson se
reduzca a una serie de variaciones sobre el tema frstemanniano de la interaccin entre
el paramorfismo y la curiosidad etimolgica, cuando su diccionario recoge en
proporcin ms atribuciones no paramrficas que el de Room, debidas no slo a falsos
acrnimos, a los cuales dedica una seccin especial su introduccin, sino tambin a
interpretaciones de base semntica, y a historias contextualizadoras sobre locuciones
(vase la seccin de anlisis).

318
En cuanto al cuerpo del diccionario, se cuentan en l 347 artculos, de
extensin irregular (entre 40 y 1599 palabras)106. La exposicin no tiene una frmula
fija, aunque es frecuente que se empiece por desmentir una creencia etimolgica (a
veces ms), para despus presentar la etimologa documentada, o, caso de no haber una
oficial, la que la que el autor cree ms probable, o las que se barajan como ms
probables. En algunos casos, el artculo est orientado a la descripcin de un cambio
paramrfico, sea el que ha llevado a la entrada a su forma actual, o el que ha provocado
una variante alternativa no generalizada en la actualidad.
La mayora de las entradas corresponden a lexemas comunes de la lengua
inglesa, combinaciones fijas (p.e. press gang, Old Nick) o locuciones (p.e. the
whole nine yards). Estas ltimas se suelen presentar completas, encabezadas por la
palabra que se considera ncleo (p.e. real McCoy, the; rain cats and dogs; tinkers
dam (or damn), not worth a). Solamente hay una entrada que claramente no es una
unidad lxica de la lengua, como es el primer verso de ring around the rosy, ya que el
autor quiere desmentir una leyenda sobre el contenido de esta rima, pero con esta
inclusin se sale del mbito convencional de los estudios sobre etimologa popular, que
es el del lxico.
Tambin se encuentran algunos nombres propios, la mayora de ellos habituales
en el lxico mental de los hablantes (p.e. Canary Islands). Otros son referencias
compartidas por un grupo menor de personas, como es el caso de topnimos menores
(Sheboygan), marcas registradas (Baby Ruth, Mars bar), o incluso nombres de
pubs o inns ingleses (p.e. Cat and the fiddle), sobre cuyo origen etimolgico
popular ya se habl anteriormente (p.e. Cutler y Butterfield 1992). Aparte del inevitable
sparrow-grass, slo hay dos artculos centrados en variantes paramrficas no
generalizadas, uno de los cuales (comptroller) figura como lema.
En resumen, Rawson no presenta ninguna novedad en su planteamiento terico.
Sin embargo, su seleccin de etimologas populares y el tratamiento de sus artculos
se va a distanciar en varios sentidos de lo que habamos encontrado en Palmer y Room,
como tendremos ocasin de comprobar en la seccin de anlisis.

106

El subttulo de la portada afirma que esta obra contiene more than 1,000 true origins of common
words and phrases. Aunque esta cifra no coincide con el nmero real de entradas, la afirmacin es
correcta, porque muchos artculos contienen digresiones que llevan a la etimologa de otras palabras o
frases relacionadas con el lema. Para localizar estas por orden alfabtico hay que acudir al ndice 1994:
231-245).

319
11.2.4. Port out, starboard home and other language myths (Quinion 2004)
Por su currculum, el britnico Michael Quinion parece un personaje mucho ms
polifactico que los anteriores, si bien su bibliografa es menos extensa. Curs estudios
de fsica en la universidad de Cambridge, tras lo cual trabaj en la sede central de la
BBC. Colabor adems, comisionado por este organismo, en el establecimiento de
emisoras de radio locales, donde desarroll ideas que le llevaron a trabajar como
autnomo, elaborando programas audiovisuales para presentacin y promocin de
atracciones tursticas. Trabaj durante un tiempo como conservador del Cider Museum
en Hereford, y con la experiencia adquirida sobre la industria rural de la sidra, produjo
sus dos primeros libros, A drink for its time: Farm cidermaking in the western counties
(1979) y Cidermaking (1982). En 1986 cre un servicio de asesora dedicado a
planificacin de exposiciones, eventos culturales, atracciones tursticas y otros temas
relacionados. Prcticamente todas estas experiencias profesionales se plasman de alguna
manera en su diccionario.
Como estudioso del vocabulario ingls, mantiene desde 1996 el sitio web
www.worldwidewords.org, dedicado al lxico en general y a cuestiones etimolgicas en
particular. Ha colaborado en el diario britnico Daily Telegraph, primero a travs de la
columna semanal New words, con cuyos contenidos contribuira posteriormente al
Oxford dictionary of new words (2 ed. 1997), y despus con una seccin sobre
etimologa, que sera ms adelante la base de su Port out, starboard home. Adems de
este libro, ha escrito otro sobre tema lingstico, en este caso sobre afijos del ingls, con
el ttulo de Ologies and isms: A dictionary of affixes (2002)107.
Su diccionario Port out, starboard home108 es el ms reciente de los cuatro que
citamos aqu sobre el tema de la etimologa popular, y el nico que establece una
distincin explcita entre el cambio lingstico por interferencia paramrfica, que
Quinion etiqueta como folk etymology, y la creacin de atribuciones etimolgicas,
sean o no paramrficas, a las que denomina mythic etymology, etymological myth,
pseudo etymology o etimythology (trmino acuado por Laurence Horn; citado en
Quinion 2004: viii)109. Lo cierto es que no siempre mantiene esta distincin

107

En la edicin americana el ttulo es Ologies and isms: A dictionary of word beginnings and endings.
En la edicin americana el ttulo es Ballyhoo, buckaroo and spuds: Ingenious tales of words and their
origins.
109
El libro Word myths de Wilton (2004) no puede considerarse un diccionario de etimologas populares,
porque, aparte de primar en este la clasificacin temtica sobre la alfabtica, no se dedica exclusivamente
a los mitos etimolgicos, esto es, a las atribuciones etimolgicas alternativas, sino que incluye tambin
108

320
terminolgica en su diccionario, pero llama la atencin , al menos, que su prlogo haga
hincapi en este aspecto.
Por otra parte, de los tres diccionarios que analizamos aqu, este es el nico que
refleja el efecto mltiple que ha tenido la era de internet en la evolucin del concepto de
etimologa popular; y no slo porque se ha gestado enteramente dentro de esta nueva
era de las tecnologas (la worlwide webempez a existir en 1993), sino tambin
porque su autor tiene un sitio web dedicado a cuestiones del vocabulario ingls en
general.
Este efecto tiene varias manifestaciones: por una parte, proliferan los sitios web
dedicados a etimologa, en los que suele tratarse con especial inters, pero sin
demasiado rigor, la etimologa popular, al tiempo que se divulgan etimologas no
documentadas como si fueran definitivas; por otra, es un caldo de cultivo propicio para
los inventores de leyendas urbanas, muchas de las cuales son lingsticas y aluden al
origen de palabras y expresiones; y por ltimo, en el inmenso caudal de textos que
circulan por la red, muchas veces con ortografa descuidada y no corregida, hay un
autntico corpus virtual de variantes paramrficas al que se puede acceder fcilmente
con los motores de bsqueda. De todo ello se ha servido Quinion en la elaboracin de su
Port out, starboard home, como se puede comprobar por la cantidad de leyendas
contextualizadoras (en varios casos ms de una por frase) que recoge para las frases
hechas, ya que este tipo de historia es muy comn en los sitios web dedicados a
etimologa, y por la cantidad de variantes ortogrficas que recogen sus artculos.
Sin embargo, hay que advertir que no es un diccionario elaborado
exclusivamente a base de material de internet. De hecho, y contrariamente a lo que
pudiera pensarse, es una obra muy bien documentada, y en este sentido muestra una
labor investigadora ms exhaustiva que las de Room y Rawson. Su autor ha consultado
numerosas fuentes bibliogrficas, adems de citar informacin obtenida a travs de
internet, y ha actuado siempre con extrema prudencia ante cualquier afirmacin
sospechosa y/o no documentada.
En cuanto al cuerpo del diccionario, este contiene 207 artculos (con extensiones
que van desde 91 a 1098 palabras), ms quince referencias sin artculo, o remisiones.
Estas suelen consistir en variantes que se tratan dentro de otro artculo (p.e.

otras leyendas relacionadas con el lenguaje, como, por ejemplo, la creencia de que los esquimales tienen
500 palabras para designar distintos tipos de nieve.

