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Hay

otras dimensiones ms all d las de nuestra experiencia cotidiana? Hay puertas de


acceso a universos paralelos? Muchos fsicos creen que existen otras dimensiones ms all
de las cuatro de nuestro espacio-tiempo, y que puede alcanzarse una visin unificada de las
diversas fuerzas de la naturaleza, si consideramos que todo lo que vemos a nuestro
alrededor son vibraciones en el hiperespacio. La teora del hiperespacio y su derivacin
ms reciente, la teora de supercuerdas es el ojo de esta revolucin.
Michio Kaku nos muestra un panorama fascinante, que cambia por completo nuestra visin
del cosmos, y nos lleva a un deslumbrante viaje por nuevas dimensiones: agujeros de
gusano que conectan universos paralelos, mquinas del tiempo y universo beb van
surgiendo en unas pginas en las que todo se explica con una elegante sencillez y donde la
formulacin matemtica es reemplazada por imaginativas ilustraciones que permiten
visualizar los problemas.

Michio Kaku

Hiperespacio
Una odisea cientfica a travs de universos paralelos, distorsiones del tiempo y la
dcima dimensin
ePub r1.0
Ba nshee 26.11.13

Ttulo original: Hyperspace. A Scientific Odyssey Through Parallel Universes, Time Wraps and the Tenth Dimension
Michio Kaku, 1994
Traduccin: Javier Garca Sanz
Diseo de portada: Jaime Fernndez
Editor digital: Banshee
ePub base r1.0

Este libro est dedicado


a mis padres

PREFACIO
Las revoluciones cientficas, casi por definicin, desafan el sentido comn. Si todas nuestras
nociones de sentido comn acerca del universo fueran correctas, hace aos que la ciencia habra
resuelto los secretos del universo. La ciencia se propone quitar la capa de la apariencia de los objetos
para revelar su naturaleza subyacente. De hecho, si apariencia y esencia fuesen lo mismo, no habra
necesidad de ciencia.
Quiz la nocin de sentido comn ms profundamente arraigada acerca de nuestro mundo es que
ste es tridimensional. No hace falta decir que longitud, anchura y altura bastan para describir todos
los objetos en nuestro universo visible. Experimentos con animales y nios pequeos han demostrado
que nacemos con un sentido innato de que nuestro mundo es tridimensional. Si incluimos el tiempo
como una dimensin ms, entonces cuatro dimensiones son suficientes para registrar todos los sucesos
del universo. En cualquier lugar que hayamos explorado con nuestros instrumentos, desde el profundo
interior del tomo a los ms lejanos confines del cmulo galctico, slo hemos encontrado evidencia
de estas cuatro dimensiones. Afirmar pblicamente otra cosa, afirmar que pueden existir otras
dimensiones o que nuestro universo puede coexistir con otros, es una invitacin a un sarcasmo seguro.
Pero aun as, este prejuicio profundamente arraigado acerca de nuestro mundo, sobre el que por
primera vez especularon los antiguos filsofos griegos hace dos milenios, est a punto de sucumbir
ante el progreso de la ciencia.
Este libro trata de una revolucin cientfica creada por la teora del hiperespacio[1], que afirma
que existen otras dimensiones adems de las cuatro de espacio y tiempo comnmente aceptadas.
Existe un reconocimiento creciente entre fsicos de todo el mundo, incluyendo varios premios Nobel,
de que el universo puede existir realmente en un espacio de dimensiones superiores. Si se demostrara
que esta teora es correcta provocara una profunda revolucin conceptual y filosfica en nuestra
comprensin del universo. Cientficamente, la teora del hiperespacio lleva los nombres de teora de
Kaluza-Klein y supergravedad. Pero en su formulacin ms avanzada se denomina teora de
supercuerdas, que incluso predice el nmero exacto de dimensiones: diez. Las tres dimensiones
usuales del espacio (longitud, anchura y altura) y una de tiempo son ahora ampliadas con otras seis
dimensiones espaciales.
Advertimos que la teora del hiperespacio no ha sido todava confirmada experimentalmente y, de
hecho, ser extraordinariamente difcil probarla en el laboratorio. Sin embargo, la teora ya ha
barrido los principales laboratorios de investigacin fsica del mundo y ha alterado irrevocablemente
el paisaje cientfico de la fsica moderna, generando un espectacular nmero de artculos de
investigacin en la literatura cientfica (se estiman en ms de 5.000). Sin embargo, casi nada se ha
escrito dirigido a la audiencia profana para explicar las propiedades fascinantes del espacio
multidimensional. Por ello, el pblico general apenas es consciente, si lo es, de esta revolucin. De
hecho, las ocasionales referencias a otras dimensiones y universos paralelos en la cultura popular son
a menudo equvocas. Esto resulta lamentable, porque la importancia de la teora reside en su poder
para unificar todos los fenmenos fsicos conocidos en un marco sorprendentemente simple. Este libro
hace disponible, por primera vez, un informe cientficamente respetable pero accesible de la actual, y
fascinante, investigacin sobre el hiperespacio.

Para explicar por qu la teora del hiperespacio ha suscitado tanta excitacin dentro del mundo de
la fsica terica, he desarrollado cuatro temas fundamentales que atraviesan este libro como un hilo
conductor. Estos cuatro temas dividen el libro en cuatro partes.
En la Primera parte, desarrollo la primitiva historia del hiperespacio, resaltando el tema de que
las leyes de la naturaleza se hacen ms simples y ms elegantes cuando se expresan en dimensiones
superiores.
Para comprender cmo la adicin de dimensiones superiores puede simplificar los problemas
fsicos, consideremos el siguiente ejemplo: para los antiguos egipcios, el clima era un completo
misterio. Cul era el origen de las estaciones? Por qu haca ms calor a medida que se viajaba
hacia el sur? Por qu los vientos soplaban generalmente en una direccin? El clima era imposible de
explicar desde el limitado punto de vista de los antiguos egipcios, para quienes la Tierra pareca
plana, como un plano bidimensional. Pero imaginemos ahora que enviramos a los egipcios en un
misil al espacio exterior, donde pueden ver la Tierra entera y simple en su rbita alrededor del Sol. De
golpe, las respuestas a aquellas preguntas se haran obvias.
Desde el espacio exterior, resulta evidente que el eje de la Tierra est inclinado alrededor de 23
grados respecto a la vertical (siendo la vertical la perpendicular al plano de la rbita de la Tierra
alrededor del Sol). Debido a esta inclinacin, el hemisferio norte recibe mucha menos luz solar
durante una parte de su rbita que durante la otra parte. Por ello, tenemos invierno y verano. Y
puesto que el ecuador recibe ms luz solar que las regiones polares norte y sur, hace ms calor a
medida que nos acercamos al ecuador. Anlogamente, puesto que la Tierra gira en sentido contrario a
las agujas del reloj para alguien que est en el polo norte, el aire polar fro se desva a medida que se
mueve en direccin sur hacia el ecuador. El movimiento de las masas de aire fro y caliente, debido al
giro de la Tierra, nos ayuda as a explicar por qu los vientos soplan generalmente en una direccin,
dependiendo del punto de la Tierra en el que usted se encuentre.
En resumen, las leyes ms bien oscuras del clima son fciles de interpretar una vez que miramos la
Tierra desde el espacio. As pues, la solucin al problema consiste en moverse hacia arriba en el
espacio, en la tercera dimensin. Hechos que eran imposibles de comprender en un mundo plano se
hacen repentinamente obvios cuando se miran en una Tierra tridimensional.
Anlogamente, las leyes de la gravedad y de la luz parecen totalmente diferentes. Obedecen a
distintas hiptesis fsicas y matemticas. Los intentos para empalmar estas dos fuerzas siempre han
fracasado. Sin embargo, si aadimos una dimensin ms, una quinta dimensin, a las anteriores cuatro
dimensiones de espacio y tiempo, entonces las ecuaciones que gobiernan la luz y la gravedad parecen
unirse como dos piezas de un rompecabezas. La luz de hecho, puede ser explicada como vibraciones
en la quinta dimensin. De este modo, vemos que las leyes de la luz y de la gravedad se hacen ms
simples en cinco dimensiones.
En consecuencia, muchos fsicos estn ahora convencidos de que una teora tetradimensional
convencional es demasiado pequea para describir adecuadamente las fuerzas que describen
nuestro universo. En una teora tetradimensional, los fsicos tienen que comprimir las fuerzas de la
naturaleza de una forma fea y poco natural. Adems, esta teora hbrida es incorrecta. Sin embargo,
cuando se expresan en dimensiones por encima de cuatro, tenemos sitio suficiente para explicar las
fuerzas fundamentales de una manera elegante y escueta.

En la Segunda parte, desarrollamos ms esta idea sencilla, destacando que la teora del
hiperespacio puede ser capaz de unificar todas las leyes conocidas de la naturaleza en una teora. As
pues, la teora del hiperespacio puede ser la culminacin que corone dos milenios de investigacin
cientfica: la unificacin de todas las fuerzas fsicas conocidas. Puede darnos el Santo Grial de la
fsica, la teora de todo que esquiv a Einstein durante muchas dcadas.
Durante el ltimo medio siglo, los cientficos se han sentido intrigados por la aparente diferencia
entre las fuerzas bsicas que mantienen unido al cosmos: la gravedad, el electromagnetismo y las
fuerzas nucleares fuerte y dbil Los intentos por parte de las mayores mentes del siglo XX para
proporcionar una imagen unificadora de todas las fuerzas conocidas han fracasado. Sin embargo, la
teora del hiperespacio permite la posibilidad de explicar las cuatro fuerzas de la naturaleza, as
como la aparentemente aleatoria coleccin de partculas subatmicas, de una forma verdaderamente
elegante. En la teora del hiperespacio, la materia puede verse tambin como las vibraciones que
rizan el tejido del espacio y del tiempo. De ello se sigue la fascinante posibilidad de que todo lo que
vemos a nuestro alrededor, desde los rboles y las montaas a las propias estrellas, no son sino
vibraciones en el hiperespacio. Si esto es cierto, nos proporciona un medio elegante, sencillo y
geomtrico de dar una descripcin coherente y convincente del universo entero.
En la Tercera parte, exploramos la posibilidad de que, en circunstancias extremas, el espacio
puede ser tensado hasta que se rompe o desgarra. En otras palabras, el hiperespacio puede
proporcionar un medio de hacer un tnel a travs del espacio y del tiempo. Aunque sealamos que esto
es altamente especulativo, los fsicos estn analizando seriamente las propiedades de agujeros de
gusano, de tneles que unen partes distantes del espacio y del tiempo. Por ejemplo, fsicos del
Instituto de Tecnologa de California han propuesto seriamente la posibilidad de construir una
mquina del tiempo, que consiste en un agujero de gusano que conecta el pasado con el futuro. Las
mquinas del tiempo han dejado ahora el reino de la especulacin y la fantasa y se han convertido en
campos legtimos de investigacin cientfica.
Los cosmlogos han propuesto incluso la extraordinaria posibilidad de que nuestro universo sea
slo uno entre un nmero infinito de universos paralelos. Estos universos podran compararse a una
enorme coleccin de pompas de jabn suspendidas en el aire. Normalmente, el contacto entre estos
universos burbuja es imposible, pero, analizando las ecuaciones de Einstein, los cosmlogos han
demostrado que podra existir una madeja de agujeros de gusano, o tubos, que conectan estos
universos paralelos. En cada burbuja podemos definir nuestros propios espacio y tiempo
caractersticos, que tienen significado slo en su superficie; fuera de estas burbujas, el espacio y el
tiempo no tienen significado.
Aunque muchas consecuencias de esta discusin son puramente tericas, el viaje en el
hiperespacio puede proporcionar eventualmente la aplicacin ms prctica de todas: salvar la vida
inteligente, incluso a nosotros, de la muerte del universo. Los cientficos creen, en general, que el
universo debe morir, y con l toda la vida que ha evolucionado a lo largo de miles de millones de aos.
Por ejemplo, segn la teora ms aceptada, denominada el big bang, una explosin csmica que tuvo
lugar hace entre 15 y 20.000 millones de aos puso al universo en expansin, alejando de nosotros a
las estrellas y galaxias a grandes velocidades. Sin embargo, si un da el universo dejara de expandirse
y empezara a contraerse, colapsara finalmente en un tremendo cataclismo llamado el big crunch, en

el que toda la vida inteligente sera vaporizada por el fantstico calor. De todas formas, algunos
fsicos han conjeturado que la teora del hiperespacio puede proporcionar la nica esperanza de un
refugio para la vida inteligente. En los segundos finales de la muerte de nuestro universo, la vida
podra escapar al colapso volando al hiperespacio.
En la Cuarta parte, concluimos con una pregunta prctica final: si la teora se demostrara
correcta, entonces cundo seramos capaces de dominar el poder de la teora del hiperespacio? sta
no es slo una pregunta acadmica porque, en el pasado, el dominio de tan slo una de las cuatro
fuerzas fundamentales cambi irrevocablemente el curso de la historia humana, elevndonos desde la
ignorancia y pobreza de las antiguas sociedades preindustriales a la civilizacin moderna. En cierto
sentido, incluso el vasto recorrido de la historia humana puede determinarse con una nueva luz, en
trminos del dominio gradual de cada una de las cuatro fuerzas. La historia de la civilizacin sufri
un cambio profundo cuando cada una de estas fuerzas fue descubierta y dominada.
Por ejemplo, cuando Isaac Newton enunci las leyes clsicas de la gravedad, desarroll la teora
de la mecnica que nos dio las leyes que gobiernan las mquinas. Esto, a su vez, aceler enormemente
la Revolucin industrial, que liber fuerzas polticas que finalmente acabaron con las dinastas
feudales de Europa. A mediados de la dcada de los sesenta del siglo pasado, cuando James Clerk
Maxwell formul las leyes fundamentales de la fuerza electromagntica, nos introdujo en la Era
Elctrica, que nos dio la dinamo, la radio, la televisin, el radar, los electrodomsticos, el telfono,
las microondas, el ordenador electrnico, los lseres y muchas otras maravillas electrnicas. Sin la
comprensin y utilizacin de la fuerza electromagntica, la civilizacin se habra estancado,
quedando congelada en un tiempo anterior al descubrimiento de la lmpara elctrica y el motor
elctrico. A mediados de la dcada de los cuarenta, cuando fue dominada la fuerza nuclear, el mundo
fue de nuevo trastornado con el desarrollo de las bombas atmica y de hidrgeno, las armas ms
destructivas del planeta. Puesto que todava no estamos en vsperas de una comprensin unificada de
todas las fuerzas csmicas que gobiernan el universo, cabra esperar que cualquier civilizacin que
domine la teora del hiperespacio se convertir en seor del universo.
Puesto que la teora del hiperespacio es un cuerpo bien definido de ecuaciones matemticas,
podemos calcular la energa exacta necesaria para doblar el espacio y el tiempo o para crear
agujeros de gusano que unan partes distantes de nuestro universo. Por desgracia, los resultados son
desalentadores. La energa requerida excede con mucho cualquier cosa que pueda existir en nuestro
planeta. De hecho, la energa es mil billones de veces mayor que la energa de nuestros mayores
colisionadores de tomos. Debemos esperar siglos, o incluso milenios, hasta que nuestra civilizacin
desarrolle la capacidad tcnica de manipular el espacio-tiempo, o confiar en un contacto con una
civilizacin avanzada que ya haya dominado el hiperespacio. El libro termina as explorando la
intrigante pero especulativa cuestin cientfica del nivel tecnolgico necesario para llegar a ser
seores del hiperespacio.
Dado que la teora del hiperespacio nos lleva mucho ms all de los conceptos normales y de
sentido comn del espacio y del tiempo, a lo largo del texto he desperdigado algunas historias
puramente hipotticas. Utilizo esta tcnica pedaggica inspirado en lo que deca el ganador del
premio Nobel Isidore I. Rabi al dirigirse a una audiencia de fsicos. l lamentaba el estado deplorable
de la educacin cientfica en Estados Unidos y reprenda a los fsicos por olvidar su deber de

popularizar la aventura de la ciencia para el pblico general y especialmente para los jvenes. De
hecho, adverta l, los escritores de ciencia ficcin haban hecho ms por comunicar la pasin por la
ciencia que todos los fsicos juntos.
En un libro anterior, Beyond Einstein: The Cosmic Quest for the Theory of the Universe (escrito
en colaboracin con Jennifer Trainer), investigu la teora de supercuerdas, describ la naturaleza de
las partculas subatmicas y discut en detalle el universo visible y cmo todas las complejidades de
la materia podran explicarse mediante minsculas cuerdas vibrantes. En este libro, me he extendido
en un tema diferente y he explorado el universo invisible, es decir, el mundo de la geometra y el
espacio-tiempo. El tema central de este libro no es la naturaleza de las partculas subatmicas, sino el
mundo multidimensional en el que probablemente habitan. Con ello, los lectores vern que el espacio
multidimensional, en lugar de ser un teln vaco y pasivo frente al cual los quarks representan sus
papeles eternos, realmente se convierte en el actor central en el drama de la naturaleza.
Al discutir la fascinante historia de la teora del hiperespacio, veremos que la bsqueda de la
naturaleza definitiva de la materia, comenzada por los griegos hace dos milenios, ha sido una
bsqueda larga y tortuosa. Cuando el captulo final de esta larga saga sea escrito por los futuros
historiadores de la ciencia, ellos podrn registrar que el paso decisivo fue la derrota de las teoras de
sentido comn de tres o cuatro dimensiones y la victoria de la teora del hiperespacio.
M. K.
Nueva York
Mayo de 1993

AGRADECIMIENTOS
Al escribir este libro, he tenido la fortuna de contar con Jeffrey Robbins como editor. l gui con
gran habilidad el avance de tres de mis anteriores libros de texto en fsica terica escritos para la
comunidad cientfica, relativos a la teora del campo unificado, la teora de supercuerdas y la teora
cuntica de campos. Este libro, no obstante, supone la primera obra de ciencia popular dirigida a una
audiencia general que escribo para Robbins. Siempre ha sido un raro privilegio trabajar
estrechamente con l.
Tambin quisiera dar las gracias a Jennifer Trainer, con quien he compartido la autora en dos
libros populares anteriores. Una vez ms, ella ha aplicado sus considerables habilidades para hacer la
presentacin de la manera ms sencilla y coherente posible.
Tambin estoy agradecido a muchas otras personas que han ayudado a reforzar y criticar
primitivos borradores de este libro: Burt Solomon, Leslie Meredith, Eugene Mallove, y mi agente
Stuart Krichevsky.
Finalmente, quisiera dar las gracias al Institute for Advanced Study en Princeton, donde fue
escrita gran parte de este libro, por su hospitalidad. El Instituto, donde Einstein pas las ltimas
dcadas de su vida, fue el lugar adecuado para escribir sobre los desarrollos revolucionarios que han
ampliado y embellecido mucho su trabajo pionero.

I
ENTRAR EN LA QUINTA
DIMENSIN

Pero el principio creador reside en las matemticas. Por


ello mantengo que, en cierto sentido, es cierto que el
pensamiento puro puede atrapar la realidad, como soaron
los antiguos.
ALBERT EINSTEIN

1
MUNDOS MS ALL DEL ESPACIO
Y DEL TIEMPO

Quiero saber cmo cre Dios este mundo. No estoy


interesado en tal o cual fenmeno. Quiero conocer Sus
pensamientos; lo dems son detalles.
ALBERT EINSTEIN
La educacin de un fsico
Dos incidentes de mi infancia enriquecieron considerablemente mi comprensin del mundo y me
pusieron en el camino de convertirme en fsico terico. Recuerdo que mis padres me llevaban a veces
a visitar el famoso Tea Garden japons en San Francisco. Uno de los recuerdos ms felices de mi
infancia es el de agacharme cerca del estanque, atrado por las carpas de brillantes colores que
nadaban lentamente bajo los nenfares.
En esos momentos relajados, me senta libre para dejar volar mi imaginacin; me haca
preguntas estpidas que slo un nio puede plantear, por ejemplo, cmo veran las carpas del
estanque el mundo que les rodeaba. Yo pensaba: qu mundo tan extrao debe ser el suyo!
Viviendo toda su vida en el estanque poco profundo, las carpas creeran que su universo
consista en las aguas oscuras y los nenfares. Al pasar la mayor parte de su tiempo hurgando en el
fondo del estanque, apenas seran conscientes de que poda existir un mundo extrao por encima de la
superficie. La naturaleza de mi mundo estaba ms all de su comprensin. Yo me senta intrigado por
el hecho de que pudiera estar slo a unos pocos centmetros de las carpas, pero separado de ellas
pese a todo por un inmenso abismo. Las carpas y yo pasbamos nuestras vidas en dos universos
distintos, sin entrar jams en el mundo del otro, pero estbamos separados slo por la barrera ms
estrecha, la superficie del agua.
En cierta ocasin imagin que podra haber carpas cientficas viviendo entre los peces. Ellas se
burlaran, supongo, de cualquier pez que les propusiera que poda existir un mundo paralelo apenas
por encima de las aguas. Para una carpa cientfica, las nicas cosas que eran reales eran las que un
pez poda ver o tocar. El estanque era todo. Un universo invisible ms all del estanque no tena
sentido cientfico.
Una vez me sorprendi una tormenta lluviosa. Not que la superficie del estanque era
bombardeada por miles de minsculas gotas de lluvia. La superficie del estanque se hizo turbulenta, y
los nenfares eran llevados de un lado a otro por las ondas del agua. Mientras buscaba abrigo del
viento y la lluvia, me preguntaba cmo veran las carpas todo esto. Para ellas, los nenfares
pareceran moverse por s mismos, sin nada que los empujase. Puesto que el agua en la que vivan
pareca invisible, como a nosotros nos lo parece el aire y el espacio que nos rodea, ellas estaran
desconcertadas por el hecho de que los nenfares se moviesen por s mismos.

Sus cientficos, pensaba yo, propondran un ingenioso concepto al que llamaran fuerza para
ocultar su ignorancia. Incapaces de comprender que pudiese haber olas en la superficie invisible,
concluiran que los nenfares se movan sin ser tocados debido a que entre ellos actuaba una entidad
misteriosa e invisible llamada fuerza. Quiz dieran a esta ilusin nombres sofisticados (tales como
accin-a-distancia, o la capacidad de los nenfares para moverse sin que nada los toque).
Una vez imagin qu sucedera si fuese al fondo y sacase a una de las carpas cientficas fuera
del estanque. Antes de que la volviese a arrojar al agua, se agitara furiosamente mientras yo la
examinaba. Me preguntaba cmo reaccionara ante esto el resto de las carpas. Para ellas, sera un
suceso realmente inslito. Notaran primero que una de sus cientficas haba desaparecido de su
universo. Simplemente desaparecido, sin dejar huella. Dondequiera que mirasen, no veran rastro de
la carpa perdida en su universo. Luego, segundos ms tarde, cuando yo la arrojase de nuevo al
estanque, la cientfica reaparecera sbitamente a partir de la nada. Para las otras carpas, parecera
que haba sucedido un milagro.
Despus de serenarse, la cientfica contara una historia realmente sorprendente. De repente
dira, fui sacada de algn modo del universo (el estanque) y arrojada a otro mundo misterioso, con
luces cegadoras y objetos de formas extraas que nunca haba visto antes. Lo ms extrao de todo era
que la criatura que me tena prisionera no se pareca en absoluto a un pez. Qued impresionada al ver
que no tena ningn tipo de aletas, pero de todos modos poda moverse sin ellas. Me choc que las
leyes familiares de la naturaleza no se aplicaban en ese mundo extrao. Luego, tan repentinamente
como antes, me encontr de nuevo arrojada a nuestro universo. (Por supuesto, esta historia de un
viaje ms all del universo sera tan fantstica que la mayora de las carpas la despacharan como una
completa necedad.)
A menudo pienso que nosotros somos como las carpas nadando tranquilamente en el estanque.
Pasamos nuestras vidas en nuestro propio estanque, confiados en que nuestro universo consiste
slo en aquellas cosas que podemos ver o tocar. Como para las carpas, nuestro universo consiste
slo en lo familiar y lo visible. Nos negamos con suficiencia a admitir que puedan existir universos o
dimensiones paralelas cerca de nosotros, apenas ms all de nuestro alcance. Si nuestros cientficos
inventan conceptos como fuerzas, es slo porque no pueden visualizar las vibraciones invisibles que
llenan el espacio vaco que nos rodea. Algunos cientficos sonren burlonamente ante la mencin de
dimensiones ms altas porque no pueden medirlas convenientemente en el laboratorio.
Desde entonces siempre me he sentido fascinado por la posibilidad de otras dimensiones. Como
la mayora de los nios, yo devoraba las historias de aventuras en las que viajeros del tiempo
entraban en otras dimensiones y exploraban universos paralelos invisibles, donde las leyes usuales de
la fsica podan estar convenientemente en suspenso. Crec preguntndome si los barcos que viajaban
por el Tringulo de las Bermudas desaparecan misteriosamente en un agujero del espacio; me
maravillaba con la Serie de la Fundacin de Isaac Asimov, en la que el descubrimiento del viaje por
el hiperespacio llevaba al nacimiento de un Imperio Galctico.
Un segundo incidente de mi infancia tambin dej en m una impresin profunda y duradera.
Cuando tena ocho aos, o una historia que me ha acompaado toda mi vida. Recuerdo a mis
maestros de la escuela diciendo a la clase que acababa de morir un gran cientfico. Hablaban de l
con gran respeto, calificndole como uno de los mayores cientficos de la historia. Decan que muy

pocas personas podan entender sus ideas, pero que sus descubrimientos cambiaron el mundo entero
y todo lo que nos rodea. Yo no comprenda mucho de lo que ellos trataban de decirnos, pero lo que
ms me intrig de este hombre era que haba muerto antes de que pudiera completar su mayor
descubrimiento. Decan que dedic aos a esta teora, pero muri con sus papeles inacabados an
sobre su mesa.
Qued fascinado por la historia. Para un nio, esto era un gran misterio. Cul era su trabajo
inacabado? Qu haba en aquellos papeles sobre su mesa? Qu problema poda ser tan difcil y tan
importante para que un cientfico tan grande le dedicase muchos aos de su vida? Intrigado, decid
aprender todo lo que pude sobre Albert Einstein y su teora inacabada. An guardo clidos recuerdos
de las muchas horas tranquilas que pasaba leyendo cualquier libro que poda encontrar sobre este
gran hombre y sus teoras. Cuando agot los libros de nuestra biblioteca local, empec a recorrer
bibliotecas y libreras por toda la ciudad, buscando vidamente ms claves. Pronto aprend que esta
historia resultaba mucho ms excitante que cualquier misterioso asesinato y ms importante que
cualquier cosa que hubiera podido imaginar. Decid que tratara de llegar a las races de este misterio,
incluso si, para conseguirlo, tena que hacerme un fsico terico.
Pronto aprend que los papeles que quedaron inacabados sobre la mesa de Einstein eran un intento
por construir lo que l llam la teora del campo unificado, una teora que explicara todas las leyes
de la naturaleza, desde el tomo ms minsculo a la galaxia ms grande. Sin embargo, siendo un
nio, no comprenda que quiz haba un lazo entre las carpas que nadaban en el Tea Garden y los
papeles inacabados que reposaban sobre la mesa de Einstein. No comprenda que las dimensiones
ms altas podan ser la clave para resolver la teora del campo unificado.
Posteriormente, ya en la escuela secundaria, agot la mayora de las bibliotecas locales y a
menudo visitaba la biblioteca de fsica de la Universidad de Stanford. All, llegu a saber que el
trabajo de Einstein haca posible una sustancia nueva llamada antimateria, que actuara como la
materia ordinaria pero se aniquilara en un destello de energa al entrar en contacto con la materia.
Tambin le que los cientficos haban construido grandes mquinas, o colisionadores de tomos,
que podan producir cantidades microscpicas de esta sustancia extica en el laboratorio.
Una ventaja de la juventud es que no se arredra ante las limitaciones materiales que normalmente
pareceran insuperables para la mayora de los adultos. Al no apreciar los obstculos que ello
implicaba, me propuse construir mi propio colisionador de tomos. Estudi la literatura cientfica
hasta que me convenc de que podra construir lo que se llamaba un betatrn, que acelerara
electrones a millones de electronvoltios. (Un milln de electronvoltios es la energa que alcanzan los
electrones acelerados por un campo de un milln de voltios.)
Para empezar, compr una pequea cantidad de sodio-22, que es radiactivo y emite de forma
natural positrones (la rplica en antimateria de los electrones). Luego constru lo que se denomina
una cmara de niebla, que hace visibles las trazas dejadas por partculas subatmicas. Fui capaz de
tomar cientos de bellas fotografas de las trazas dejadas tras de s por la antimateria. A continuacin
revolv las basuras de los grandes almacenes de electrnica de la zona, reun el hardware necesario,
incluyendo cientos de kilos de acero de transformador sobrante, y constru en el garaje de mi casa un
betatrn de 2,3 millones de electronvoltios que sera suficientemente potente para producir un haz de
antielectrones. Con el propsito de construir las monstruosas bobinas necesarias para el betatrn,

convenc a mis padres para que me ayudaran a enrollar 35 kilmetros de alambre de cobre en el
campo de ftbol del instituto. Pasamos las vacaciones de Navidad en la lnea de 50 yardas, enrollando
y montando las pesadas bobinas que curvaran las trayectorias de los electrones de alta energa.
Cuando finalmente qued construido, el betatrn de 150 kilogramos y 6 kilovatios consuma toda
la potencia elctrica de mi casa. Cuando lo conectaba, saltaban todos los fusibles y la casa se quedaba
repentinamente a oscuras. Con la casa sumida peridicamente en la oscuridad, mi madre sola darse
golpes en la cabeza. (Yo imaginaba que ella probablemente se preguntaba por qu no poda tener un
hijo que jugase al bisbol o al baloncesto, en lugar de construir estas enormes mquinas elctricas en
el garaje.) Yo me sent satisfecho porque la mquina produjo con xito un campo magntico 20.000
veces ms potente que el campo magntico de la Tierra, necesario para acelerar un haz de electrones.
Afrontar la quinta dimensin
Dado que mi familia era pobre, mis padres estaban preocupados porque yo no pudiera continuar mis
experimentos y mi educacin. Afortunadamente, los premios que gan por varios proyectos
cientficos llamaron la atencin del cientfico atmico Edward Teller. Su mujer dispuso
generosamente que yo recibiera una beca de cuatro aos en Harvard, permitindome satisfacer mi
sueo.
Irnicamente, aunque en Harvard empec mi instruccin formal en fsica terica, fue tambin all
donde se fue desvaneciendo mi inters por las dimensiones ms altas. Al igual que otros fsicos,
inici un programa riguroso y completo de estudio de las matemticas superiores de cada una de las
fuerzas de la naturaleza por separado, totalmente aisladas unas de otras. An recuerdo haber resuelto
un problema de electrodinmica para mi profesor, y luego preguntarle cul podra ser la solucin si
el espacio estuviera curvado en una dimensin ms alta. Me mir de una forma extraa, como si yo
estuviese un poco chiflado. Como otros antes que yo, pronto aprend a dejar de lado mis primeras e
infantiles ideas sobre el espacio de ms dimensiones. El hiperespacio, me dijeron, no era un tema
apropiado para un estudio serio.
Nunca estuve satisfecho con este enfoque deslavazado de la fsica, y mis pensamientos volvan a
menudo a las carpas que vivan en el Tea Garden. Aunque las ecuaciones que utilizbamos para la
electricidad y el magnetismo, descubiertas por Maxwell en el siglo XIX, funcionaban
sorprendentemente bien, las ecuaciones parecan algo arbitrarias. Tena la impresin de que los
fsicos (como las carpas) inventaron estas fuerzas para ocultar nuestra ignorancia de cmo pueden
moverse los objetos unos a otros sin tocarse.
En mis estudios aprend que uno de los grandes debates del siglo XIX haba versado sobre el
modo en que viaja la luz a travs del vaco. (La luz que procede de las estrellas, de hecho, puede
viajar sin esfuerzo billones y billones de kilmetros a travs del vaco del espacio exterior.) Los
experimentos tambin mostraban ms all de toda duda que la luz es una onda. Pero si la luz era una
onda, entonces se necesitaba que algo ondulase. Las ondas sonoras requieren aire, las ondas de
agua requieren agua, pero, puesto que no hay nada que ondule en el vaco, tenemos una paradoja.
Cmo puede ser la luz una onda si no hay nada que ondule? Por esta razn, los fsicos conjuraron
una sustancia llamada ter, que llenaba el vaco y actuaba como el medio para la luz. Sin embargo,
los experimentos demostraron de forma concluyente que el ter no existe.[2]