321
Sparrowgrass See ASPARAGUS)110, o en palabras de una locucin que se ha
ubicado con otro encabezamiento (p.e. Grindstone See KEEP ONES NOSE TO THE
GRINDSTONE).
Hay que decir, no obstante, que las locuciones, muy abundantes en este
diccionario, no tienen una clasificacin sistemtica. As pues, unas veces las
encontramos por su primera palabra, aunque no sea de contenido lxico (p.e. at sixes
and sevens); otras, se encuentran por su primera palabra de contenido lxico (p.e. para
back to square one debemos buscar en square one), o por la que se considera ncleo
(p.e. tinkers dam (or damn), not worth a). Asimismo, whole ball of wax cuenta con
una remisin de apoyo (Ball of wax See WHOLE BALL OF WAX), pero no sucede
lo mismo con whole nine yards; y a estas dos expresiones, adems, se las presenta en
el lema sin el artculo que suele encabezarlas, mientras que otras frases hechas van
precedidas de l (p.e. the exception proves the rule, que se encuentra en la letra e).
Con todo, esta falta de sistematicidad no supone un verdadero problema en la
prctica, pues se trata de un diccionario que es muy manejable, por el reducido nmero
de entradas que hay en l, y que probablemente se ha escrito para ser ledo de principio
a fin, ms que como herramienta de consulta.
Entre las entradas encontramos palabras comunes, sobre todo sustantivos, y,
como ya hemos dicho, un buen nmero de frases idiomticas y lexemas complejos de
otro tipo. Slo hay dos nombres propios que constituyen entrada por s mismos
(Elephant and Castle, barrio de Londres, y Windy City, apodo de Chicago), aunque
aparecen muchos formando parte de locuciones y combinaciones fijas (Black Maria,
Bobs your uncle!, Davy Joness locker, etc.). Hay dos entradas, por ltimo, que no
son verdaderas unidades lxicas: se trata de gry, y zzxjoanw, dos seudopalabras que
tienen historia pero no etimologa, y que se mencionan a ttulo anecdtico, ms como
mitos lingsticos que como etimologas populares.
En cuanto a los artculos, no parece haber una estructura fija. Unas veces se nos
habla de la evolucin que ha sufrido el lema debido a una interferencia paramrfica, y
otras de la creencia seudoetimolgica (o creencias) que hay detrs de la palabra, ya sean
asociaciones paramrficas, falsos acrnimos, falsos epnimos, reinterpretaciones
semnticas o sintcticas, o cualquier otra idea popular sobre el origen de la palabra.
Muchos artculos presentan ms de una hiptesis, incluidas las que se han formulado
110

El uso de la letra negrita y las maysculas en las citas que reproducimos aqu del diccionario de
Quinion imita la tipografa del original.

322
desde la etimologa oficial. Normalmente, siempre que se ha descrito una falsa
etimologa, se intenta, en la medida de lo posible, facilitar la historia documentada de la
palabra, hasta la forma ms antigua registrada.

11.3. Resumen
Aunque no nos proponamos hacer una comparacin entre obras en este captulo, parece
obvio que los diccionarios de etimologa popular en lengua inglesa presentan un
concepto de la etimologa popular muy frstemanniano y, por tanto, complejo. Si bien
esto no causa sorpresa en el Folk-etymology de Palmer, que es del siglo XIX, llama la
atencin el caso de los dicionarios de Room, Rawson y Quinion, que son mucho ms
conservadores en su planteamiento que la mayora de sus contemporneos, aunque los
tres coinciden en una caraterstica relativamente novedosa.
En efecto, se combina en estos autores la idea del cambio lingstico por
interferencia paramrfica con la de la atribucin etimolgica alternativa, lo cual estaba
ya en los planteamientos del propio Frstemann. Ahora bien, dentro de las atribuciones
etimolgicas que describen, las hay de base paramrfica y no paramrfica. Y este
ltimo tipo de etimologa popular, que es el que representa la novedad, nos interesa en
especial porque rompe el vnculo tcito entre actividad paraetimolgica e interferencia
paramrfica.
Y si bien nos parece encontrar una base terica homognea en estos
diccionarios, en el anlisis comparativo del captulo siguiente veremos cmo se
diferencian por el nfasis que dan a los distintos tipos de etimologa popular y por las
discrepancias a la hora de abordar un mismo caso.

323

CAPTULO 12
ANLISIS DE LOS DICCIONARIOS DE ROOM,
RAWSON Y QUINION
12.1. Introduccin
En esta seccin analizaremos el contenido de los diccionarios de Room, Rawson y
Quinion, esto es, su seleccin de entradas y el tratamiento que les dan los artculos, con
el objetivo de ver en qu medida coinciden estos en su perspectiva y en su descripcin
de casos concretos. La hiptesis es que si hay un verdadero concepto central o
prototpico de etimologa popular, debera haber un grado de coincidencia notable en
el contenido de unas obras que, con formatos equiparables y en un corto espacio de
tiempo (dieciocho aos), se dedican a las manifestaciones de este fenmeno en una
misma lengua. Se trata, en ltimo trmino de comprobar si la falta de unanimidad
evidenciada en el estudio cronolgico, que abarcaba un perodo de casi 150 aos y se
basaba en trabajos de formatos y naturalezas diferentes, por no mencionar la diversidad
lingstica, se manifiesta tambin en unas obras que se han creado en condiciones
similares.
Como ya dijimos, hemos excluido de este anlisis el diccionario Folk-etymology
de Palmer por dos razones fundamentales. En primer lugar, lo separan ms de cien aos
del ms antiguo de los otros tres (Room 1986), y en este tiempo la innovacin lxica en
la lengua inglesa ha sido considerable. Adems, creemos que esta diferencia de partida
en la materia lxica la acenta el inters particular de Palmer por las formas obsoletas,
as como por las dialectales y jergales, muchas de las cuales han desaparecido en este
perodo de tiempo. En segundo lugar, es un diccionario muy difcil de analizar, como se
deduce de los comentarios de Rundblad y Kronenfeld (2000), que tuvieron que excluir
casi la mitad de los artculos de su muestra. Esto se debe, por una parte, a la abundancia
de lemas de baja frecuencia y por otra, a la peculiar disposicin de las entradas.

12.2. Metodologa
12.2.1. Aspectos generales

324
Como decamos antes, intentamos ver aqu cmo reflejan estos autores en sus obras su
concepto de etimologa popular, a travs de un anlisis cuantitativo centrado en el
tratamiento que dan los artculos a las palabras o locuciones seleccionadas, as como en
la seleccin de ejemplos concretos que hace cada autor para su diccionario.
Son necesarias, en cualquier caso, unas aclaraciones previas sobre la
metodologa de trabajo que aplicaremos para la obtencin y anlisis de datos
cuantitativos.
Por un lado, se busca la proporcin que dedican los artculos a la etimologa
popular como fenmeno de cambio lingstico y como atribucin etimolgica
alternativa. Para ello, estudiamos primero el contenido del artculo, independientemente
de nuestra percepcin previa sobre el lema como ejemplo de etimologa popular, y
sobre la base del enfoque del autor y el lenguaje concreto que usa (p.e. assimilated to,
influenced by), asignamos al artculo una categora indicadora del tipo de etimologa
popular al que ha orientado el autor dicho artculo (vase la seccin siguiente). A
continuacin se hace un clculo de totales y, excluidos ciertos artculos que presentan
problemas especiales (vase ms adelante), se obtienen los porcentajes: con estos se
puede comprobar si hay una forma de entender la etimologa popular que tenga
prioridad en cada uno de estos autores, y se puede asimismo establecer comparaciones
entre uno y otro.
Por otro lado, se quiere saber en qu medida coinciden estos autores a la hora de
seleccionar ejemplos de etimologas populares en su lengua, con la idea de que a
mayor grado de coincidencia, mayor ser la homogeneidad conceptual. Para ello, hemos
elaborado listas de coincidencias en los lemas, contando no slo las coincidencias que
son formalmente exactas, sino los casos en que, presentndose entradas formalmente
diferentes, se ha podido verificar que los autores se referan al mismo fenmeno
concreto (p.e. Room tiene la entrada rarebit, y Quinion tiene Welsh rabbit, pero por
los artculos se deduce que ambos autores estn refirindose al mismo caso). As,
confeccionamos listas de coincidencias Room-Rawson, Rawson-Quinion y RoomQuinion, as como una de coincidencias entre los tres diccionarios. Dentro de estas,
hemos querido comprobar si dentro de cada coincidencia de entradas tambin son
concordantes las descripciones que hacen los artculos, para lo cual hemos acudido a las
categoras asignadas en el anlisis anterior. El resultado final es el nmero de artculos
en los que los tres autores tratan una misma unidad lxica con el mismo tipo de
perspectiva etimolgico-popular.