Finalmente, cuando me licenci en fsica en la Universidad de California en Berkeley, aprend


casi por casualidad que haba una explicacin alternativa, aunque controvertida, sobre cmo puede
viajar la luz a travs del vaco. Esta teora alternativa era tan extravagante que recib una buena
sacudida cuando tropec con ella. Esta conmocin fue parecida a la que experimentaron muchos
norteamericanos cuando supieron que el presidente John Kennedy haba sido asesinado. Pueden
recordar invariablemente el momento exacto en que recibieron la noticia, lo que estaban haciendo y
con quin estaban hablando en ese instante. Tambin nosotros los fsicos recibimos un buen choque
cuando tropezamos por primera vez con la teora de Kaluza-Klein. Puesto que se consideraba que la
teora era una especulacin extravagante, nunca se enseaba en la facultad; por ello, los jvenes
fsicos tienen que descubrirla ms bien por casualidad en sus lecturas ocasionales.
Esta teora alternativa daba la explicacin ms sencilla de la luz: que era realmente una vibracin
de la quinta dimensin, o lo que los msticos solan denominar la cuarta dimensin. Si la luz poda
viajar a travs del vaco era porque el propio vaco estaba vibrando, debido a que el vaco
realmente exista en cuatro dimensiones de espacio y una de tiempo. Aadiendo la quinta dimensin,
la fuerza de la gravedad y la luz podan unificarse de una forma sorprendentemente simple.
Recordando las experiencias de mi infancia en el Tea Garden, comprend de repente que sta era la
teora matemtica que yo haba estado buscando.
La vieja teora de Kaluza-Klein presentaba, no obstante, muchos problemas tcnicos difciles que
la hicieron intil durante medio siglo. Todo esto, sin embargo, ha cambiado en la ltima dcada.
Versiones ms avanzadas de la teora, como la teora de la supergravedad y especialmente la teora de
supercuerdas, han eliminado finalmente las inconsistencias. De forma bastante sbita, la teora de
dimensiones ms altas est siendo ahora defendida en los laboratorios de investigacin de todo el
mundo. Muchos fsicos destacados creen ahora que podran existir dimensiones ms all de las cuatro
habituales de espacio y tiempo. Esta idea, de hecho, se ha convertido en el foco de intensa
investigacin cientfica. En realidad, muchos fsicos tericos creen ahora que dimensiones ms altas
pueden ser el paso decisivo para crear una teora global que unifique las leyes de la naturaleza: una
teora del hiperespacio.
Si se demuestra como correcta, los futuros historiadores de la ciencia podrn registrar
perfectamente que una de las grandes revoluciones conceptuales en la ciencia del siglo XIX fue la
comprensin de que el hiperespacio puede ser la clave para desvelar los secretos ms profundos de la
naturaleza y la propia Creacin.
Este concepto seminal ha desencadenado una avalancha de investigacin cientfica: varios miles
de artculos escritos por fsicos tericos en los principales laboratorios de investigacin en todo el
mundo han sido dedicados a explorar las propiedades del hiperespacio. Las pginas de Nuclear
Physics y Physics Letters, dos destacadas revistas cientficas, se han visto inundadas con artculos que
analizan la teora. Se han organizado ms de 200 conferencias internacionales de fsica para explorar
las consecuencias de dimensiones ms altas.
Por desgracia, an estamos lejos de verificar experimentalmente que nuestro universo existe en
dimensiones ms altas. (Lo que se necesitara exactamente para probar la correccin de la teora y,
posiblemente, dominar la potencia del hiperespacio se discutir ms adelante en este libro.) Sin
embargo, esta teora ha llegado ahora a establecerse firmemente como una rama legtima de la fsica

terica moderna. El Instituto para Estudio Avanzado en Princeton, por ejemplo, donde Einstein pas
las ltimas dcadas de su vida (y donde se ha escrito este libro), es ahora uno de los centros activos
de investigacin sobre espacio-tiempo multidimensional.
Steven Weinberg, que gan el premio Nobel de Fsica en 1979, resumi esta revolucin
conceptual cuando coment recientemente que la fsica terica se est haciendo cada vez ms
parecida a la ciencia ficcin.
Por qu no podemos ver dimensiones ms altas?
Estas ideas revolucionarias resultan extraas al principio porque damos por supuesto que nuestro
mundo cotidiano tiene tres dimensiones. Como observ el finado fsico Heinz Pagels, Una
caracterstica de nuestro mundo fsico resulta tan obvia que la mayora de las personas ni siquiera se
sienten intrigadas por ello: el hecho de que el espacio es tridimensional.[3] Casi por el solo instinto
sabemos que cualquier objeto puede describirse dando su altura, anchura y profundidad. Podemos
localizar cualquier posicin en el espacio dando tres nmeros. Si queremos citar a alguien para
comer en Nueva York, decimos: Nos encontraremos en el piso veinticuatro del edificio que est en
la esquina de la calle Cuarenta y Dos y la Primera Avenida. Dos nmeros nos proporcionan la
esquina de la calle; y el tercero, la altura a partir del suelo.
Tambin los pilotos de avin saben exactamente dnde estn con tres nmeros: su altitud y dos
coordenadas que sitan su posicin en una malla o mapa. De hecho, especificando estos tres nmeros
pueden indicar cualquier posicin en nuestro mundo, desde la punta de la nariz a los confines del
universo visible. Hasta los nios entienden esto: los tests con nios han demostrado que ellos pueden
arrastrarse hasta el extremo de un acantilado, mirar por el borde y retroceder. Adems de tener una
comprensin instintiva de izquierda y derecha y adelante y atrs, los bebs comprenden
instintivamente arriba y abajo. As pues, el concepto intuitivo de tres dimensiones est
firmemente incorporado en nuestros cerebros desde una edad temprana.
Einstein extendi este concepto para incluir el tiempo como una cuarta dimensin. Por ejemplo,
para citar a alguien para comer, debemos especificar que nos encontraremos a, digamos, las 12,30 en
Manhattan; es decir, para especificar un suceso tambin necesitamos describir su cuarta dimensin, el
tiempo en el que el suceso tiene lugar.
Los cientficos estn hoy interesados en ir ms all de la concepcin de Einstein de la cuarta
dimensin. Actualmente, el inters cientfico se centra en la quinta dimensin (una dimensin espacial
ms adems del tiempo y las tres dimensiones del espacio) y ms all. (Para evitar la confusin, a lo
largo de este libro he seguido la costumbre establecida y denomino cuarta dimensin a la dimensin
espacial ms all de longitud, anchura y grosor. Los fsicos se refieren en realidad a sta como la
quinta dimensin, pero yo seguir el precedente histrico. Llamaremos tiempo a la cuarta dimensin
temporal.)
Cmo vemos nosotros la cuarta dimensin espacial?
El problema est en que no podemos hacerlo. Los espacios multidimensionales son imposibles de
visualizar; as que es intil intentarlo siquiera. El eminente fsico alemn Hermann von Helmholtz
comparaba la incapacidad para ver la cuarta dimensin con la incapacidad de un ciego para
concebir el concepto de color. No importa cun elocuentemente describimos rojo a una persona

ciega, las palabras fracasan en dar el significado de algo tan rico en significado como el color.
Incluso los matemticos experimentados y los fsicos tericos que han trabajado durante aos con
espacios de ms dimensiones admiten que no pueden visualizarlos. En lugar de ello, se retiran al
mundo de las ecuaciones matemticas. Pero mientras que los matemticos, los fsicos y los
ordenadores no tienen problemas para resolver ecuaciones en un espacio multidimensional, los seres
humanos corrientes encuentran imposible visualizar universos ms all del suyo propio.
En el mejor de los casos, podemos utilizar una variedad de trucos matemticos, concebidos por el
matemtico y mstico Charles Hinton hacia el cambio de siglo, para visualizar sombras de objetos de
ms dimensiones. Otros matemticos, como Thomas Banchoff, director del departamento de
matemticas en la Universidad de Brown, han escrito programas de ordenador que nos permiten
manipular objetos de ms dimensiones proyectando sus sombras en pantallas de ordenador
bidimensionales y planas. El filsofo griego Platn deca que somos como moradores de una
caverna condenados a ver tan slo las sombras oscuras de la rica vida que existe fuera de nuestras
cavernas; anlogamente, los ordenadores de Banchoff permiten slo una ojeada a las sombras de
objetos de ms dimensiones. (En realidad, no podemos visualizar dimensiones ms altas debido a un
accidente de la evolucin. Nuestros cerebros han evolucionado para solventar miradas de
emergencias en tres dimensiones. De forma instantnea, sin pararnos a pensar, podemos reconocer y
reaccionar frente a un len que salta o a un elefante que ataca. De hecho, aquellos seres humanos que
mejor pudieran visualizar cmo se mueven, giran y se retuercen los objetos en tres dimensiones
tendran una ventaja de supervivencia sobre aquellos que no pudieran hacerlo. Por desgracia, no hubo
presin de seleccin sobre los seres humanos para dominar el movimiento en cuatro dimensiones
espaciales. Ser capaz de ver la cuarta dimensin espacial no ayudaba ciertamente a nadie para
enfrentarse a un ataque de un tigre de dientes afilados. Los leones y los tigres no se abalanzan sobre
nosotros desde la cuarta dimensin.)
Las leyes de la naturaleza son ms simples en dimensiones ms altas
Un fsico que disfruta encandilando a sus oyentes con las propiedades de universos
multidimensionales es Peter Freund, profesor de fsica terica en el famoso Instituto Enrico Fermi de
la Universidad de Chicago. Freund fue uno de los pioneros en trabajar en las teoras del hiperespacio
cuando eran consideradas demasiado extravagantes para la corriente principal de la fsica. Durante
aos, Freund y un pequeo grupo de cientficos especulaban aislados sobre la ciencia de dimensiones
ms altas; ahora, sin embargo, se ha puesto de moda y es una rama legtima de la investigacin
cientfica. Con gran satisfaccin, l encuentra que su primer inters est por fin dando fruto.
Freund no encaja en la imagen tradicional de un cientfico tmido, distrado y despeinado. En
lugar de ello, l es educado, locuaz y culto, y tiene una expresin traviesa y maliciosa que cautiva a
los profanos con fascinantes historias sobre descubrimientos cientficos revolucionarios. Se siente
tan a gusto escribiendo en una pizarra llena de densas ecuaciones como intercambiando bromas en
una fiesta. Hablando con un acento pronunciado y tpicamente rumano, Freund tiene una rara
habilidad para explicar los conceptos ms arcanos y retorcidos de la fsica en un estilo vivo y
atractivo.
Tradicionalmente, nos recuerda Freund, los cientficos se han mostrado escpticos respecto a las

dimensiones ms altas porque stas no podan ser medidas y no tenan ningn uso concreto. Sin
embargo, hay una aceptacin creciente entre los cientficos actuales de que cualquier teora
tridimensional es demasiado pequea para describir las fuerzas que gobiernan nuestro universo.
Como resalta Freund, un tema fundamental recurrente en la ltima dcada de la fsica ha sido el
que las leyes de la naturaleza se hacen ms simples y elegantes cuando se expresan en dimensiones
ms altas, que son su mbito natural. Las leyes de la luz y de la gravedad encuentran una expresin
natural cuando se manifiestan en un espacio-tiempo multidimensional. El paso clave para unificar las
leyes de la naturaleza consiste en incrementar el nmero de dimensiones del espacio-tiempo hasta que
puedan acomodarse ms y ms fuerzas. En dimensiones ms altas, tenemos suficiente sitio para
unificar todas las fuerzas fsicas conocidas.
Freund, al explicar por qu las dimensiones ms altas estn excitando la imaginacin del mundo
cientfico, utiliza la siguiente analoga:
Pensemos, por un momento, en un leopardo, un animal bello y elegante, uno de los ms rpidos de la Tierra, que se
mueve libremente por las sabanas de frica. En su hbitat natural, es un animal magnfico, casi una obra de arte,
insuperable en velocidad o gracia por cualquier otro animal. Ahora bien, pensemos en un leopardo que ha sido capturado y
encerrado en una miserable jaula en un zoolgico. Ha perdido su gracia y belleza original, y est exhibido para nuestra
diversin. Nosotros slo vemos el espritu quebrado del leopardo en la jaula, no su potencia y elegancia original. El
leopardo puede ser comparado con las leyes de la fsica, que son bellas en su asentamiento natural. El hbitat natural de
las leyes de la fsica es el espacio-tiempo multidimensional. Sin embargo, slo podemos medir las leyes de la fsica
cuando han sido rotas y exhibidas en una jaula, que es nuestro laboratorio tridimensional. Slo vemos el leopardo cuando
ha sido despojado de su gracia y belleza.[4]

Durante dcadas, los fsicos se han preguntado por qu las cuatro fuerzas de la naturaleza parecen
estar tan fragmentadas por qu el leopardo se ve tan lastimoso y roto en su jaula. La razn
fundamental por la que estas cuatro fuerzas parecen tan diferentes, advierte Freund, es que hemos
estado observando el leopardo enjaulado. Nuestros laboratorios tridimensionales son jaulas de
zoolgico estriles para las leyes de la fsica. Pero cuando formulamos las leyes en un espaciotiempo multidimensional, su hbitat natural, vemos su verdadero brillo y potencia; las leyes se hacen
simples y poderosas. La revolucin que ahora barre la fsica es la comprensin de que el mbito
natural para el leopardo puede ser el hiperespacio.
Para ilustrar cmo el aadir una dimensin ms alta puede hacer las cosas ms sencillas,
pensemos en cmo se libraban las guerras importantes en la Roma antigua. Las grandes guerras
romanas, que a menudo involucraban muchos campos de batalla menores, se libraban
invariablemente con gran confusin, con rumores y falsas informaciones que corran en ambos
bandos de un lado para otro. Con batallas en curso en varios frentes, los generales romanos a
menudo estaban actuando a ciegas. Roma gan sus batallas ms por la fuerza bruta que por la
elegancia de sus estrategias. sta es la razn de que uno de los primeros principios del arte de la
guerra es conquistar el terreno alto es decir, moverse hacia arriba en la tercera dimensin, por
encima del campo de batalla bidimensional. Desde la posicin ventajosa de una gran colina con una
vista panormica del campo de batalla, el caos de la guerra se reduce enormemente en un momento.
En otras palabras, visto desde la tercera dimensin (esto es, desde lo alto de la colina), la confusin
de los campos de batalla menores queda integrada en una sola imagen coherente.
Otra aplicacin de este principio el de que la naturaleza se hace ms sencilla cuando se expresa
en dimensiones ms altas es la idea central que subyace en la teora de la relatividad especial de

Einstein. Einstein revel que el tiempo es la cuarta dimensin, y demostr que espacio y tiempo
pueden ser convenientemente unificados en una teora tetradimensional. Esto, a su vez, condujo
inevitablemente a la unificacin de todas las cantidades fsicas medidas en trminos de espacio y
tiempo, tales como materia y energa. Encontr entonces la expresin matemtica exacta para esta
unidad entre materia y energa: E = mc2, quiz la ms clebre de todas las ecuaciones cientficas.[5]
Para apreciar el enorme poder de esta unificacin, describiremos ahora las cuatro fuerzas
fundamentales, acentuando cun diferentes son y cmo las dimensiones ms altas pueden
proporcionarnos un formalismo unificador. Durante los ltimos 2.000 aos, los cientficos han
descubierto que todos los fenmenos en nuestro universo pueden reducirse a cuatro fuerzas, que a
primera vista no mantienen ninguna semejanza entre s.
La fuerza electromagntica
La fuerza electromagntica adopta varias formas, incluyendo la electricidad, el magnetismo y la
propia luz. La fuerza electromagntica ilumina nuestras ciudades, llena el aire con la msica que
procede de las radios y los aparatos estereofnicos, nos entretiene con la televisin, reduce el trabajo
del hogar con los electrodomsticos, calienta nuestros alimentos con las microondas, sigue nuestros
aviones y sondas espaciales con el radar, y electrifica nuestras plantas industriales. Ms
recientemente, la potencia de la fuerza electromagntica se ha utilizado en ordenadores electrnicos
(que han revolucionado la administracin, el hogar, la escuela y la milicia) y en lseres (que han
introducido nuevas visiones en comunicaciones, ciruga, discos compactos, armamento avanzado del
Pentgono, e incluso las cajas registradoras de los supermercados). Ms de la mitad del producto
interior bruto de la Tierra, que representa la riqueza acumulada de nuestro planeta, depende de alguna
forma de la fuerza electromagntica.
La fuerza nuclear fuerte
La fuerza nuclear fuerte proporciona la energa que alimenta las estrellas; hace que las estrellas
brillen y crea los brillantes y vivificadores rayos del Sol. Si la fuerza fuerte desapareciera
repentinamente, el Sol se oscurecera y acabara toda la vida en la Tierra. De hecho, algunos
cientficos creen que los dinosaurios fueron llevados a la extincin hace 65 millones de aos cuando
los residuos del impacto de un cometa se acumularon en las capas altas de la atmsfera, oscureciendo
la Tierra y haciendo que la temperatura del planeta descendiese. Irnicamente, es tambin la fuerza
nuclear fuerte la que un da puede privarnos del regalo de la vida. Liberada en la bomba de
hidrgeno, la fuerza nuclear fuerte podra un da acabar con toda la vida sobre la Tierra.
La fuerza nuclear dbil
La fuerza nuclear dbil gobierna ciertas formas de desintegracin radiactiva. Debido a que los
materiales radiactivos emiten calor cuando se desintegran o dividen, la fuerza nuclear dbil
contribuye a calentar las rocas radiactivas en el interior profundo de la Tierra. Este calor, a su vez,
contribuye al calor que impulsa los volcanes, las raras pero potentes erupciones de roca fundida que

llegan a la superficie de la Tierra. Las fuerzas dbil y electromagntica tambin se aprovechan para
tratar enfermedades graves: el yodo radiactivo se utiliza para destruir tumores de la glndula tiroides
y combatir ciertas formas de cncer. La fuerza de desintegracin radiactiva tambin puede ser mortal:
hizo estragos en Three Mile Island y Chernbil; produce tambin residuos radiactivos, el inevitable
subproducto de la produccin de armas nucleares y centrales nucleares comerciales, que pueden
permanecer nocivos durante millones de aos.
La fuerza gravitatoria
La fuerza gravitatoria mantiene a la Tierra y los planetas en sus rbitas y une la galaxia. Sin la
fuerza gravitatoria de la Tierra, saldramos despedidos al espacio como muecos de trapo por el giro
de la Tierra. El aire que respiramos se dispersara rpidamente hacia el espacio, provocndonos
asfixia y haciendo imposible la vida en la Tierra. Sin la fuerza gravitatoria del Sol, todos los planetas,
incluida la Tierra, saldran despedidos desde el sistema solar hacia los fros confines del espacio
profundo, donde la luz del Sol es demasiado tenue para mantener la vida. De hecho, sin la fuerza
gravitatoria el propio Sol explotara. El Sol es el resultado de un delicado equilibrio entre la fuerza
de gravedad, que tiende a comprimir la estrella, y la fuerza nuclear, que tiende a hacerla explotar. Sin
gravedad, el Sol detonara como billones y billones de bombas de hidrgeno.
El reto central de la fsica terica actual es unificar estas cuatro fuerzas en una sola. Empezando
con Einstein, los gigantes de la fsica del siglo XX han hecho intentos infructuosos para encontrar tal
esquema unificador. Sin embargo, la respuesta que esquiv a Einstein durante los ltimos treinta aos
de su vida puede estar en el hiperespacio.
La bsqueda de la unificacin
Einstein dijo una vez: La naturaleza slo nos muestra la cola del len. Pero no tengo duda de que el
len pertenece a ella incluso aunque no pueda mostrarse de una vez debido a su enorme tamao.[6]
Si Einstein tiene razn, entonces quiz estas cuatro fuerzas son la cola del len, y el propio len
es el espacio-tiempo multidimensional. Esta idea ha alimentado la esperanza de que las leyes fsicas
del universo, cuyas consecuencias llenan paredes enteras de bibliotecas de libros densamente
apretados con tablas y grficos, puedan ser un da explicadas por una sola ecuacin.
Para esta perspectiva revolucionaria del universo resulta capital la comprensin de que la
geometra multidimensional puede ser la fuente ltima de unidad en el universo. Dicho de manera
simple, la materia en el universo y las fuerzas que la mantienen unida, que se presentan en una
variedad confusa e infinita de formas complejas, pueden ser simplemente vibraciones diferentes del
hiperespacio. Este concepto, sin embargo, va en contra del pensamiento tradicional entre los
cientficos, que han visto el espacio y el tiempo como un escenario pasivo en el que las estrellas y los
tomos juegan el papel principal. Para los cientficos, el universo visible de materia pareca
infinitamente ms rico y ms diverso que la arena vaca e inmvil del universo invisible de espaciotiempo. Casi todo el intenso esfuerzo cientfico y la masiva financiacin gubernamental en fsica de
partculas se ha dirigido histricamente a catalogar las propiedades de partculas subatmicas, tales
como quarks y gluones, ms que a penetrar en la naturaleza de la geometra. Ahora, los

cientficos estn comprendiendo que los conceptos intiles de espacio y tiempo pueden ser la
fuente ltima de la belleza y simplicidad en la naturaleza.
La primera teora de dimensiones ms altas fue denominada teora de Kaluza-Klein^ por los dos
cientficos que propusieron una nueva teora de la gravedad en la que la luz poda explicarse como
vibraciones en la quinta dimensin. Cuando se ampliaron al espacio N-dimensional (donde N puede
representar cualquier nmero entero), las teoras de aspecto tosco de las partculas subatmicas
tomaron espectacularmente una sorprendente simetra. La vieja teora de Kaluza-Klein, sin embargo,
no poda determinar el valor correcto de N, y haba problemas tcnicos para describir todas las
partculas subatmicas. Una versin ms avanzada de esta teora, llamada teora de la supergravedad,
tambin tena problemas. El reciente inters en la teora fue desencadenado en 1984 por los fsicos
Michael Green y John Schwarz, que demostraron la consistencia de una versin ms avanzada de la
teora de Kaluza-Klein, llamada teora de supercuerdas, que postula que toda la materia consiste en
minsculas cuerdas vibrantes. Sorprendentemente, la teora de supercuerdas predice un nmero
preciso de dimensiones para el espacio y el tiempo: diez.[7]
La ventaja de un espacio decadimensional es que tenemos suficiente sitio en el que acomodar
las cuatro fuerzas fundamentales. Adems, tenemos una imagen fsica sencilla con la que explicar la
confusa mezcolanza de partculas subatmicas producidas por nuestros potentes colisionadores de
tomos. Durante los ltimos treinta aos, centenares de partculas subatmicas han sido
cuidadosamente catalogadas y estudiadas por los fsicos entre los restos producidos al hacer
colisionar protones y electrones con tomos. Como coleccionistas de insectos que dan nombre
pacientemente a una vasta coleccin de bichos, los fsicos han estado a veces abrumados por la
diversidad y complejidad de dichas partculas subatmicas. Hoy, esta confusa coleccin de partculas
subatmicas puede explicarse como meras vibraciones en la teora del hiperespacio.
Viajar por el espacio y el tiempo
La teora del hiperespacio tambin ha reabierto la cuestin de si el hiperespacio puede ser utilizado o
no para viajar por el espacio y el tiempo. Para comprender este concepto, imaginemos una raza de
minsculos gusanos planos que viven en la superficie de una gran manzana. Para estos gusanos es
obvio que su mundo, que ellos llaman Manzanalandia, es plano y bidimensional, como ellos mismos.
Sin embargo, un gusano llamado Coln est obsesionado por la idea de que Manzanalandia es de
alguna forma finita y est curvada en algo que l llama la tercera dimensin. Incluso inventa dos
nuevas palabras, arriba y abajo, para describir el movimiento en esta invisible tercera dimensin. Sus
amigos, sin embargo, le llaman loco por creer que Manzanalandia podra estar curvada en alguna
dimensin invisible que nadie puede ver o sentir. Un da, Coln emprende un largo y difcil viaje y
desaparece en el horizonte. Con el tiempo regresa a su punto de partida, probando que el mundo est
realmente curvado en la invisible tercera dimensin. Su viaje demuestra que Manzanalandia est
curvada en una dimensin superior invisible, la tercera dimensin. Aunque cansado de sus viajes,
Coln descubre que todava existe otra forma de viajar entre puntos distantes en la manzana:
horadando la manzana, l puede hacer un tnel y crear un atajo conveniente hacia tierras lejanas. A
estos tneles, que reducen considerablemente el tiempo y las molestias de un largo viaje, los llama
agujeros de gusano. stos demuestran que el camino ms corto entre dos puntos no es necesariamente

una lnea recta, como a l le haban enseado, sino un agujero de gusano.


Un efecto extrao descubierto por Coln es que cuando l entra en uno de estos tneles y sale por
el otro extremo, encuentra que ha retrocedido hacia el pasado. Aparentemente, estos agujeros de
gusano conectan partes de la manzana en las que el tiempo transcurre a velocidades diferentes.
Algunos de los gusanos afirman incluso que estos agujeros de gusano pueden ser convertidos en una
mquina de tiempo practicable.
Posteriormente, Coln hace un descubrimiento todava ms trascendental: su Manzanalandia no es
realmente el nico mundo en el universo, slo es una manzana en un gran huerto de manzanas. Su
manzana, descubre l, coexiste con cientos de otras manzanas, algunas con gusanos como ellos
mismos, y otras sin gusanos. En ciertas extraas circunstancias, conjetura l, puede incluso ser
posible viajar entre las diferentes manzanas del huerto.
Nosotros los seres humanos somos como los gusanos planos. El sentido comn nos dice que
nuestro mundo, como su manzana, es plano y tridimensional. No importa donde vayamos con
nuestros cohetes espaciales, el universo parece plano. Sin embargo, el hecho de que nuestro universo,
como Manzanalandia, est curvado en una dimensin invisible ms all de nuestra comprensin
espacial ha sido verificado experimentalmente mediante varios experimentos rigurosos. Estos
experimentos, realizados sobre la trayectoria de rayos luminosos, demuestran que la luz de las
estrellas es desviada cuando viaja a travs del universo.
Universos mltiplemente conexos
Cuando nos despertamos por la maana y abrimos la ventana para dejar entrar aire fresco, esperamos
ver el patio delantero. No esperamos vernos frente a las pirmides de Egipto. Anlogamente, cuando
abrimos la puerta delantera, esperamos ver los automviles en la calle, no los crteres y volcanes
muertos de un glido paisaje lunar. Sin pensar siquiera en ello, suponemos que podemos abrir
ventanas y puertas seguros y sin sobresaltos. Nuestro mundo, afortunadamente, no es una pelcula de
Steven Spielberg. Actuamos con un prejuicio profundamente arraigado (que resulta invariablemente
correcto) segn el cual nuestro mundo es simplemente conexo: que nuestras ventanas y puertas no son
entradas a agujeros de gusano que conectan nuestro hogar con un universo remoto. (En el espacio
ordinario, un lazo de cuerda siempre puede contraerse hasta un punto. Si esto es posible, entonces el
espacio se denomina simplemente conexo. Sin embargo, si el lazo est colocado alrededor de la
entrada del agujero de gusano, entonces no puede contraerse hasta un punto. El lazo, de hecho, entra
en el agujero de gusano. Tales espacios, donde los lazos no son contractibles, se denominan
mltiplemente conexos. Aunque la curvatura de nuestro universo en una dimensin invisible ha sido
medida experimentalmente, la existencia de agujeros de gusano y el que nuestro universo sea o no
mltiplemente conexo es todava tema de controversia cientfica.)
Desde Georg Bernhard Riemann, los matemticos han estudiado las propiedades de espacios
mltiplemente conexos en los que diferentes regiones de espacio y tiempo estn empalmadas. Y los
fsicos, que en otros tiempos pensaron que esto era meramente un ejercicio intelectual, estn ahora
estudiando seriamente mundos mltiplemente conexos como un modelo prctico de nuestro universo.
Estos modelos son la rplica cientfica del espejo de Alicia. Cuando el Conejo Blanco de Lewis
Carroll cae en la madriguera para entrar en el Pas de las Maravillas, cae de hecho en un agujero de

gusano.
Los agujeros de gusano pueden visualizarse con una hoja de papel y unas tijeras: tome una pieza
de papel, corte dos agujeros en ella, y luego vuelva a conectar los dos agujeros mediante un tubo
largo (figura 1.1). Mientras usted evite caminar por el interior del agujero, nuestro mundo parece
perfectamente normal. Las leyes usuales de la geometra que se ensea en la escuela son obedecidas.
Sin embargo, si usted cae en el agujero de gusano, es transportado instantneamente a una regin
diferente del espacio y el tiempo. Slo volviendo sobre sus pasos y cayendo de nuevo en el agujero
de gusano puede usted regresar a su mundo familiar.
Viaje en el tiempo y universos beb
Aunque los agujeros de gusano proporcionan un
rea de investigacin fascinante, quiz el concepto
ms intrigante que emerge de esta discusin del
hiperespacio es la cuestin del viaje en el tiempo.
En el film Regreso al futuro, Michael J. Fox viaja
hacia atrs en el tiempo y encuentra a sus padres
cuando eran adolescentes antes de que se casaran.
Por desgracia, su madre se enamora de l y
desdea a su padre, planteando la espinosa cuestin
de cmo nacer l si sus padres no llegan a casarse
y tener hijos.
Tradicionalmente, los cientficos han tenido
una mala opinin de cualquiera que planteara la
cuestin del viaje en el tiempo. La causalidad (la
nocin de que todo efecto es precedido, y no
seguido, por una causa) est firmemente
incorporada en los fundamentos de la ciencia
Fig ura 1.1. Los universos paralelos pueden representarse
moderna. Sin embargo, en la fsica de los agujeros
grficamente mediante dos planos paralelos. Normalmente, no
interaccionan entre s. Sin embargo, en ocasiones pueden abrirse de gusano, se manifestaran repetidamente efectos
agujeros de gusano o tubos entre ellos, haciendo quiz posible acausales. De hecho, tenemos que hacer
la comunicacin y el viaje entre ellos. Esto es ahora objeto de
hiptesis fuertes para impedir que el viaje en el
gran inters entre los fsicos tericos.
tiempo tenga lugar. El principal problema es que
los agujeros de gusano pueden conectar no slo dos puntos distantes en el espacio, sino tambin el
futuro con el pasado.
En 1988, el fsico Kip Thorne, del Instituto Tecnolgico de California, y sus colaboradores
hicieron la sorprendente (y arriesgada) afirmacin de que el viaje en el tiempo no slo es posible,
sino probable bajo ciertas condiciones. Publicaron su afirmacin no en una oscura revista
marginal, sino en la prestigiosa Physical Review Letters. Esto seal la primera vez que fsicos
reputados, y no chiflados, hacan una propuesta cientfica acerca de la posibilidad de cambiar el curso
del propio tiempo. Su anuncio estaba basado en la simple observacin de que un agujero de gusano
conecta dos regiones que existen en diferentes periodos de tiempo. As pues, el agujero de gusano

puede conectar el presente con el pasado. Puesto que el viaje a travs del agujero de gusano es casi
instantneo, uno podra utilizar el agujero de gusano para ir hacia atrs en el tiempo. Sin embargo, a
diferencia de la mquina presentada en La mquina del tiempo de H. G. Wells, que poda llevar al
protagonista a cientos de miles de aos en el futuro lejano de Inglaterra con el simple giro de un
mando, un agujero de gusano puede requerir grandes cantidades de energa para su creacin, ms
all de lo que ser tcnicamente posible en los siglos venideros.
Otra extraa consecuencia de la fsica de los agujeros de gusano es la creacin de universos
beb en el laboratorio. Por supuesto, somos incapaces de recrear el big bang y ser testigos del
nacimiento de nuestro universo. Sin embargo, Alan Guth del Instituto Tecnolgico de Massachusetts,
que ha hecho muchas contribuciones importantes a la cosmologa, conmocion hace algunos aos a
muchos fsicos cuando afirm que la fsica de los agujeros de gusano puede hacer posible el crear
nuestro propio universo beb en el laboratorio. Concentrando intenso calor y energa en una cmara,
un agujero negro puede abrirse eventualmente, sirviendo como un cordn umbilical que conecta
nuestro universo con otro universo mucho ms pequeo. Si esto es posible, dara a un cientfico una
visin sin precedentes de un universo a medida que se crea en el laboratorio.
Visiones e hiperespacio
Algunos de estos conceptos no son nuevos. Durante los ltimos siglos, visionarios y filsofos han
especulado sobre la existencia de otros universos y de tneles entre ellos. Han estado mucho tiempo
fascinados por la posible existencia de otros mundos, indetectables mediante la vista o el sonido, pero
que coexisten con nuestro universo. Se han sentido intrigados por la posibilidad de que estos mundos
inexplorados y ajenos puedan incluso estar sorprendentemente prximos, de hecho rodendonos e
impregnndonos dondequiera que nos movemos, pero justo fuera del alcance de nuestra captacin
fsica y eludiendo nuestros sentidos. Semejante charla ociosa, sin embargo, era en ltima instancia
intil porque no haba modo prctico de expresar matemticamente estas ideas, y eventualmente
verificarlas.
Las puertas entre nuestro universo y otras dimensiones son tambin un artificio literario favorito.
Los escritores de ciencia ficcin encuentran en las dimensiones ms altas una herramienta
indispensable, y las utilizan como un medio para viajes interestelares. Debido a las distancias
astronmicas que separan a las estrellas en el cielo, los escritores de ciencia ficcin utilizan las
dimensiones ms altas como un astuto atajo entre las estrellas. En lugar de tomar la ruta larga y
directa hacia otras galaxias, los cohetes simplemente atraviesan el hiperespacio distorsionando el
espacio que les rodea. Por ejemplo, en la pelcula La guerra de las galaxias, el hiperespacio es un
refugio donde Luke Skywalker puede ponerse a salvo de las naves espaciales del Imperio. En la serie
de televisin Star Trek: Deep Space Nine, un agujero de gusano se abre cerca de una remota
estacin espacial, haciendo posible cubrir en segundos distancias enormes a lo largo de la galaxia. La
estacin espacial se convierte repentinamente en el centro de una intensa rivalidad intergalctica
acerca de quin debera controlar semejante vnculo vital con otras regiones de la galaxia.
Ya desde que el Vuelo 19, un grupo de bombarderos militares de los Estados Unidos, desapareci
hace treinta aos en el Caribe, los escritores de misterio han utilizado tambin las dimensiones ms
altas como una conveniente solucin al enigma del Tringulo de las Bermudas, o Tringulo Infernal.

Algunos han conjeturado que los aviones y barcos que desaparecieron en el Tringulo de las
Bermudas entraron en realidad en algn tipo de corredor hacia otro mundo.
La existencia de estos evasivos mundos paralelos tambin ha producido interminables
especulaciones religiosas a lo largo de los siglos. Los espiritualistas se han preguntado si las almas
de los seres queridos que partieron fueron a otras dimensiones. El filsofo britnico del siglo xvii
Henry More argumentaba que los fantasmas y los espritus existan realmente y afirm que habitaban
en la cuarta dimensin. En el Enchiridion Metaphysicum (1671), argument a favor de la existencia
de otro reino ms all de nuestros sentidos tangibles que serva de hogar a fantasmas y espritus.
Los telogos del siglo XIX, confusos en localizar el cielo y el infierno, discutieron si podran
encontrarse en una dimensin ms alta. Algunos escribieron sobre un universo que constaba de tres
planos paralelos: la tierra, el cielo y el infierno. El propio Dios, segn el telogo Arthur Willink,
encontr su hogar en un mundo muy alejado de estos tres planos; viva en un espacio de dimensin
infinita.
El inters en las dimensiones ms altas alcanz su culminacin entre 1870 y 1920, cuando la
cuarta dimensin (una dimensin espacial, diferente de la que conocemos como la cuarta
dimensin del tiempo) atrap la imaginacin del pblico y poco a poco fecund todas las ramas de
las artes y las ciencias, convirtindose en una metfora de lo extrao y misterioso. La cuarta
dimensin apareci en las obras literarias de Oscar Wilde, Fedor Dostoievski, Marcel Proust, H. G.
Wells y Joseph Conrad; inspir algunas de las obras musicales de Alexander Scriabin, Edgard Vrese
y George Antheil. Fascin a personalidades tan diversas como el psiclogo William James, la figura
literaria Gertrude Stein, y al socialista revolucionario Vladimir Lenin.
La cuarta dimensin inspir tambin las obras de Pablo Picasso y Marcel Duchamp e influy
fuertemente en el desarrollo del cubismo y del expresionismo, dos de los movimientos artsticos ms
influyentes de este siglo. La historiadora del arte Linda Dalrymple Herderson escribe: Como un
agujero negro, la cuarta dimensin posee cualidades misteriosas que podran no ser
completamente comprendidas, ni siquiera por los propios cientficos. Pese a ello, el impacto de la
cuarta dimensin fue mucho ms global que el de los agujeros negros o cualquier otra hiptesis
cientfica ms reciente, excepto la teora de la relatividad, a partir de 1919.[8]
Anlogamente, los matemticos han estado mucho tiempo intrigados por las formas alternativas
de lgica y de extraas geometras que desafan todas las convenciones del sentido comn. Por
ejemplo, el matemtico Charles L. Dodgson, que ense en la Universidad de Oxford, deleit a
generaciones de escolares escribiendo libros con el pseudnimo de Lewis Carroll que
incorporaban estas extraas ideas matemticas. Cuando Alicia cae en una madriguera o atraviesa el
espejo, ella entra en el Pas de las Maravillas, un extrao lugar donde el gato de Cheshire desaparece
(dejando slo su sonrisa), setas mgicas convierten nios en gigantes, y el Sombrerero Loco celebra
no cumpleaos. El espejo conecta de algn modo el mundo de Alicia con una tierra extraa donde
todos hablan en retrucanos y el sentido comn no es tan comn.
Parte de la inspiracin para las ideas de Lewis Carroll procede con gran probabilidad del gran
matemtico alemn del siglo xix Georg Bernhard Riemann, quien fue el primero en establecer el
fundamento matemtico de las geometras en un espacio multidimensional. Riemann cambi el curso
de las matemticas del siglo siguiente demostrando que estos universos, por extraos que puedan

parecer al profano, son completamente autoconsistentes y obedecen a su propia lgica interna. Para
ilustrar algunas de estas ideas, imagine que se apilan muchas hojas de papel, una encima de otra.
Imagine ahora que cada hoja representa todo un mundo y que cada mundo obedece a sus propias
leyes fsicas, diferentes de las de todos los dems mundos. Nuestro universo, entonces, no estara
solo, sino que sera uno entre muchos posibles mundos paralelos. Seres inteligentes podran habitar
algunos de estos planos, completamente ignorantes de la existencia de los otros. En una hoja de papel,
podramos tener el buclico campo ingls de Alicia. En otra hoja podra haber un extrao mundo
poblado por las criaturas mticas del mundo del Pas de las Maravillas.
Normalmente, la vida transcurre en cada uno de estos planos paralelos independientemente de los
otros. En raras ocasiones, sin embargo, los planos pueden intersectarse y, durante un breve instante,
rasgar el tejido del propio espacio, abriendo un agujero o puerta entre estos dos universos.
Como el agujero de gusano que aparece en Star Trek: Deep Space Nine, estas puertas hacen posible
el viaje entre estos mundos, como un puente csmico que une dos universos diferentes o dos puntos
en el mismo universo (figura 1.2). No es sorprendente que Carroll encontrara a los nios mucho ms
abiertos a estas posibilidades que los adultos, cuyos prejuicios sobre el espacio y la lgica se hacen
ms rgidos con el paso del tiempo. De hecho, la teora de Riemann de dimensiones ms altas, tal
como la interpret Lewis Carroll, se ha convertido en parte permanente de la literatura y el folklore
infantil, dando nacimiento a otros clsicos infantiles a lo largo de dcadas, tales como la Tierra de
Oz de Dorothy y la Tierra de Nunca Jams de Peter Pan.
No obstante, sin ninguna confirmacin experimental o motivacin fsica concluyente, estas
teoras de mundos paralelos languidecan como rama de la ciencia. Durante dos milenios, los
cientficos han retomado ocasionalmente la nocin de dimensiones ms altas, slo para descartarla
como una idea inverificable y por consiguiente estpida. Aunque la teora de Riemann de geometras
superiores era matemticamente intrigante, fue despachada como inteligente pero intil. Los
cientficos dispuestos a arriesgar su reputacin hablando de dimensiones ms altas pronto se vieron
ridiculizados por la comunidad cientfica. El espacio multidimensional se convirti en el ltimo
refugio para visionarios, chiflados y charlatanes.
En este libro estudiaremos la obra de estos visionarios pioneros, principalmente porque ellos
imaginaron formas ingeniosas mediante las que el no especialista podra visualizar qu aspecto
podran tener los objetos multidimensionales. Estos trucos se mostrarn tiles para comprender
cmo pueden ser captadas estas teoras de dimensiones ms altas por el pblico general.
Estudiando la obra de estos primeros visionarios, vemos tambin ms claramente lo que faltaba
en su investigacin. Vemos que sus especulaciones carecan de dos conceptos importantes: un
principio fsico y un principio matemtico. Desde la perspectiva de la fsica moderna, ahora
comprendemos que el principio fsico que faltaba es que el hiperespacio simplifica las leyes de la
naturaleza, proporcionando la posibilidad de unificar todas sus fuerzas mediante argumentos
puramente geomtricos. El principio matemtico que faltaba se denomina teora de campos, que es el
lenguaje matemtico universal de la fsica terica.
Teora de campos: el lenguaje de la fsica
Los campos fueron introducidos por primera vez por el gran cientfico britnico del siglo xix

Michael Faraday. Hijo de un pobre herrero,


Faraday fue un genio autodidacta que llev a cabo
elaborados experimentos sobre electricidad y
magnetismo. Visualiz lneas de fuerza que,
como largos sarmientos que brotan de una planta,
emanaban de imanes y cargas elctricas en todas
direcciones y llenaban todo el espacio. Con sus
instrumentos, Faraday pudo medir la intensidad de
estas lneas de fuerza de una carga magntica o una
carga elctrica en cualquier punto de su
laboratorio. De este modo, pudo asignar una serie
de nmeros (la intensidad y la direccin de la
fuerza) a dicho punto (y a cualquier punto del
espacio). Bautiz a la totalidad de estos nmeros en
cualquier punto del espacio, tratada como una sola
entidad, con el nombre de campo. (Hay una famosa
historia relativa a Michael Faraday. Puesto que su
fama se haba difundido ampliamente, a menudo
era visitado por curiosos. Cuando uno le pregunt
para qu serva su trabajo, l respondi: Para
qu sirve un nio? Crece para ser un hombre. Un
da, William Gladstone, entonces ministro de
Hacienda, visit a Faraday en su laboratorio. Sin
saber nada de ciencia, Gladstone pregunt
sarcsticamente a Faraday qu utilidad podan tener
para Inglaterra los enormes aparatos elctricos de Fig ura 1.2. Los agujeros de gusano pueden conectar un
su laboratorio. Faraday respondi: Seor, no s universo consigo mismo, proporcionando quiz un medio de
interestelar. Puesto que los agujeros de gusano pueden
para qu servirn estas mquinas, pero estoy viaje
conectar dos pocas diferentes, pueden tambin proporcionar un
seguro que un da usted les pondr impuestos. medio para viajar en el tiempo. Los agujeros de gusano tambin
Hoy, una gran parte de la riqueza total de pueden conectar una serie infinita de universos paralelos. Cabe
la esperanza de que la teora del hiperespacio sea capaz de
Inglaterra est invertida en el fruto de los trabajos determinar si los agujeros de gusano son fsicamente posibles o
de Faraday.)
simplemente una curiosidad matemtica.
Dicho de forma simple, un campo es una
coleccin de nmeros definida en cada punto del espacio que describen completamente una fuerza en
dicho punto. Por ejemplo, tres nmeros en cada punto del espacio pueden describir la intensidad y la
direccin de las lneas de fuerza magntica. Otros tres nmeros en cada punto del espacio pueden
describir el campo elctrico. A Faraday se le ocurri esta idea cuando pens en un campo arado
por un granjero. El campo de un granjero ocupa una regin bidimensional del espacio. A cada punto
del campo del granjero se le puede asignar una serie de nmeros (que describen, por ejemplo,
cuntas semillas hay en dicho punto). El campo de Faraday, sin embargo, ocupa una regin
tridimensional del espacio. En cada punto, hay una serie de seis nmeros que describen tanto las

lneas de fuerza magnticas como las elctricas.


Lo que hace tan poderoso al concepto de campo de Faraday es que todas las fuerzas de la
naturaleza pueden ser expresadas como un campo. Sin embargo, necesitamos un ingrediente ms
antes de que podamos comprender la naturaleza de cualquier fuerza: debemos ser capaces de escribir
las ecuaciones a las que obedecen estos campos. El progreso de los cien ltimos aos en fsica
terica puede resumirse sucintamente como la bsqueda de las ecuaciones de campo de las fuerzas de
la naturaleza.
Por ejemplo, hacia los aos sesenta del siglo pasado, el fsico escocs James Clerk Maxwell
escribi las ecuaciones de campo para la electricidad y el magnetismo. En 1915, Einstein descubri
las ecuaciones de campo para la gravedad. Despus de innumerables salidas falsas, las ecuaciones de
campo para las fuerzas subatmicas fueron desarrolladas finalmente en los aos setenta, utilizando el
trabajo anterior de C. N. Yang y su discpulo R. L. Mills. Estos campos, que gobiernan la interaccin
de todas las partculas subatmicas, se denominan ahora campos de Yang-Mills. Sin embargo, el
enigma que ha confundido a los fsicos en este siglo es por qu las ecuaciones de los campos
subatmicos tienen un aspecto tan diferente de las ecuaciones de campo de Einstein; es decir, por qu
la fuerza nuclear parece tan diferente de la gravedad. Algunas de las mayores mentes de la fsica han
tratado este problema, slo para fracasar.
Quiz la razn de su fracaso es que eran prisioneros del sentido comn. Confinadas a tres o
cuatro dimensiones, las ecuaciones de campo del mundo subatmico y de la gravitacin son difciles
de unificar. La ventaja de la teora del hiperespacio es que el campo de Yang-Mills, el campo de
Maxwell y el campo de Einstein pueden estar todos situados confortablemente dentro del campo del
hiperespacio. Vemos que estos campos encajan exactamente dentro del campo del hiperespacio como
piezas en un rompecabezas. La otra ventaja de la teora de campos es que nos permite calcular las
energas exactas a las que podemos esperar que el espacio y el tiempo formen agujeros de gusano.
Por consiguiente, a diferencia de los antiguos, tenemos las herramientas matemticas que nos guan
para construir las mquinas que pueden un da curvar el espacio y el tiempo a nuestro antojo.
El secreto de la Creacin
Significa esto que los practicantes de la caza mayor pueden ahora empezar a organizar safaris a la
era Mesozoica para capturar grandes dinosaurios? No. Thorne, Guth y Freund le dirn que la escala
de energa necesaria para investigar estas anomalas en el espacio est mucho ms all de cualquier
cosa disponible en la Tierra. Freund nos recuerda que la energa necesaria para explorar la dcima
dimensin es mil billones de veces mayor que la energa que puede producirse en nuestros mayores
colisionadores de tomos.
Retorcer el espacio-tiempo en nudos requiere energa a una escala que no estar disponible en los
prximos siglos o incluso milenios si lo est alguna vez. Incluso si todas las naciones del mundo
se unieran para construir una mquina que pudiera sondear el hiperespacio, fracasaran en ltima
instancia. Y, como apunta Guth, las temperaturas necesarias para crear un universo beb en el
laboratorio son de mil billones de billones de grados, excesivamente lejos de cualquier cosa a
nuestra disposicin. De hecho, dicha temperatura es mucho mayor que cualquiera encontrada en el
interior de una estrella. As, aunque es posible que las leyes de Einstein y las leyes de la teora

cuntica pudieran permitir el viaje en el tiempo, esto no est dentro de las capacidades de seres
terrestres como nosotros, que apenas podemos escapar del dbil campo gravitatorio de nuestro
planeta. Aunque podemos maravillarnos de las implicaciones de la investigacin en agujeros de
gusano, el actualizar su potencial est estrictamente reservado para civilizaciones extraterrestres
avanzadas.
Hubo slo un periodo de tiempo en el que la energa a esta enorme escala era fcilmente
disponible, y ese periodo fue el instante de la Creacin. De hecho, la teora del hiperespacio no puede
ser verificada por nuestros mayores colisionadores de tomos debido a que la teora es realmente
una teora de la creacin. Slo en el instante del big bang vemos entrar en juego la potencia completa
de la teora del hiperespacio. Esto plantea la excitante posibilidad de que la teora del hiperespacio
pueda desvelar el secreto del origen del universo.
Introducir dimensiones ms altas puede ser esencial para fisgar libremente en los secretos de la
creacin. Segn esta teora, antes del big bang nuestro cosmos era realmente un universo perfecto
decadimensional, un mundo en el que el viaje interdimensional era posible. Sin embargo, este mundo
decadimensional era inestable y eventualmente se rompi en dos, dando lugar a dos universos
separados: un universo de cuatro dimensiones y otro de seis. El universo en el que vivimos naci en
ese cataclismo csmico. Nuestro universo tetradimensional se expandi de forma explosiva, mientras
que nuestro universo gemelo hexadimensional se contrajo violentamente hasta que se redujo a un
tamao casi infinitesimal. Esto explicara el origen del big bang. Si es correcta, esta teora demuestra
que la rpida expansin del universo fue simplemente una consecuencia secundaria de un suceso
cataclsmico mucho mayor, la ruptura de los propios espacio y tiempo. La energa que impulsa la
expansin observada del universo se halla entonces en el colapso del espacio y el tiempo de diez
dimensiones. Segn la teora, las estrellas y galaxias distantes estn alejndose de nosotros a
velocidades astronmicas debido al colapso original del espacio y el tiempo de diez dimensiones.
Esta teora predice que nuestro universo sigue teniendo un gemelo enano, un universo compaero
que se ha enrollado en una pequea bola de seis dimensiones que es demasiado pequea para ser
observada. Este universo hexadimensional, lejos de ser un apndice intil de nuestro mundo, puede en
ltima instancia ser nuestra salvacin.
Evitar la muerte del universo
A menudo se ha dicho que las nicas constantes de la sociedad humana son la muerte y los impuestos.
Para el cosmlogo, la nica certeza es que el universo morir un da. Algunos creen que la muerte
final del universo llegar en la forma del big crunch. La gravitacin invertir la expansin csmica
generada por el big bang y comprimir las estrellas y las galaxias, de nuevo, en una masa primordial.
A medida que las estrellas se contraen, las temperaturas aumentan espectacularmente hasta que toda la
materia y la energa del universo estn concentradas en una colosal bola de fuego que destruir el
universo tal como lo conocemos. Todas las formas de vida sern aplastadas hasta quedar
irreconocibles. No habr escape. Cientficos y filsofos, como Charles Darwin y Bertrand Russell,
han escrito lamentndose de la futilidad de nuestra msera existencia, sabiendo que nuestra
civilizacin morir inexorablemente cuando llegue el fin de nuestro mundo. Las leyes de la fsica,
aparentemente, llevan la garanta de una muerte final e irrevocable para toda la vida inteligente en el

universo.
Segn Gerald Feinberg, fsico de la Universidad de Columbia ya desaparecido, hay una, y quiz
slo una, esperanza de evitar la calamidad final. Especul que la vida inteligente, llegando a dominar
los misterios del espacio de ms dimensiones durante miles de millones de aos, utilizara las otras
dimensiones como una puerta de escape del big crunch. En los momentos finales del colapso de
nuestro universo, nuestro universo hermano se abrira de nuevo y el viaje interdimensional se hara
posible. A medida que toda la materia es aplastada en los momentos finales previos al Juicio Final,
las formas de vida inteligente pueden ser capaces de hacer un tnel en el espacio interdimensional o
en un universo alternativo, evitando la aparentemente inevitable muerte de nuestro universo.
Entonces, desde su santuario en el espacio de ms dimensiones, estas formas de vida inteligente
pueden llegar a ser testigos de la muerte del universo colapsante en un terrible cataclismo. Cuando
nuestro universo-hogar es aplastado hasta quedar irreconocible, las temperaturas aumentan
violentamente, creando otro big bang. Desde su posicin ventajosa en el hiperespacio, estas formas
de vida inteligente tendran butacas de primera fila para el ms extrao de todos los fenmenos
cientficos: la creacin de otro universo y de su nuevo hogar.
Seores del hiperespacio
Aunque la teora de campos demuestra que la energa necesaria para crear estas maravillosas
distorsiones del espacio y el tiempo est mucho ms all de cualquier cosa que pueda imaginar la
civilizacin moderna, esto plantea dos cuestiones importantes: cunto tardara nuestra civilizacin,
que est creciendo exponencialmente en conocimiento y poder, en alcanzar el punto de dominar la
teora del hiperespacio? Y qu sucede con otras formas de vida inteligente en el universo, que
pueden haber alcanzado ya este punto?
Lo que hace interesante esta discusin es que cientficos serios han tratado de cuantificar el
progreso de la civilizacin en un futuro lejano, cuando el viaje en el espacio se haya convertido en un
tpico y los sistemas estelares o incluso las galaxias vecinas hayan sido colonizados. Aunque la
escala de energa necesaria para manipular el hiperespacio es astronmicamente grande, estos
cientficos sealan que el crecimiento cientfico continuar aumentando probablemente de forma
exponencial durante los prximos siglos, superando las capacidades de las mentes humanas para
captarlo. Desde la segunda guerra mundial, la suma total de conocimiento cientfico se ha doblado
cada diez a veinte aos aproximadamente, de modo que el progreso de la ciencia y la tecnologa en el
siglo XXI puede superar nuestras ms amplias expectativas. Tecnologas que hoy slo pueden ser
soadas cabe que lleguen a ser un lugar comn en el prximo siglo. Quiz entonces podamos discutir
la cuestin de cundo podramos llegar a ser seores del hiperespacio.
Viaje en el tiempo. Universos paralelos. Ventanas dimensionales.
Por s mismos, estos conceptos estn en el lmite de nuestra comprensin del universo fsico. Sin
embargo, puesto que la teora del hiperespacio es una genuina teora de campos, esperamos que con
el tiempo produzca respuestas numricas que determinen si estos conceptos intrigantes son posibles.
Si la teora produce respuestas absurdas que estn en desacuerdo con los datos fsicos, entonces debe

ser descartada, por muy elegantes que sean sus matemticas. En el anlisis final, nosotros somos
fsicos, no filsofos. Pero si se muestra correcta y explica las simetras de la fsica moderna,
entonces nos colocara en una revolucin quiz igual a las revoluciones copernicana o newtoniana.
No obstante, para tener una comprensin intuitiva de estos conceptos es importante empezar por
el principio. Antes de que podamos sentirnos cmodos con diez dimensiones, debemos aprender a
manipular cuatro dimensiones espaciales. Utilizando ejemplos histricos, exploraremos los
ingeniosos intentos hechos durante dcadas por los cientficos para dar una representacin tangible y
visual de un espacio multidimensional. La primera parte del libro, por consiguiente, har hincapi en
la historia que hay detrs del descubrimiento del espacio multidimensional, empezando con el
matemtico que lo inici todo, Georg Bernhard Riemann. Anticipando el siglo siguiente de progreso
cientfico, Riemann fue el primero en afirmar que la naturaleza encuentra su mbito natural en la
geometra del espacio multidimensional.

2
MATEMTICOS Y VISIONARIOS

Magia es cualquier tecnologa suficientemente avanzada.


ARTHUR C. CLARKE
El 10 de junio de 1854 naci una nueva geometra. La teora de dimensiones ms altas fue introducida
cuando Georg Bernhard Riemann dio su clebre conferencia en la facultad de la Universidad de
Gotinga en Alemania. En un golpe maestro, como la apertura de una habitacin lbrega y oscura al
sol brillante del clido verano, la conferencia de Riemann abri el mundo a las sorprendentes
propiedades del espacio multidimensional.
Su ensayo de profunda importancia y elegancia excepcional, Sobre las hiptesis que subyacen en
los fundamentos de la geometra, derrib los pilares de la geometra clsica griega, que haba
resistido con xito todos los asaltos de los escpticos durante dos milenios. La vieja geometra de
Euclides, en la cual todas las figuras geomtricas son de dos o tres dimensiones, se vena abajo,
mientras una nueva geometra riemanniana surga de sus ruinas. La revolucin riemanniana iba a
tener grandes consecuencias para el futuro de las artes y las ciencias. En menos de tres decenios, la
misteriosa cuarta dimensin influira en la evolucin del arte, la filosofa y la literatura en Europa.
Antes de que hubieran pasado seis decenios a partir de la conferencia de Riemann, Einstein utilizara
la geometra riemanniana tetradimensional para explicar la creacin del universo y su evolucin. Y
ciento treinta aos despus de su conferencia, los fsicos utilizaran la geometra decadimensional
para intentar unir todas las leyes del universo fsico. El ncleo de la obra de Riemann era la
comprensin de que las leyes fsicas se simplifican en el espacio multidimensional, precisamente el
tema de este libro.
Brillo en medio de la miseria
Irnicamente, Riemann era la persona menos apropiada para anunciar tan profunda y completa
revolucin en el pensamiento matemtico y fsico. l era atrozmente, casi patolgicamente hurao y
sufra repetidas crisis nerviosas. Tambin sufra los males concomitantes que han arruinado las vidas
de tantos grandes cientficos universales a lo largo de la historia: miseria abyecta y consuncin
(tuberculosis). Su personalidad y temperamento no manifestaban nada de la atrevida, extensa y
suprema confianza tpica de su obra.
Riemann naci en 1826 en Hannover, Alemania, segundo de los seis hijos de un pobre pastor
luterano. Su padre, que combati en las guerras napolenicas, trabaj esforzadamente como pastor
rural para alimentar y vestir a su numerosa familia. Como seala el bigrafo E. T. Bell, la frgil
salud y la temprana muerte de la mayora de los hijos de Riemann fueron resultado de la
subalimentacin en su juventud y no debidas a su escaso vigor. La madre tambin muri antes de que
sus hijos hubieran crecido.[9]

A edad muy temprana, Riemann mostraba ya los rasgos que le hicieron famoso: una fantstica
capacidad de clculo, unida a una timidez y un sempiterno horror a hablar en pblico. Terriblemente
apocado, era objeto de bromas crueles por parte de otros muchachos, lo que le hizo recogerse an
ms en un mundo matemtico intensamente privado.
Tambin era tremendamente leal a su familia, superando su frgil salud y constitucin para
comprar regalos para sus padres y, especialmente, para sus queridas hermanas. Para complacer a su
padre, Riemann se propuso hacerse estudiante de teologa. Su objetivo era obtener un puesto
remunerado como pastor tan rpidamente como fuera posible para ayudar a las psimas finanzas de
su familia. (Es difcil concebir una escena ms inverosmil que la de un muchacho callado y tmido
imaginando que podra pronunciar sermones furibundos y apasionados para combatir el pecado y
expulsar al demonio.)
En la escuela secundaria estudi la Biblia con fruicin, pero sus pensamientos volvan siempre a
las matemticas; incluso trat de dar una prueba matemtica de la correccin del Gnesis. Aprenda
tan rpidamente que siempre estaba por delante de los conocimientos de sus instructores, que
encontraron imposible mantenerse a la altura del muchacho. Finalmente, el director de la escuela dio
a Riemann un pesado libro para mantenerle ocupado. El libro era la Teora de nmeros de AdrienMarie Legendre, una voluminosa obra maestra de 859 pginas, el tratado ms avanzado del mundo
sobre el difcil tema de la teora de nmeros. Riemann devor el libro en seis das.
Cuando su director le pregunt: Hasta dnde has ledo?, el joven Riemann respondi: ste es
ciertamente un libro maravilloso. Ya me lo s todo. Sin creerse realmente la afirmacin de su
pupilo, el director le plante varios meses despus cuestiones oscuras sobre el libro, que Riemann
respondi correctamente.[10]
Asediado por la lucha diaria para llevar comida a la mesa, el padre de Riemann pudo haber
enviado al muchacho a hacer un trabajo servil. En lugar de ello, consigui reunir fondos suficientes
para enviar a su hijo de 19 aos a la reputada Universidad de Gotinga, donde encontr por primera
vez a Cari Friedrich Gauss, el aclamado Prncipe de los Matemticos, uno de los mayores
matemticos de todos los tiempos. Incluso hoy, si se pregunta a cualquier matemtico sobre los tres
matemticos ms famosos de la historia, los nombres de Arqumedes, Isaac Newton y Cari Gauss
aparecern invariablemente.
La vida para Riemann fue, sin embargo, una serie inacabable de reveses y penalidades, superados
slo con la mayor dificultad y a costa de forzar su frgil salud. Cada triunfo era seguido de una
tragedia y derrota. Por ejemplo, precisamente cuando su fortuna empezaba a mejorar y emprenda
sus estudios formales con Gauss, una revolucin a gran escala barri Alemania. La clase obrera, que
durante mucho tiempo haba soportado condiciones de vida inhumanas, se levant contra el
gobierno, y montones de trabajadores de todas las ciudades de Alemania tomaron las armas. Las
manifestaciones y levantamientos de comienzos de 1848 inspiraron los escritos de otro alemn, Karl
Marx, y afectaron profundamente el curso de los movimientos revolucionarios en toda Europa
durante los cincuenta aos siguientes.
Con Alemania entera sacudida por los disturbios, los estudios de Riemann se interrumpieron. Fue
reclutado en el cuerpo de estudiantes, donde tuvo el dudoso honor de pasar diecisis fatigosas horas
protegiendo a alguien an ms aterrorizado que l: el rey, que estaba temblando de miedo en su

palacio real en Berln, tratando de ocultarse de la ira de la clase obrera.


Ms all de la geometra euclidiana
Los vientos revolucionarios soplaban no slo en Alemania, sino tambin en las matemticas. El
problema que capt el inters de Riemann era el inminente colapso de otro bastin de autoridad, la
geometra euclidiana, que mantiene que el espacio es tridimensional. Adems, este espacio
tridimensional es plano (en el espacio plano, la distancia ms corta entre dos puntos es una lnea
recta; esto descarta la posibilidad de que el espacio pueda estar curvado, como en una esfera). De
hecho, despus de la Biblia, los Elementos de Euclides era probablemente el libro ms influyente de
todos los tiempos. Durante dos milenios, las mentes ms agudas de la civilizacin occidental se
haban maravillado de su elegancia y la belleza de su geometra. Miles de las ms bellas catedrales de
Europa fueron erigidas segn sus principios. Visto en retrospectiva, quiz tuvo demasiado xito. A lo
largo de los siglos, se convirti en una especie de religin; cualquiera que se atreva a proponer un
espacio curvo o de dimensiones ms altas era relegado a las filas de los chiflados o los herejes.
Durante incontables generaciones, los escolares han bregado con los teoremas de la geometra de
Euclides: que la circunferencia de un crculo mide n veces su dimetro y que los ngulos internos de
un tringulo suman 180 grados. Sin embargo, durante varios siglos las mejores cabezas matemticas
no pudieron demostrar, por mucho que lo intentaran, estas proposiciones engaosamente simples. De
hecho, los matemticos de Europa empezaron a darse cuenta de que incluso los Elementos de
Euclides, que haban sido reverenciados durante 2.300 aos, eran incompletos. La geometra de
Euclides segua siendo viable si uno permaneca dentro de los lmites de superficies planas, pero si
uno se lanzaba al mundo de superficies curvas, era realmente incorrecta.
Para Riemann, la geometra de Euclides era particularmente estril cuando se la comparaba con la
rica diversidad del mundo. En ninguna parte del mundo natural vemos las figuras geomtricas planas
e idealizadas de Euclides. Las cordilleras montaosas, las olas del mar, las nubes y los torbellinos no
son crculos, tringulos y cuadrados perfectos, sino que son objetos curvos que se doblan y tuercen
en una diversidad infinita.
Los tiempos estaban maduros para una revolucin, pero quin la conducira y qu reemplazara
a la antigua geometra?
La aparicin de la geometra riemanniana
Riemann se rebel contra la aparente precisin matemtica de la geometra griega, cuyos
fundamentos, descubri l, estaban basados en definitiva sobre las arenas movedizas del sentido
comn y la intuicin, no sobre el terreno firme de la lgica.
Es obvio, deca Euclides, que un punto no tiene dimensin. Una lnea tiene una dimensin:
longitud. Un plano tiene dos dimensiones: longitud y anchura. Un slido tiene tres dimensiones:
longitud, anchura y altura. Y all se detiene. Nada tiene cuatro dimensiones. Estas impresiones haban
sido recogidas por el filsofo Aristteles, que aparentemente fue la primera persona en afirmar
categricamente que la cuarta dimensin espacial es imposible. En Sobre el cielo, escribi: La lnea
tiene magnitud en una direccin, el plano en dos direcciones, y el slido en tres direcciones, y ms
all de stas no hay otra magnitud porque las tres son todas. Adems, en el ao 150 d. C., el

astrnomo Ptolomeo de Alejandra fue ms all de Aristteles y ofreci, en su libro Sobre la


distancia, la primera demostracin ingeniosa de que la cuarta dimensin es imposible.
En primer lugar, deca l, dibujemos tres lneas mutuamente perpendiculares. Por ejemplo, la
esquina de un cubo consiste en tres lneas mutuamente perpendiculares. Luego, argumentaba,
tratemos de dibujar una cuarta lnea que sea perpendicular a las otras tres. No importa cmo tratemos
de hacerlo, razonaba l, es imposible dibujar cuatro lneas mutuamente perpendiculares. Ptolomeo
afirmaba que una cuarta lnea perpendicular es completamente sin medida y sin definicin. As
pues, la cuarta dimensin es imposible.
Lo que Ptolomeo haba demostrado en realidad es que es imposible visualizar la cuarta dimensin
con nuestros cerebros tridimensionales. (De hecho, hoy sabemos que muchos objetos matemticos no
pueden ser visualizados, aunque puede demostrarse que existen.) Ptolomeo puede pasar a la historia
como el hombre que se opuso a dos grandes ideas en la ciencia: el sistema solar heliocntrico y la
cuarta dimensin.
A lo largo de los siglos, de hecho, algunos matemticos se tomaron la molestia de denunciar la
cuarta dimensin. En 1685, el matemtico John Wallis polemiz contra el concepto, llamndolo un
Monstruo de la Naturaleza, menos posible que una Quimera o un Centauro Longitud, Anchura y
Grosor, llenan el Espacio entero. Y la Fantasa no puede imaginar cmo pudiera existir una Cuarta
Dimensin Local ms all de estas Tres.[11] Durante varios cientos de aos, los matemticos
repetiran este error simple pero fatal, el de que la cuarta dimensin no puede existir porque no
podemos representarla en nuestras mentes.
La unidad de toda ley fsica
La ruptura decisiva con la geometra euclidiana lleg cuando Gauss pidi a su discpulo Riemann que
preparara una presentacin oral sobre los fundamentos de la geometra.[12] Gauss estaba vivamente
interesado en ver si su discpulo poda desarrollar una alternativa a la geometra euclidiana. (Dcadas
antes, Gauss haba expresado en privado profundas y extensas reservas sobre la geometra euclidiana.
Incluso habl a sus colegas de hipotticas polillas que podran vivir enteramente en una superficie
bidimensional. Habl de generalizar esto a la geometra de espacios multidimensionales. Sin
embargo, siendo un hombre profundamente conservador, nunca public nada de su trabajo sobre
dimensiones ms altas debido al escndalo que creara entre la vieja guardia conservadora y de mente
estrecha. Los llamaba sarcsticamente beocios, con el nombre de una tribu griega de pocas luces.)
[13]

Riemann, no obstante, estaba aterrorizado. A este hombre tmido, al que horrorizaba hablar en
pblico, le solicitaba su mentor que preparase una conferencia ante toda la facultad sobre el problema
matemtico ms difcil del siglo.
Durante los meses siguientes, Riemann empez penosamente a desarrollar la teora de
dimensiones ms altas, forzando su salud hasta el punto de sufrir una depresin nerviosa. Su vigor se
deterior an ms debido a su psima situacin financiera. Se vio obligado a aceptar trabajos de
tutora mal pagados para mantener a su familia. Adems, se estaba introduciendo en otra va tratando
de explicar problemas de fsica. En concreto, estaba ayudando a otro profesor, Wilhelm Weber, a
realizar experimentos en un nuevo y fascinante campo de investigacin, la electricidad.