325

12.2.2. Tipos de artculo


Hemos observado que la mayora de los artculos de estos diccionarios pueden
agruparse en cuatro categoras bsicas, las cuales exponemos aqu, encabezadas por los
nmeros romanos que las van a identificar en lo sucesivo:
Tipo I: El artculo describe un cambio lingstico generalizado (formal, semntico, o
semntico-formal) explicado como consecuencia de una interferencia paramrfica.
tipo II: El artculo hace referencia a atribuciones etimolgicas o asociaciones
sincrnicas que se explican como propiciadas por la interferencia paramrfica, pero no
se describe ningn tipo de cambio lingstico. Por ejemplo, Room desmiente la supuesta
relacin entre adultery y adult, que en cualquier caso no ha provocado ningn
cambio lingstico.
Tipo III: El artculo hace referencia a atribuciones etimolgicas o asociaciones
sincrnicas no paramrficas, esto es, a explicaciones e historias apcrifas que no se
basan en la semejanza entre segmentos formales. Por ejemplo, Quinion menciona la
explicacin de cop como acrnimo de constable on patrol; y Room desmiente la
creencia de que bulldog haga referencia al parecido de esta raza de perro con el toro,
aunque los componentes morfolgicos originales son, en efecto, bull y dog.
Tipo IV: El artculo menciona un cambio lingstico por interferencia paramrfica que
no es de uso generalizado en niguna variedad nacional de hoy en da, a diferencia de los
que encontramos en I. As, por ejemplo, Quinion incluye la entrada asparagus, slo
para mencionar la forma rival, ya en desuso, sparrowgrass.
Obviamente, tanto I como IV son casos de cambio lingstico por interferencia
paramrfica, y los diferencia nicamente el grado de extensin. Si hemos preferido
dedicarles categoras diferentes es porque gran parte de la literatura especializada no los
suele agrupar, y porque los diccionarios que aqu analizamos les dan tratamientos
distintos, ya que las formas no generalizadas (p.e. sparrowgrass) no suelen aparecer
como entrada principal. A veces es difcil decidir si una forma es o no generalizada, ya
que hay casos de formas que rivalizan, como strait y straight en straight and
narrow.
Asimismo, II y III podran haberse agrupado bajo el denominador comn de la
atribucin etimolgica alternativa, pero nos ha parecido ms adecuado mantenerlas
separadas, ya que la categora III agrupa las explicaciones apcrifas no paramrficas,

326
que creemos deben destacarse, no slo por ser un concepto relativamente nuevo, apenas
estudiado como grupo independiente, sino tambin porque demuestran cmo la idea de
etimologa popular no tiene que limitarse a lo paramrfico.
En la categora III encontramos, aparte de los falsos acrnimos, otros casos de
atribucin etimolgica como:
-malentendidos debidos a cambios semnticos. As por ejemplo, Room desvincula
pineapple de los sentidos modernos de pine y apple, explicando que esta palabra,
cuyo significado original era fruto del pino, pia de pino se us metafricamente para
el anans. Un caso especial dentro de este grupo es el de la inversin del cambio
semntico, de lo cual hay varios ejemplos en el diccionario de Room. As, la flor
conocida como pink clavelina no debe su nombre al color pink, como creen
algunos, sino que el proceso ha sido a la inversa.
-errores en la interpretacin sintctica de los componentes morfolgicos de una palabra
o unidad lxica compleja. Por ejemplo, masterpiece, segn explica Room, no se
refiere a la obra de un maestro, sino a la obra con la que se aspira al rango de maestro;
bulldog, tambin segn la explicacin de Room, no es una palabra que compare a esta
raza de perro con el toro, sino que se refiere a su antiguo papel de perro torero, ya que
se los haca luchar contra toros en las antiguas bullfights inglesas.
-historias inventadas para contextualizar una locucin de forma que tenga sentido. Por
ejemplo, Quinion explica que la frase Bobs your uncle! se ha querido relacionar con
el nepotismo que practic Robert Cecil (Lord Salisbury) con su sobrino Arthur Balfour.
Asimismo, existen numerosas leyendas, segn Rawson y Quinion para justificar el uso
de the whole nine yards, la mayora de las cuales son absurdas.
-puntualizaciones varias: por ejemplo, centipede y millipede no deben interpretarse
literalmente como artrpodos de cien y mil patas respectivamente (la tipificacin de
estos casos como etimologas populares, es, en cualquier caso, discutible, pero se
puede entender que un autor les d ese tratamiento).
-leyendas que no acuden a las relaciones formales que sugiere la palabra para explicar
su origen. La ms conocida probablemente, es la historia, ya referida antes aqu, que
relaciona el nacimiento de la palabra quiz con una apuesta. Otra muy popular es la
que atribuye a kangaroo el significado no le entiendo, que es, supuestamente, la
respuesta que dio un nativo australiano al capitn Cook cuando este pregunt en ingls
por el nombre del animal (esta ltima est recogida en Quinion).

327
Es importante explicar el criterio con el que hemos distinguido atribuciones no
paramrficas de las paramrficas en los casos en que se relaciona un segmento formal
con otro exactamente igual. As, si se ha asociado una palabra comn con un nombre
propio (p.e. tobacco con Tobago), una palabra del ingls con otra de otro idioma, o
una palabra con un homnimo de etimologa diferente (p.e. bore ola gigante y
bore taladrar), consideramos estos casos como interferencia paramrfica, ya que se
entiende que han sido dos palabras distintas las que han interactuado. Ahora bien, en
casos de polisemia, como la confusin de un uso de pink (la flor) con otro (el color),
habiendo en este caso un nico origen para la forma, hablaremos de interferencia no
paramrfica. Asimismo, si se presenta un apellido inexistente para crear una historia
eponmica, debemos considerar esta atribucin no paramrfica, porque no se ha
producido el verdadero fenmeno de la asociacin mental, sino que ms bien este se ha
creado como deus ex machina.
Inevitablemente, encontramos artculos en los que se describe ms de una forma
de etimologa popular. Por ejemplo, Rawson recoge, para la locucin rain cats and
dogs, varias explicaciones paramrficas (p.e. catadoupe catarata) y otras no
paramrficas (p.e. el smil de la pelea entre un perro y un gato como expresin del
fragor de una tormenta). Para estos casos hablaremos de categoras mixtas, y
contabilizaremos estas por separado.
Debemos recalcar aqu que hemos reflejado en todo momento el planteamiento
del autor, y no nuestra percepcin del caso concreto. Por ello hemos incluido en esta
categora entradas correspondientes a unidades lxicas en cuya evolucin s hay
constancia de cambios por interferencia paramrfica, aun cuando el compilador no hace
mencin de esta. Por ejemplo, Room, al referirse a la palabra albatross, desmiente que
derive del latn albus, y cita como timo original (la true etymology) el portugus
alcatraz; pero no explica que el cambio crtico de la forma original a la inglesa actual
se ha producido precisamente por la influencia de albus. Por tanto, el hecho de que
este autor centre su artculo en el desmentido de la asociacin etimolgica a posteriori
califica al artculo como tipo II, y no tipo I, que es como la categorizaramos segn la
descripcin de los diccionarios etimolgicos generales.

12.2.3. Artculos excluidos

328
Algunos artculos se han excluido de la categorizacin. Cuando se ha hecho tal cosa, ha
sido siempre por alguna de estas razones:
-Porque a nuestro juicio la explicacin no est lo bastante clara, o bien se plantea con
demasiada incertidumbre como para poder asignarle una categora. Tal es el caso, por
ejemplo, del artculo barnacle goose en el diccionario de Room:
What is the connection between this bird and the shellfish that is identically named?
The answer lies in the curious old belief that the bird was born or hatched out of the
shellfish as they held fast to trees and other objects over the water. But this may well
not be the whole story, and it is just possible that the two similar words originate from
different sources independently. The mystery of the geese and the barnacles has not yet
been finally solved. (To complicate matters, there is a special kind of barnacle called a
goose barnacle.) (1986: 21)
-Porque en el artculo no se identifica en realidad una atribucin o asociacin
etimolgica alternativa, ni un fenmeno de interferencia paramrfica, esto es, se est
haciendo algo diferente de lo que entendemos y nuestros autores dicen entender- por
etimologa popular. Por ejemplo, Room dedica el artculo camel a la supuesta
confusin entre las palabras griegas kamelos camello y kamilos maroma en la
traduccin de un pasaje del evangelio, pero no dice nada referente a la etimologa de
camel, ni a la confusin de la forma inglesa con otras palabras semejantes. Rawson,
en el artculo valentine, afirma que no hay relacin entre las costumbres del da de
San Valentn y las vidas de los santos del mismo nombre, pero no hay ninguna cuestin
lingstica en su tratamiento del tema. Quinion, por su parte, analiza la expresin I
could care less y traza su evolucin a partir de I couldnt care less, pero sin una sola
mencin de interferencias paramrficas ni de leyendas etimolgicas.
-Porque la entrada no corresponde a una unidad lxica del idioma. Por ejemplo, Rawson
incluye en su diccionario la entrada Ring around the rosy para desmentir la leyenda
que circula en torno a esta rima infantil, pero al hacer esto ya no est tratando con una
unidad lxica propiamente dicha. Quinion dedica un artculo a zzxjoanw, palabra
inventada (supuestamente maori) que se incluy en una enciclopedia y que ha llegado a
aparecer en otras publicaciones, pero que nadie incluye en su lxico mental.

329
Los artculos excluidos no se han tenido en cuenta para el clculo de porcentajes
en el anlisis de tipos de etimologa popular, aunque s se han tenido en cuenta para el
cmputo de artculos coincidentes.

12.2.4. Coincidencias entre entradas


Como hemos dicho, hay una serie de coincidencias que no presentan mayores
problemas para su identificacin, ya que la equivalencia formal es evidente. Hemos
pasado por alto, como se observar, diferencias grficas menores que no rompen la
homofona; tal es el caso del uso de guiones y espacios en palabras compuestas (p.e.
scot free en Room, scot-free en Rawson y Quinion; foxtrot en Room, fox trot
en Rawson), del uso de apstrofos (p.e. mind your Ps and Qs en Rawson, mind
your Ps and Qs en Quinion), maysculas (p.e. beefeater en Room, Beefeater en
Rawson) y otros tipos de variaciones ortogrficas (p.e. flak e instalment en Room,
flack e installment en Rawson). Tambin consideramos artculos coincidentes los
que presentan una misma locucin con distinto encabezamiento (p.e. devil to pay, the
en Rawson y the devil to pay en Quinion) o alguna variante en la flexin (p.e. rain
cats and dogs en Rawson, raining cats and dogs en Quinion).
Para coincidencias de otro tipo, esto es, para las que a primera vista no se hacen
patentes, hemos acudido al contenido del artculo y, caso de verificarse que bajo
entradas aparentemente diferentes se est describiendo un mismo caso de etimologa
popular, se incluyen estas en la categora de coincidencias no exactas. Ya hemos
citado aqu el caso del Welsh rabbit de Quinion y el [Welsh] rarebit de Room, que
podra pasar inadvertido como coincidencia, si no se tuviera en cuenta que cada uno de
los dos autores hace mencin en su artculo de la forma que ha elegido el otro como
entrada. Otro ejemplo ilustrativo sera el de jury-rigged, que aparece en el diccionario
de Quinion, mientras que Room y Rawson tienen jerry-built; las dos palabras estn
relacionadas por una historia de confusiones paramrficas, y todos los autores
mencionan, al menos, la raz de la que no figura como lema en su diccionario.
Recurdese, no obstante, que aunque hayamos establecido que estos casos se
deban tipificar como coincidencias, no siempre han coincidido los autores en cuanto al
tipo de fenmeno etimolgico-popular que los caracteriza. Por otra parte, no se ha dado
por supuesto que all donde haba una coincidencia exacta estaban los autores tratando
el mismo caso. Por eso se ha verificado siempre la coincidencia acudiendo al contenido

330
del artculo. Por ejemplo, tanto Room como Rawson tienen una entrada ball en sus
diccionarios; por lo cual es necesario asegurarse de que estn refirindose los dos a la
misma palabra, en este caso ball baile y no su homnimo ball pelota. Igual
sucede con palabras que, contrariamente a la apariencia, tienen distintas etimologas,
como ocurre con dumps (en el contexto de down in the dumps) y dump
vertedero.

12.3. Resultados
12.3.1. Tipos de etimologa popular
A dictionary of true etymologies (Room 1986)
Nmero total de entradas en el diccionario: 1198
Artculos excluidos: 19 (1,58% del total; 11 por incertidumbre o falta de claridad en la
exposicin; 8 por no identificar ni atribuciones etimolgicas alternativas ni fenmenos
de interferencia paramrfica)
Nmero de artculos que se analizan: 1179
Categora I: 95 (8,05%)
Categora II: 932 (79,05%)
Categora III: 100 (8, 48%)
Categora IV: 10 (0,94%)
Categoras mixtas:
I y II: 1 (0,08%)
II y III: 4 (0,33%)
II y IV: 36 (3,05%)
III y IV: 1 (0,08%)
-Total de artculos que describen fenmenos paramrficos (cambio lingstico o
atribucin etimolgica; sin contar artculos excluidos y categoras mixtas): 1037
(91,20%)
-Total de artculos que describen atribuciones etimolgicas no paramrficas (sin contar
artculos excluidos y categoras mixtas: 100 (8,79%)
-Total de artculos que se centran en el fenmeno de cambio lingstico (sin contar
artculos excluidos y categoras mixtas): 105 (9,23%):

331
-Total de artculos que se centran en la atribucin etimolgica alternativa
(independientemente de que haya habido cambio lingstico o no; sin contar artculos
excluidos y categoras mixtas): 1032 (90,76%):
Devious derivations (Rawson, 1994)
Nmero total de entradas en el diccionario: 347
Artculos excluidos: 18 (5,18% del total; 4 por incertidumbre o falta de claridad en la
exposicin; 13 por no identificar ni atribuciones etimolgicas alternativas ni fenmenos
de interferencia paramrfica; 1 por no tratarse de una verdadera unidad lxica)
Nmero de artculos que se analizan: 329
Categora I: 57 (17,86%)
Categora II: 190 (57,75%)
Categora III: 68 (20,66%)
Categora IV: 3 (0,91%)
Categoras mixtas:
II y III: 11 (3,34%)
-Total de artculos que describen fenmenos paramrficos (cambio lingstico o
atribucin etimolgica; sin contar artculos excluidos y categoras mixtas): 248
(78,48%)
-Total de artculos que describen atribuciones etimolgicas no paramrficas (sin contar
artculos excluidos y categoras mixtas: 68 (21,51%)
-Total de artculos que se centran en el fenmeno de cambio lingstico (sin contar
artculos excluidos y categoras mixtas): 60 (18,98%):
-Total de artculos que se centran en la atribucin etimolgica alternativa
(independientemente de que haya habido cambio lingstico o no; sin contar artculos
excluidos y categoras mixtas): 256 (81,01%):
Port out starboard home (Quinion 2004)
Nmero total de entradas en el diccionario: 207
Artculos excluidos: 13 (6,28% del total; 2 por incertidumbre o falta de claridad en la
exposicin; 9 por no identificar ni atribuciones etimolgicas alternativas ni fenmenos
de interferencia paramrfica; 2 por no tratarse de una verdadera unidad lxica)
Nmero de artculos que se analizan: 194
Categora I: 27 (13,91%)

332
Categora II: 54 (27,83%)
Categora III: 68 (35,05%)
Categora IV: 16 (8,24%)
Categoras mixtas:
I y II: 4 (2,06%)
I y III: 4 (2,06)
I, III y IV: 1 (0,51%)
II y III: 15 (7,73%)
II y IV: 2 (1,03%)
III y IV: 3 (1,54%)
-Total de artculos que describen fenmenos paramrficos (cambio lingstico o
atribucin etimolgica; sin contar artculos excluidos y categoras mixtas): 97 (58,78%)
-Total de artculos que describen atribuciones etimolgicas no paramrficas (sin contar
artculos excluidos y categoras mixtas: 68 (41,21%)
-Total de artculos que se centran en el fenmeno de cambio lingstico (sin contar
artculos excluidos y categoras mixtas): 43 (26,06%):
-Total de artculos que se centran en la atribucin etimolgica alternativa
(independientemente de que haya habido cambio lingstico o no; sin contar artculos
excluidos y categoras mixtas): 122 (73,93%):