La electricidad, por supuesto, haba sido conocida para los antiguos en forma de relmpagos y
chispas. Pero a comienzos del siglo XIX, este fenmeno se convirti en el foco de la investigacin
fsica. En concreto, el descubrimiento de que el paso de una corriente cerca de una brjula poda
hacer que la aguja girase capt la atencin de la comunidad fsica. Recprocamente, mover una barra
imanada cerca de un cable metlico poda inducir una corriente elctrica en el cable. (Esto se
denomina ley de Faraday, y hoy todos los generadores y transformadores elctricos y por
consiguiente muchos de los fundamentos de la tecnologa moderna estn basados en este
principio.)
Para Riemann, este fenmeno indicaba que electricidad y magnetismo son de alguna forma
manifestaciones de la misma fuerza. Riemann estaba excitado por los nuevos descubrimientos y
estaba convencido de que l podra dar una explicacin matemtica que unificara electricidad y
magnetismo. Se aisl en el laboratorio de Weber, convencido de que las nuevas matemticas daran
una comprensin global de estas fuerzas.
Ahora, con la carga de tener que preparar una conferencia pblica importante sobre los
fundamentos de la geometra, mantener a su familia y llevar a cabo experimentos cientficos, su
salud se vino abajo finalmente y sufri una depresin nerviosa en 1854. Luego, escribi a su padre:
He llegado a estar tan absorbido en mi investigacin de la unidad de todas las leyes fsicas que
cuando me dieron el tema de la conferencia no poda apartarme de mi investigacin. Luego, en parte
como resultado del estudio incesante, y en parte por permanecer encerrado demasiado tiempo en este
clima infame, ca enfermo.[14] Esta carta es importante, pues muestra claramente que, incluso
durante los meses de enfermedad, Riemann crea firmemente que descubrira la unidad de todas las
leyes fsicas y que las matemticas allanaran el camino para esta unificacin.
Fuerza = geometra
Finalmente, a pesar de sus frecuentes enfermedades, Riemann desarroll una imagen nueva y
sorprendente del significado de fuerza. Desde Newton, los cientficos haban considerado que una
fuerza era una interaccin instantnea entre dos cuerpos lejanos. Los fsicos lo llamaban accin-adistancia, que significa que un cuerpo puede influir instantneamente en los movimientos de cuerpos
lejanos. La mecnica newtoniana poda describir indudablemente los movimientos de los planetas.
Sin embargo, durante siglos los crticos argumentaron que la accin-a-distancia era antinatural,
porque significaba que un cuerpo poda cambiar la direccin de otro sin siquiera tocarlo.
Riemann desarroll una imagen fsica radicalmente nueva. Como las polillas de Gauss,
Riemann imagin una raza de criaturas bidimensionales que vivan en una hoja de papel. Pero la
ruptura decisiva que l hizo consista en poner estas polillas en una hoja de papel arrugada.[15] Qu
pensaran estas polillas acerca de su mundo? Riemann comprendi que ellas llegaran a la conclusin
de que su mundo segua siendo perfectamente plano. Puesto que sus cuerpos tambin se arrugaran,
estas polillas nunca notaran que su mundo estaba distorsionado. Sin embargo, Riemann argumentaba
que si estas polillas tratasen de moverse por la hoja de papel arrugada, sentiran una misteriosa
fuerza invisible que les impeda moverse en lnea recta. Seran empujadas a izquierda y derecha
cada vez que sus cuerpos atravesasen un surco de la hoja.
De este modo, Riemann hizo la primera ruptura trascendental con Newton en 200 aos,

desterrando el principio de accin-a-distancia. Para Riemann, la fuerza era una consecuencia de la


geometra.
Riemann reemplaz entonces la hoja bidimensional por nuestro mundo tridimensional arrugado
en la cuarta dimensin. No sera obvio para nosotros que nuestro universo estaba distorsionado. Sin
embargo, advertiramos inmediatamente que algo iba mal cuando tratramos de caminar en lnea
recta. Caminaramos como un borracho, como si nos empujara una fuerza invisible, llevndonos a
izquierda y derecha.
Riemann concluy que la electricidad, el magnetismo y la gravedad son causados por el
arrugamiento de nuestro universo tridimensional en la invisible cuarta dimensin. As pues, una
fuerza no tiene vida independiente por s misma; es slo el efecto aparente causado por la
distorsin de la geometra. Al introducir la cuarta dimensin espacial, Riemann se encontr
accidentalmente con el que iba a ser uno de los temas dominantes de 1$ fsica terica moderna: el que
las leyes de la naturaleza parecen simples cuando se las expresa en un espacio multidimensional. A
continuacin se propuso desarrollar un lenguaje matemtico en el que pudiera expresarse esta idea.
El tensor mtrico de Riemann: un nuevo teorema de Pitgoras
Riemann pas varios meses recuperndose de su depresin nerviosa. Finalmente, cuando hizo su
presentacin oral en 1854, la recepcin fue entusiasta. Visto en retrospectiva, sta fue, sin discusin,
una de las conferencias pblicas ms importantes en la historia de las matemticas. Rpidamente se
extendi por toda Europa la noticia de que Riemann haba roto definitivamente los lmites de la
geometra euclidiana que haba regido las matemticas durante dos milenios. La noticia de la
conferencia se difundi pronto a todos los centros de enseanza en Europa, y sus contribuciones a las
matemticas estaban siendo saludadas en todo el mundo acadmico. Su conferencia fue traducida a
varios idiomas y caus sensacin en las matemticas. No haba vuelta a la obra de Euclides.
Al igual que muchos de los ms grandes trabajos en fsica y matemticas, el ncleo esencial que
subyace en el gran artculo de Riemann es sencillo de comprender. Riemann comenzaba con el
famoso teorema de Pitgoras, uno de los grandes descubrimientos de los griegos en matemticas. El
teorema establece la relacin entre las longitudes de los tres lados de un tringulo rectngulo: afirma
que la suma de los cuadrados de los lados menores es igual al cuadrado del lado mayor, la
hipotenusa; es decir, si a y b son las longitudes de los dos catetos, y c es la longitud de la hipotenusa,
entonces a2 + b2 = c2. (El teorema de Pitgoras, por supuesto, es la base de toda la arquitectura; toda
estructura construida en este planeta est basada en l.)
Para el espacio tridimensional, el teorema puede generalizarse fcilmente. Afirma que la suma de
los cuadrados de tres lados adyacentes de un cubo es igual al cuadrado de la diagonal; as, si a, b y c
representan los lados de un cubo, y d es la longitud de su diagonal, entonces a2 + b2 + c2 = d2 (figura
2.1).
Resulta ahora simple generalizar esto al caso de N dimensiones. Imaginemos un cubo N
dimensional. Si a, b, c, son las longitudes de los lados de un hipercubo, y z es la longitud de la
diagonal, entonces a 2 + b 2 + c 2 + + d 2 + = z2. De forma notable, incluso si nuestros cerebros
no pueden visualizar un cubo N-dimensional, es fcil escribir la frmula para sus lados. (Esto es una
caracterstica comn de trabajar en el hiperespacio. Matemticamente, manipular un espacio N-

dimensional no es ms difcil que manipular un


espacio tridimensional. No deja de sorprender que,
en una sencilla hoja de papel, uno pueda describir
matemticamente las propiedades de objetos de
ms dimensiones que no pueden ser visualizadas
por nuestros cerebros.)
Riemann generaliz entonces estas ecuaciones
para espacios de dimensin arbitraria. Estos
espacios pueden ser planos o curvos. Si son
planos, entonces se aplican los axiomas usuales de
Euclides: la distancia ms corta entre dos puntos es
una lnea recta, las lneas paralelas nunca se cortan,
y la suma de los ngulos internos de un tringulo
es de 180 grados. Pero Riemann encontr tambin
que las superficies pueden tener curvatura
positiva, como la superficie de una esfera, donde
las lneas paralelas siempre se cortan y donde la
Figura 2.1. La longitud de una diagonal de un cubo viene dada
por una versin tridimensional del teorema de Pitgoras: a2 + b 2 suma de los ngulos de un tringulo puede exceder
+ c2 = d 2. Aadiendo simplemente ms trminos al teorema de de 180 grados. Las superficies pueden tener
Pitgoras, esta ecuacin se generaliza fcilmente a la diagonal tambin curvatura negativa, como en una
de un hipercubo en N dimensiones. De este modo, aunque las
dimensiones ms altas no pueden visualizarse, es fcil superficie en forma de silla de montar o de
representar matemticamente N dimensiones.
pabelln de trompeta. En estas superficies, la suma
de los ngulos internos de un tringulo es menor
de 180 grados. Dada una lnea y un punto exterior a la misma, a travs de dicho punto puede trazarse
un nmero infinito de lneas paralelas a la dada (figura 2.2).
El propsito de Riemann era introducir un
nuevo objeto en las matemticas que le capacitase
para describir todas las superficies, por
complicadas que fueran. Esto le condujo
inevitablemente a reintroducir el concepto de
campo de Faraday.
El campo de Faraday, recordmoslo, era como
un campo de granjero que ocupa una regin de un
espacio bidimensional. El campo de Faraday ocupa
una regin de un espacio tridimensional; a
cualquier punto del espacio le asignamos una
coleccin de nmeros que describe la fuerza
elctrica o magntica en dicho punto. La idea de
Riemann consista en introducir una coleccin de
nmeros en cada punto del espacio que
describieran cunto estaba torcido o curvado.

Por ejemplo, para una superficie bidimensional


ordinaria, Riemann introdujo una coleccin de tres
nmeros en cada punto que describen
completamente la curvatura de dicha superficie.
Riemann descubri que en cuatro dimensiones
espaciales se necesita una coleccin de diez
nmeros en cada punto para describir sus
propiedades. Por muy retorcido o distorsionado
Fig ura 2.2. Un plano tiene curvatura cero. En la geometra
que est el espacio, esta coleccin de diez nmeros euclidiana, los ngulos internos de un tringulo suman 180
en cada punto es suficiente para codificar toda la grados, y las lneas paralelas nunca se cortan. En la geometra
informacin sobre dicho espacio. Etiquetemos no euclidiana, una esfera tiene curvatura positiva. Los ngulos
internos de un tringulo suman ms de 180 grados y las lneas
estos diez nmeros con smbolos g 11, g12 g 13, paralelas siempre se cortan. (Las lneas paralelas incluyen arcos
(Cuando se analiza un espacio tetradimensional, cuyos centros coinciden con el centro de la esfera. Esto
descarta las lneas de latitud constante.) Una silla de montar
los subndices pueden ir de 1 a 4.) Entonces la tiene curvatura negativa. Los ngulos internos suman menos de
coleccin de diez nmeros de Riemann puede 180 grados. Existe un nmero infinito de lneas paralelas a una
disponerse simtricamente como en la figura 2.3. lnea dada que pasan por un punto fijo.
[16] (Parece que debera haber diecisis componentes. Sin embargo, g = g , g = g y as
12
21
13
31
sucesivamente, de modo que en realidad slo hay diez componentes independientes.) Hoy, esta
coleccin de nmeros se denomina el tensor mtrico de Riemann. Hablando crudamente, cuanto
mayor es el valor del tensor mtrico, mayor es el arrugamiento de la hoja. Por muy arrugada que
est la hoja de papel, el tensor mtrico nos da un medio sencillo de medir su curvatura en cada punto.
Si alisamos completamente la hoja arrugada, entonces recuperamos la frmula de Pitgoras.
El tensor mtrico de Riemann le permiti erigir un potente aparato para describir espacios de
cualquier dimensin con curvatura arbitraria. Para su sorpresa, encontr que todos estos espacios
estn bien definidos y son autoconsistentes. Previamente, se pensaba que apareceran terribles
contradicciones al investigar el mundo prohibido de dimensiones ms altas. Para su sorpresa,
Riemann no encontr ninguna. De hecho, resultaba casi trivial extender su trabajo a un espacio Ndimensional. El tensor mtrico se pareca ahora a un tablero de ajedrez de N x N casillas. Esto tendr
profundas implicaciones fsicas cuando discutamos la unificacin de todas las fuerzas en los
captulos siguientes.
(El secreto de la unificacin, como veremos,
reside en expandir la mtrica de Riemann a un
espacio N-dimensional y luego dividirlo en piezas
rectangulares. Cada pieza rectangular corresponde
a una fuerza diferente. De este modo, podemos
describir las diversas fuerzas de la naturaleza
encajndolas en el tensor mtrico como piezas de
un rompecabezas. sta es la expresin matemtica
del principio de que el espacio multidimensional
unifica las leyes de la naturaleza, que existe
suficiente sitio para unirlas en un espacio N-

Fig ura 2.3. El tensor mtrico de Riemann contiene toda la


informacin necesaria para describir matemticamente un espacio
curvo en N dimensiones. Se necesitan diecisis nmeros para
describir el tensor mtrico en cada punto en un espacio
tetradimensional. Estos nmeros pueden disponerse en una matriz
cuadrada (seis de dichos nmeros son realmente redundantes; de
modo que el tensor mtrico tiene diez nmeros independientes).

dimensional. Ms exactamente, existe suficiente


sitio en la mtrica de Riemann para unir las
fuerzas de la naturaleza.)
Riemann anticip otro desarrollo en fsica; fue
uno de los primeros en discutir espacios
mltiplemente conexos, o agujeros de gusano. Para
visualizar este concepto, tome dos hojas de papel y coloque una encima de la otra. Haga un corte con
tijeras en cada hoja. Pegue luego las dos hojas a lo largo de los dos cortes (figura 2.4). (Esto es
topolgicamente equivalente a la figura 1.1, excepto que el cuello del agujero de gusano tiene
longitud cero.)
Si un insecto viviera en la hoja superior, podra un da atravesar accidentalmente el corte y
encontrarse en la hoja inferior. Se sentir intrigado porque todo est en el lugar equivocado. Despus
de mucha experimentacin, el insecto descubrir que puede reemerger en su mundo usual entrando
otra vez en el corte. Si camina alrededor del corte, entonces su mundo parece normal; pero cuando
trata de tomar un atajo a travs del corte, tiene problemas.
Los cortes de Riemann son un ejemplo de un agujero de gusano (salvo que tienen longitud cero)
que conecta dos espacios. Los cortes de Riemann fueron utilizados con gran efecto por el matemtico
Lewis Carroll en su libro A travs del espejo. El corte de Riemann, que conecta Inglaterra con El Pas
de las Maravillas, es el espejo. Hoy, los cortes de Riemann sobreviven en dos formas. En primer
lugar, se citan en los cursos de licenciatura en matemticas en todo el mundo cuando se aplican a la
teora de la electrosttica o de la representacin conforme. En segundo lugar, los cortes de Riemann
pueden encontrarse en los episodios de En la zona tenebrosa. (Habra que destacar que el propio
Riemann no consider sus cortes como un modo de viajar entre universos.)
El legado de Riemann
Riemann continu con su trabajo en fsica. En
1858, anunci incluso que finalmente haba
logrado una descripcin unificada de la luz y la
electricidad. Escribi: Estoy completamente
convencido de que mi teora es la correcta, y que
en pocos aos ser reconocida como tal.[17]
Aunque su tensor mtrico le proporcion un
medio poderoso de describir cualquier espacio Fig ura 2.4. Un corte de Riemann, con dos hojas conectadas a
largo de una lnea. Si caminamos alrededor del corte,
curvo en cualquier dimensin, l no conoca las lo
permanecemos dentro del mismo espacio. Pero si atravesamos
ecuaciones exactas a que obedeca el tensor el corte, pasamos de una hoja a la contigua. sta es una
mtrico; es decir, no saba qu es lo que haca que superficie mltiplemente conexa.
la hoja se arrugase.
Por desgracia, los esfuerzos de Riemann por resolver este problema se vieron frustrados
continuamente por una miseria agobiante. Sus xitos no se tradujeron en dinero. Sufri otra
depresin nerviosa en 1857. Al cabo de muchos aos, finalmente fue designado para ocupar la
codiciada posicin de Gauss en Gotinga, pero era demasiado tarde. Una vida de miseria haba

quebrantado su salud, y como muchos de los ms grandes matemticos a lo largo de la historia


muri prematuramente de tisis a la edad de 39 aos, antes de que pudiera completar su teora
geomtrica de la gravedad y la electricidad y el magnetismo.
En resumen, Riemann hizo mucho ms que sentar las bases de las matemticas del hiperespacio.
En retrospectiva, vemos que Riemann anticip algunos de los temas principales de la fsica moderna.
En concreto:
1. Utiliz el espacio multidimensional para simplificar las leyes de la naturaleza; es decir, para l,
la electricidad y el magnetismo tanto como la gravedad eran simplemente efectos causados por el
arrugamiento o distorsin del hiperespacio.
2. Anticip el concepto de agujeros de gusano. Los cortes de Riemann son los ejemplos ms
sencillos de espacios mltiplemente conexos.
3. Expres la gravedad como un campo. El tensor mtrico, debido a que describe la fuerza de
gravedad (va curvatura) en cada punto del espacio, equivale precisamente al concepto de campo de
Faraday cuando se aplica a la gravedad.
Riemann fue incapaz de completar su obra sobre campos de fuerza porque careca de las
ecuaciones de campo a que obedecen la electricidad y el magnetismo y la gravedad. En otras
palabras, no saba exactamente cmo debera arrugarse el universo para dar la fuerza de gravedad.
Trat de descubrir las ecuaciones de campo para la electricidad y el magnetismo, pero muri antes de
poder acabar ese proyecto. A su muerte, an no tena forma de calcular cunto arrugamiento sera
necesario para describir las fuerzas. Estos desarrollos cruciales quedaran para Maxwell y Einstein.
Vivir en una distorsin espacial
El hechizo fue roto finalmente.
Riemann, en su corta vida, deshizo el hechizo lanzado por Euclides ms de dos mil aos antes. El
tensor mtrico de Riemann fue el arma con el que los jvenes matemticos desafiaron a los beocios,
que rugan ante cualquier mencin de dimensiones ms altas. Los que siguieron las huellas de
Riemann encontraron ms fcil hablar de mundos invisibles.
Pronto, la investigacin floreci en toda Europa. Cientficos eminentes empezaron a popularizar
la idea para el pblico general. Hermann von Helmholtz, quiz el ms famoso fsico alemn de su
generacin, qued profundamente afectado por el trabajo de Riemann y escribi y habl
extensamente al pblico general sobre las matemticas de seres inteligentes que vivieran en una bola
o esfera.
Segn Helmholtz, estas criaturas, con capacidades de razonamiento similares a las nuestras,
descubriran independientemente que todos los postulados y teoremas de Euclides eran intiles. Sobre
una esfera, por ejemplo, la suma de los ngulos internos de un tringulo no es de 180 grados. Las
polillas de las que primero habl Gauss se encontraban ahora habitando las esferas
bidimensionales de Helmholtz, quien escribi que los axiomas geomtricos deben variar segn el
tipo de espacio habitado por seres cuyas capacidades de razonamiento estn en plena conformidad
con la nuestra.[18] Sin embargo, en sus Lecciones populares de temas cientficos (1881), Helmholtz
adverta a sus lectores de que es imposible para nosotros visualizar la cuarta dimensin. De hecho,
dijo que tal representacin es tan imposible como lo sera la representacin de los colores para

un ciego de nacimiento.[19]
Algunos cientficos, maravillados por la elegancia de la obra de Riemann, trataron de encontrar
aplicaciones fsicas para un aparato tan poderoso.[20] Mientras algunos cientficos estaban explorando
las aplicaciones de dimensiones ms altas, otros planteaban cuestiones ms prcticas y mundanas; as:
cmo come un ser bidimensional? Para que pudiesen comer los seres bidimensionales de Gauss, sus
bocas tendran que abrirse en un lado. Pero si dibujamos ahora su tracto digestivo, notamos que este
corredor bisecciona por completo sus cuerpos (figura 2.5). As pues, si ellos comen, sus cuerpos se
dividirn en dos piezas. De hecho, cualquier tubo que conecta dos aberturas en sus cuerpos los
separar en dos piezas disjuntas. Esto nos presenta una difcil eleccin. O bien estas personas comen
como lo hacemos nosotros y sus cuerpos se separan, o bien obedecen diferentes leyes biolgicas.
Por desgracia, las matemticas avanzadas de Riemann sobrepasaban la relativamente atrasada
comprensin de la fsica del siglo XIX. No haba principio fsico que guiase una investigacin
adicional. Tendramos que esperar otro siglo para que los fsicos se uniesen a los matemticos. Pero
esto no impidi que los cientficos del siglo XIX especulasen incesantemente sobre el aspecto que
tendran los seres de la cuarta dimensin. Pronto, comprendieron que tales seres tetradimensionales
tendran poderes casi divinos.
Ser un dios
Imagnese capaz de atravesar las paredes.
Usted no tendra que molestarse en abrir puertas; podra atravesarlas directamente. Usted no
tendra que rodear edificios; podra entrar en ellos a travs de sus paredes y columnas y salir a travs
de la pared trasera. Usted no tendra que rodear las montaas; podra continuar andando en su
interior. Cuando estuviese hambriento, podra simplemente atravesar la puerta del refrigerador sin
abrirla. Nunca podra quedar por accidente sin poder entrar en su coche; simplemente atravesara la
puerta del coche.
Imagnese capaz de desaparecer o reaparecer a voluntad. En lugar de conducir su vehculo hasta
la escuela o el trabajo, usted simplemente desaparecera y se rematerializara en su aula o en su
despacho. No necesitara un avin para visitar lugares lejanos; podra simplemente desaparecer y
rematerializarse donde usted quisiera. Nunca quedara atascado en el trfico de la ciudad durante las
horas punta; usted y su coche simplemente desapareceran y se rematerializaran en su destino.
Imagine que tiene vista de rayos X. Usted sera capaz de ver accidentes que suceden a distancia.
Despus de desaparecer y rematerializarse en el lugar de cualquier accidente, usted podra ver
exactamente dnde estaban las vctimas, incluso si estuvieran enterradas bajo los restos.
Imagine que es capaz de alcanzar el interior de un objeto sin abrirlo. Usted podra extraer los
gajos de una naranja sin mondarla o cortarla. Usted sera saludado como un cirujano maestro, con la
capacidad de reparar los rganos internos de los pacientes sin siquiera cortar la piel, reduciendo de
este modo el dolor y el riesgo de infecciones. Simplemente entrara en el cuerpo de la persona,
pasando directamente a travs de la piel, y realizara la delicada operacin.
Imagine que un criminal pudiera hacerse con estos poderes. Podra entrar en el banco ms
fuertemente protegido. Podra ver las joyas y el dinero a travs de las gruesas puertas de la bveda, y
llegar a su interior y cogerlos. Luego podra escaparse mientras las balas de los guardias le

atravesaban. Con estos poderes, ninguna prisin


podra mantener a un criminal.
Ningn secreto estara a salvo de nosotros. Ni
los tesoros estaran ocultos a nosotros. Ni los
obstculos podran detenernos. Verdaderamente
seramos hacedores de milagros, ejecutando
hazaas ms all de la comprensin de los
mortales. Seramos tambin omnipotentes.
Qu ser puede poseer tales poderes divinos?
La respuesta es: un ser de un mundo de ms
dimensiones. Por supuesto, estas hazaas estn ms
all de la capacidad de cualquier persona
tridimensional. Para nosotros, las paredes son
slidas y los barrotes de la prisin son
irrompibles. Intentar atravesar las paredes slo nos
producira una nariz dolorida y ensangrentada.
Pero para un ser tetradimensional, estas hazaas
seran un juego de nios.
Para comprender cmo pueden realizarse estas
hazaas milagrosas, consideremos de nuevo los
mticos seres bidimensionales de Gauss, viviendo
Fig ura 2.5. Un ser bidimensional no puede comer. Su tracto sobre una mesa bidimensional. Para encarcelar a
digestivo lo divide necesariamente en dos piezas distintas, y el un criminal, los planilandeses simplemente dibujan
ser se deshace.
un crculo a su alrededor. No importa en qu
direccin se mueva el criminal, l tropieza con el crculo impenetrable. Sin embargo, es una tarea
trivial para nosotros sacar al prisionero de la crcel. Simplemente nos agachamos, cogemos al
planilands, le sacamos del mundo bidimensional y lo volvemos a depositar en otra parte de su
mundo (figura 2.6). Esta hazaa, que es bastante normal en tres dimensiones, parece fantstica en dos
dimensiones.
Para su carcelero, el prisionero ha desaparecido repentinamente de una prisin a prueba de fugas,
desvanecindose en el aire. Luego, tan repentinamente como antes, reaparece en alguna otra parte. Si
usted explica al carcelero que el prisionero se movi hacia arriba y sali de Planilandia, l no
comprendera lo que usted est diciendo. La palabra arriba no existe en el vocabulario del
planilands, ni puede l visualizar el concepto.
Las otras hazaas pueden explicarse de modo anlogo. Por ejemplo, ntese que los rganos
internos (como el estmago o el corazn) de un planilands son completamente visibles para
nosotros, de la misma forma que podemos ver la estructura interna de las clulas en un preparado de
microscopio. Es ahora trivial alcanzar el interior de un planilands y hacer ciruga sin cortar la piel.
Tambin podemos sacar al planilands de su mundo, darle la vuelta y depositarle de nuevo. Ntese
que sus rganos a izquierda y derecha estn ahora invertidos, de modo que su corazn est en el lado
derecho (figura 2.7).

Viendo Planilandia, notamos tambin que


somos omnipotentes. Incluso si el planilands se
oculta dentro de una casa o bajo tierra, podemos
verle perfectamente. l considerara mgicos
nuestros poderes; nosotros, sin embargo,
sabramos que no se trata de magia, sino de una
perspectiva ms ventajosa. (Aunque tales hazaas
de magia son, en principio, posibles en el reino
de la fsica del hiperespacio, deberamos advertir,
una vez ms, que la tecnologa necesaria para
manipular el espacio-tiempo excede con mucho
cualquier cosa posible en la Tierra, al menos
durante cientos de aos. La capacidad de manipular
el espacio-tiempo puede estar solamente al alcance
de alguna forma de vida extraterrestre en el
universo que est muy por delante de cualquier Fig ura 2.6. En Planilandia, una crcel es un crculo dibujado
cosa que encontramos en la Tierra, con una alrededor de una persona. Escapar de este crculo es imposible
tecnologa para dominar la energa a una escala en dos dimensiones. Sin embargo, una persona tridimensional
puede sacar a un planilands fuera de la celda en la tercera
mil billones de veces mayor que la de nuestras dimensin. Para un carcelero, parece como si el prisionero se
mquinas ms potentes.)
haya desvanecido misteriosamente en el aire.
Aunque la famosa conferencia de Riemann fue
popularizada por la obra de Helmholtz y muchos otros, el pblico profano poda hacerse poca idea
de esto o de los hbitos de comida de las criaturas bidimensionales. Para la persona media, la
pregunta era ms directa: qu tipo de seres pueden atravesar paredes, ver a travs del acero, y
realizar milagros? Qu tipo de seres son omnipotentes y obedecen un tipo de leyes diferentes de las
nuestras?
Los fantasmas, por supuesto!
En ausencia de cualquier principio fsico que
motivara la introduccin de dimensiones ms altas,
la teora de la cuarta dimensin dio sbitamente un
giro inesperado. Comenzaremos ahora un extrao
pero importante viaje por la historia del
hiperespacio, examinando su impacto inesperado
pero profundo sobre las artes y la filosofa. Este
viaje a travs de la cultura popular mostrar cmo
los msticos nos dieron formas perspicaces
mediante las que visualizar espacios
multidimensionales.
Figura 2.7. Si sacamos a un planilands de su mundo y le damos
la vuelta en tres dimensiones, su corazn aparece ahora en el
lado derecho. Todos sus rganos internos se han invertido. Esta
transformacin es una imposibilidad mdica para alguien que
viva estrictamente en Planilandia.

Fantasmas de la cuarta dimensin


La cuarta dimensin penetr en la conciencia del

pblico en 1877, cuando un escandaloso proceso en Londres le dio notoriedad internacional.


Los peridicos de Londres publicaron ampliamente los sensacionales alegatos y el extrao juicio
del mdium Henry Slade. Las estridentes actas comprometan a algunos de los ms eminentes fsicos
del momento. Como resultado de toda esta publicidad, la conversacin sobre la cuarta dimensin
dej las pizarras de los matemticos abstractos y entr de lleno en la sociedad ilustrada, dando lugar
a conversaciones de sobremesa en todo Londres. La notoria cuarta dimensin era ahora el tema de
conversacin en la ciudad.
Todo empez, de forma bastante inocente, cuando Slade, un mdium de Estados Unidos, visit
Londres y mantuvo sesiones de espiritismo con personas relevantes de la ciudad. Posteriormente fue
arrestado por fraude y acusado de utilizar sutiles tretas y dispositivos, para simular quiromancia y
otras formas, con objeto de engaar a sus clientes.[21] Normalmente, este juicio podra haber pasado
inadvertido. Pero la sociedad londinense qued escandalizada y divertida cuando fsicos eminentes
salieron en su defensa, afirmando que sus hazaas psquicas demostraban realmente que poda
conjurar espritus que vivan en la cuarta dimensin. Este escndalo fue alimentado por el hecho de
que los defensores de Slade no eran cientficos britnicos ordinarios, sino ms bien algunos de los
mayores fsicos del mundo. Muchos llegaron a ganar el premio Nobel de fsica.
Un papel protagonista en agitar este escndalo lo jug Johann Zllner, un profesor de fsica y
astronoma en la Universidad de Leipzig. Fue Zllner quien dirigi a una galaxia de fsicos
destacados para acudir en defensa de Slade.
Que los mdiums podan realizar trucos de saln para la corte real y la buena sociedad no era,
por supuesto, nada nuevo. Durante siglos, haban afirmado que podan convocar a los espritus para
leer lo que estaba escrito dentro de sobres lacrados, sacar objetos de botellas cerradas, volver a pegar
varas rotas y ensartar anillos. El extrao giro de este proceso consisti en que cientficos destacados
afirmaban que estas hazaas eran posibles manipulando objetos en la cuarta dimensin. En el
proceso, dieron al pblico su primera comprensin de cmo realizar estas hazaas milagrosas va la
cuarta dimensin.
Zllner reclut la ayuda de fsicos internacionalmente prominentes que participaban en la
Sociedad para Investigacin Psquica y que incluso llegaron a dirigir la organizacin, incluyendo
algunos de los nombres ms distinguidos de la fsica del siglo XIX: William Crookes, inventor del
tubo de rayos catdicos, que se utiliza hoy en cualquier televisin y monitor de ordenador en el
mundo;[22] Wilhelm Weber, colaborador de Gauss y mentor de Riemann (hoy, la unidad internacional
de magnetismo se denomina oficialmente el weber en su memoria); J. J. Thompson, que gan el
premio Nobel en 1906 por el descubrimiento del electrn; y lord Rayleigh, reconocido por los
historiadores como uno de los mayores fsicos clsicos de finales del siglo XIX y ganador del premio
Nobel de fsica en 1904.
Crookes, Weber y Zllner, en particular, se tomaron un inters especial en el trabajo de Slade, que
fue finalmente convicto de fraude por el tribunal. Sin embargo, l insista en que poda probar su
inocencia repitiendo sus hazaas ante un cuerpo cientfico. Intrigado, Zllner acept el desafo.
Algunos experimentos controlados fueron llevados a cabo en 1877 para verificar la capacidad de
Slade para enviar objetos a travs de la cuarta dimensin. Varios cientficos distinguidos fueron
invitados por Zllner para evaluar las capacidades de Slade.

En primer lugar, a Slade se le dieron dos anillos de madera separados e intactos. Poda l hacer
que un anillo de madera atravesase el otro de modo que quedasen ensartados sin romperlos? Si Slade
tuviera xito, escribi Zllner, representara un milagro, es decir, un fenmeno que nuestras ideas
actuales sobre la fsica y los procesos orgnicos seran absolutamente incapaces de explicar.[23]
En segundo lugar, se le dio la concha de una caracola, que se enrollaba o bien a la derecha o bien
a la izquierda. Podra Slade transformar una concha a derechas en una concha a izquierdas y
viceversa?
En tercer lugar, se le dio un lazo cerrado de cuerda hecha de tripa de animal. Podra l hacer un
nudo en la cuerda cerrada sin cortarla?
A Slade se le propusieron tambin variantes de estos tests. Por ejemplo, se hizo un nudo a
derechas en una cuerda y sus extremos fueron sellados y lacrados y se imprimi en ellos el sello
personal de Zllner. Se le pidi a Slade que deshiciese el nudo, sin romper el sello, y volviese a hacer
un nudo a izquierdas en la cuerda. Puesto que los nudos pueden deshacerse siempre en la cuarta
dimensin, esta hazaa sera fcil para una persona tetradimensional. Tambin se le pidi a Slade que
eliminase el contenido de una botella sellada sin romper la botella.
Podra Slade demostrar esta sorprendente capacidad?
Magia en la cuarta dimensin
Hoy comprendemos que la manipulacin del espacio multidimensional, tal como afirmaba Slade,
requerira una tecnologa muy por delante de cualquier cosa posible en este planeta en un futuro
concebible. Sin embargo, lo que resulta interesante sobre este famoso caso es que Zllner concluy
correctamente que las hazaas de magia de Slade podan ser explicadas si uno pudiera de alguna
manera mover objetos a travs de la cuarta dimensin. As pues, por razones pedaggicas los
experimentos de Zllner son concluyentes y dignos de discusin.
Por ejemplo, en tres dimensiones, anillos separados no pueden cruzarse hasta quedar ensartados
sin romperse. Anlogamente, piezas circulares cerradas de cuerda no pueden ser retorcidas en nudos
sin cortarlas. Cualquier boy o girl scout que haya bregado con nudos para conseguir sus insignias de
gua sabe que los nudos de un lazo cerrado de cuerda no pueden eliminarse. Sin embargo, en
dimensiones ms altas, los nudos se deshacen fcilmente y los anillos pueden ser ensartados. Esto se
debe a que hay ms sitio en donde cruzar las cuerdas y ensartar los anillos. Si la cuarta dimensin
existiera, las cuerdas y los anillos podran ser sacados de nuestro universo, ensartados y luego
devueltos a nuestro mundo. De hecho, en la cuarta dimensin los nudos nunca pueden permanecer
atados. Siempre pueden ser deshechos sin cortar la cuerda. Esta hazaa es imposible en tres
dimensiones, pero es trivial en la cuarta. La tercera dimensin resulta ser la nica dimensin en la
que los nudos permanecen anudados. (La demostracin de este resultado bastante inesperado se da en
las notas.)[24]
Anlogamente, en tres dimensiones es imposible convertir un objeto rgido zurdo en un objeto
diestro. Los seres humanos nacen con el corazn en su lado izquierdo, y ningn cirujano, por muy
hbil que sea, puede invertir los rganos humanos internos. Esto es posible (como seal por
primera vez el matemtico August Mbius en 1827) slo si sacamos el cuerpo de nuestro universo, lo
giramos en la cuarta dimensin, y luego lo reinsertamos en nuestro universo. Dos de estos trucos se

muestran en la figura 2.8; pueden ser realizados slo si los objetos pueden moverse en la cuarta
dimensin.
Polarizacin de la comunidad cientfica
Zllner desencaden una tormenta de
controversia cuando, al publicar en el Quarterly
Journal of Science y Transcendental Physics,
afirm que Slade sorprendi a sus audiencias con
estas hazaas milagrosas durante las sesiones en
presencia de cientficos distinguidos. (Sin
embargo, Slade tambin fall algunos de los tests
que se realizaron en condiciones controladas.)[25]
La vigorosa defensa que Zllner hizo de las
hazaas de Slade caus sensacin en la sociedad
londinense. (De hecho, ste fue realmente uno de
los varios incidentes con gran publicidad que
implicaron a espiritistas y mdiums a finales del
siglo XIX. La Inglaterra victoriana estaba
aparentemente fascinada con lo oculto.)[26] Los
cientficos, tanto como el pblico general,
rpidamente tomaron postura en la cuestin.
Apoyando las afirmaciones de Zllner estaba su
crculo de cientficos respetables, que inclua a
Weber y Crookes. stos no eran cientficos
medios, sino maestros del arte de la ciencia y Fig ura 2.8. El mago Henry Slade afirmaba ser capaz de
maduros observadores del experimento. Haban transformar conchas de caracol enrolladas hacia la derecha en
conchas enrolladas hacia la izquierda, y sacar objetos de
pasado toda una vida trabajando con fenmenos botellas cerradas. Estas hazaas son imposibles en tres
naturales, y ahora Slade estaba realizando ante sus dimensiones, pero son triviales si uno puede mover objetos en la
ojos hazaas que slo eran posibles si haba cuarta dimensin.
espritus que vivan en la cuarta dimensin.
Pero los detractores de Zllner sealaron que los cientficos, puesto que estn dispuestos a
confiar en sus sentidos, son las personas menos idneas para evaluar a un mago. Un mago est
especialmente preparado para distraer, engaar y confundir a los propios sentidos. Un cientfico
puede observar cuidadosamente la mano derecha de un mago, pero es la mano izquierda la que en
secreto ejecuta el truco. Los crticos sealaron tambin que slo otro mago es bastante perspicaz para
detectar los trucos malabares de un compaero. Slo un ladrn puede atrapar a un ladrn.
Una crtica especialmente virulenta, publicada en la revista de ciencia Bedrock, fue dirigida contra
otros dos fsicos eminentes, sir W. F. Barrett y sir Oliver Lodge, y su trabajo sobre telepata. El
artculo era despiadado:
No es necesario considerar los fenmenos de la denominada telepata como inexplicables ni considerar la condicin
mental de sir W. F. Barrett y sir Oliver Lodge como indistinguible de la idiotez. Hay una tercera posibilidad. La voluntad de

creer les ha predispuesto a aceptar una evidencia obtenida bajo condiciones que ellos reconoceran incorrectas si hubiesen
tenido formacin en psicologa experimental.