12.3.2. Coincidencias en entradas y en el enfoque de los artculos


-Nmero total de entradas coincidentes en los diccionarios de Room, Rawson y
Quinion: 36 (3,00% del total de entradas de Room, 10,37% del total de Rawson y
17,39% del total de Quinion).
Coincidencias exactas: 33; no exactas: 2 (Dixieland en Room, Dixie en Rawson y
Quinion; jerry-built en Room y Rawson, jury-rigged en Quinion).
Nmero de entradas coincidentes en las que coinciden adems los enfoques, tras
asignarle a cada artculo una categora (I, II, III, IV o mixta): 17 (1,41% del total de
entradas de Room, 4,89% del total de Rawson y 8,21% del total de Quinion).
Coincidencias en la categora I: 5
Coincidencias en la categora II: 8
Coincidencias en la categora III: 4
Coincidencias en la categora IV: 0

333
Coincidencias en categoras mixtas: 0
-Nmero total de entradas coincidentes en los diccionarios de Room y Rawson: 172
(14,35% del total de entradas de Room y 49,56% del total de Rawson)
Coincidencias exactas: 162; no exactas: 10 (Babel en Room, babble en Rawson;
black magic en Room, black art en Rawson; Dixieland en Room, Dixie en
Rawson; humble pie en Room, eat humble pie en Rawson; manner en Room,
manner born, to the en Rawson; passion fruit en Room; passionflower en
Rawson; press en Room, press gang en Rawson; satyr en Room, satire en
Rawson; sedan chair en Room, sedan en Rawson; Unready en Room, Unready,
Ethelred the en Rawson).
Nmero de entradas coincidentes en las que coinciden adems los enfoques, tras
asignarle a cada artculo una categora (I, II, III, IV o mixta): 113
Coincidencias en la categora I: 14
Coincidencias en la categora II: 92
Coincidencias en la categora III: 7
Coincidencias en la categora IV: 0
Coincidencias en categoras mixtas: 0
-Nmero total de entradas coincidentes en los diccionarios de Room y Quinion: 53
(4,42% del total de entradas de Room y 25,60% del total de Quinion)
Coincidencias exactas: 44; no exactas: 9 (bated en Room, bated breath en Quinion;
billyoh en Room, billy-o en Quinion; Dixieland en Room, Dixie en Quinion;
hamburger en Room, burger en Quinion; jerry-built en Room, jury-rigged en
Quinion; lynch en Room, Lynch law en Quinion; Pommy en Room, pom en
Quinion; rarebit en Room, Welsh rabbit en Quinion; while away en Room,
while en Quinion).
Nmero de entradas coincidentes en las que coinciden adems los enfoques, tras
asignarle a cada artculo una categora (I, II, III, IV o mixta): 25
Coincidencias en la categora I: 5
Coincidencias en la categora II: 13
Coincidencias en la categora III: 5
Coincidencias en la categora IV: 2
Coincidencias en categoras mixtas: 0

334
-Nmero total de entradas coincidentes en los diccionarios de Rawson y Quinion: 68
(19,59% del total de entradas de Rawson y 32,85% del total de Quinion).
Coincidencias exactas: 64; no exactas: 5 (eat humble pie en Rawson, humble pie en
Quinion; get down to brass tacks en Rawson, brass tacks en Quinion; give
[someone] the cold shoulder en Rawson, cold shoulder en Quinion; jerry-built en
Rawson, jury-rigged en Quinion; tinkers dam (or damn), not worth a en Rawson;
tinkers damn en Quinion).
Nmero de entradas coincidentes en las que coinciden adems los enfoques, tras
asignarle a cada artculo una categora (I, II, III, IV o mixta): 47
Coincidencias en la categora I: 15
Coincidencias en la categora II: 16
Coincidencias en la categora III: 11
Coincidencias en la categora IV: 2
Coincidencias en categoras mixtas: 3 (II y III)

335

CAPTULO 13
CONCLUSIONES DE LA TERCERA PARTE
13.1. Discusin y conclusiones del anlisis
A juzgar por los resultados, tanto del cmputo por categoras como de las coincidencias
de artculos, parece evidente que en los diccionarios analizados aqu subyacen
conceptos no slo complejos sino inestables. Las manifestaciones de estos vienen a ser
las mismas en los tres casos, pero la proporcin vara de un diccionario a otro,
reflejando ms los sesgos personales de sus autores que una idea central de etimologa
popular fcilmente definible.
As pues, en el diccionario de Room el desmentido de atribuciones etimolgicas
(categoras II y III; 90,76% de los artculos) tiene mucha ms importancia que el cambio
lingstico que supuestamente se produce por etimologa popular (categoras I y IV;
9,23% de los artculos). Incluso cuando describe casos conocidos de cambio por
interferencia paramrfica, suele poner el nfasis en la asociacin paramrfica visible a
posteriori y pasar por alto la evolucin formal y/o semntica, como se aprecia en el
cmputo de coincidencias con los otros diccionarios (vase Anexo VII). Se trata, pues,
de una interpretacin muy literal de la etiqueta frstemanniana, pero no tan literal como
para excluir otros componentes del constructo terico que se ha dado en asociar con
esta, como es el caso del cambio paramrfico, ni para dejar de incluir esa nueva forma
de etimologa popular que es la atribucin etimolgica no paramrfica (categora III;
8,79% de los artculos).
Es posible, no obstante, que este resultado no refleje con total exactitud la idea
del autor, ya que podemos haber forzado en algunos casos el resultado al decantarnos
por una u otra categora: La razn de esta sospecha est en el mtodo, ya que slo
hemos asignado a un artculo la categora I si haba expresiones en l que aludieran
claramente al cambio (con la IV, en cambio, no hay problemas de identificacin). En
este sentido, no hemos incluido entre dichas expresiones las palabras corrupted y
corruption (ni perverted / perversion), que podran tener en el uso de Room el
sentido de cambio paramrfico, como sospechamos que ocurre en el caso de Palmer.
Aun as, los artculos que incluyen derivados de corrupt y pervert no son tantos
como para invertir el resultado, caso de recategorizarse todos ellos como tipo I, por lo

336
que creemos que s puede decirse que Room ha planteado su diccionario desde la
perspectiva de la asociacin paraetimolgica, aun cuando en algunos artculos se
destaque algo ms el aspecto del cambio lingstico.
Rawson y Quinion, por su parte, aun operando con las mismas ideas tericas de
partida que Room, nos dan resultados distintos en cuanto a la proporcin de fenmenos
descritos. En primer lugar, en sus diccionarios son algo ms abundantes las
descripciones de cambios etimolgico-populares (categoras I y IV; 18,98% en
Rawson y 26,06% en Quinion), y en este sentido lo que nos dicen en sus artculos
coincide con lo que sabemos sobre la evolucin de ciertas palabras. Por otra parte, se ve
que no han desvinculado totalmente la idea de la etimologa popular de la de la
atribucin de etimologas, como se ve por lo relativamente alto de los porcentajes
obtenidos en las categoras II y III (81,01% en Rawson y 73,93% en Quinion).
Si bien los tres autores parecen ser conscientes de que hay una etimologa
popular con cambio lingstico y otra sin l (Quinion al menos hace explcita esta
distincin), ninguno de ellos hace una separacin consciente entre la atribucin
etimolgica de base paramrfica y la no paramrfica. Y sin embargo, en los tres se
encuentran proporciones apreciables de este ltimo tipo de creencia etimolgica
(categora III).
En Room, que tiene un 8,79% de atribuciones no paramrficas, predominan,
dentro de esta categora, los casos de falsa acronimia (p.e. posh, news) y atribucin
etimolgica de base semntica o sintctica (p.e. bulldog, masterpiece). En Rawson
y Quinion, que tienen mayor proporcin de estas categoras (21,51% y 41,21%
respectivamente), encontramos, junto a los falsos acrnimos (bsicamente los mismos
que hay en Room, ms algunos aadidos), lo que aqu denominamos historias
contextualizadoras aplicadas a locuciones (p.e. Bobs your uncle!, bite the bullet).
Es comprensible, de todas formas, que existan estas diferencias, ya que aqu incluimos
toda explicacin etimolgica ficticia que no opere sobre la base del parecido formal
entre palabras y/o segmentos formales, sin plantear, a partir de ah, nuevas
subdivisiones. Por tanto la suma de estos fenmenos heterogneos contribuye a que
engrosen ms o menos los porcentajes, en funcin de los intereses particulares de cada
autor.
En cuanto al nmero de artculos coincidentes, parece un hecho significativo que
slo haya 35 entradas comunes a los tres diccionarios, y que de estas slo en 16
coincidan los autores a la hora de describir el caso (vase apndice VII). Esto se puede

337
explicar, en principio, por la diversidad de enfoques con que se han acercado al material
disponible, y la variedad, asimismo, de fuentes que han consultado.
En este sentido, Room prefiere partir del vocabulario ms estndar, con ciertas
reas de inters particular, como son la industria, la tecnologa, la fauna y la botnica,
incluyendo asimismo topnimos variados y nombres propios, normalmente dentro del
entorno de la tradicin cultural anglosajona (p.e. Childe Harold, Babel). Rawson y
Quinion, sin abandonar del todo la materia lxica de uso comn, se acercan ms a las
innovaciones lingsticas de los ltimos aos y a la fraseologa ms misteriosa del
lenguaje coloquial, prestando, en cambio, menos atencin a trminos muy
especializados o ya en desuso.
Parece claro, por otra parte, que Room ha seguido muy de cerca el diccionario
de Palmer, del cual ha seleccionado lo ms comn y lo ms interesante, aadiendo
algunos hallazgos de su propia cosecha, que probablemente surgen de las
investigaciones realizadas para otras de sus obras de referencia. Rawson ha debido de
inspirarse tambin en Palmer, o incluso en el mismo diccionario de Room (ambos
figuran en su bibliografa; 1994: 226-227). Esto explicara el grado relativamente alto
de coincidencias entre los dicionarios de Room y Rawson. El hecho de que este haya
incluido ms americanismos y locuciones que Room, as como ms neologismos de los
ltimos aos, ms palabras tab (p.e. fuck) y menos de las polticamente incorrectas
(p.e. wog y pom / Pommy, que s aparecen en Room y Quinion), explica que no
sea mayor la coincidencia de contenidos.
En cuanto a Quinion, su recopilacin es sin duda la ms personal. En principio,
no parece haber tomado otro corpus como punto de partida. Parece ms bien que los
contenidos han surgido sin un plan especfico, como producto de su actividad meditica,
que incluye el mantenimiento de su propio sitio web y las visitas frecuentes a otros (su
diccionario tiene, aparte de una breve bibliography, una selected webliography). Se
observar que coincide en contenidos algo ms con Rawson (69) que con Room (51).
Podra haberse inspirado en Devious derivations, aunque es difcil determinar hasta qu
punto. En cualquier caso, observamos que cita a Rawson en algunos artculos del
diccionario y en su bibliografa (2004: 280), mientras que Room no aparece en esta. Lo
ms llamativo, en cualquier caso, es la cantidad de etimologas populares que tienen
forma de leyenda, consistentes bsicamente en narraciones inverosmiles que no
pueden explicar satisfactoriamente el origen de una palabra o frase. Este es, sin lugar a
dudas, un rasgo derivado del uso extensivo de internet en la preparacin de esta obra.

338
Para concluir, destacamos las siguientes observaciones como datos ms
interesantes para la reflexin:
-En trminos generales, parece haber ms diferencias que semejanzas en cuanto a
contenidos y enfoque; al menos ms diferencias de las que cabra esperar en tres
recopilaciones de etimologas populares de la misma lengua, que surgen en un marco
temporal no excesivamente amplio y que aplican formatos en principio semejantes.
-Pese a las diferrencias de proporciones, los tres diccionarios dedican ms atencin a la
atribucin etimolgica alternativa que al cambio lingstico paramrfico, por lo que
parecen ir a contracorriente de la tendencias lingsticas ms modernas; incluso ante
casos concretos, conocidos y bien documentados, de cambio formal, que es el tipo de
cambio lingstico ms evidente, ponen frecuentemente el punto de mira en las
asociaciones paraetimolgicas. Esto es especialmente llamativo en el caso de Room.
-los tres diccionarios incluyen casos de atribucin etimolgica no paramrfica sin hacer
observacin alguna sobre la naturaleza especial de este fenmeno, tratando esta
variedad de etimologa popular como si no fuera esencialmente diferente de la ms
tradicional, que es la puramente paramrfica. Y en teora, no se puede decir que ello
implique un uso incorrecto del trmino etimologa popular, aunque s es cierto que
esta interpretacin, relativamente novedosa, se desva en cierta medida de las
convenciones.
Esto nos lleva a pensar, analizados los diccionarios desde el marco de la
interferencia paramrfica, y puestos en el contexto de la literatura etimolgicopopular, que estos tambin son reflejo de la confusin terica que impera en este
campo. Como observbamos en nuestro estudio del artculo de Frstemann, la falta de
rigor conceptual con que naca esta idea ofreca un margen interpretativo muy amplio, y
tarde o temprano esta situacin iba a llevar el concepto en mltiples direcciones.
Nuestros tres diccionarios de etimologas populares inglesas parecen estar siguiendo,
con pequeas variaciones de rumbo, una de ellas. Y ms que interesarnos como
herramientas para el estudio de la etimologa popular, nos parece ms bien que estas
compilaciones son interesantes como objeto de estudio en s, por lo que pueden aportar
al estudio de un problema semntico especialmente complejo.

339

CAPTULO 14
CONCLUSIONES GENERALES
El punto de partida de esta tesis, como se recordar, era la frustracin inicial ante un
problema metodolgico. En efecto, al intentar abordar un estudio cientfico sobre la
etimologa popular desde una perspectiva psicolingstica, surga el escollo de la falta
de corpus vlidos y fiables, ya que todo lo que encontrbamos era siempre
excesivamente ruidoso o heterogneo, y esto pareca apuntar a un problema de base
en torno a la etimologa popular como concepto.
As pues, la percepcin de dicho problema conceptual, que se hizo evidente en
un primer acercamiento, nos llev a indagar en los orgenes de este, a explorar su
desarrollo cronolgico, a categorizar los distintos fenmenos que se han etiquetado
como etimologa popular y a evidenciar cmo la heterogeneidad del constructo se
refleja en los que aqu denominamos diccionarios de etimologas populares en lengua
inglesa.
Esta serie de operaciones no tienen que realizarse necesariamente en el orden en
que se exponen en el prrafo anterior. De hecho, en este trabajo empezbamos por
exponer y categorizar los distintos fenmenos de interferencia paramrfica, ya que una
parte de estos se asocia con las versiones ms comunes del concepto de etimologa
popular; a continuacin buscbamos el nacimiento del concepto y hacamos un
seguimiento cronolgico de la literatura generada en torno al fenmeno; finalmente,
analizbamos los diccionarios de etimologas populares que existen en ingls.
Pero, en cierto sentido, es un viaje de ida y vuelta. Se empieza por sospechar que
hay una serie de problemas implcitos en la bsqueda y/o recopilacin de corpus fiables
de etimologas populares; a continuacin se exploran las races del problema, as como
sus consecuencias, y se termina acudiendo a lo que podran ser corpus bien elaborados,
para comprobar que tambin en ellos est presente el problema conceptual.
As pues, tras un estudio global de los fenmenos de interferencia paramrfica,
segn los definimos en este mismo trabajo (captulos 2-4), un anlisis cronolgico de
distintos tipos de texto relacionados con la etimologa popular (captulos 5-10) y,
finalmente, otro comparativo de diccionarios de etimologa popular en lengua inglesa
(captulos 11-13), podemos afirmar que la base del problema est en el planteamiento

340
inicial del concepto, surgido en el entorno de la filologa pre-saussureana, y en la
eleccin de etimologa popular como etiqueta identificadora.
Es este ltimo factor el que sin duda ha contribuido ms a que el problema
perviva hasta la poca actual, ya que, a pesar de ser inadecuada, por las razones que
exponamos en el captulo 5, dicha denominacin ha resultado ser especialmente
atractiva para numerosos fillogos y lingistas de todas las pocas. A consecuencia de
ello, ha logrado sobrevivir a los principales cambios de paradigma, sea ocupando un
lugar ms o menos claro en en los modelos tericos dominantes o manteniendo una
existencia ms o menos marginal en paralelo a estos, como de hecho ocurre en el ltimo
tercio del siglo XX.
Pero, centrndonos en la cuestin principal, encontramos que en el concepto
inicial de etimologa popular se mezclan dos ideas:
-La de la atribucin etimolgica alternativa; esto es, la idea de que los hablantes,
dotados de una curiosidad innata por el lenguaje, buscan explicaciones etimolgicas
para las palabras que usan, construyendo sus hiptesis mediante una reflexin
seudofilolgica, que no usa ni la metodologa de trabajo ni los materiales de estudio de
la etimologa llamada cientfica.
-La de la interferencia paramrfica, esto es, la idea de que en la mente de los
hablantes se establecen asociaciones entre palabras o segmentos formales semejantes,
haya o no entre ellos verdadera relacin etimolgica, y siendo su manifestacin ms
destacada cierto tipo de cambio lingstico consistente en alteraciones formales y/o
semnticas por confusin entre formas.
Como hemos demostrado en este trabajo, la obra seminal de Frstemann sugera,
o nos induca a establecer, una relacin biunvoca entre la atribucin etimolgica
alternativa y la interferencia paramrfica, como si toda bsqueda paracientfica de
etimologas tuviera que apoyarse necesariamente en interferencias paramrficas y no
existieran otras formas de inventar orgenes para las palabras, y como si toda
manifestacin (en principio no accidental) de la interferencia paramrfica debiera
explicarse como producto de una reflexin etimolgica.
Esta forzada vinculacin de ideas se ha convertido en el fundamento implcito
del constructo etimologa popular: su causa o motor inicial es la bsqueda de
etimologas; su mtodo es la bsqueda de parecidos formales. No siempre es fcil
determinar qu autores creen seriamente en este doble vnculo de la etimologa popular,
ya que la idea de la indagacin etimolgica puede ser una metfora para procesos