Ms de un siglo despus, se iban a utilizar precisamente los mismos argumentos a favor y en


contra en el debate sobre las hazaas del mdium israel Uri Geller, que convenci a dos respetados
cientficos del Stanford Research Institute en California de que poda doblar llaves nicamente por
poder mental y realizar otros milagros. (Al comentar esto, algunos cientficos han repetido un dicho
que se remonta a los romanos: Populus vult decipi, ergo decipiatur [La gente quiere ser engaada,
as que engamosla].)
Las violentas pasiones dentro de la comunidad cientfica britnica desencadenaron un vivo debate
que rpidamente atraves el canal de la Mancha. Por desgracia, en las dcadas que siguieron a la
muerte de Riemann, los cientficos perdieron de vista su objetivo original: simplificar las leyes de la
naturaleza a travs de dimensiones ms altas. Como consecuencia, la teora de dimensiones ms altas
camin en muchas direcciones interesantes pero discutibles. sta es una leccin importante. Sin una
clara motivacin fsica o una imagen fsica que sirva de gua, los puros conceptos matemticos se
pierden a veces en mera especulacin.
Estas dcadas no fueron completamente perdidas, sin embargo, porque matemticos y visionarios
como Charles Hinton inventaron formas ingeniosas en las que ver la cuarta dimensin. Finalmente,
la penetrante influencia de la cuarta dimensin cerrara el crculo y dara fruto una vez ms en el
mundo de la fsica.

3
EL HOMBRE QUE VIO LA
CUARTA DIMENSIN

La cuarta dimensin haba llegado a ser casi una palabra


familiar hacia 1910 Desde un ideal o incluso un Cielo
platnico o kantiano hasta la respuesta a todos los
problemas que intrigaban a la ciencia contempornea, la
cuarta dimensin poda ser cualquier cosa para cualquier
persona.
LINDA DALRYMPLE HENDERSON
Con las pasiones despertadas por el juicio del notorio Mr. Slade, resultaba quiz inevitable que la
controversia diera lugar con el tiempo a una novela xito de ventas.
En 1884, tras una dcada de agrio debate, el clrigo Edwin Abbot, director de la City of London
School, escribi una novela de xito sorprendente y perdurable: Planilandia: una novela de muchas
dimensiones por un cuadrado.[27] Debido a la intensa fascinacin que senta el pblico por las
dimensiones ms altas, el libro tuvo un xito instantneo en Inglaterra, con nueve reimpresiones
sucesivas hasta el ao 1915, y ediciones demasiado numerosas para poderlas contar hasta hoy da.
Lo sorprendente de la novela Planilandia era que Abbot utilizaba por primera vez la controversia
que rodeaba a la cuarta dimensin como vehculo para una mordaz crtica y stira social. Abbot daba
un capn a los rgidos y pos individuos que se negaban a admitir la posibilidad de otros mundos. Las
polillas de Gauss se convirtieron en los planilandeses. Los boecios, a los que tanto tema Gauss, se
convirtieron en los Sumos Sacerdotes que perseguiran con el vigor y la imparcialidad de la
Inquisicin espaola a cualquiera que se atreviera a mencionar la invisible tercera dimensin.
Planilandia de Abbot es una crtica apenas velada de la sutil intolerancia y los sofocantes
prejuicios imperantes en la Inglaterra victoriana. El hroe de la novela es Mr. Cuadrado, un caballero
conservador que vive en un pas bidimensional, socialmente estratificado, donde todo el mundo es un
objeto geomtrico. Las mujeres, que ocupan el nivel ms bajo de la escala social, son meras lneas,
los nobles son polgonos, mientras que los Sumos Sacerdotes son crculos. Cuantos ms lados tiene
una persona, mayor es su nivel social.
La discusin de la tercera dimensin est estrictamente prohibida. Cualquiera que la mencione es
sentenciado a un castigo severo. Mr. Cuadrado es una persona altiva y farisaica que nunca pensara en
desafiar al Sistema por sus injusticias. Un da, sin embargo, su vida sufrir un vuelco para siempre
cuando es visitado por un misterioso Lord Esfera, una esfera tridimensional. Lord Esfera se le
aparece a Mr. Cuadrado como un crculo que puede mgicamente cambiar de tamao (figura 3.1).
Lord Esfera trata de explicar pacientemente que l viene de otro mundo llamado Espacilandia,
donde todos los objetos tienen tres dimensiones. Sin embargo, Mr. Cuadrado no queda convencido;

tercamente se opone a la idea de que pueda existir una tercera dimensin. Frustrado, Lord Esfera
decide ir ms all de las simples palabras y pasar a los hechos. Entonces saca a Mr. Cuadrado de la
Planilandia bidimensional y lo arroja en Espacilandia. Es una experiencia fantstica y casi mstica que
cambia la vida de Mr. Cuadrado.
Mientras el plano Mr. Cuadrado flota en la
tercera dimensin, como una hoja de papel a
merced del viento, l slo puede visualizar cortes
bidimensionales de Espacilandia. Al ver slo las
secciones de objetos tridimensionales, Mr.
Cuadrado percibe un mundo fantstico donde los
objetos cambian de forma e incluso aparecen y
desaparecen en el aire. Sin embargo, cuando trata
de contar a sus amigos planilandeses las maravillas
que vio en su visita a la tercera dimensin, los
Sumos Sacerdotes le consideran un manaco
charlatn y sedicioso. Mr. Cuadrado se convierte
en una amenaza para los Sumos Sacerdotes porque
se atreve a desafiar su autoridad y la creencia
sagrada de que slo pueden existir dos
dimensiones.
El libro termina con una nota pesimista.
Aunque l est convencido de que realmente visit
el mundo tridimensional de Espacilandia, Mr.
Cuadrado es enviado a la crcel y condenado a
pasar el resto de sus das en aislamiento.
Una cena en la cuarta dimensin
La novela de Abbot es importante porque fue la
primera popularizacin ampliamente leda de una
Fig ura 3.1. En Planilandia, Mr. Cuadrado encuentra a Lord
Esfera. Mientras Lord Esfera cruza Planilandia, parece un visita a un mundo de ms dimensiones. Su
crculo que se hace cada vez mayor y luego cada vez menor. descripcin del viaje psicodlico de Mr. Cuadrado
As pues, los planilandeses no pueden visualizar seres
a Espacilandia es matemticamente correcta. En los
tridimensionales, pero pueden comprender sus secciones.
relatos populares y las pelculas, el viaje
interdimensional por el hiperespacio se representa a menudo mediante luces parpadeantes y
oscuridad, o nubes que se arremolinan. Sin embargo, las matemticas del viaje en dimensiones ms
altas son mucho ms interesantes que la imaginacin de los escritores de ficcin. Para visualizar
cmo sera un viaje interdimensional, imagine que se saca a Mr. Cuadrado de Planilandia y se le
arroja al aire. Supongamos que, mientras flota en nuestro mundo tridimensional, l se cruza con un
ser humano. Qu aspecto tendra ste para Mr. Cuadrado?
Puesto que sus ojos bidimensionales slo pueden ver secciones planas de nuestro mundo, un ser
humano le parecera un objeto singularmente feo y aterrador. Al principio, podra ver dos crculos de

cuero (nuestros zapatos) flotando frente a l. A medida que se desplaza hacia arriba, estos dos
crculos cambian de color y se convierten en tela (nuestros pantalones). Sucesivamente, estos dos
crculos se funden en un crculo (nuestra cintura), se desdoblan en tres crculos de tela y cambian
nuevamente de color (nuestra camisa y nuestros brazos). Mientras contina flotando hacia arriba,
estos tres crculos de tela se funden en un crculo ms pequeo de carne (nuestros cuello y cabeza).
Finalmente, este crculo de carne se convierte en una masa de pelo, y luego desaparece bruscamente
cuando Mr. Cuadrado flota por encima de nuestras cabezas. Para Mr. Cuadrado, estos misteriosos
humanos son una confusa coleccin enloquecida y alucinante de crculos que cambian
constantemente, hechos de cuero, tela, carne y pelo.
Anlogamente, si se nos sacara de nuestro universo tridimensional y se nos arrojara a 1# cuarta
dimensin, descubriramos que el sentido comn resulta intil. Mientras nos movemos por la cuarta
dimensin aparecen manchas de la nada frente a nuestros ojos. stas cambian constantemente de
color, tamao y composicin, desafiando todas las reglas de la lgica de nuestro mundo
tridimensional. Y desaparecen en el aire, para ser reemplazadas por otras manchas flotantes.
Si furamos invitados a una cena en la cuarta dimensin, cmo distinguiramos a las criaturas?
Tendramos que reconocerlas por las diferencias en el modo en que cambian estas manchas. Cada
persona en dimensiones ms altas tendra su propia secuencia caracterstica de manchas cambiantes.
A lo largo de un periodo de tiempo, aprenderamos a distinguir a estas criaturas reconociendo sus
pautas distintivas de manchas y colores cambiantes. Asistir a cenas en el hiperespacio podra ser una
experiencia fatigosa.
Lucha de clases en la cuarta dimensin
El concepto de la cuarta dimensin haba impregnado tan penetrantemente el clima intelectual de
finales del siglo XIX que incluso los autores dramticos se divirtieron con ello. En 1891, Oscar Wilde
escribi una farsa sobre estas historias de fantasmas, El fantasma de Canterville, que satirizaba las
hazaas de cierta crdula Sociedad Psquica (una referencia apenas velada a la Sociedad para
Investigacin Psquica de Crookes). Wilde contaba la historia de un fantasma que pena desde hace
mucho tiempo y que se enfrenta a los recin llegados propietarios norteamericanos de Canterville.
Wilde escribi: Evidentemente no haba tiempo que perder, as que tomando rpidamente la Cuarta
Dimensin del Espacio como medio de escape, l (el fantasma) desapareci a travs del entarimado y
la casa se qued tranquila.
Una contribucin ms seria a la literatura de la cuarta dimensin fue la obra de H. G. Wells.
Aunque se le recuerda principalmente por sus obras de ciencia ficcin, Wells fue una figura
dominante en la vida intelectual de la sociedad londinense, famoso por sus recensiones y crticas
literarias y su agudo ingenio. En su novela de 1894, La mquina del tiempo, combin varios temas
matemticos, filosficos y polticos. Populariz una idea nueva en la ciencia que la cuarta
dimensin tambin podra verse como tiempo, y no necesariamente slo como espacio:[28]
Evidentemente cualquier cuerpo real debe tener extensin en cuatro direcciones: debe tener Longitud, Anchura,
Grosor y Duracin. Pero por una debilidad natural de la carne nos inclinamos a pasar por alto este hecho. Hay
realmente cuatro dimensiones, tres que llamamos las tres sendas del Espacio, y una Cuarta, el Tiempo. Hay, sin embargo,
una tendencia a trazar una distincin irreal entre las tres primeras dimensiones y la ltima, porque sucede que nuestra
conciencia se mueve intermitentemente en una misma direccin a lo largo de la ltima desde el principio al fin de nuestras

vidas.[29]

Como Planilandia antes, lo que hace tan perdurable a La mquina del tiempo, incluso un siglo
despus de su publicacin, es su aguda crtica poltica y social. La Inglaterra del ao 802.701,
descubre el protagonista de Wells, no es la brillante ciudadela de modernas maravillas cientficas que
los positivistas predijeron. En lugar de ello, la futura Inglaterra es un pas donde la lucha de clases
tuvo un mal final. La clase obrera fue obligada cruelmente a vivir en el subsuelo, hasta que los
trabajadores se mutaron en una nueva especie embrutecida de seres humanos, los Morlocks, mientras
que la clase dirigente, con una lujuria desenfrenada, se deterior y evolucion hasta la raza intil de
criaturas enanoides, los Eloi.
Wells, un prominente socialista fabiano, estaba utilizando la cuarta dimensin para mostrar la
irona final de la lucha de clases. El contrato social entre los pobres y los ricos haba fracasado por
completo. Los intiles Eloi son alimentados y vestidos por los afanados Morlocks, pero los
trabajadores obtienen la venganza final. Los Morlocks se comen a los Eloi. La cuarta dimensin, en
otras palabras, se convirti en un florete para una crtica marxista de la sociedad moderna, pero con
un giro nuevo: la clase obrera no romper las cadenas de los ricos, como Marx predijo. Se comer a
los ricos.
En un relato corto, La historia de Plattner, Wells incluso jug con la paradoja de la quiralidad.
Gottfried Plattner, un profesor de ciencias, est realizando un experimento qumico complicado pero
su experimento explota y le enva a otro universo. Cuando vuelve del otro mundo al mundo real,
descubre que su cuerpo ha sido alterado de un modo curioso: su corazn est ahora en su lado
derecho, y l es ahora zurdo. Cuando los doctores le examinan, se quedan atnitos al descubrir que
todo el cuerpo de Plattner ha sido invertido, una imposibilidad biolgica en nuestro mundo
tridimensional: La curiosa inversin de los lados izquierdo y derecho de Plattner es prueba de que
ha salido de nuestro espacio a lo que se denomina la Cuarta Dimensin, y que ha vuelto otra vez a
nuestro mundo. Sin embargo, Plattner se resiste a la idea de ser diseccionado tras su muerte,
posponiendo de este modo, quiz para siempre, la demostracin definitiva de que todo su cuerpo
tena intercambiados sus lados izquierdo y derecho.
Wells era perfectamente consciente de que hay dos formas de visualizar cmo pueden
transformarse objetos zurdos en objetos diestros. Un planilands, por ejemplo, puede ser levantado
de su mundo, girado, y luego devuelto a Planilandia, invirtiendo as sus rganos. O el planilands
puede vivir en una cinta de Mbius, creada retorciendo una cinta de papel 180 grados y pegando
luego sus bordes. Si un planilands da una vuelta completa a la cinta de Mbius, descubre que sus
rganos se han invertido (figura 3.2). Las cintas de Mbius tienen otras curiosas propiedades que
fascinaron a los cientficos durante el siglo pasado. Por ejemplo, si usted recorre por completo la
superficie descubrir que tiene un solo lado. Adems, si usted corta la cinta por la mitad a lo largo de
su centro, al final queda una pieza. Esto ha dado lugar al chascarrillo de los matemticos:
Un matemtico declara
que una banda de Mbius tiene una sola cara
usted mucho se reir
si la corta por la mitad,
pues slo una pieza quedar.[30]

En su clsico El hombre invisible, Wells especulaba que un hombre poda incluso hacerse
invisible mediante algn truco que implicara una frmula, una expresin geomtrica que implica
cuatro dimensiones. Wells saba que un planilands desaparece si se le saca de su universo
bidimensional; anlogamente, un hombre podra hacerse invisible si pudiera saltar a la cuarta
dimensin.
En el relato corto El curioso caso de los ojos
de Davidson, Wells exploraba la idea de que un
rizo en el espacio poda hacer capaz a un
individuo de ver a travs de grandes distancias.
Davidson, el hroe de la historia, descubre un da
que tiene el inquietante poder de ver sucesos que
ocurren en una lejana isla de los Mares del Sur.
Este rizo en el espacio es una distorsin del
espacio por la que la luz de los Mares del Sur entra
en el hiperespacio y llega a sus ojos en Inglaterra.
As, Wells utiliz los agujeros de gusano de
Riemann como un artificio literario en su ficcin.
En La visita maravillosa, Wells exploraba la
posibilidad de que el Cielo exista en un mundo o Fig ura 3.2. Una cinta de Mbius es una cinta con un solo lado.
dimensin paralela. El argumento trata de las Su exterior y su interior son idnticos. Si un planilands da la
vuelta a una cinta de Mbius, sus rganos internos quedarn
dificultades de un ngel que accidentalmente cae invertidos.
del Cielo y aterriza en un pueblo rural ingls.
La popularidad de la obra de Wells abri un nuevo gnero de ficcin. George McDonald, un
amigo del matemtico Lewis Carroll, especul tambin sobre la posibilidad de que el Cielo est
localizado en la cuarta dimensin. En la fantasa de McDonald Lilith, escrita en 1895, el hroe crea
una ventana dimensional entre nuestro universo y otros mundos manipulando las reflexiones en un
espejo. Y en la historia de 1901 Los herederos, de Joseph Conrad y Ford Madox Ford, una raza de
superhombres de la cuarta dimensin entra en nuestro mundo. Crueles y despiadados, estos
superhombres empiezan a dominar el mundo.
La cuarta dimensin como arte
Los aos comprendidos entre 1890yl910 pueden considerarse los aos dorados de la cuarta
dimensin. Fue un tiempo durante el que las ideas originadas por Gauss y Riemann impregnaron los
crculos literarios, la vanguardia y las ideas del pblico en general, influyendo en las tendencias
artsticas, literarias y filosficas. La nueva rama de la filosofa, denominada teosofa, fue influida
profundamente por las dimensiones ms altas.
Por un lado, los cientficos serios lamentaban este desarrollo porque los resultados rigurosos de
Riemann estaban siendo ahora arrastrados por los titulares de los peridicos sensacionalistas. Por
otro lado, las popularizaciones de la cuarta dimensin tuvieron un aspecto positivo. No slo ponan
los avances en matemticas a disposicin del pblico general, sino que tambin servan como una
metfora que poda enriquecer y fertilizar las corrientes culturales.

La historiadora del arte Linda Dalrymple Henderson, en su obra The Fourth Dimension and NonEuclidean Geometry in Modern Art, elabora esta idea y argumenta que la cuarta dimensin tuvo una
influencia crucial en el desarrollo del cubismo y del expresionismo en el mundo del arte. Escribe que
fue entre los cubistas donde se desarroll la primera y ms coherente teora artstica basada en las
nuevas geometras.[31] Para la vanguardia, la cuarta dimensin simbolizaba la revolucin contra los
excesos del capitalismo. Vean su opresivo positivismo y su materialismo vulgar como algo que
ahogaba la expresin creativa. Los cubistas, por ejemplo, se rebelaron contra la insufrible arrogancia
de los celotas de la ciencia a quienes perciban como deshumanizadores del proceso creativo.
La vanguardia tom la cuarta dimensin como su vehculo. Por un lado, la cuarta dimensin
llevaba las fronteras de la ciencia moderna a su lmite. Era ms cientfica que los cientficos. Por otro
lado, era misteriosa. Y hacer alarde de la cuarta dimensin supona dar un pellizco en las narices de
los rgidos y sabelotodos positivistas. En particular, esto tom la forma de una revuelta artstica
contra las leyes de la perspectiva.
En la Edad Media, el arte religioso se caracteriz por su deliberada falta de perspectiva. Siervos,
campesinos y reyes se representaban como si fuesen planos, de un modo muy parecido a como los
nios dibujan a las personas. Estas pin turas reflejaban bsicamente la visin de la Iglesia de que Dios
era omnipotente y poda as ver por igual todas las partes de nuestro mundo. El arte tena que reflejar
su punto de vista, de modo que el mundo era pintado bidimensionalmente. Por ejemplo, el famoso
Tapiz de Bayeux (figura 3.3) representa a los supersticiosos soldados del rey Harold II de Inglaterra
sealando aterrorizados a un ominoso corneta que se cierne sobre sus cabezas en abril de 1066,
convencidos de que esto es una profeca de una derrota inminente. (Seis siglos despus, el mismo
corneta sera bautizado como corneta Halley.) Harold perdi posteriormente la crucial batalla de
Hastings frente a Guillermo el Conquistador, quien fue coronado rey de Inglaterra, y con ello
empez un nuevo captulo de la historia inglesa. Sin embargo, el Tapiz de Bayeux, como otras obras
de arte medievales, representa los brazos y rostros de los soldados de Harold como planos, como si
una lmina de cristal se hubiese colocado sobre sus cuerpos comprimindolos contra el tapiz.

Fig ura 3.3. Una escena del Tapiz de Bayeux muestra a las aterrorizadas
tropas inglesas sealando una aparicin en el cielo (el cometa Halley).
Las figuras son planas, como en la mayor parte del arte de la Edad
Media. Esto significaba que Dios era omnipotente. Los cuadros eran as
dibujados bidimensionalmente. (Giraudon/Art Resource.)

El arte del Renacimiento fue una revuelta contra esta perspectiva plana centrada en Dios, y
empez a florecer el arte centrado en el hombre, con amplios paisajes y gentes reales y
tridimensionales pintadas desde el punto de vista del ojo de una persona. En los magnficos estudios
de Leonardo da Vinci sobre perspectiva, vemos las lneas en sus bocetos que desaparecen en un solo
punto del horizonte. El arte del Renacimiento reflejaba el modo en que el ojo vea el mundo, desde el
punto de vista singular del observador. En los frescos de Miguel ngel o en el libro de apuntes de Da
Vinci vemos figuras principales e imponentes que parecen salir de la segunda dimensin. En otras
palabras, el arte del Renacimiento descubri la tercera dimensin (figura 3.4).

Fig ura 3.4. Durante el Renacimiento, los pintores descubrieron la tercera


dimensin. Los cuadros se pintaban con perspectiva y se vean desde la
posicin de un simple ojo, y no el ojo de Dios. Ntese que todas las
lneas en el fresco La ltima cena de Leonardo da Vinci convergen hacia
un punto del horizonte. (Bettmann Archive.)

Con el comienzo de la edad de las mquinas y el capitalismo, el mundo artstico se rebel contra
el fro materialismo que pareca dominar la sociedad industrial. Para los cubistas, el positivismo era
una camisa de fuerza que nos confinaba a lo que poda medirse en el laboratorio, reprimiendo los
frutos de nuestra imaginacin. Ellos se preguntaban: Por qu el arte debe ser clnicamente
realista? Esta revuelta cubista contra la perspectiva se apoder de la cuarta dimensin porque
afectaba a la tercera dimensin desde todas las perspectivas posibles. Dicho de forma simple, el arte
cubista abraz la cuarta dimensin.
Los cuadros de Picasso son un ejemplo esplndido, que muestra un claro rechazo de la
perspectiva, con rostros de mujeres vistos simultneamente desde varios ngulos. En lugar de un solo
punto de vista, los cuadros de Picasso muestran perspectivas mltiples, como si hubieran sido
pintados por alguien de la cuarta dimensin, capaz de ver todas las perspectivas simultneamente
(figura 3.5).
Picasso fue una vez abordado en un tren por un extrao que le reconoci. El extrao se quej:
Por qu l no poda pintar cuadros de personas tal como realmente eran? Por qu tena que
distorsionar el aspecto de las personas? Picasso pidi entonces al hombre que le mostrase retratos de
su familia. Despus de mirar las fotografas, Picasso respondi: Oh, su esposa es realmente esa
cosa pequea y plana?. Para Picasso, cualquier imagen, por muy realista que fuera, dependa de la
perspectiva del observador.
Los pintores abstractos no slo trataban de visualizar los rostros de la gente como si estuviesen
pintados por una persona tetradimensional, sino que tambin trataban el tiempo como la cuarta
dimensin. En el cuadro de Marcel Duchamp Desnudo descendiendo por una escalera, vemos una
representacin borrosa de una mujer, con un nmero infinito de imgenes suyas superpuestas en el

tiempo a medida que baja las escaleras. As es como una persona tetradimensional vera a la gente,
percibiendo toda la secuencia temporal de una vez, si el tiempo fuera la cuarta dimensin.
En 1937, el crtico de arte Meyer Schapiro
resuma la influencia de estas nuevas geometras
en el mundo del arte cuando escribi: Del mismo
modo que el descubrimiento de la geometra no
euclidiana dio un potente impulso a la idea de que
las matemticas eran independientes de la
existencia, as tambin la pintura abstracta cort de
raz las ideas clsicas de la imitacin artstica. O,
como ha dicho la historiadora del arte Linda
Henderson, la cuarta dimensin y la geometra no
euclidiana emergen entre los temas ms
importantes que unifican buena parte de la teora y
el arte moderno.[32]
Los bolcheviques y la cuarta dimensin
La cuarta dimensin tambin lleg a la Rusia
zarista a travs de los escritos del mstico P. D.
Ouspensky, quien introdujo a los intelectuales
rusos en sus misterios. Su influencia fue tan
pronunciada que incluso Fedor Dostoievski, en Los
hermanos Karamazov, hizo que su protagonista
Ivan Karamazov especulara sobre la existencia de
dimensiones ms altas y geometras no euclidianas
durante una discusin sobre la existencia de Dios.

Fig ura 3.5. El cubismo tuvo una fuerte influencia de la cuarta


dimensin. Por ejemplo, trataba de ver la realidad a travs de [33]
los ojos de una persona tetradimensional. Un ser tal, al mirar un
Debido a los histricos sucesos que se
rostro humano, vera todos los ngulos simultneamente. De
este modo, ambos ojos seran vistos al mismo tiempo por un ser desarrollaron en Rusia, la cuarta dimensin iba a
tetradimensional, como en el cuadro de Picasso Retrato de jugar un curioso papel en la Revolucin
Dora Maar. (Giraudon/Art Resource. 1993. Ars, Nueva
bolchevique. Hoy, este extrao interludio en la
York/Spadem, Pars.)

historia de la ciencia es importante porque


Vladimir Lenin se unira al debate sobre la cuarta dimensin, que llegara a ejercer una poderosa
influencia sobre la ciencia de la antigua Unin Sovitica durante los setenta aos siguientes.[34] (Los
fsicos rusos, por supuesto, han jugado papeles clave en el desarrollo de la teora decadimensional
actual.)
Tras el brutal aplastamiento zarista de la revolucin de 1905, se desarroll dentro del partido
bolchevique una faccin denominada los otzovistas, o constructores de Dios. Ellos argumentaban
que los campesinos estaban listos para el socialismo; para prepararlos, los bolcheviques deberan
apelar a ellos a travs de la religin y el espiritualismo. Para apoyar sus ideas herticas, los
constructores de Dios citaban la obra del fsico y filsofo alemn Ernst Mach, quien haba escrito

elocuentemente sobre la cuarta dimensin y el descubrimiento reciente de una nueva y misteriosa


propiedad de la materia denominada radiactividad. Los constructores de Dios sealaban que el
descubrimiento de la radiactividad por el cientfico francs Henri Becquerel en 1896 y el
descubrimiento del radio por Marie Curie en el mismo ao haba encendido un furioso debate
filosfico en los crculos literarios franceses y alemanes. Pareca que la materia poda desintegrarse
lentamente y que poda reaparecer energa (en forma de radiacin).
Sin duda, los nuevos experimentos sobre radiacin demostraban que la base de la fsica
newtoniana se estaba hundiendo. La materia, concebida por los griegos eterna e inmutable, se estaba
ahora desintegrando ante nuestros propios ojos. El uranio y el radio, en contra de la creencia
aceptada, se estaban mutando en el laboratorio. Para algunos, Mach era el profeta que les guiara en
el desierto. Sin embargo, l apuntaba en la direccin incorrecta, rechazando el materialismo y
declarando que el espacio y el tiempo eran productos de nuestras sensaciones. En vano, escribi l:
Espero que nadie defienda historias de fantasmas con la ayuda de lo que yo he dicho y he escrito
sobre este tema.[35]
Tuvo lugar una escisin entre los bolcheviques. Su lder, Vladimir Lenin, estaba horrorizado.
Son los fantasmas y los demonios compatibles con el socialismo? En el exilio de Ginebra en 1908,
escribi un enorme tomo filosfico, Materialismo y Empirocriticismo, defendiendo al materialismo
dialctico de los ataques del misticismo y la metafsica. Para Lenin, la misteriosa desaparicin de
materia y energa no probaba la existencia de espritus. Argumentaba que esto significaba ms bien
que estaba emergiendo una nueva dialctica, que abarcara tanto la materia como la energa. Ya no
podran considerarse como entidades separadas, como Newton haba hecho. Ahora deban verse
como dos polos de una unidad dialctica. Se necesitaba un nuevo principio de conservacin.
(Desconocido para Lenin, Einstein haba propuesto el principio correcto tres aos antes, en 1905.)
Adems, Lenin cuestion el fcil abrazo de Mach de la cuarta dimensin. En primer lugar, Lenin
elogiaba a Mach, quien haba planteado la cuestin muy til e importante de un espacio de n
dimensiones como un espacio concebible. Luego censuraba a Mach por no haber hecho hincapi en
que slo las tres dimensiones del espacio podan verificarse experimentalmente. Las matemticas
pueden explorar la cuarta dimensin y el mundo de lo que es posible, y esto es bueno, escribi Lenin,
pero el zar slo puede ser derrocado en la tercera dimensin![36]
Combatiendo en el terreno de batalla de la cuarta dimensin y la nueva teora de la radiacin,
Lenin necesit aos para echar al otzovismo del partido bolchevique. En cualquier caso, gan la
batalla poco antes del estallido de la Revolucin de Octubre de 1917.[37]
Los bgamos y la cuarta dimensin
Finalmente, las ideas de la cuarta dimensin atravesaron el Atlntico y llegaron a Norteamrica. Su
mensajero fue un pintoresco matemtico ingls llamado Charles Howard Hinton. Mientras Albert
Einstein estaba afanado en su mesa de trabajo en la oficina de patentes suiza en 1905, descubriendo
las leyes de la relatividad, Hinton estaba trabajando en la Oficina de Patentes de los Estados Unidos en
Washington, D. C. Aunque probablemente nunca se encontraron, sus caminos iban a tener varios
puntos de cruce interesantes.
Hinton pas toda su vida adulta obsesionado con la idea de popularizar y visualizar la cuarta

dimensin. Pasara a la historia de la ciencia como el hombre que vio la cuarta dimensin.
Hinton era hijo de James Hinton, un reputado cirujano del odo con ideas liberales. A lo largo de
los aos, el carismtico Hinton padre evolucion hasta hacerse un filsofo de la religin, un abierto
defensor del amor libre y la poligamia, y finalmente el lder de un culto influyente en Inglaterra. Se
rodeaba de un crculo devoto y fieramente leal de seguidores librepensadores. Una de sus frases ms
conocidas era Cristo fue el Salvador de los hombres, pero yo soy el salvador de la mujeres, y no
Le envidio un pice!.[38]
Su hijo Charles, sin embargo, pareca destinado a llevar una vida respetable y aburrida como
matemtico. No estaba fascinado por la poligamia, sino por los polgonos! Graduado en Oxford en
1877, se convirti en un respetable maestro en la Uppingham School mientras trabajaba en su
doctorado en matemticas. En Oxford, Hinton qued intrigado tratando de visualizar la cuarta
dimensin. Como matemtico, l saba que no se puede visualizar un objeto tetradimensional en su
totalidad. Sin embargo, es posible, razonaba l, visualizar la seccin o el despliegue de un objeto
tetradimensional.
Hinton public sus ideas en la prensa popular. Escribi el influyente artculo Qu es la cuarta
dimensin? para el Dublin University Magazine y el Cheltenham Ladies College Magazine,
reimpreso en 1884 con el atractivo subttulo Los fantasmas explicados.
La vida de Hinton como acadmico instalado, sin embargo, dio un brusco giro para peor en 1885
cuando fue arrestado por bigamia y sometido a juicio. Previamente, Hinton se haba casado con Mary
Everest Boole, hija de un miembro del crculo de su padre y viuda del gran matemtico George
Boole (fundador del lgebra booliana). Sin embargo, l era tambin el padre de dos gemelos nacidos
de una cierta Maude Weldon.
El director de Uppingham, al ver a Hinton en compaa de su esposa, Mary, y su amante, Maude,
haba supuesto que Maude era la hermana de Hinton. Todo iba bien para Hinton hasta que cometi el
error de casarse tambin con Maude. Cuando el director supo que Hinton era bgamo, estall un
escndalo. Fue inmediatamente despedido de su puesto en Uppingham y sometido a juicio por
bigamia. Permaneci encarcelado durante tres das, pero Mary Hinton renunci a presentar cargos y
juntos dejaron Inglaterra rumbo a los Estados Unidos.
Hinton fue contratado como profesor en el departamento de matemticas en la Universidad de
Princeton, donde su obsesin por la cuarta dimensin fue temporalmente marginada cuando invent
la mquina de bisbol. El equipo de bisbol de Princeton se benefici con la mquina de Hinton, que
poda lanzar bolas a 120 kilmetros por hora. Los descendientes del invento de Hinton pueden
encontrarse ahora en todos los campos de bisbol importantes del mundo.
Hinton fue finalmente despedido de Princeton, pero se las arregl para obtener un puesto en el
Observatorio Naval de los Estados Unidos a travs de la influencia de su director, un abogado devoto
de la cuarta dimensin. Luego, en 1902, acept un trabajo en la Oficina de Patentes en Washington.
Los cubos de Hinton
Hinton pas varios aos desarrollando ingeniosos mtodos mediante los cuales cualquier persona
media y una creciente legin de seguidores, no slo matemticos profesionales, podan ver objetos
tetradimensionales. Con el tiempo perfeccion cubos especiales que, si uno lo intentaba con

suficiente esfuerzo, le podran permitir visualizar hipercubos, o cubos en cuatro dimensiones. stos
llegaran a conocerse como cubos de Hinton. Hinton incluso acu el nombre oficial para un
hipercubo desplegado, un tesseract, que entr as en la lengua inglesa.
Los cubos de Hinton fueron ampliamente
anunciados en las revistas femeninas e incluso
fueron utilizados en sesiones de espiritismo, donde
pronto se convirtieron en objetos de importancia
mstica. Por medio de los cubos de Hinton,
afirmaban los miembros de la alta sociedad, usted
podra echar ojeadas a la cuarta dimensin y, por
lo tanto, al otro mundo de fantasmas y de los seres
queridos desaparecidos. Sus discpulos pasaban
horas contemplando y meditando sobre estos
cubos, hasta que alcanzaban la capacidad de
reordenar y recomponer mentalmente estos cubos
en un hipercubo a travs de la cuarta dimensin.
Los que podan ejecutar esta hazaa mental, se
deca, alcanzaran el estado ms alto del nirvana.
Como
analoga,
tmese
un
cubo
tridimensional. Aunque un planilands no puede
visualizar un cubo en su totalidad, es posible para
nosotros desplegar el cubo en tres dimensiones, de
modo que tengamos una serie de seis cuadrados
formando una cruz. Por supuesto, un planilands
no puede rearmar los cuadrados para hacer un
cubo. En la segunda dimensin, las juntas entre
Fig ura 3.6. Los planilandeses no pueden visualizar un cubo,
cada cuadrado son rgidas y no pueden doblarse. pero pueden hacerse una idea de un cubo tridimensional
Sin embargo, estas juntas se pueden doblar desplegndolo. Para un planilands, un cubo desplegado se
fcilmente en la tercera dimensin. Un planilands parece a una cruz que consiste en seis cuadrados.
Anlogamente, nosotros no podemos visualizar un hipercubo
testigo de este suceso vera que los cuadrados tetradimensional, pero si lo desplegamos, tenemos una serie de
desaparecen dejando slo un cuadrado en su cubos dispuestos en un tesseract similar a una cruz. Aunque los
cubos de un tesseract parecen inmviles, una persona
universo (figura 3.6).
tetradimensional puede doblar los cubos en un hipercubo.
Del mismo modo, un hipercubo en cuatro
dimensiones no puede ser visualizado. Pero uno puede desplegar un hipercubo en sus componentes
inferiores, que son cubos tridimensionales ordinarios. Estos cubos, a su vez, pueden ser dispuestos en
una cruz tridimensional: un tesseract. Resulta imposible para nosotros visualizar la forma de plegar
estos cubos para formar un hipercubo. Sin embargo, una persona de dimensiones ms altas puede
levantar cada cubo de nuestro universo y luego plegar el cubo para formar un hipercubo.
(Nuestros ojos tridimensionales, al ser testigos de este suceso espectacular, veran simplemente que
los otros cubos desaparecen, dejando slo un cubo en nuestro universo.) Tan penetrante fue la
influencia de Hinton que Salvador Dal utiliz el tesseract de Hinton en su famoso cuadro Christus