341
mentales que no sabemos explicar (Buyssens 1965). Lo que s es cierto es que muchos
de los que descartan la hiptesis paraetimolgica, esto es, la idea de que es ese supuesto
instinto etimolgico el que produce todas las manifestaciones que llamamos etimologa
popular, mantienen la etiqueta tradicional en sus trabajos. Y esto, en cierto modo,
transmite, aun sin quererlo, el germen de la vinculacin implcita de ideas, o, dicho de
otro modo, el problema conceptual bsico.
Por otra parte, en la literatura sobre etimologa popular se mezclan las
manifestaciones lingsticas de la interferencia paramrfica (p.e. la evolucin de
berrojo a cerrojo) con las metalingsticas (p.e. afirmar, o simplemente creer, que
jubilee deriva de jubilation, cuando en realidad deriva del hebreo yobhel cuerno
de cabra), o incluso con las que aqu denominamos extralingsticas (p.e. dar forma de
cerdo a las huchas de barro, por la semejanza entre pigg vasija y pig cerdo).
Esta confusin de fenmenos se presenta en varias formas. As, muchos autores
hablan indistintamente de un tipo u otro de manifestacin, muchas veces sin hacer
distinciones explcitas entre ellas, ya que para estos todo parecen ser ejemplos del
mismo fenmeno, y todo queda, por tanto, al mismo nivel. Aqu, como se recordar,
distinguamos entre el fenmeno primario, el de la asociacin mental, que puede ser
esencialmente el mismo para todas las manifestaciones, y las primeras manifestaciones
externas, que pueden ser lingsticas, metalingsticas y extralingsticas. Esta podra
ser una manera de solventar el problema.
Para otro grupo de autores, slo es etimologa popular la manifestacin
lingstica, ya que ni creen que haya reflexin consciente (lase metalingstica) en el
proceso de cambio lingstico ni incluyen las manifestaciones metalingsticas,
independientemente de que las conozcan, en su mbito de estudio. Y, ms o menos a la
inversa, existen autores para los que la etimologa popular es esencialmente atribucin
de etimologas, siendo el cambio lingstico un mero accidente secundario. Algunos de
estos creen, o parecen creer, que la atribucin de etimologas extraoficiales es por s
misma una forma de cambio semntico, y de hecho, no siempre es fcil separar el
significado de una palabra de sus asociaciones etimolgicas. Lo que ocurre en este caso
es que se equiparan las manifestaciones metalingsticas con el cambio semntico, y nos
queda la sensacin de que algo no est bien (en su esquema o en el nuestro). Estas
distinciones, en cualquier caso, que son en principio tericas, provocarn respuestas
diferentes si pedimos a distintas personas ejemplos de etimologa popular, como se
evidencia por el estudio de los diccionarios.

342
Esta es, en un planteamiento bsico, la discrepancia conceptual, pero existen
variaciones sobre estos temas, estando siempre presente, quiz como agravante, el
problema terminolgico. Aparte de que parece estar siempre recordndonos que
detrs de toda confusin paramrfica, con cambio o sin l, est la pseudoetimologa, la
etiqueta frstemanniana tiene un uso metonmico, ya presente en Frstemann, por el
cual se puede referir tanto a la causa (la reflexin metalingstica) como al efecto (las
manifestaciones), lo cual hace este trmino excesivamente inestable para la lingstica y
contribuye a la confusin de los planteamientos tericos.
Y, recordemos, aparte del problema derivado de la presencia de la etimologa
en la etiqueta tradicional, est tambin la cuestin de cmo interpretar el adjetivo
popular, caso de que lo mantengamos en nuestra denominacin (p.e. son etimologas
populares ciertos errores de etimlogos?), y, en ltimo trmino, de si tiene razn de ser
tal calificativo a la hora de describir y tipificar el fenmeno, ya que lo estamos
definiendo por quin lo hace y no por cmo es o cmo se hace.
Por tanto, y llegados ya a este punto podemos afirmar que no es posible abordar
el estudio cientfico del constructo que se ha denominado etimologa popular, ya sea
fenmeno o tendencia, sin antes haberse desligado de los problemas del planteamiento
inicial y de las implicaciones del nombre. Aun cuando un autor defina rigurosamente el
fenmeno o grupo de fenmenos con el que asocia este trmino, el simple hecho de
mantenerlo va a contribuir inevitablemente a la confusin de cara a la comunidad
acadmica. Es ms, ningn intento, hasta la fecha, de sustituir esta etiqueta por otra
alternativa, ha tenido xito, porque las alternativas acaban siempre por asociarse o
asimilarse a la tradicional y al complejo conceptual que hay detrs de ella.
En cualquier caso, y volviendo a esa doble naturaleza de la etimologa popular
(atribucin etimolgica e interferencia paramrfica), que parece haberse perpetuado
como una idea recibida, lo que nadie ha sealado hasta ahora (con la nica excepcin,
probablemente, de Buyssens 1965) es que en la evolucin del lxico pueden influir de
manera independiente la bsqueda de etimologas y la confusin entre parnimos, de
manera que algunos cambios pueden deberse a cierto tipo de indagacin metalingstica
y otros a una especie de asociacin entre segmentos formales que no pasa por la
reflexin consciente. Tampoco se ha planteado, aunque han surgido ejemplos
accidentalmente, que puede inventarse una explicacin etimolgica alternativa sin
recurrir a la interferencia paramrfica, como en el conocido caso de los falsos

343
acrnimos. Es por ello que hemos recalcado este tipo de atribucin etimolgica no
paramrfica en las pginas de este estudio.
En definitiva, entendemos que no tiene razn de ser la vinculacin implcita
entre atribuciones etimolgicas alternativas e interferencia paramrfica, ya que no est
demostrado (y de hecho nos parece poco probable) que los cambios lingsticos por
interferencia paramrfica sean siempre producto de la inquietud etimolgica del
hablante; pero tampoco puede excluirse, creemos, un elemento de reflexin consciente,
incluso claramente etimolgica, en ciertos procesos de cambio. Asimismo, observamos
que s existe la etimologa popular, en el sentido de que a veces se reflexiona sobre el
origen de las palabras sin los mecanismos de investigacin adecuados (queda pendiente
la cuestin de si el adjetivo popular es apropiado o no para referirse a este fenmeno).
Esta etimologa alternativa, heterodoxa o paracientfica se manifiesta
indudablemente en la vida cotidiana, aunque no con la frecuencia que algunos han
querido ver. A veces omos explicaciones inventadas de boca de otros hablantes; otras
las vemos escritas en textos lingsticos, tpicamente en materiales sobre etimologa;
algunas veces, incluso, surgen en nuestro propio pensamiento.
Los cambios de paradigma de la lingstica, que de forma (casi) generalizada
han desterrado la etimologa del concepto de etimologa popular (sin alterar,
paradjicamente, la etiqueta tradicional), nos han llevado a olvidar que, despus de
todo, s existen explicaciones etimolgicas de tipo amateur. Los diccionarios de
etimologa popular, con o sin intencin, nos lo recuerdan, y dan un paso ms, al revelar
en su muestrario que, junto a racionalizaciones a posteriori (p.e. decir que belfry
deriva de bell) y a explicaciones paramrficas de palabras que no han sufrido cambio
paramrfico (p.e. decir que jubilee viene de jubilation), existen explicaciones
independientes del fenmeno paramrfico, como son las acronmicas, que no se apoyan
en el mismo tipo de asociacin fonolgica que las del tipo belfry.
Pero, al darnos este muestrario variopinto de cosas que pueden llamarse
etimologa popular, los diccionarios seleccionados para este estudio nos estn
demostrando, en realidad, que no se han desmarcado del problema conceptual. Por el
contrario, reflejan la complejidad del problema de forma muy significativa. En ellos
aparecen combinados los efectos lingsticos y los metalingsticos (y a menudo pasa
por ejemplo de lo segundo lo que tradicionalmente ejemplifica lo primero); se mezcla,
asimismo, sin distincin explcita, el cambio paramrfico, la etimologa paramrfica y
las otras etimologas alternativas.

344
Y aunque el resultado de esta investigacin sea en principio decepcionante, pues
parece indicar que no hemos progresado apenas en el estudio cientfico de una serie de
fenmenos lingsticos muy comunes, hemos encontrado un nuevo campo de
investigacin, que puede y debe cambiar nuestra perspectiva, a saber, el de la atribucin
etimolgica no paramrfica, que aqu tipificamos por primera vez como tal. Este ltimo
hallazgo en la diseccin del problema nos debe llevar a un nuevo concepto de
etimologa popular o paraetimolgica, que no siempre va a poder explicarse por los
mecanismos de procesamiento lingstico, ya que a veces parece recurrir a procesos
cognitivos ms generales, como el valor representativo de las letras en la acronimia o la
relacin sintctica entre componentes.
Es muy significativo por otra parte, para una perspectiva social del fenmeno,
que las atribuciones etimolgicas no paramrficas hayan proliferado en la poca actual,
y en especial con tecnologas como internet. Esto quiz se deba a las condiciones de
comunicacin que ofrece el medio, ya que permite a los annimos inventores de bulos
difundir leyendas etimolgicas por todo el mundo, junto con otras leyendas urbanas, as
como hacerlo en igualdad de condiciones que un experto en la materia, dada la ausencia
de filtros. Este tipo de historias etimolgicas, paramrficas o no, que han encontrado
en internet un canal idneo de expansin, quiz deberan enmarcarse, adoptando la
denominacin de Wilton (2004), en una categora ms amplia de mitos verbales o
lxicos (word myths), que incluye creencias ya clsicas como la de las quinientas
palabras que supuestamente usan los esquimales para distinguir entre tipos de nieve.
Reflexionando ahora sobre la metodologa de trabajo, queremos destacar la
relevancia para nuestras conclusiones principales del estudio tipolgico de los
fenmenos de interferencia paramrfica. En primer lugar, el distinguir entre
fenmenos accidentales y no accidentales ha servido para encuadrar, aunque slo sea de
forma aproximada, la gran mayora de las manifestaciones que se etiquetan como
etimologa popular. Vemos, en efecto, que estas suelen localizarse en el mbito de la
segunda categora, aunque no deja de haber discrepancias: por un lado, para unos pocos
autores hay etimologa popular en ciertos fenmenos accidentales; por otro, casi
ningn autor cree que sean etimologa poular todos los fenmenos no accidentales.
Asimismo, hemos evidenciado que es til distinguir, dentro de esta, entre
manifestaciones de efectos lingsticos, metalingsticos y extralingsticos, entre
cambios individuales, grupales y generalizados, y (aunque no sea siempre fcil o
posible) entre procesos intencionados y no intencionados, ya que en gran parte la

345
confusin conceptual se debe a no haber discernido de forma unnime estos matices.
Tales distinciones nos han permitido contrastar las numerosas versiones que existen del
concepto, siempre sobre la base de lo observable, y destacar asimismo la incoherencia
de ciertas exposiciones tericas, cuyo lenguaje excesivamente ambiguo y farragoso
dificultaba un anlisis apropiado.
En cierta manera, esta categorizacin ha permitido romper con la inercia en que
la conceptualizacin frstemaniana mantena el estudio de estos fenmenos. Esto habra
sido imposible si hubisemos planteado el problema de la etimologa popular desde la
teora de la misma etimologa popular, es decir, basndonos en lo que dice la literatura,
ya que, como dijimos en la presentacin de esta tesis, no se puede resolver un problema
con el mismo tipo de pensamiento que lo cre.
El desmarque se ha conseguido a base de una serie de ciclos donde se ha
alternado la lectura crtica de estudios con la reflexin global, y que hemos completado
repetidas veces, hasta tener la certeza de que contbamos con una categorizacin
coherente y bien estructurada, que abarcara todo lo que se entiende por etimologa
popular y al mismo tiempo los fenmenos concretos que ocupan el mbito en que se
debe enmarcar esta.
La sorpresa llega, y tenemos que repetirlo una vez ms, cuando comprobamos, al
cerrar el estudio cronolgico, que no todo lo que se etiqueta como etimologa popular
tiene vinculacin directa con la interferencia paramrfica de base psicolingstica, con
lo cual hemos podido refutar una idea recibida que se ha transmitido casi siempre de
forma tcita. La existencia de atribuciones etimolgicas no paramrficas, etiquetadas
tambin como etimologas populares, respalda, en una nueva direcin, la afirmacin,
ya antigua, de que esta denominacin es inapropiada, porque aparte de identificar mal el
fenmeno (pues lo hace basndose en una hiptesis explicativa que ni siquiera queda
bien explicada con esos trminos) se presta a abarcar fenmenos muy diferentes, al
menos para una perspectiva lingstica rigurosa.
En definitiva, creemos poder afirmar, tras un estudio exhaustivo del problema,
que la idea tradicional de etimologa popular es un constructo que en un principio no
qued bien delimitado por una definicin formal y que lleva implcita una vinculacin
presupuesta entre los conceptos de atribucin etimolgica alternativa e interferencia
paramrfica. Esto explica que circulen versiones ambiguas del concepto, que son
adems contradictorias entre s y a menudo tienen contradicciones internas, siendo su
manifestacin ms clara los ejemplos con que se intenta explicar esta idea. Aun cuando

346
pueda parecer, en una perspectiva restringida, que la lingstica actual ha orientado el
trmino etimologa popular hacia el fenmeno del cambio lingstico por interferencia
paramrfica, siempre surgen estudios cuyos planteamientos nos recuerdan que no hay
unanimidad a la hora de entender el concepto.
En gran parte, esto se debe al hecho de que se haya mantenido la etiqueta
tradicional, sin tener en cuenta sus presuposiciones implcitas ni su falta de criterios y
parmetros reales de cara al estudio lingstico (consciencia, grado de extensin, forma
de manifestacin). La aparicin de casos de atribucin etimolgica no paramrfica,
descritos como etimologas populares en varios diccionarios de etimologa popular
y en artculos de investigacin, debera servir como reduccin al absurdo de este
problema terminolgico.
La salida, creemos, no est en la sustitucin de la etiqueta tradicional por un
trmino nuevo que aluda de forma ms directa a la interferencia paramrfica no
accidental (como la atraccin paronmica de Dauzat), porque esta no podr acabar con
un concepto mal construido que pervive en la mente de muchas personas y en
numerosos trabajos filolgicos. Como se ha visto aqu, los intentos de solucionar el
problema reemplazando una denominacin por otra no han conseguido atacar la raz de
la confusin. Mantener la etiqueta clsica con matizaciones tampoco parece una
alternativa eficaz, pues el problema tambin est en el constructo que hay detrs de la
etiqueta.
La solucin mejor, si fuera posible, sera dejar atrs definitivamente la
denominacin de etimologa popular y separar lo que ha englobado esta en todo su
perodo de vigencia, aplicando en su lugar denominaciones que hagan referencia a:
-las manifestaciones lingsticas de la interferencia paramrfica;
-las manifestaciones metalingsticas de la interferencia paramrfica (atribucin
etimolgica alternativa de base paramrfica);
-la manifestaciones extralingsticas de la interferencia paramrfica; y
-las atribuciones etimolgicas alternativas de base no paramrfica.
Slo as, creemos, puede salirse del caos conceptual al que nos han llevado una
forma de pensamiento parcialmente cientfica y la enorme inercia mental de un sector
de la comunidad lingstica. Es necesario, en cualquier caso, un nuevo planteamiento,
para que sea posible la formulacin y verificacin de hiptesis que expliquen estos
fenmenos satisfactoriamente y de forma congruente con los modelos lingsticos y
psicolgicos con los que contamos.

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