Hypercubus, exhibido en el Museo de Arte Metropolitano de Nueva York, que muestra a Cristo
crucificado en una cruz tetradimensional (figura 3.7).
Hinton tambin conoca una segunda forma de
visualizar objetos de ms altas dimensiones:
mirando las sombras que arrojan en dimensiones
menores. Por ejemplo, un planilands puede
visualizar un cubo mirando su sombra
bidimensional. Un cubo aparece como dos
cuadrados unidos. Anlogamente, una sombra de
hipercubo proyectada en la tercera dimensin se
convierte en un cubo dentro de un cubo (figura
3.8).
Adems de visualizar el despliegue de
hipercubos y examinar sus sombras, Hinton era
consciente de una tercera forma de conceptuar la
cuarta dimensin: por secciones transversas. Por
ejemplo, cuando Mr. Cuadrado es enviado a la
tercera dimensin, sus ojos pueden ver solamente
secciones bidimensionales de la tercera dimensin.
De este modo, l slo puede ver crculos que
aparecen, se hacen ms grandes, cambian de color,
y luego desaparecen repentinamente. Si Mr.
Cuadrado se cruzase con una manzana, vera que
un crculo rojo se materializa a partir de la nada,
se expande gradualmente, luego se contrae, a
continuacin se convierte en un pequeo crculo
oscuro (el tallo), y finalmente desaparece. Del
mismo modo, Hinton saba que si se nos arrojara a
Fig ura 3.7. En Christus Hypercubus, Salvador Dal mostr a
Cristo crucificado en un tesseract, un hipercubo desplegado. la cuarta dimensin, veramos objetos extraos que
(The Metropolitan Museum of Art. Donacin de Chester Dale, aparecen repentinamente de la nada, se hacen ms
Collection, 1955. 1993. Ars, New York/Demart Pro Arte,
grandes, cambian de color, cambian de forma, se
Ginebra.)
hacen ms pequeos y finalmente desaparecen.
En resumen, la contribucin de Hinton puede ser su popularizacin de las figuras en dimensiones
ms altas utilizando tres mtodos: examinando sus sombras, sus secciones y sus despliegues. Todava
hoy, estos tres mtodos son las principales formas en las que los matemticos y fsicos profesionales
conceptan objetos de dimensiones ms altas en su trabajo. Los cientficos cuyos diagramas aparecen
en las revistas de fsica actuales tienen una pequea deuda de gratitud con el trabajo de Hinton.
El concurso de la cuarta dimensin
En sus artculos, Hinton tena respuestas para todas las preguntas posibles. Cuando la gente le peda
que diese un nombre a la cuarta dimensin, l responda que las palabras ana y kata describan el

movimiento en la cuarta dimensin y eran las


contrapartidas de los trminos arriba y abajo, o
izquierda y derecha. Cuando le preguntaban dnde
estaba la cuarta dimensin, l tambin tena una
respuesta a punto.
Por el momento, consideremos el movimiento
del humo de un cigarrillo en una habitacin
cerrada. Puesto que los tomos del humo, por las
leyes de la termodinmica, se extienden y difunden
por todos los lugares posibles de la habitacin,
podemos determinar si existe alguna regin del
espacio ordinario tridimensional en la que no haya
molculas de humo. Sin embargo, las
observaciones experimentales muestran que no
existen tales regiones ocultas. De este modo, la
cuarta dimensin espacial es posible slo si es
mucho ms pequea que las partculas de humo.
As pues, si la cuarta dimensin existe realmente,
debe ser increblemente pequea, incluso ms
pequea que un tomo. sta es la filosofa que
adopt Hinton, la de que todos los objetos en
nuestro universo tridimensional existen en la
cuarta dimensin, pero que la cuarta dimensin es
tan pequea que elude cualquier observacin
experimental. (Descubriremos que los fsicos de
hoy adoptan esencialmente la misma filosofa que
Hinton y concluyen que las dimensiones ms altas
son demasiado pequeas para ser vistas
experimentalmente. Cuando se le preguntaba:
Qu es la luz?, l tambin tena a punto una
respuesta. Siguiendo a Riemann, Hinton crea que
la luz es una vibracin de la cuarta dimensin
invisible, que es esencialmente el punto de vista
que hoy adoptan muchos fsicos tericos.)
Fig ura 3.8. Un planilands puede visualizar un cubo
En los Estados Unidos, Hinton desencaden examinando su sombra, que aparece como un cuadrado dentro
de un cuadrado. Si se gira el cubo, los cuadrados ejecutan
por s solo un enorme inters pblico por la cuarta movimientos que parecen imposibles a un planilands.
dimensin. Revistas populares como Harpers Anlogamente, la sombra de un hipercubo es un cubo dentro de
Weekly, McClures, Current Literature. Popular un cubo. Si se gira el hipercubo en cuatro dimensiones, los cubos
ejecutan movimientos que parecen imposibles para nuestros
Science Monthly y Science dedicaron pginas al cerebros tridimensionales.
floreciente inters por la cuarta dimensin. Pero lo
que probablemente asegur la fama de Hinton en Norteamrica fue el famoso concurso patrocinado

por Scientific American en 1909. Este concurso inusual ofreca un premio de quinientos dlares (una
cantidad de dinero considerable en 1909) para la mejor explicacin popular de la cuarta dimensin.
Los editores de la revista quedaron agradablemente sorprendidos por el diluvio de cartas que inund
sus oficinas, incluyendo envos desde lugares tan lejanos como Turqua, Austria, Holanda, India,
Australia, Francia y Alemania.
El objeto del concurso era establecer en un ensayo no mayor de dos mil quinientas palabras el
significado del trmino de modo que el lector profano ordinario pudiera comprenderlo. Dio lugar a
un gran nmero de ensayos serios. Algunos lamentaban el hecho de que personas como Zllner y
Slade hubieran ensuciado la reputacin de la cuarta dimensin mezclndola con el espiritualismo. Sin
embargo, muchos de los ensayos reconocan el trabajo pionero de Hinton sobre la cuarta dimensin.
(Sorprendentemente, ningn ensayo mencionaba el trabajo de Einstein. En 1909, todava no estaba
claro que Einstein hubiera desvelado el secreto del espacio y del tiempo. De hecho, la idea del tiempo
como cuarta dimensin no apareca en un solo ensayo.)
Sin verificacin experimental, el concurso de Scientific American no poda, por supuesto,
resolver la cuestin de la existencia de dimensiones ms altas. Sin embargo, el concurso planteaba la
cuestin de qu aspecto tendran los objetos de ms dimensiones.
Monstruos de la cuarta dimensin
Cmo sera encontrarse con una criatura de una dimensin ms alta?
Quiz la mejor manera de explicar el asombro y la excitacin de una hipottica visita a otras
dimensiones sea a travs de la ciencia ficcin, en donde los escritores han tratado de resolver esta
cuestin.
En El monstruo de ninguna parte, el escritor Nelson Bond trat de imaginar qu sucedera si un
explorador en las selvas de Latinoamrica encontrase una criatura procedente de dimensiones ms
altas.
Nuestro hroe es Burch Patterson, aventurero, bon vivant, y soldado de fortuna, a quien se le
ocurre la idea de capturar animales salvajes en las altas montaas del Per. La expedicin ser
sufragada por varios zoolgicos, que aportarn el dinero para traer de regreso cualquier animal que
Patterson pueda encontrar. Con mucho estruendo y fanfarria, la prensa cubre el avance de la
expedicin en su viaje a territorios inexplorados. Pero tras algunas semanas, la expedicin pierde
contacto con el mundo exterior y desaparece misteriosamente sin dejar huella. Tras una larga y vana
bsqueda, las autoridades dan de mala gana por muertos a los exploradores.
Dos aos despus, Burch Patterson reaparece repentinamente. Se encuentra en secreto con
periodistas y les cuenta una historia sorprendente de tragedia y herosmo. Justo antes de desaparecer,
la expedicin encontr un animal fantstico en la meseta Maratn del alto Per, una criatura
sobrenatural parecida a una mancha que constantemente cambiaba de forma del modo ms extrao.
Estas manchas negras se mantenan en el aire, desapareciendo y reapareciendo y cambiando de forma
y tamao. Luego las manchas atacaron inesperadamente a la expedicin, matando a la mayora de los
hombres. Las manchas levantaron del suelo a algunos de los hombres que quedaban; ellos gritaron y
luego se desvanecieron en el aire.
Slo Burch escap al desastre. Aunque aturdido y aterrorizado, l estudi estas manchas a

distancia y poco a poco se form una teora sobre lo que eran y cmo capturarlas. Haba ledo
Planilandia aos antes, e imagin que cualquiera que abriese y cerrase sus dedos en Planilandia
sorprendera a los habitantes bidimensionales. Los planilandeses veran anillos de carne pulsantes
flotando en el aire (nuestros dedos hurgando en Planilandia), y cambiando constantemente de tamao.
Del mismo modo, razonaba Patterson, cualquier criatura de ms dimensiones metiendo sus pies o
brazos a travs de nuestro universo aparecera como manchas de carne pulsantes y tridimensionales
que surgan de la nada y cambiaban constantemente de forma y tamao. Esto explicara tambin por
qu los miembros de su equipo haban desaparecido en el aire: haban sido arrastrados al interior de
un universo multidimensional.
Pero todava le atormentaba una pregunta: Cmo capturar a un ser de dimensiones ms altas? Si
un planilands, al ver nuestro dedo entrando en su universo bidimensional, tratara de atrapar nuestro
dedo, lo hara en vano. Si tratara de echar un lazo a nuestro dedo, nosotros podramos simplemente
apartar nuestro dedo y desaparecer. Anlogamente, razonaba Patterson, l podra colocar una red
alrededor de una de estas manchas, pero entonces la criatura de dimensin ms alta podra
simplemente sacar su dedo o pierna de nuestro universo, y la red colapsara.
De repente, le lleg la respuesta: si un planilands tuviera que capturar nuestro dedo cuando se
introduca en Planilandia, el planilands podra clavar una aguja a travs del mismo, ensartndolo
dolorosamente al universo bidimensional. As pues, la estrategia de Patterson consista en introducir
una lanza a travs de una de las manchas y ensartar la criatura en nuestro universo!
Despus de meses de observar a la criatura, Patterson identific qu aspecto tendra el pie de
sta y clav una lanza a travs del mismo. Le llev dos aos capturar a la criatura y enviar la mancha
que luchaba y se retorca a New Jersey.
Finalmente, Patterson anuncia una gran conferencia de prensa donde mostrar una fantstica
criatura atrapada en Per. Periodistas y cientficos quedan igualmente horrorizados cuando la
criatura es mostrada, retorcindose y luchando contra una gran barra de acero. Como en una escena
de King Kong, un periodista, rompiendo las reglas, hace fotografas y el flash encoleriza a la criatura
que forcejea tanto con la barra que su carne empieza a rasgarse. De repente, el monstruo queda libre,
y estalla el pandemnium. Las personas son descuartizadas, y Patterson y otros son atrapados por la
criatura y luego desaparecen en la cuarta dimensin. Al da siguiente de la tragedia, uno de los
supervivientes de la masacre decide quemar cualquier evidencia de la criatura. Mejor dejar este
misterio irresuelto para siempre.
Construir una casa tetradimensional
En la seccin anterior, se explor la cuestin de lo que sucede cuando encontramos un ser de
dimensiones ms altas. Pero, qu sucede en la situacin inversa, cuando nosotros visitamos un
universo de dimensiones ms altas? Como hemos visto, un planilands no puede visualizar un
universo tridimensional en su totalidad. Sin embargo, existen, como Hinton demostr, varias formas
en las que el planilands puede intuir fragmentos reveladores de universos de mayores dimensiones.
En su clsico relato corto Y l construy una casa tortuosa, Robert Heinlein explor las
muchas posibilidades de vivir en un hipercubo desplegado.
Quintus Teal es un arquitecto atrevido y barroco cuya ambicin es construir una casa de una

forma realmente revolucionaria: un tesseract, un hipercubo que ha sido desplegado en la tercera


dimensin. l convence a sus amigos Mr. y Mrs. Bailey para que compren la casa.
Construido en Los ngeles, el tesseract es una serie de ocho cubos ultramodernos apilados uno
encima de otro en forma de cruz. Por desgracia, precisamente cuando Teal est a punto de mostrar su
nueva creacin a los Bailey, un terremoto asuela el sur de California y la casa se colapsa sobre s
misma. Los cubos empiezan a caer, pero extraamente slo un simple cubo queda en pie. Los otros
han desaparecido misteriosamente. Cuando Teal y los Bailey entran con cautela en la casa, ahora slo
un simple cubo, se sorprenden de que las otras habitaciones que faltan son claramente visibles a
travs de las ventanas de la primera planta. Pero eso es imposible. La casa es ahora slo un simple
cubo. Cmo puede estar el interior de un simple cubo conectado a una serie de otros cubos que no
pueden verse desde fuera?
Suben las escaleras y encuentran el dormitorio principal sobre la entrada. Sin embargo, en lugar
de encontrar la tercera planta se hallan de nuevo en la planta baja. Pensando que la casa est
encantada, los aterrorizados Bailey corren a la puerta de entrada. En lugar de salir al exterior, la
puerta de entrada slo les lleva a otra habitacin. Mrs. Bailey se desmaya.
A medida que exploran la casa, encuentran que cada habitacin est conectada a una serie
imposible de otras habitaciones. En la casa original, cada cubo tena ventanas que daban al exterior.
Ahora, todas las ventanas dan a otras habitaciones. No hay exterior!
Presos del pnico, intentan lentamente probar todas las puertas de la casa, slo para entrar en
otras habitaciones. Finalmente, en el saln deciden abrir las persianas y mirar fuera. Cuando abren la
primera persiana descubren que estn mirando al Empire State Building. Aparentemente, esa ventana
se abra a una ventana en el espacio precisamente sobre la aguja de la torre. Cuando abren la
segunda persiana se encuentran mirando un vasto ocano, excepto que est boca abajo. Al abrir la
tercera persiana se encuentran mirando la Nada. No el espacio vaco. No la negrura. Slo la Nada.
Finalmente, al abrir la ltima persiana se encuentran mirando un paisaje desrtico, probablemente un
paisaje de Marte.
Tras un recorrido angustioso por las habitaciones de la casa, con cada habitacin conectada de
forma imposible a las otras habitaciones, Teal finalmente se imagina lo que ocurri. El terremoto,
razona l, debe haber colapsado las uniones de los diversos cubos y plegado la casa en la cuarta
dimensin.[39]
Desde fuera, la casa de Teal se pareca originalmente a una secuencia ordinaria de cubos. La casa
no colapsaba porque las uniones entre los cubos eran rgidas y estables en tres dimensiones. Sin
embargo, vista desde la cuarta dimensin, la casa de Teal es un hipercubo desplegado que puede ser
recompuesto o vuelto a plegar en un hipercubo. De este modo, cuando la casa fue agitada por el
terremoto, se pleg de alguna manera en cuatro dimensiones, dejando slo un simple cubo
tambalendose en nuestra tercera dimensin. Cualquiera que camine por el nico cubo que queda
vera una serie de habitaciones conectadas de una forma aparentemente imposible. Recorriendo las
diversas habitaciones, Teal ha entrado en la cuarta dimensin sin advertirlo.
Aunque nuestros protagonistas parecen condenados a pasar sus vidas vagando infructuosamente
en crculos en el interior de un hipercubo, otro terremoto violento sacude el tesseract. Conteniendo la
respiracin, Teal y los aterrados Bailey saltan por la ventana ms prxima. Cuando aterrizan, se

encuentran en el Monumento Nacional de Joshua Tree, a algunos kilmetros de Los ngeles. Horas
despus, tomando un coche de vuelta a la ciudad, regresan a la casa, slo para descubrir que el ltimo
cubo que quedaba ha desaparecido. Dnde fue el tesseract? Probablemente est flotando en alguna
parte de la cuarta dimensin.
La intil cuarta dimensin
Visto en retrospectiva, la famosa conferencia de Riemann fue popularizada para una amplia audiencia
por va de msticos, filsofos y artistas, pero hizo poco por avanzar en nuestra comprensin de la
naturaleza. Desde la perspectiva de la fsica moderna, tambin podemos ver por qu los aos que van
de 1860 a 1905 no produjeron ningn avance fundamental en nuestra comprensin del hiperespacio.
En primer lugar, no hubo intento alguno por utilizar el hiperespacio para simplificar las leyes de
la naturaleza. Sin el principio gua original de Riemann que las leyes de la naturaleza se vuelven
simples en dimensiones ms altas los cientficos de este periodo estaban tanteando en la oscuridad.
La idea seminal de Riemann de utilizar la geometra es decir, el hiperespacio arrugado para
explicar la esencia de una fuerza qued olvidada durante aquellos aos.
En segundo lugar, no hubo ningn intento de explotar el concepto de campo de Faraday o el
tensor mtrico de Riemann para encontrar las ecuaciones de campo a que obedece el hiperespacio. El
aparato matemtico desarrollado por Riemann se convirti en una rama de las matemticas puras,
contrariamente a la intencin original de Riemann. Sin teora de campos, no se puede hacer ninguna
prediccin con el hiperespacio.
As pues, hacia el cambio de siglo, los cnicos afirmaban (justificadamente) que no haba
confirmacin experimental de la cuarta dimensin. Peor todava, afirmaban, no haba ningn motivo
fsico para introducir la cuarta dimensin, aparte de excitar al pblico general con historias de
fantasmas. Sin embargo, esta deplorable situacin iba a cambiar pronto. En algunas dcadas, la teora
de la cuarta dimensin (del tiempo) cambiara para siempre el curso de la historia humana. Nos dara
la bomba atmica y la teora de la propia Creacin. Y el hombre que lo hara sera un oscuro fsico
llamado Albert Einstein.

4
EL SECRETO DE LA LUZ:
VIBRACIONES EN LA QUINTA
DIMENSIN

Si [la relatividad] se mostrase correcta, como espero que


lo har, l ser considerado el Coprnico del siglo XX.
MAX PLANCK sobre ALBERT EINSTEIN
La vida de Albert Einstein parece ser una larga serie de fracasos y disgustos. Incluso su madre estaba
angustiada por lo lentamente que aprendi a hablar. Sus maestros de la escuela elemental le
consideraban un soador loco. Se quejaban de que continuamente estaba interrumpiendo la disciplina
de las aulas con sus preguntas estpidas. Un maestro lleg a decir bruscamente al muchacho que
preferira que abandonase su clase.
Tuvo pocos amigos en la escuela. Al perder inters en sus cursos, abandon la escuela secundaria.
Sin un diploma de enseanza media, tuvo que pasar un examen especial para entrar en el instituto,
pero no lo super y tuvo que presentarse una segunda vez. Incluso suspendi el examen para la
milicia suiza porque tena los pies planos.
Despus de su graduacin, no encontr trabajo. Era un fsico en paro que fue descartado para una
plaza de profesor en la universidad y era rechazado en todos los trabajos que solicitaba. Apenas
ganaba tres francos por hora una miseria por tutorizar estudiantes. Dijo a su amigo Maurice
Solovine que una manera ms fcil de ganarse la vida sera tocar el violn en lugares pblicos.
Einstein era un hombre que rechazaba las cosas que persiguen la mayora de los hombres, como
el poder y el dinero. Sin embargo, una vez advirti con pesimismo: Por la mera existencia de su
estmago, todo el mundo est condenado a participar en esta caza. Finalmente, gracias a la
influencia de un amigo, consigui un trabajo nfimo como funcionario en la oficina de patentes suiza
en Berna, ganando justo lo suficiente para que sus padres no tuvieran que mantenerlo. Con este
exiguo salario, l mantuvo a su joven esposa y a su hija recin nacida.
Careciendo de recursos financieros o conexiones con el mundo cientfico, Einstein comenz a
trabajar en soledad en la oficina de patentes. Entre una patente y otra, su mente volaba a los
problemas que le haban intrigado cuando era joven. Entonces emprendi una tarea que iba a cambiar
el curso de la historia humana. Su herramienta fue la cuarta dimensin.
Preguntas de nios
Dnde reside la esencia del genio de Einstein? En The Ascent of Man, Jacob Bronowski escribi: El
genio de hombres como Newton y Einstein reside en que hacen preguntas inocentes y transparentes
que resultan tener respuestas revolucionarias. Einstein era un hombre que poda plantear cuestiones
tremendamente simples.[40] De nio, Einstein se planteaba a s mismo la sencilla pregunta: Qu

aspecto tendra un rayo de luz si uno pudiera alcanzarlo? Vera uno una onda estacionaria congelada
en el tiempo? Esta pregunta le llev a un viaje de cincuenta aos a travs de los misterios del espacio
y del tiempo.
Imagnese tratando de adelantar a un tren con un automvil a gran velocidad. Si pisamos el
acelerador, nuestro automvil corre en paralelo con el tren. Podemos mirar al interior del tren, que
ahora parece estar en reposo. Podemos ver los asientos y las personas que actan como si el tren no
se moviera. Anlogamente, Einstein se imaginaba de nio viajando junto a un rayo de luz. Pensaba
que el rayo de luz se parecera a una serie de ondas estacionarias, congelada en el tiempo; es decir, el
rayo de luz parecera inmvil.
Cuando Einstein tena diecisis aos reconoci el fallo de este argumento. Posteriormente
recordaba:
Tras diez aos de reflexin, ese principio result de una paradoja con la que top ya a los diecisis aos: si corro detrs
de un rayo de luz con la velocidad c (velocidad de la luz en el vaco), debera percibir el rayo luminoso como un campo
electromagntico estacionario, aunque espacialmente oscilante. Pero semejante cosa no parece que exista, ni sobre la base
de la experiencia ni segn las ecuaciones de Maxwell.[41]

En el instituto, Einstein confirm sus sospechas. Aprendi que la luz puede ser expresada en
trminos de los campos elctrico y magntico de Faraday, y que estos campos obedecen a las
ecuaciones de campo descubiertas por James Clerk Maxwell. Tal como sospechaba, descubri que las
ondas estacionarias congeladas no estn permitidas por las ecuaciones de campo de Maxwell. De
hecho, Einstein demostr que un rayo de luz viaja a la misma velocidad c, por mucho que uno trate
de alcanzarlo.
A primera vista, esto pareca absurdo. Ello significaba que nunca podremos adelantar al tren
(rayo de luz). Lo que es peor, por muy rpido que conduzcamos nuestro automvil, el tren siempre
parecer estar viajando por delante de nosotros a la misma velocidad. En otras palabras, un rayo de
luz es como el buque fantasma sobre el que tantas historias les gusta contar a los viejos marineros.
Es un barco fantasma que nunca puede ser abordado. Por muy rpido que nosotros naveguemos, el
barco fantasma siempre nos evita, burlndose de nosotros.
En 1905, disponiendo de mucho tiempo en la oficina de patentes, Einstein analiz cuidadosamente
las ecuaciones de campo de Maxwell y fue llevado a postular el principio de la relatividad especial:
la velocidad de la luz es la misma en todos los sistemas de referencia en movimiento uniforme. Este
principio de apariencia inocente es uno de los mayores logros de la mente humana. Algunos han
dicho que, junto con la ley de gravitacin de Newton, se sita como una de las ms grandes
creaciones cientficas de la mente humana durante los dos millones de aos en los que nuestra especie
ha estado evolucionando sobre este planeta. A partir de l, podemos abrir lgicamente el secreto de
las grandes energas liberadas por las estrellas y las galaxias.
Para ver cmo este enunciado simple puede conducir a conclusiones tan profundas, volvamos a la
analoga del automvil tratando de adelantar al tren. Supongamos que un peatn en el arcn
cronometra que nuestro automvil viaja a 99 kilmetros por hora, y que el tren viaja a 100
kilmetros por hora. Naturalmente, desde nuestro punto de vista en el automvil, vemos que el tren se
mueve por delante de nosotros a 1 kilmetro por hora. Esto se debe a que las velocidades pueden
sumarse y restarse exactamente igual que los nmeros ordinarios.

Reemplacemos ahora al tren por un rayo de luz, pero mantengamos la velocidad de la luz en 100
kilmetros por hora solamente. El peatn sigue cronometrando que nuestro automvil viaja a 99
kilmetros por hora en persecucin del rayo de luz que viaja a 100 kilmetros por hora. Segn el
peatn, nosotros estaramos cerca del rayo de luz. Sin embargo, segn la relatividad, nosotros en el
automvil vemos realmente que el rayo de luz no est viajando por delante de nosotros a 1 kilmetro
por hora, como se esperaba, sino corriendo por delante de nosotros a 100 kilmetros por hora.
Sorprendentemente, vemos que el rayo de luz se aleja de nosotros como si estuviramos en reposo.
Sin creer a nuestros propios ojos, pisamos el acelerador hasta que el peatn cronometra que nuestro
automvil corre a 99,99999 kilmetros por hora. Seguramente, pensamos nosotros, debemos estar a
punto de alcanzar al rayo de luz. Sin embargo, cuando miramos por la ventanilla, vemos que el rayo
de luz sigue corriendo por delante de nosotros a 100 kilmetros por hora.
De mala gana, llegamos a varias conclusiones extraas y perturbadoras. En primer lugar, por
mucho que forcemos el motor de nuestro automvil, el peatn nos dice que podemos acercarnos
pero nunca superar los 100 kilmetros por hora. Esta parece ser la velocidad lmite del automvil. En
segundo lugar, por mucho que nos acerquemos a los 100 kilmetros por hora, seguimos viendo que
el rayo de luz viaja por delante de nosotros a 100 kilmetros por hora, como si no nos estuvisemos
moviendo en absoluto.
Pero esto es absurdo. Cmo es posible que tanto las personas en el coche en movimiento como
la persona en reposo midan la misma velocidad para el rayo de luz? Normalmente, esto es imposible.
Parece ser una broma colosal de la naturaleza.
Hay slo un escape a esta paradoja. Inexorablemente, nos vemos llevados a la sorprendente
conclusin que sacudi a Einstein en lo ms profundo cuando la concibi por primera vez. La nica
solucin a este rompecabezas es que el tiempo se frena para nosotros en el automvil. Si el peatn
toma un telescopio y mira en el interior de nuestro automvil, ve que todo el mundo en el automvil
se mueve de forma excepcionalmente lenta-Sin embargo, nosotros en el automvil nunca notamos
que el tiempo se est frenando porque tambin nuestros cerebros se han frenado y todo nos parece
normal. Adems, el peatn ve que el automvil se ha achatado en la direccin del movimiento. El
automvil se ha contrado como un acorden. Sin embargo, nosotros no sentimos nunca este efecto
porque tambin nuestros cuerpos se han contrado.
El espacio y el tiempo nos juegan malas pasadas. En experimentos reales, los cientficos han
demostrado que la velocidad de la luz es siempre c, por muy rpido que nosotros viajemos. Esto se
debe a que cuanto ms rpido viajamos, ms lentos marchan nuestros relojes y ms cortas se hacen
nuestras reglas. De hecho, nuestros relojes se frenan y nuestras reglas se contraen lo preciso para
que, cuando quiera que midamos la velocidad de la luz, resulte ser la misma.
Pero por qu no podemos ver o sentir este efecto? Puesto que nuestros cerebros estn pensando
con ms lentitud, y nuestros cuerpos tambin se estn haciendo ms estrechos a medida que nos
aproximamos a la velocidad de la luz, nosotros somos felizmente inconscientes de que nos estamos
convirtiendo en tortas planas con lentos reflejos.
Estos efectos relativistas, por supuesto, son demasiado pequeos para notarse en la vida cotidiana
debido a que la velocidad de la luz es muy grande. Sin embargo, viviendo en Nueva York,
constantemente me vienen a la mente estas fantsticas distorsiones del espacio y del tiempo cada vez

que monto en el metro. Cuando estoy en el andn del metro sin nada que hacer excepto esperar al
prximo tren, a veces dejo que mi imaginacin vuele y me pregunto cmo sera todo si la velocidad
de la luz fuera slo de, digamos, 50 kilmetros por hora, la velocidad del tren del metro. Entonces,
cuando el tren ruge finalmente en la estacin, aparece comprimido, como un acorden. El tren,
imagino, sera una plancha achatada de metal de unos 30 cm de grosor, deslizndose por los rales. Y
todo el mundo en el interior de los vagones de metro sera tan fino como el papel. Tambin estaran
virtualmente congelados en el tiempo, como si fuesen estatuas sin movimiento. Sin embargo, cuando
el tren llega a detenerse, se expande sbitamente, hasta que esta plancha de metal llena poco a poco
toda la estacin.
Por absurdas que estas distorsiones pudieran parecer, los pasajeros en el interior del tren seran
totalmente inconscientes de estos cambios. Sus cuerpos y el propio espacio estaran comprimidos a lo
largo de la direccin del movimiento del tren; cualquier cosa parecera tener su forma normal.
Adems, sus cerebros se habran ralentizado, de modo que todo el mundo en el interior del tren
actuara normalmente. Luego, cuando el tren llega finalmente a detenerse, ellos son totalmente
inconscientes de que, para quien est en el andn, su tren parece expandirse milagrosamente hasta que
llena todo el andn. Cuando los pasajeros salen del tren, son totalmente inconscientes de los cambios
profundos exigidos por la relatividad especial.[42]
La cuarta dimensin y las reuniones del instituto
Ha habido, por supuesto, cientos de resmenes populares de la teora de Einstein que resaltan
aspectos diferentes de su obra. Sin embargo, pocos informes captan la esencia de la teora de la
relatividad especial, que consiste en que el tiempo es la cuarta dimensin y que las leyes de la
naturaleza se simplifican y unifican en dimensiones ms altas. La introduccin del tiempo como la
cuarta dimensin superaba el concepto de tiempo que se remontaba hasta Aristteles. El espacio y el
tiempo estaran ahora dialcticamente unidos para siempre por la relatividad especial. (Zllner y
Hinton haban supuesto que la siguiente dimensin en ser descubierta sera la cuarta dimensin
espacial. A este respecto, ellos estaban equivocados y H. G. Wells estaba en lo cierto. La siguiente
dimensin en ser descubierta sera el tiempo, una cuarta dimensin temporal. Los avances en la
comprensin de la cuarta dimensin espacial tendran que esperar varias dcadas ms.)
Para ver cmo las dimensiones ms altas simplifican las leyes de la naturaleza, recordemos que
un objeto tiene longitud, anchura y altura. Puesto que tenemos libertad para girar un objeto 90
grados, podemos transformar su longitud en anchura y su anchura en altura. Mediante una simple
rotacin, podemos intercambiar cualquiera de las tres dimensiones espaciales. Ahora bien, si el
tiempo es la cuarta dimensin, entonces es posible hacer rotaciones que convierten el espacio en
tiempo y viceversa. Estas rotaciones tetradimensionales son precisamente las distorsiones del
espacio y del tiempo exigidas por la relatividad especial. En otras palabras, espacio y tiempo se
mezclan de una forma esencial, gobernada por la relatividad. El significado del tiempo como la
cuarta dimensin es que pueden hacerse rotaciones entre el tiempo y el espacio de una forma
matemticamente precisa. A partir de ahora, deben ser tratados como dos aspectos de una misma
magnitud: el espacio-tiempo. De este modo, aadir una dimensin ms alta ayudaba a unificar las
leyes de la naturaleza.

Newton, escribiendo hace trescientos aos, pensaba que el tiempo transcurra a la misma
velocidad en cualquier parte del universo. Ya estuviramos en la Tierra, en Marte, o en una estrella
lejana, se esperaba que los relojes marcharan a la misma velocidad. Se pensaba que haba un ritmo
absoluto y uniforme del paso del tiempo en el universo entero. Rotaciones entre tiempo y espacio
eran inconcebibles. El tiempo y el espacio eran dos magnitudes distintas sin relacin entre s.
Unificarlas en una sola magnitud resultaba impensable. Sin embargo, segn la relatividad especial, el
tiempo puede transcurrir a diferentes velocidades, dependiendo de cun rpido se est uno moviendo.
Que el tiempo sea la cuarta dimensin significa que el tiempo est intrnsecamente ligado al
movimiento en el espacio. La rapidez con que marcha un reloj depende de la rapidez con que se est
moviendo en el espacio. Cuidadosos experimentos hechos con relojes atmicos puestos en rbita en
torno a la Tierra han confirmado que un reloj en la Tierra y un reloj en un cohete en el espacio
exterior marchan a velocidades diferentes.
Me vino grficamente a la memoria el principio de la relatividad cuando fui invitado a la reunin
del vigsimo aniversario de mi promocin en el instituto. Aunque yo no haba visto a la mayora de
mis compaeros de clase desde la graduacin, supona que todos ellos mostraran los mismos signos
de la edad. Como era de esperar, la mayora de quienes estbamos en la reunin quedamos aliviados
al descubrir que el proceso de envejecimiento era universal: pareca que todos nosotros lucamos
canas, anchas cinturas y algunas arrugas. Aunque estbamos separados en el espacio y en el tiempo
por varios miles de kilmetros y veinte aos, cada uno de nosotros haba supuesto que el tiempo
haba transcurrido uniformemente para todos. Automticamente supusimos que cada uno de nosotros
envejecera a la misma velocidad.
Entonces dej vagar mi mente e imagin qu sucedera si un compaero de clase entrase en la sala
de la reunin con el mismo aspecto que tena el da de la graduacin. Al principio, sera
probablemente el centro de las miradas de sus compaeros de clase. Era sta la misma persona que
conocimos hace veinte aos? Cuando la gente advirtiese que lo era, un sentimiento de pnico
recorrera el saln.
Quedaramos sobresaltados por este encuentro porque suponemos tcitamente que los relojes
marchan igual en todas partes, incluso si estn separados por grandes distancias. Sin embargo, si el
tiempo es la cuarta dimensin, el espacio y el tiempo pueden rotar de uno a otro y los relojes pueden
marchar a velocidades diferentes, dependiendo de lo rpido que se muevan. Este compaero de clase,
por ejemplo, pudo haber entrado en un cohete que viajara a velocidades prximas a la de la luz. Para
nosotros, el viaje del cohete podra haber durado veinte aos. Sin embargo, desde su punto de vista,
debido a que el tiempo se frena en el veloz cohete, slo habran transcurrido unos pocos instantes
desde el da de la graduacin. Segn l, simplemente entr en el cohete, viaj en el espacio exterior
durante unos pocos minutos, y luego volvi a la Tierra a tiempo para su reunin del vigsimo
aniversario del instituto despus de un viaje corto y placentero, teniendo an una apariencia joven
entre un bosque de cabellos grisceos.
Tambin me acuerdo de que la cuarta dimensin simplifica las leyes de la naturaleza cuando
pienso en mi primer encuentro con las ecuaciones de campo de Maxwell. Cualquier estudiante de
licenciatura que aprende la teora de la electricidad y el magnetismo tarda varios aos en dominar
estas ocho ecuaciones abstractas, que son excepcionalmente feas y muy opacas. Las ocho ecuaciones

de Maxwell son incmodas y difciles de memorizar porque el tiempo y el espacio se tratan por
separado. (Incluso hoy, he tenido que buscarlas en un libro para estar seguro de que tena todos los
signos y smbolos correctos.) An recuerdo el alivio que sent cuando aprend que estas ecuaciones
se reducen a una ecuacin de aspecto trivial cuando el tiempo se trata como la cuarta dimensin. Con
un golpe maestro, la cuarta dimensin simplifica estas ecuaciones de un modo bello y transparente.
[43] Escritas de esta forma, las ecuaciones poseen una simetra ms alta; es decir, el espacio y el
tiempo pueden transformarse uno en otro. Del mismo modo que un bello copo de nieve queda igual
cuando lo giramos alrededor de su eje, las ecuaciones de campo de Maxwell, escritas en forma
relativista, permanecen iguales cuando rotamos el espacio y el tiempo.
De forma notable, esta sola ecuacin, escrita en una forma relativista, contiene el mismo
contenido fsico que las ocho ecuaciones originalmente escritas por Maxwell hace ms de cien aos.
Esta ecuacin, a su vez, gobierna las propiedades de las dinamos, el radar, la radio, la televisin, los
lseres, los electrodomsticos y la cornucopia de aparatos electrnicos que aparecen en la sala de
estar de cualquier casa. sta fue una de mis primeras exposiciones al concepto de belleza en la fsica;
es decir, que la simetra del espacio tetradimensional puede explicar un vasto ocano de
conocimiento fsico que llenara una biblioteca de ingeniera.
Una vez ms, esto demuestra uno de los temas principales de este libro, a saber: que la adicin de
dimensiones ms altas ayuda a simplificar y unificar las leyes de la naturaleza.
La materia como energa condensada
Hasta ahora, esta discusin de la unificacin de las leyes de la naturaleza ha sido ms bien abstracta, y
lo habra seguido siendo si Einstein no hubiese dado el siguiente paso decisivo. l comprendi que si
el espacio y el tiempo pueden unificarse en una sola entidad, llamada espacio-tiempo, entonces quiz
la materia y la energa pueden unirse tambin en una relacin dialctica. Si las reglas pueden
contraerse y los relojes frenarse, razon l, entonces cualquier cosa que midamos con reglas y
relojes tambin debe cambiar. Sin embargo, casi todo en el laboratorio de un fsico se mide con
reglas y relojes. Esto significa que los fsicos tendran que recalibrar todas las magnitudes del
laboratorio que una vez dieron por hecho que eran constantes.
En concreto, la energa es una cantidad que depende de cmo midamos las distancias y los
intervalos de tiempo. Un automvil de prueba que choca a gran velocidad contra una pared de
ladrillo tiene obviamente energa. No obstante, si el veloz automvil se aproxima a la velocidad de la
luz, sus propiedades se distorsionan. Se contrae como un acorden y los relojes en su interior se
frenan.
Lo que es ms importante, Einstein descubri que la masa del automvil tambin aumenta cuando
se acelera. Pero de dnde procede este exceso de masa? Einstein concluy que proceda de la
energa.
Esto tuvo consecuencias perturbadoras. Dos de los grandes descubrimientos de la fsica del siglo
XIX fueron la conservacin de la masa y la conservacin de la energa; es decir, la masa total y la
energa total de un sistema cerrado, tomadas por separado, no cambian. Por ejemplo, si el coche
veloz choca contra el muro de ladrillo, la energa del automvil no desaparece, sino que se convierte
en energa sonora del choque, energa cintica de los fragmentos de ladrillo que salen despedidos,

energa calorfica, y as sucesivamente. La energa total (y la masa total) antes y despus del choque
es la misma.
Sin embargo, Einstein deca ahora que la energa del automvil poda convertirse en masa un
nuevo principio de conservacin que deca que la suma total de la masa y la energa debe siempre
permanecer constante. La materia no desaparece repentinamente, ni la energa brota de la nada. En
este sentido, los constructores de Dios estaban equivocados y Lenin tena razn. La materia desparece
slo para liberar enormes cantidades de energa, o viceversa.
Cuando Einstein tena veintisis aos, calcul exactamente cmo deba cambiar la energa si el
principio de la relatividad era correcto, y descubri la relacin E = mc2. Puesto que la velocidad de
la luz al cuadrado (c2) es un nmero astronmicamente grande, una pequea cantidad de materia
puede liberar una enorme cantidad de energa. Dentro de las partculas ms pequeas de materia hay
un almacn de energa, ms de un milln de veces la energa liberada en una explosin qumica. La
materia, en cierto sentido, puede verse como un almacn casi inagotable de energa; es decir, la
materia es energa condensada.
A este respecto, vemos la profunda diferencia entre la obra del matemtico (Charles Hinton) y la
del fsico (Albert Einstein). Hinton pas la mayor parte de sus aos adultos tratando de visualizar
dimensiones espaciales ms altas. No tena inters en descubrir una interpretacin fsica para la
cuarta dimensin. Einstein, sin embargo, vio que la cuarta dimensin puede considerarse como una
dimensin temporal. Estaba guiado por una conviccin y una intuicin fsica de que las dimensiones
ms altas tienen un propsito: unificar los principios de la naturaleza. Aadiendo dimensiones ms
altas poda unir conceptos fsicos que, en un mundo tridimensional, no tienen relacin, tales como la
materia y la energa.
Desde entonces en adelante, los conceptos de materia y energa seran considerados como una
sola unidad: materia-energa. El impacto directo del trabajo de Einstein sobre la cuarta dimensin
fue, por supuesto, la bomba de hidrgeno, que se ha considerado como la ms poderosa creacin de
la ciencia del siglo XX.
La idea ms feliz de mi vida
Einstein, sin embargo, no estaba satisfecho. Su teora de la relatividad especial por s sola le hubiera
garantizado un lugar entre los gigantes de la fsica. Pero algo faltaba.
La intuicin clave de Einstein consisti en utilizar la cuarta dimensin para unir las leyes de la
naturaleza introduciendo dos conceptos nuevos: espacio-tiempo y materia-energa. Aunque haba
desvelado algunos de los secretos ms profundos de la naturaleza, era consciente de que haba varias
lagunas en su teora. Cul era la relacin entre estos dos nuevos conceptos? Ms concretamente,
qu pasa con las aceleraciones, que son ignoradas en la relatividad especial? Y qu pasa con la
gravitacin?
Su amigo Max Planck, el fundador de la teora cuntica, advirti al joven Einstein que el
problema de la gravitacin era demasiado difcil. Planck le dijo que era demasiado ambicioso:
Como un viejo amigo debo prevenirle que, en primer lugar, usted no tendr xito; e incluso si lo
tuviese, nadie le creera.[44] Einstein, sin embargo, se lanz hacia adelante para desvelar el misterio
de la gravitacin. Una vez ms, la clave para su descubrimiento trascendental consisti en plantear

cuestiones que slo los nios plantean.


Cuando los nios montan en un ascensor, a veces preguntan nerviosos: Qu pasa si se rompe la
cuerda?. La respuesta es que usted quedar sin peso y flotando dentro del ascensor, como en el
espacio exterior, porque tanto usted como el ascensor estn cayendo a la misma velocidad. Aunque
tanto usted como el ascensor se estn acelerando en el campo gravitatorio de la Tierra, la aceleracin
es la misma para ambos y, por consiguiente, parece que usted est sin peso en el ascensor (al menos
hasta que llegue al fondo de la caja).
En 1907, Einstein se dio cuenta de que una persona flotando en el ascensor pensara que alguien
haba desconectado misteriosamente la gravedad. Einstein recordaba en cierta ocasin: Estaba
sentado en una silla en la oficina de patentes de Berna cuando de repente me vino una idea: Si una
persona cae en cada libre no sentir su propio peso. Qued sorprendido. Esta sencilla idea me caus
una profunda impresin. Me impuls hacia una teora de la gravitacin.[45] Einstein lo calificara
como la idea ms feliz de mi vida.
Invirtiendo la situacin, l saba que alguien en un cohete acelerado sentira una fuerza que le
empujaba contra su asiento, como si se ejerciese una atraccin gravitatoria sobre l. (De hecho, la
fuerza de aceleracin sentida por nuestros astronautas se mide rutinariamente en g es decir,
mltiplos de la fuerza de la gravedad de la Tierra.) La conclusin a la que lleg era que alguien
acelerando en un rpido cohete pensara que estas fuerzas eran causadas por la gravedad.
A partir de esta pregunta de nios, Einstein capt la naturaleza fundamental de la gravitacin: las
leyes de la naturaleza en un sistema de referencia acelerado son equivalentes a las leyes en un campo
gravitatorio. Este simple enunciado, denominado principio de equivalencia, puede que no signifique
mucho para la persona media pero, una vez ms, en las manos de Einstein se convirti en la base de
una teora del cosmos.
(El principio de equivalencia da tambin respuestas simples a preguntas fsicas complejas. Por
ejemplo, si mantenemos un globo de helio mientras vamos en un automvil, y el automvil gira
repentinamente a la izquierda, nuestros cuerpos sern lanzados hacia la derecha, pero hacia dnde se
mover el globo? El sentido comn nos dice que el globo, como nuestros cuerpos, se mover hacia
la derecha. Sin embargo, la resolucin correcta de esta sutil cuestin ha bloqueado a fsicos
experimentados. La respuesta est en utilizar el principio de equivalencia. Imagnese un campo
gravitatorio que tira del automvil desde la derecha. La gravedad nos har inclinarnos hacia la
derecha, de modo que el globo de helio, que es ms ligero que el aire y siempre flota hacia arriba,
en direccin opuesta a la atraccin de la gravedad, debe flotar hacia la izquierda, en la direccin del
giro, desafiando el sentido comn.)
Einstein explot el principio de equivalencia para resolver el viejo problema de si un rayo de luz
es afectado por la gravedad. Normalmente, sta es una cuestin nada trivial. A travs del principio de
equivalencia, sin embargo, la respuesta se hace obvia. Si encendemos una linterna en el interior de un
cohete acelerado, el haz de luz se curvar hacia abajo (debido a que el cohete se ha acelerado por
debajo del rayo de luz durante el tiempo que ste necesita para cruzar la habitacin). Por
consiguiente, argumentaba Einstein, un campo gravitatorio tambin curvara la trayectoria de la luz.
Einstein saba que un principio fundamental de la fsica es que un rayo de luz tomar el camino
que requiere la mnima cantidad de tiempo para ir de un punto a otro. (Esto se denomina el principio

de tiempo mnimo de Fermat.) Normalmente, el camino con el tiempo ms pequeo entre dos puntos
es una lnea recta, de modo que los rayos de luz son rectos. (Incluso cuando la luz se desva al entrar
en un cristal, sigue obedeciendo al principio de tiempo mnimo. Esto se debe a que la luz se frena en
el vidrio, y el camino con el tiempo mnimo a travs de una combinacin de aire y vidrio es ahora
una lnea quebrada. Esto se denomina refraccin, que es el principio en que se basan los
microscopios y telescopios.)[46]
Sin embargo, si la luz toma el camino con el mnimo tiempo entre dos puntos, y los rayos de luz
se curvan bajo la influencia de la gravedad, entonces la distancia ms corta entre dos puntos es una
lnea curva. Einstein qued conmocionado por esta conclusin: si pudiera observarse que la luz viaja
en una lnea curva, significara que el propio espacio est curvado.
Distorsiones del espacio
En el corazn de la creencia de Einstein estaba la idea de que la fuerza podra explicarse utilizando
la pura geometra. Por ejemplo, pensemos lo que es montar en un tiovivo. Todo el mundo sabe que si
cambiamos de caballito en un tiovivo, sentimos una fuerza que tira de nosotros cuando caminamos
por la plataforma. Puesto que el borde externo del tiovivo se mueve ms rpido que el centro, dicho
borde externo debe contraerse segn la relatividad especial. Sin embargo, si la plataforma del tiovivo
tiene ahora un borde o circunferencia contrada, la plataforma como un todo debe estar curvada. Para
alguien que est en la plataforma, la luz ya no viaja en una lnea recta, como si una fuerza estuviese
tirando de ella hacia el borde. Los teoremas usuales de la geometra ya no son vlidos. Por
consiguiente, la fuerza que sentimos mientras caminamos de un caballito a otro en un tiovivo
puede explicarse como el curvamiento del propio espacio.
Einstein descubri independientemente el programa original de Riemann para dar una
explicacin puramente geomtrica del concepto de fuerza. Recordemos que Riemann utiliz la
analoga de los planilandeses viviendo en una hoja de papel arrugada. Para nosotros, es obvio que los
planilandeses que se mueven en una superficie arrugada sern incapaces de caminar en lnea recta.
Cualquiera que sea su forma de caminar, experimentarn una fuerza que los zarandea de un lado a
otro. Para Riemann, la curvatura o distorsin del espacio provoca la aparicin de una fuerza. As
pues, las fuerzas no existen realmente; lo que en verdad est sucediendo es que el propio espacio est
siendo deformado.
El problema del enfoque de Riemann, sin embargo, era que l no tena ninguna idea concreta de
cmo la gravedad o la electricidad y el magnetismo provocaban la distorsin del espacio. Su enfoque
era puramente matemtico, sin ninguna imagen fsica concreta sobre cmo tena lugar exactamente la
curvatura del espacio. Einstein tuvo xito aqu donde Riemann haba fallado.
Imaginemos, por ejemplo, una piedra colocada en una sbana estirada. Obviamente la piedra se
hundir en la sbana, creando una ligera depresin. Una pequea canica lanzada sobre la sbana
seguir entonces un camino circular o elptico alrededor de la piedra. Alguien que mire desde cierta
distancia a la canica que se mueve alrededor de la piedra puede decir que existe una fuerza
instantnea que emana de la piedra y altera el camino de la canica. Sin embargo, examinndolo de
cerca puede verse lo que est sucediendo realmente: la piedra ha distorsionado la sbana y, en
consecuencia, el camino de la canica.

Por analoga, si los planetas giran alrededor del Sol, es debido a que se estn moviendo en un
espacio que ha sido curvado por la presencia del Sol. As pues, la razn de que nosotros
permanezcamos en la Tierra, en lugar de salir despedidos hacia el vaco del espacio exterior, es que
la Tierra est deformando constantemente el espacio a nuestro alrededor (figura 4.1).
Einstein advirti que la presencia del Sol
distorsiona el camino de la luz procedente de
estrellas lejanas. Esta simple imagen fsica
proporcionaba as una manera de verificar
experimentalmente la teora. Primero, medimos la
posicin de las estrellas en la noche, en ausencia
del Sol. Luego, medimos la posicin de las
estrellas durante un eclipse de Sol, cuando el Sol
est presente (pero no oculta la luz de las estrellas).
Segn Einstein, la posicin relativa aparente de las
estrellas debera cambiar cuando el Sol est
presente, porque el campo gravitatorio del Sol
habr desviado la trayectoria de la luz de estas
estrellas en su camino a la Tierra. Comparando las
Fig ura 4.1. Para Einstein, la gravedad era una ilusin fotografas de las estrellas de noche y de las
causada por la curvatura del espacio. l predijo que la luz de estrellas durante un eclipse, se podra verificar esta
una estrella que rodease el Sol sera desviada, y por
teora.
consiguiente las posiciones relativas de las estrellas pareceran
Esta imagen puede resumirse en lo que se
distorsionadas en presencia del Sol. Esto ha sido verificado
repetidamente mediante experimentos.
denomina principio de Mach, la gua que utiliz
Einstein para crear su teora de la relatividad
general. Recordemos que la distorsin de la sbana estaba determinada por la presencia de la piedra.
Einstein resumi esta analoga enunciando: la presencia de materia-energa determina la curvatura
del espacio-tiempo a su alrededor. sta es la esencia del principio fsico que Riemann no logr
descubrir: que la curvatura del espacio est directamente relacionada con la cantidad de energa y
materia contenida en dicho espacio.
Esto, a su vez, puede resumirse en la famosa ecuacin[47] de Einstein, que esencialmente afirma:
Materia-energa curvatura del espacio-tiempo
donde la flecha significa determina. Esta ecuacin engaosamente corta es uno de los mayores
triunfos de la mente humana. De ella emergen los principios que hay tras los movimientos de las
estrellas y las galaxias, los agujeros negros, el big bang, y quiz el destino del propio universo.
En cualquier caso, a Einstein an le faltaba una pieza del rompecabezas.
Haba descubierto el principio fsico correcto, pero careca de un formalismo matemtico
riguroso suficientemente potente para expresar este principio. Careca de una versin de los campos
de Faraday para la gravedad. Irnicamente, Riemann tena el aparato matemtico, pero no el
principio fsico gua. Einstein, por el contrario, descubri el principio fsico, pero le faltaba el

aparato matemtico.
Teora de campos de la gravedad
Puesto que Einstein formul este principio fsico sin saber nada de Riemann, no tena el lenguaje o la
tcnica matemtica con que expresar su principio. Pas tres largos y frustrantes aos, de 1912 a 1915,
en una bsqueda desesperada de un formalismo matemtico suficientemente potente para expresar el
principio. Einstein escribi una carta desesperada a su ntimo amigo, el matemtico Marcel
Grossman, rogndole: Grossman, tienes que ayudarme o me volver loco!.[48]
Por fortuna, mientras buscaba en la biblioteca claves para el problema de Einstein, Grossman
tropez accidentalmente con el trabajo de Riemann. Grossman mostr a Einstein el trabajo de
Riemann y su tensor mtrico, que haba sido ignorado por los fsicos durante sesenta aos. Einstein
recordara ms tarde que Grossman busc en la literatura y pronto descubri que el problema
matemtico ya haba sido resuelto por Riemann, Ricci, y Levi-Civita El logro de Riemann era el
ms grande.
Para su asombro, Einstein descubri que la celebrada conferencia de Riemann de 1854 era la
clave del problema. Descubri que poda incorporar todo el cuerpo del trabajo de Riemann en la
reformulacin de su principio. Casi lnea por lnea, el gran trabajo de Riemann encontraba su
verdadero lugar en el principio de Einstein. sta fue la obra ms soberbia de Einstein, incluso ms
que su celebrada ecuacin E = mc2. La reinterpretacin fsica de la famosa conferencia de Riemann
de 1854 se denomina ahora relatividad general, y las ecuaciones de campo de Einstein se sitan entre
las ideas ms profundas de la historia de la ciencia.
La gran contribucin de Riemann, recordmoslo, era la introduccin del concepto de tensor
mtrico, un campo que est definido en todos los puntos del espacio. El tensor mtrico no es un
simple nmero. En cada punto del espacio, consiste en una coleccin de diez nmeros. La estrategia
de Einstein consisti en seguir a Maxwell y desarrollar la teora de campos de la gravedad. El objeto
de su bsqueda de un campo para describir la gravedad se encontraba prcticamente en la primera
pgina de la conferencia de Riemann. De hecho, el tensor mtrico de Riemann era precisamente el
campo de Faraday para la gravedad!
Cuando las ecuaciones de Einstein se expresan completamente en trminos del tensor mtrico de
Riemann adquieren una elegancia nunca antes vista en fsica. El premio Nobel Subrahmanyan
Chandrasekhar la calific una vez como la ms bella teora que haya existido. (De hecho, la teora
de Einstein es tan simple y, a la vez, tan eficaz que los fsicos se preguntan a veces por qu funciona
tan bien. El fsico del MIT Victor Weisskopf dijo una vez: Es como el campesino que pregunta al
ingeniero cmo funciona la mquina de vapor. El ingeniero explica al campesino exactamente por
dnde circula el vapor y cmo mueve el motor y as sucesivamente. Y entonces el campesino dice:
S, entiendo todo eso, pero dnde est el caballo?. As es como yo me siento a propsito de la
relatividad general. Conozco todos los detalles, comprendo por dnde circula el vapor, pero an no
estoy seguro de si s dnde est el caballo.)[49] En retrospectiva, vemos ahora cun cerca estuvo
Riemann de descubrir la teora de la gravedad sesenta aos antes de Einstein. Todo el aparato
matemtico estaba a punto en 1854. Sus ecuaciones eran suficientemente potentes para describir los
retorcimientos ms complicados del espacio-tiempo en cualquier dimensin. Sin embargo, le faltaba

la imagen fsica (que la materia-energa determina la curvatura del espacio-tiempo) y la aguda


intuicin fsica que proporcion Einstein.
Vivir en un espacio curvo
Una vez asist a un partido de hockey en Boston. Toda la accin, por supuesto, se concentraba en los
jugadores de hockey mientras se deslizaban por la pista de hielo. Puesto que el disco era golpeado
incesantemente en una direccin y en otra por los diversos jugadores, ello me record la forma en
que intercambian electrones los tomos cuando forman elementos qumicos o molculas. Advert que
la pista de patinaje, por supuesto, no participaba en el juego. Slo marcaba los lmites; era un
escenario pasivo en el que los jugadores de hockey marcaban puntos.
Despus imagin cmo sera si la pista de patinaje participase activamente en el juego: qu
sucedera si los jugadores estuvieran obligados a jugar en una pista de hielo cuya superficie fuera
curva, con colinas ondulantes y valles escarpados?
El partido de hockey se hara de repente ms interesante. Los jugadores tendran que patinar por
una superficie curva. La curvatura de la pista distorsionara su movimiento, actuando como una
fuerza que tirara de los jugadores en una u otra direccin. El disco se movera en una lnea curva
como una serpiente, haciendo el juego mucho ms difcil.
Entonces imagin que daba un paso ms; imagin que los jugadores estuviesen obligados a jugar
en una pista de patinaje de forma cilndrica. Si los jugadores pudieran alcanzar velocidad suficiente,
podran patinar boca abajo y dar vueltas al cilindro. Se podran planear nuevas estrategias, tales como
preparar una emboscada a un jugador contrario patinando boca abajo alrededor del cilindro y
pillndole desprevenido. Una vez que la pista de hielo estuviera curvada en forma de crculo, el
espacio se convertira en el factor decisivo para explicar el movimiento de la materia en su
superficie.
Otro ejemplo ms relevante para nuestro universo podra ser el vivir en un espacio, curvo dado
por una hiperesfera, una esfera en cuatro dimensiones.[50] Si miramos al frente, la luz describir un
crculo completo alrededor del corto permetro de la hiperesfera y volver a nuestro ojos. De este
modo veremos a alguien de pie delante de nosotros, dndonos su espalda, una persona que viste las
mismas ropas que nosotros. Miramos con desaprobacin la cabellera revuelta y desordenada de la
cabeza de esta persona, y entonces recordamos que olvidamos peinarnos ese da.
Es esta persona una imagen falsa creada por espejos? Para averiguarlo, extendemos nuestra
mano y la colocamos sobre su hombro. Encontramos que la persona que est delante de nosotros es
una persona real, no una simple falsificacin. Si miramos a lo lejos vemos, de hecho, un nmero
infinito de personas idnticas, cada una mirando al frente, cada una con su mano en el hombro de la
persona que tiene delante.
Pero lo ms chocante es que notamos la mano de alguien que nos llega por detrs, y que luego
agarra nuestro hombro. Alarmados, nos volvemos, y vemos otra secuencia infinita de personas
idnticas detrs de nosotros, con sus rostros vueltos hacia atrs.
Qu est sucediendo realmente? Nosotros somos, por supuesto, la nica persona que vive en esta
hiperesfera. La persona que est delante de nosotros es realmente nosotros mismos. Estamos mirando
la parte trasera de nuestra propia cabeza. Al colocar nuestra mano delante de nosotros, estamos

extendiendo realmente nuestra mano alrededor de la hiperesfera, hasta que colocamos nuestra mano
sobre nuestro propio hombro.
Los trucos contraintuitivos que son posibles en una hiperesfera son fsicamente interesantes
porque muchos cosmlogos creen que nuestro universo es realmente una hiperesfera. Existen
tambin otras topologas igualmente extraas, como los hipertoros y las cintas de Mbius. Aunque
posiblemente no tengan aplicacin prctica en ltima instancia, ayudan a ilustrar muchas de las
caractersticas de vivir en el hiperespacio.
Por ejemplo, supongamos que estamos viviendo en un hipertoro. Si miramos a nuestra izquierda
y a nuestra derecha, vemos, para nuestra gran sorpresa, una persona a cada lado. La luz describe
crculos completos alrededor del permetro mayor del toro, y regresa a su punto de partida. Por lo
tanto, si giramos nuestras cabezas y miramos a la izquierda, vemos el lado derecho del cuerpo de
alguien. Girando nuestras cabezas en la otra direccin, vemos el lado izquierdo de alguien. Por muy
rpido que giremos nuestras cabezas, las personas que estn delante de nosotros y a nuestros lados
giran sus cabezas con la misma rapidez, y nunca podemos ver sus rostros.
Imaginemos ahora que extendemos nuestros brazos a ambos lados. Tanto la persona del lado
izquierdo como la del lado derecho tambin extienden sus brazos. De hecho, si ustedes estn bastante
prximos, pueden coger las manos izquierda y derecha de las personas de cada lado. Si usted mira
cuidadosamente en cualquier direccin, puede ver una lnea recta infinitamente larga de personas con
las manos unidas. Si usted mira hacia adelante, hay otra secuencia infinita de personas de pie delante
de usted, dispuestas en lnea recta, todas con las manos unidas.
Qu est sucediendo realmente? En realidad,
nuestros brazos son suficientemente largos para
rodear el toro, hasta que los brazos se tocan. As
pues, hemos cogido real mente nuestras propias
manos! (figura 4.2).
Nos empezamos a cansar de esta charada. Estas
personas parecen estar burlndose de nosotros: son
imitadores, que lucen exactamente lo que nosotros
hacemos. Nos sentimos molestos; de modo que
cogemos una pistola y apuntamos a la persona que
est delante de nosotros. Justo antes de apretar el
gatillo, nos preguntamos: Es esta persona una
imagen en un espejo? Si es as, entonces la bala
pasar a travs de l. Pero si no lo es, entonces la
bala dar la vuelta completa al universo y nos dar
en la espalda. Quiz disparar una pistola en este
universo no sea una idea tan buena!
Para un universo an ms extrao, imagine que
vive en una cinta de Mbius, que es como una
larga cinta de papel retorcida 180 grados y luego
vuelta a pegar para formar una cinta cerrada.

Cuando un planilands diestro da una vuelta Fig ura 4.2. Su viviramos en un hipertoro, veramos una
sucesin infinita de nosotros mismos repetida delante de
completa a la cinta de Mbius, descubre que se ha nosotros, detrs de nosotros y a nuestros lados. Esto se debe a
vuelto zurdo. Las orientaciones se invierten cuando que existen dos formas de que la luz viaje alrededor del toro. Si
se viaja alrededor del universo. Esto es similar a unimos las manos con las personas que estn a nuestros lados,
realmente estamos uniendo nuestras propias manos; es decir,
La historia de Plattner de H. G. Wells, en la que nuestros brazos realmente rodean el toro.
el hroe vuelve a la Tierra tras un accidente para
descubrir que su cuerpo est completamente invertido; por ejemplo, su corazn est en su lado
derecho.
Si viviramos en una hipercinta de Mbius, y observramos delante de nosotros, veramos la
parte trasera de la cabeza de alguien. Al principio, no pensaramos que pudiera ser nuestra cabeza,
porque la raya del cabello estara en el lado equivocado. Si extendiramos y colocramos nuestra
mano derecha en su hombro, entonces l levantara su mano izquierda y la colocara sobre el hombro
de la persona que tiene delante. De hecho, veramos una cadena infinita de personas con las manos
sobre los hombros de los otros, excepto que las manos estaran alternadas sobre los hombros
izquierdo y derecho.
Si dejamos a alguno de nuestros amigos en un punto y damos una vuelta completa a este universo,
descubriramos que habamos regresado a nuestro punto original. Pero nuestros amigos estaran
sorprendidos al descubrir que nuestro cuerpo estaba invertido. La raya de nuestro cabello y los
anillos de nuestros dedos estaran en el lado incorrecto, y nuestros rganos internos habran sido
invertidos. Nuestros amigos estaran sorprendidos por la inversin de nuestro cuerpo, y nos
preguntaran si nos sentiramos bien. De hecho, nosotros nos sentiramos completamente normales;
para nosotros, seran nuestros amigos quienes se habran dado la vuelta! Ahora tendramos una
discusin sobre quin estaba realmente invertido.
stas y otras posibilidades interesantes se abren cuando vivimos en un universo donde el espacio
y el tiempo estn curvados. Ya no es un escenario pasivo; el espacio se convierte en un jugador activo
en el drama que se desarrolla en nuestro universo.
En resumen, vemos que Einstein cumpli el programa iniciado por Riemann sesenta aos antes,
utilizar las dimensiones ms altas para simplificar las leyes de la naturaleza. Einstein, sin embargo,
fue ms all de Riemann en varios aspectos. Como Riemann antes que l, Einstein comprendi
independientemente que la fuerza es una consecuencia de la geometra, pero, a diferencia de
Riemann, Einstein fue capaz de encontrar el principio fsico tras esta geometra, el que la curvatura
del espacio-tiempo es debida a la presencia de materia-energa. Einstein, como tambin Riemann,
saba que la gravitacin puede describirse por un campo, el tensor mtrico, pero Einstein fue capaz
de encontrar las ecuaciones de campo precisas a que obedecen dichos campos.
Un universo hecho de mrmol
Hacia mediados de los aos veinte, con el desarrollo de las teoras de la relatividad especial y de la
relatividad general, el lugar de Einstein en la historia de la ciencia estaba asegurado. En 1921, los
astrnomos haban verificado que la luz de las estrellas se desva realmente cuando pasa cerca del
Sol, precisamente como Einstein haba predicho. Para entonces, Einstein estaba siendo celebrado
como el sucesor de Isaac Newton.

Sin embargo, Einstein an no estaba satisfecho. Tratara una ltima vez de construir otra teora
excepcional. Pero en su tercer intento, l fracas. Su tercera y ltima teora tena que haber sido el
logro que coronase su vida. Estaba buscando la teora de todo, una teora que explicara todas las
fuerzas familiares encontradas en la naturaleza, incluyendo la luz y la gravedad. l acu para esta
teora el nombre de teora del campo unificado. Desgraciadamente, su bsqueda de una teora
unificada de la luz y la gravedad fue infructuosa. Cuando muri, slo dej las ideas inacabadas de
varios manuscritos sobre su mesa.
Irnicamente, la fuente de la frustracin de Einstein era la estructura de su propia ecuacin.
Durante treinta aos, estuvo molesto por un fallo fundamental en esta formulacin. En un miembro
de la ecuacin estaba la curvatura del espacio-tiempo, que l asimilaba al mrmol debido a su bella
estructura geomtrica. Para Einstein, la curvatura del espacio-tiempo era como el compendio de la
arquitectura griega, bella y serena. Sin embargo, l odiaba el otro miembro de esta ecuacin, que
describa la materia-energa, al que consideraba feo y comparaba con la madera. Mientras el
mrmol del espacio-tiempo era puro y elegante, la madera de la materia-energa era un horrible
revoltijo de formas confusas y aparentemente aleatorias, desde partculas subatmica, tomos,
polmeros y cristales, hasta piedras, rboles, planetas y estrellas. Pero en los aos veinte y treinta,
cuando Einstein estaba trabajando activamente en la teora del campo unificado, la verdadera
naturaleza de la materia segua siendo un misterio insoluble.
La gran estrategia de Einstein consista en convertir la madera en mrmol, es decir, dar un origen
completamente geomtrico a la materia. Pero sin ms claves fsicas y una comprensin ms profunda
de la madera, esto era imposible. Por analoga, pensemos en un rbol magnfico y nudoso que crece
en medio de un parque. Los arquitectos han rodeado este rbol oscuro con una glorieta hecha de
bellas piezas del ms puro mrmol. Los arquitectos han ensamblado cuidadosamente las piezas de
mrmol para imitar una estructura floral con cepas y races que emanan del rbol. Para parafrasear el
principio de Mach: la presencia del rbol determina la estructura del mrmol que le rodea. Pero
Einstein odiaba esta dicotoma entre la madera, que pareca tan fea y complicada, y el mrmol, que
era simple y puro. Su sueo consista en convertir el rbol en mrmol; le hubiera gustado tener una
glorieta completamente hecha de mrmol, con una bella y simtrica estatua marmrea de un rbol en
su centro.
Visto en retrospectiva, podemos identificar el error de Einstein. Recordemos que las leyes de la
naturaleza se simplifican y unifican en dimensiones ms altas. Einstein aplic correctamente este
principio por dos veces, en la relatividad especial y la general. Sin embargo, en su tercer intento
abandon este principio fundamental. Muy poco se conoca en su tiempo sobre la estructura de la
materia atmica y nuclear; por consiguiente, no estaba claro cmo utilizar el espacio
multidimensional como un principio unificador.
Einstein ensay a ciegas varios enfoques puramente matemticos. Aparentemente pensaba que la
materia poda considerarse como rizos, vibraciones o distorsiones del espacio-tiempo. En esta
imagen, la materia era una distorsin espacial concentrada. En otras palabras, todo lo que vemos
alrededor de nosotros, desde los rboles y las nubes a las estrellas en los cielos, era probablemente
una ilusin, alguna forma de arruga del hiperespacio. Sin embargo, sin ninguna pista ms slida ni
datos experimentales, esta idea llevaba a un callejn sin salida.

Quedara para un oscuro matemtico el dar el paso siguiente, que nos llevara a la quinta
dimensin.
El nacimiento de la teora de Kaluza-Klein
En abril de 1919, Einstein recibi una carta que le dej sin habla.
Proceda de un matemtico desconocido, Theodr Kaluza, de la Universidad de Knigsberg en
Alemania, en lo que era Kaliningrado en la antigua Unin Sovitica. En un corto articulo, de slo
unas pocas pginas de longitud, este oscuro matemtico estaba proponiendo una solucin a uno de
los problemas ms grandes del siglo. En slo unas lneas, Kaluza estaba uniendo la teora de Einstein
de la gravedad y la teora de Maxwell de la luz introduciendo la quinta dimensin (es decir, cuatro
dimensiones espaciales y una dimensin temporal).
En esencia, estaba resucitando la vieja cuarta dimensin de Hinton y Zllner e incorporndola
en la teora de Einstein en una nueva forma como quinta dimensin. Como Riemann antes que l,
Kaluza supona que la luz es una perturbacin provocada por el rizado de esta dimensin ms alta. La
diferencia clave que separaba este nuevo trabajo del de Riemann, Hinton y Zllner era que Kaluza
estaba proponiendo una autntica teora de campos.
En esta nota corta, Kaluza comenzaba, de forma bastante inocente, desarrollando las ecuaciones
de campo de Einstein para la gravedad en cinco dimensiones, y no las cuatro usuales. (El tensor
mtrico de Riemann, recordmoslo, puede formularse en un nmero cualquiera de dimensiones.)
Luego proceda a demostrar que estas ecuaciones pentadimensionales contenan dentro de ellas la
anterior teora tetradimensionales de Einstein (lo que caba esperar) con un elemento adicional. Pero
lo que conmocion a Einstein era que este elemento adicional era precisamente la teora de Maxwell
de la luz. En otras palabras, este cientfico desconocido estaba proponiendo combinar, de un golpe,
las dos mayores teoras de campos conocidas en la ciencia, la de Maxwell y la de Einstein,
mezclndolas en la quinta dimensin. sta era una teora hecha de puro mrmol, es decir, pura
geometra.
Kaluza haba encontrado la primera clave importante para convertir la madera en mrmol. En la
analoga del parque, recordemos que la glorieta de mrmol es bidimensional. La observacin de
Kaluza consista en que podramos construir un rbol de mrmol si movisemos las piezas de
mrmol hacia arriba en la tercera dimensin.
Para el profano, la luz y la gravedad no tienen nada en comn. Despus de todo, la luz es una
fuerza familiar que se presenta en una espectacular variedad de colores y formas, mientras que la
gravedad es invisible y ms lejana. En la Tierra, es la fuerza electromagntica, y no la gravedad, la
que nos ha ayudado a dominar la naturaleza; es la fuerza electromagntica la que alimenta nuestras
mquinas, electrifica nuestras ciudades, ilumina nuestros anuncios de nen, y hace brillar nuestros
televisores. La gravedad, por el contrario, acta a una escala mayor; es la fuerza que gua a los
planetas e impide que el Sol explote. Es una fuerza csmica que impregna el universo y mantiene
unido el sistema solar. (Junto con Weber y Riemann, uno de los primeros cientficos en buscar
activamente un nexo entre la luz y la gravedad en el laboratorio fue el propio Faraday. El aparato
experimental real utilizado por Faraday para medir el nexo entre estas dos fuerzas an puede verse en
la Royal Institution en Piccadilly, Londres. Aunque fracas en encontrar experimentalmente cualquier

conexin entre las dos fuerzas, Faraday confiaba en el poder de la unificacin. Escribi: Si la
esperanza [de unificacin] se demostrara bien fundada, cun grande y poderosa y sublime en su hasta
ahora inmutable carcter es la fuerza que estoy tratando de manejar, y cun grande podra ser el
nuevo dominio del conocimiento que se abrira a la mente del hombre.)[51]
Incluso matemticamente, la luz y la gravedad son como el aceite y el agua. La teora de campos
de Maxwell para la luz requiere cuatro campos, mientras que la teora mtrica de Einstein para la
gravedad requiere diez. Pero el artculo de Kaluza era tan elegante y concluyente que Einstein no
poda rechazarlo.
Al principio, pareca simplemente un truco matemtico barato el ampliar de cuatro a cinco el
nmero de dimensiones de espacio y tiempo. Esto se deba a que, como recordamos, no haba
evidencia experimental para la cuarta dimensin espacial. Lo que sorprendi a Einstein era que una
vez que la teora de campos pentadimensional se desglosaba en una teora de campos
tetradimensional, permanecan tanto las ecuaciones de Maxwell como las de Einstein. En otras
palabras, Kaluza tuvo xito en unir las dos piezas del rompecabezas porque ambas eran parte de un
todo mayor, un espacio pentadimensional.
La luz estaba emergiendo como la distorsin de la geometra de un espacio de dimensin ms
alta. sta era la teora que pareca satisfacer el viejo sueo de Riemann de explicar las fuerzas como
el arrugado de una hoja de papel. En su artculo, Kaluza afirmaba que su teora, que sintetizaba las
dos teoras ms importantes hasta ese momento, posea una unidad formal virtualmente
insuperable. Insista adems en que la ms pura simplicidad y belleza de su teora no poda
equivaler al simple juego seductor de un accidente caprichoso.[52] Lo que choc a Einstein era la
audacia y simplicidad del artculo. Como todas las grandes ideas, el argumento esencial de Kaluza
era elegante y compacto.
La analoga con encajar las piezas de un rompecabezas es bastante significativa. Recordemos que
la base del trabajo de Riemann y de Einstein es el tensor mtrico; es decir, una coleccin de diez
nmeros definidos en cada punto del espacio. Esto era una generalizacin natural del concepto de
campo de Faraday. En la figura 2.2 vimos cmo estos diez nmeros pueden ser dispuestos como las
casillas de un tablero de ajedrez de dimensiones 4 x 4. Podemos llamar a estos diez nmeros g 11,
g 12 Adems, el campo de Maxwell es una coleccin de cuatro miembros definidos en cada punto
del espacio. Estos cuatro nmeros pueden representarse por los smbolos A1, A2, A3, A4.
Para comprender el truco de Kaluza, empecemos ahora con la teora de Riemann en cinco
dimensiones. Entonces el tensor mtrico puede ser dispuesto en un tablero de ajedrez de 5 x 5. Ahora,
por definicin, renombraremos las componentes del campo de Kaluza, de modo que algunas de ellas
se conviertan en el campo original de Einstein y algunas otras se conviertan en el campo de Maxwell
(figura 4.3). sta es la esencia del truco de Kaluza, que cogi a Einstein totalmente por sorpresa.
Aadiendo simplemente el campo de Maxwell al de Einstein, Kaluza fue capaz de reunirlos en un
campo pentadimensional.
Ntese que hay suficiente sitio dentro de las quince componentes de la gravedad
pentadimensional de Riemann para encajar las diez componentes del campo de Einstein y las cuatro
componentes del campo de Maxwell! As pues, la brillante idea de Kaluza puede resumirse
crudamente como

Fig ura 4.3. La brillante idea de Kaluza consista en escribir el


tensor mtrico de Riemann en cinco dimensiones. La quinta fila y
la quinta columna se identifican con el campo electromagntico
de Maxwell, mientras que el bloque 4x4 restante es la vieja
mtrica tetradimensional de Einstein. De un golpe, Kaluza
unific la teora de la gravedad con la luz aadiendo
simplemente otra dimensin.

15 = 10 + 4 + 1
(la componente restante es una partcula
escalar, que no es importante para nuestra
discusin). Cuando se analiza con cuidado la teora
pentadimensional completa, descubrimos que el
campo de Maxwell est bellamente incluido dentro
del tensor mtrico de Riemann, precisamente como
afirmaba Kaluza. Esta ecuacin de aspecto inocente
resume, por lo tanto, una de las ideas seminales del
siglo.
En
resumen,
el
tensor
mtrico
pentadimensional englobaba al campo de Maxwell
y al tensor mtrico de Einstein. A Einstein le
pareca increble que una idea tan sencilla
explicara las dos fuerzas ms fundamentales de la
naturaleza: la gravedad y la luz.
Es esto simplemente un truco de saln? O
numerologa? O magia negra? Einstein qued
profundamente sacudido por la carta de Kaluza y,
de hecho, se neg a responder al artculo.
Reflexion sobre la carta durante dos aos, un
tiempo inusualmente largo para que alguien
retenga la publicacin de un artculo importante.
Finalmente, convencido de que este artculo era
potencialmente importante, lo someti para
publicacin en el Sitzungsberichte Preussische
Akademie der Wissenschaften. Llevaba el
imponente ttulo Sobre el problema de la unidad

de la fsica.
En la historia de la fsica, nadie haba encontrado ningn uso para la cuarta dimensin espacial.
Ya desde Riemann se saba que las matemticas de dimensiones ms altas eran de una belleza
deslumbrante, pero sin aplicacin fsica. Por primera vez, alguien haba encontrado un uso para la
cuarta dimensin espacial: unir las leyes de la fsica! En cierto sentido, Kaluza estaba proponiendo
que las cuatro dimensiones de Einstein eran demasiado pequeas para acomodar las fuerzas
electromagntica y gravitatoria.
Tambin podemos ver histricamente que el trabajo de Kaluza no era totalmente inesperado. La
mayora de los historiadores de la ciencia, cuando mencionan alguna vez el trabajo de Kaluza, dicen
que la idea de una quinta dimensin era algo cado del cielo, totalmente inesperado y original. Dada
la continuidad de la investigacin fsica, estos historiadores estn sorprendidos al encontrar un nuevo
camino para la ciencia que se abre sin ningn precedente histrico. Pero su sorpresa es
probablemente debida a su poca familiaridad con el trabajo no cientfico de msticos, literatos y

vanguardistas. Una mirada ms prxima al escenario cultural e histrico muestra que la obra de
Kaluza no era un desarrollo tan inesperado. Como hemos visto, debido a Hinton, Zllner y otros, la
posible existencia de dimensiones ms altas era quiz la idea simple cuasicientfica ms popular que
circulaba dentro de las artes. Desde este punto de vista cultural ms amplio, era slo cuestin de
tiempo el que algn fsico tomase en serio la idea de Hinton ampliamente conocida de que la luz es
una vibracin de la cuarta dimensin espacial. En este sentido, el trabajo de Riemann fecund el
mundo de las artes y las letras a travs de Hinton y Zllner, y luego fecund de nuevo probablemente
el mundo de la ciencia a travs del trabajo de Kaluza. (En apoyo de esta tesis, Freund ha revelado
recientemente que Kaluza no fue en realidad el primero en proponer una teora pentadimensional de
la gravedad. Gunnar Nordstrom, un rival de Einstein, public realmente la primera teora de campos
pentadimensional, pero era demasiado primitiva para incluir a la vez las teoras de Einstein y de
Maxwell. El hecho de que Kaluza y Nordstrom independientemente trataran de explotar la quinta
dimensin indica que los conceptos que circulaban ampliamente dentro de la cultura popular
afectaron a su pensamiento.)[53]
La quinta dimensin
Todo fsico recibe una sacudida cuando se enfrenta por primera vez a la quinta dimensin. Peter
Freund recuerda claramente el momento exacto en que l se encontr con la quinta y con
dimensiones ms altas. Fue un suceso que dej una profunda huella en su pensamiento.
Fue en 1953 en Rumania, el pas natal de Freund. Josif Stalin acababa de morir, un importante
acontecimiento que condujo a una considerable relajacin de las tensiones. Freund era en ese
momento un estudiante precoz de primer curso, y asisti a una charla de George Vranceanu.
Recuerda vivamente or a Vranceanu discutir la importante cuestin: Por qu deberan la luz y la
gravedad ser tan dispares? Entonces el conferenciante mencion una vieja teora que podra contener
la teora de la luz y las ecuaciones de Einstein de la gravedad. El secreto consista en utilizar la teora
de Kaluza-Klein, que estaba formulada en cinco dimensiones.
Freund qued conmocionado. Aqu haba una brillante idea que le cogi completamente por
sorpresa. Aunque slo era un estudiante de primer curso, tuvo la audacia de plantear la pregunta
obvia: Cmo explica esta teora de Kaluza-Klein las otras fuerzas? Dijo l: Incluso si consigue una
unificacin de la luz y la gravedad, usted no conseguir nada porque an existe la fuerza nuclear.
Comprenda que la fuerza nuclear estaba fuera de la teora de Kaluza-Klein. (De hecho, la bomba de
hidrgeno, que penda como una espada sobre cualquier persona del planeta en el punto lgido de la
guerra fra, estaba basada en la liberacin de la fuerza nuclear, no en el electromagnetismo o la
gravedad.)
El conferenciante no tena respuesta. En su joven entusiasmo, Freund grit: Qu pasa si se
aaden ms dimensiones?.
Pero cuntas dimensiones ms?, pregunt el conferenciante.
Freund fue pillado con la guardia baja. l no quera dar un nmero bajo de dimensiones, slo
para ser superado por algn otro. As que propuso un nmero que nadie podra posiblemente
superar: un nmero infinito de dimensiones![54] (Por desgracia para este fsico precoz, un nmero
infinito de dimensiones no parece ser fsicamente posible.)

La vida en un cilindro
Despus de la conmocin inicial que supone enfrentarse a la quinta dimensin, la mayora de los
fsicos empiezan invariablemente a hacer preguntas. De hecho, la teora de Kaluza planteaba ms
cuestiones de las que responda. La pregunta obvia para hacer a Kaluza era: Dnde est la quinta
dimensin? Puesto que todos los experimentos normales mostraban concluyentemente que vivimos
en un universo con tres dimensiones de espacio y una de tiempo, segua quedando la pregunta
embarazosa.
Kaluza tena una respuesta inteligente. Su solucin era esencialmente la misma que propuso
Hinton aos antes, es decir, que la dimensin ms alta, que no era experimentalmente observable, era
diferente de las otras dimensiones. De hecho, se haba colapsado en un crculo tan pequeo que ni
siquiera los tomos caban dentro. As pues, la quinta dimensin no era un truco matemtico
introducido para manipular el electromagnetismo y la gravedad, sino una dimensin fsica que
proporcionaba el pegamento para unir estas dos fuerzas fundamentales en una sola fuerza, pero era
simplemente demasiado pequea para ser medida.
Cualquiera que caminase en la direccin de la quinta dimensin llegara a encontrarse de nuevo
all donde hubiese comenzado. Esto se debe a que la quinta dimensin es topolgicamente idntica a
un crculo, y el universo es topolgicamente idntico a un cilindro.
Freund lo explica de este modo:
Pensemos en unas personas imaginarias que viven en Lnealandia, que consiste en una sola lnea. Durante toda su
historia, ellos haban credo que su mundo era simplemente una lnea. Entonces, un cientfico de Lnealandia propuso que
su mundo no era slo una lnea unidimensional, sino un mundo bidimensional. Cuando se le pregunt dnde estaba esta
misteriosa e inobservable segunda dimensin, l replic que la segunda dimensin estaba enrollada en una pequea bola.
As, los habitantes de la lnea realmente vivan en la superficie de un cilindro largo pero muy fino. El radio del cilindro es
demasiado pequeo para ser medido; es tan pequeo, de hecho, que parece que el mundo es slo una lnea.[55]

Si el radio del cilindro fuera mayor, los habitantes de la lnea podran salir de su universo y
moverse en direccin perpendicular a su mundo lineal. En otras palabras, podran realizar viajes
interdimensionales. Cuando se moviesen perpendicularmente a Lnealandia, encontraran un nmero
infinito de mundos lineales paralelos que coexisten con su universo. Cuando se alejaran ms en la
segunda dimensin, volveran finalmente a su propio mundo lineal.
Pensemos ahora en los planilandeses que viven en un plano. De modo anlogo, un cientfico en
Planilandia podra hacer la escandalosa afirmacin de que es posible viajar a travs de la tercera
dimensin. En principio, un planilands podra salir de la superficie de Planilandia. Mientras este
planilands flotase lentamente hacia arriba en la tercera dimensin, sus ojos veran una secuencia
increble de diferentes universos paralelos, cada uno de ellos coexistente con su universo. Puesto que
sus ojos seran capaces de ver slo paralelamente a la superficie de Planilandia, l vera diferentes
planilandias que aparecan ante l. Si el planilands se elevase demasiado sobre el plano, regresara
eventualmente a su planilandia original.
Imaginemos ahora que nuestro mundo actual tridimensional tiene realmente otra dimensin que
est enrollada en un crculo. Por mor de la argumentacin, supongamos que la quinta dimensin tiene
una longitud de tres metros. Saltando a la quinta dimensin, simplemente desapareceramos al
instante de nuestro universo actual. Una vez que nos movemos en la quinta dimensin, descubrimos

que, despus de recorrer tres metros, hemos vuelto al punto de partida. Pero por qu la quinta
dimensin se enrolla en un crculo en primer lugar? En 1926, el matemtico Oskar Klein hizo varias
mejoras en la teora, afirmando que quiz la teora cuntica podra explicar por qu se enrollaba la
quinta dimensin. Sobre esta base, l calcul que el tamao de la quinta dimensin debera ser de 10
33 centmetros (la longitud de Planck), que es demasiado pequea para que cualquier experimento
normal detecte su presencia. (ste es el mismo argumento utilizado hoy para justificar la teora
decadimensional.)
Por una parte, esto significaba que la teora estaba de acuerdo con el experimento porque la
quinta dimensin era demasiado pequea para ser medida. Por otra parte, significaba tambin que la
quinta dimensin era tan fantsticamente pequea que nunca se podran construir mquinas con la
potencia suficiente para probar que la teora era realmente correcta. (El fsico cuntico Wolfgang
Pauli, en su estilo custico habitual, rechazaba las teoras que no le gustaban diciendo: Ni siquiera es
falsa. En otras palabras, estaban tan verdes que ni siquiera se poda determinar si eran correctas.
Dado el hecho de que la teora de Kaluza no poda ser verificada, tambin se poda decir que ni
siquiera era falsa.)
La muerte de la teora de Kaluza-Klein
Por prometedora que fuera la teora de Kaluza-Klein para dar un fundamento puramente geomtrico
a las fuerzas de la naturaleza, hacia los aos treinta la teora estaba muerta. Por una parte, los fsicos
no estaban convencidos de que la quinta dimensin existiera realmente. La conjetura de Klein de que
la quinta dimensin estaba enrollada en un crculo minsculo del tamao de la longitud de Planck era
inverificable. La energa necesaria para explorar esta distancia minscula puede ser calculada, y se
denomina energa de Planck, o 1019 miles de millones de electronvoltios. Esta fabulosa energa est
casi ms all de cualquier comprensin. Es 100 trillones de veces la energa encerrada en un protn,
una energa ms all de cualquier cosa que podamos producir en los prximos siglos.
Por otra parte, los fsicos dejaron en masa esta rea de investigacin debido al descubrimiento de
una nueva teora que estaba revolucionando el mundo de la ciencia. La marea desencadenada por esta
teora del mundo subatmico empantan por completo la investigacin en la teora de Kaluza-Klein.
La nueva teora se denominaba mecnica cuntica, y supuso el toque de difuntos para la teora de
Kaluza-Klein durante los sesenta aos siguientes. Lo que es peor, la mecnica cuntica desafiaba la
interpretacin geomtrica continua de las fuerzas, reemplazndolas por paquetes discretos de
energa.
Estaba completamente equivocado el programa iniciado por Riemann y Einstein?

II
LA UNIFICACIN EN DIEZ
DIMENSIONES

5
LA HEREJA CUNTICA

Quienquiera que no se sienta conmocionado por la teora


cuntica no la comprende.
NIELS BOHR
Un universo hecho de madera
En 1925 naci de repente una nueva teora. Con velocidad vertiginosa, casi meterica, esta teora
derrib ideas muy queridas acerca de la materia que se haban mantenido desde la poca de los
griegos. Casi sin esfuerzo, venci montones de problemas fundamentales de gran alcance que haban
tenido paralizados a los fsicos durante siglos. De qu est hecha la materia? Qu la mantiene
unida? Por qu aparece en una infinita variedad de formas, tales como gases, metales, piedras,
lquidos, cristales, cermicas, vidrios, meteoritos, estrellas y as sucesivamente?
La nueva teora fue bautizada como mecnica cuntica, y nos dio la primera formulacin global
con la que desvelar los secretos del tomo. El mundo subatmico, antes un dominio prohibido para
los fsicos, empezaba ahora a derramar abiertamente sus secretos.
Para comprender la velocidad con que esta revolucin demoli a sus rivales, hay que sealar que
todava a comienzos de los aos veinte algunos cientficos mantenan serias reservas sobre la
existencia de los tomos. Lo que no poda verse o medirse directamente en el laboratorio, decan
despectivamente, no existe. Pero para 1925 y 1926, Erwin Schrdinger, Werner Heisenberg y otros
haban desarrollado una descripcin matemtica casi completa del tomo de hidrgeno. Ahora
podan explicar, con aplastante exactitud, casi todas las propiedades del tomo de hidrgeno a partir
de las matemticas puras. En 1930, fsicos cunticos como Paul A. M. Dirac afirmaban que toda la
qumica poda derivarse a partir de primeros principios. Incluso hicieron la temeraria afirmacin de
que, con tiempo suficiente en una mquina de calcular, ellos podan predecir todas las propiedades
qumicas de la materia encontrada en el universo. Para ellos, la qumica ya no sera una ciencia
fundamental. De ahora en adelante, sera fsica aplicada.
Esta espectacular aparicin no slo supona una explicacin definitiva de las extraas propiedades
del mundo atmico, sino que tambin eclips la obra de Einstein durante dcadas: una de las primeras
vctimas de la revolucin cuntica fue la teora geomtrica de Einstein del universo. En las salas del
Instituto para Estudio Avanzado, los fsicos jvenes comenzaron a murmurar que Einstein ya estaba
viejo, que la revolucin cuntica le haba superado completamente. La generacin ms joven corra a
leer los ltimos artculos escritos sobre teora cuntica, no aquellos sobre teora de la relatividad.
Incluso el director del Instituto, J. Robert Oppenheimer, confiaba en privado a sus amigos ntimos
que el trabajo de Einstein estaba irremediablemente por detrs de los tiempos. Incluso Einstein
comenz a considerarse a s mismo como una vieja reliquia.
El sueo de Einstein, recordmoslo, era crear un universo hecho de mrmol; es decir, pura

geometra. A Einstein le repela la relativa fealdad de la materia, con su confuso y anrquico revoltijo
de formas, que l llamaba madera. El objetivo de Einstein era eliminar para siempre este defecto de
sus teoras, convertir la madera en mrmol. Su esperanza ltima era crear una teora del universo
basada enteramente en mrmol. Para su horror, Einstein advirti que la teora cuntica era una teora
hecha enteramente de madera! Irnicamente, pareca ahora que l haba dado un patinazo
monumental, que el universo prefera en apariencia la madera al mrmol.
Recordemos que, en la analoga entre madera y mrmol, Einstein quera convertir el rbol de la
glorieta de mrmol en una estatua de mrmol, creando un parque hecho por completo de mrmol.
Los fsicos cunticos, sin embargo, enfocaban el problema desde la perspectiva opuesta. Su sueo era
tomar un enorme mazo y pulverizar todo el mrmol. Despus de retirar las piezas de mrmol
desperdigadas, cubriran el parque completamente con madera.
La teora cuntica, de hecho, pona a Einstein del revs. En casi todos los sentidos de la palabra, la
teora cuntica es lo contrario de la teora de Einstein. La relatividad general de Einstein es una teora
del cosmos, una teora de las estrellas y las galaxias que se mantienen unidas en el tejido continuo del
espacio y el tiempo. La teora cuntica, por el contrario, es una teora del microcosmos, donde las
partculas subatmicas se mantienen unidas por fuerzas de tipo partcula danzando en el escenario
estril del espacio-tiempo que se considera una arena vaca, desprovista de cualquier contenido. De
este modo, las dos teoras son antagnicas. De hecho, la marea generada por la revolucin cuntica
empantan durante medio siglo todos los intentos de una comprensin geomtrica de las fuerzas.
A lo largo de este libro, hemos desarrollado el tema de que las leyes de la fsica parecen simples
y unificadas en dimensiones ms altas. Sin embargo, con la aparicin de la hereja cuntica a partir de
1925, vemos el primer desafo serio a este tema. De hecho, durante los sesenta aos siguientes, hasta
mediados de los aos ochenta, la ideologa de los herejes cunticos dominara el mundo de la fsica,
enterrando casi las ideas geomtricas de Riemann y Einstein bajo una avalancha de xitos innegables
y triunfos experimentales sorprendentes.
Con gran rapidez, la teora cuntica empez a darnos un marco global en el que describir el
universo visible: el universo material consiste en tomos y sus constituyentes. Existen alrededor de
cien tipos diferentes de tomos, o elementos, a partir de los cuales podemos construir todas las
formas conocidas de materia encontradas en la Tierra e incluso en el espacio exterior. Los tomos, a
su vez, constan de electrones que giran alrededor de los ncleos, que a su vez estn compuestos de
neutrones y protones. En esencia, las diferencias clave entre la bella teora geomtrica de Einstein y
la teora cuntica pueden resumirse ahora como sigue:
1. Las fuerzas son creadas por el intercambio de paquetes discretos de energa
denominados cuantos.
En contraste con la imagen geomtrica de Einstein para una fuerza, en la teora cuntica la luz
iba a ser dividida en fragmentos minsculos. Estos paquetes de luz fueron llamados fotones, y se
comportaban de forma muy parecida a partculas puntuales. Cuando dos electrones chocan, se repelen
mutuamente no a causa de la curvatura del espacio, sino debido a que intercambian un paquete de
energa, el fotn.

La energa de estos fotones se mide en unidades de algo denominado constante de Planck (h ~ 1027 ergios por segundo). El tamao casi infinitesimal de la constante de Planck significa que la teora
cuntica da correcciones minsculas a las leyes de Newton. stas se denominan correcciones
cunticas, y pueden ser despreciadas cuando describimos nuestro mundo macroscpico familiar. Por
esto podemos prescindir en gran medida de la teora cuntica cuando describimos fenmenos
cotidianos. Sin embargo, cuando tratamos con el mundo subatmico microscpico, estas
correcciones cunticas empiezan a dominar cualquier proceso fsico, dando cuenta de las
propiedades extraas y contraintuitivas de las partculas subatmicas.
2. Las diferentes fuerzas son causadas por el intercambio de diferentes cuantos.
La fuerza dbil, por ejemplo, es causada por el intercambio de un tipo diferente de cuanto,
llamado partcula W [W es la inicial de weak (dbil)]. Anlogamente, la fuerza fuerte que mantiene
unidos los protones y neutrones dentro del ncleo del tomo es causada por el intercambio de
partculas subatmicas llamadas mesones n. Tanto los bosones W como los mesones n se han visto
experimentalmente en los residuos de los colisionadores de tomos, verificando de este modo la
correccin fundamental de este enfoque. Y finalmente, la fuerza subnuclear que mantiene los
protones y neutrones e incluso los mesones n juntos se debe al intercambio de partculas llamadas
gluones.
De este modo, tenemos un nuevo principio unificador para las leyes de la fsica. Podemos unir
las leyes del electromagnetismo, la fuerza dbil y la fuerza fuerte postulando una variedad de cuantos
diferentes que sirven de vehculo para las mismas. Tres de las cuatro fuerzas (excluyendo la
gravedad) estn as unidas por la teora cuntica, dndonos unificacin sin geometra, lo que parece
contradecir el tema de este libro y todo lo que hemos considerado hasta ahora.
3. Nunca podemos conocer simultneamente la velocidad y la posicin de una partcula
subatmica.
ste es el principio de incertidumbre de Heisenberg, que es con mucho el aspecto ms
controvertido de la teora, aunque ha resistido todos los desafos en el laboratorio durante medio
siglo. No hay desviacin experimental conocida de esta regla.
El principio de incertidumbre significa que nunca podemos estar seguros de dnde est un
electrn o cul es su velocidad. Lo ms que podemos hacer es calcular la probabilidad de que el
electrn aparezca en un cierto lugar con una cierta velocidad. La situacin no es tan desesperada
como uno pudiera sospechar, porque podemos calcular con rigor matemtico la probabilidad de
encontrar dicho electrn. Aunque el electrn es una partcula puntual, est acompaado de una onda
que obedece a una ecuacin bien definida, la ecuacin de ondas de Schrdinger. Hablando de forma
aproximada, cuanto mayor es la onda, mayor es la probabilidad de encontrar el electrn en dicho
punto.
De este modo, la teora cuntica une los conceptos de partcula y de onda en una bonita dialctica:
los objetos fsicos fundamentales de la naturaleza son partculas, pero la probabilidad de encontrar

una partcula en cada lugar determinado del espacio y del tiempo est dada por una onda de
probabilidad. Esta onda, a su vez, obedece a una ecuacin matemtica bien definida dada por
Schrdinger.
Lo que resulta tan loco en la teora cuntica es que todo lo reduce a estas desconcertantes
probabilidades. Podemos predecir con gran precisin cuntos electrones de un haz se dispersarn
cuando atraviesan una pantalla con agujeros. Sin embargo, nunca podemos saber exactamente qu
electrn concreto se dispersar en cada direccin. No es cuestin de tener instrumentos poco
precisos; segn Heisenberg, es una ley de la naturaleza.
Esta formulacin, por supuesto, tiene implicaciones filosficas perturbadoras. La visin
newtoniana mantena que el universo era un reloj gigantesco, al que se dio cuerda en el comienzo del
tiempo y que desde entonces marcha porque obedece a las tres leyes del movimiento de Newton; esta
imagen del universo quedaba ahora reemplazada por la incertidumbre y el azar. La teora cuntica
demola, de una vez por todas, el sueo newtoniano de predecir matemticamente el movimiento de
todas las partculas del universo.
Si la teora cuntica viola nuestro sentido
comn, se debe simplemente a que la naturaleza no
parece preocuparse mucho por nuestro sentido
comn. Por extraas y perturbadoras que estas
ideas puedan parecer, pueden ser fcilmente
verificadas en el laboratorio. Esto queda ilustrado
por el famoso experimento de la doble rendija.
Supongamos que lanzamos un haz de electrones
contra una pantalla con dos pequeas rendijas. Tras
la pantalla existe una placa fotogrfica sensible.
Segn la fsica clsica del siglo XIX, esto
Fig ura 5.1. Se lanza un haz de electrones a travs de dos
pequeos agujeros tras los cuales hay una placa fotogrfica producira dos minsculos puntos quemados en la
expuesta. Esperamos ver dos manchas en la placa. En lugar de placa fotogrfica por el haz de electrones, uno
ello, encontramos una figura de interferencia ondulante. Cmo
detrs de cada agujero. Sin embargo, cuando el
puede ser? Segn la teora cuntica, el electrn es en realidad
una partcula de tipo puntual y no puede atravesar ambos experimento se lleva a cabo realmente en el
agujeros a la vez, pero la onda de Schrdinger asociada con laboratorio,
encontramos una figura de
cada electrn puede atravesar ambos agujeros e interferir
interferencia (una serie de franjas brillantes y
consigo misma.
oscuras) en la placa fotogrfica, que se asocia
normalmente con un comportamiento ondulatorio y no de partculas (figura 5.1). (La forma ms
sencilla de crear una figura de interferencia es tomar un bao tranquilo y luego producir ondas
rtmicamente en la superficie del agua. La figura similar a una tela de araa de ondas que cruzan la
superficie del agua es una figura de interferencia causada por la colisin de muchos frentes de onda.)
La figura de la placa fotogrfica corresponde a una onda que ha atravesado ambos agujeros
simultneamente y luego ha interferido consigo misma detrs de la pantalla. Puesto que la figura de
interferencia es creada por el movimiento colectivo de muchos electrones individuales, y puesto que
la onda ha pasado a travs de ambos agujeros simultneamente, llegamos a la absurda conclusin
ingenua de que los electrones pueden pasar de algn modo por ambos agujeros a la vez. Pero cmo

puede un electrn estar en dos lugares al mismo tiempo? Segn la teora cuntica el electrn es de
hecho una partcula puntual que atraviesa un agujero u otro, pero la funcin de onda del electrn se
extiende por el espacio, atravesando ambos agujeros, y luego interacciona consigo misma. Por
desconcertante que sea esta idea, ha sido verificada repetidamente mediante experimentos. Como dijo
el fsico sir James Jeans, Probablemente es tan absurdo discutir cunto sitio ocupa un electrn como
discutir cunto sitio ocupa un miedo, una ansiedad o una incertidumbre.[56] (Una pegatina que vi una
vez en un parachoques en Alemania resuma esto sucintamente. Deca: Heisenberg quiz ha dormido
aqu.)
4. Existe una probabilidad finita de que las partculas puedan tunelear o hacer un salto
cuntico a travs de barreras impenetrables.
sta es una de las predicciones ms desconcertantes de la teora cuntica. En el nivel atmico, esta
prediccin no ha tenido otra cosa que xitos espectaculares. El efecto tnel, o saltos cunticos a
travs de barreras, ha sobrevivido a cualquier desafo experimental. De hecho, un mundo sin efecto
tnel es ahora inimaginable.
Un experimento sencillo que demuestra la correccin del efecto tnel cuntico empieza
colocando un electrn en una caja. Normalmente, el electrn no tiene suficiente energa para
atravesar las paredes de la caja. Si la fsica clsica es correcta, entonces el electrn nunca dejar la
caja. Sin embargo, segn la teora cuntica, la onda de probabilidad del electrn se difunde a travs
de la caja y se filtra al mundo exterior. El filtrado a travs de la pared puede calcularse exactamente
con la ecuacin de ondas de Schrdinger; es decir, hay una pequea probabilidad de que la posicin
del electrn est en algn lugar fuera de la caja. Otra manera de decir esto es que existe una
probabilidad finita aunque pequea de que el electrn pase por efecto tnel a travs de la barrera (la
pared de la caja) y salga de la caja. Cuando se mide en el laboratorio el ritmo al que los electrones
pasan a travs de estas barreras, los nmeros concuerdan exactamente con la teora cuntica.
Este efecto tnel cuntico es el secreto que hay tras el diodo tnel, que es un dispositivo
puramente mecanocuntico. Normalmente, las cargas elctricas no podran tener energa suficiente
para atravesar el diodo tnel. Sin embargo, la funcin de onda de estos electrones puede atravesar
barreras en el diodo, de modo que hay una probabilidad no despreciable de que las cargas elctricas
emerjan por el otro lado de la barrera atravesndola por efecto tnel. Cuando usted oye los bellos
sonidos de la msica estereofnica, recuerde que est oyendo los ritmos de billones de electrones que
obedecen a sta y otras extraas leyes de la mecnica cuntica.
Pero si la mecnica cuntica fuera incorrecta, entonces toda la electrnica, incluyendo los
aparatos de televisin, ordenadores, radios, aparatos estereofnicos, y as sucesivamente, dejaran de
funcionar. (De hecho, si la teora cuntica fuera incorrecta, los tomos de nuestros cuerpos
colapsaran, y nos desintegraramos instantneamente. Segn las ecuaciones de Maxwell, los
electrones que giran en un tomo deberan perder su energa en un microsegundo y precipitarse en el
ncleo. Este sbito colapso es impedido por la teora cuntica. Por lo tanto, el hecho de que existamos
es una prueba viviente de la correccin de la mecnica cuntica.)
Esto significa tambin que hay una probabilidad calculable finita de que ocurran sucesos

imposibles. Por ejemplo, yo puedo calcular la probabilidad de que desaparezca inesperadamente y


atraviese la Tierra y reaparezca en Hawai. (Debe sealarse que el tiempo que tendramos que esperar
para que ocurriese un suceso semejante es mayor que la vida del universo. Por lo tanto, no podemos
utilizar la mecnica cuntica para viajar por efecto tnel a lugares de vacaciones en cualquier parte
del mundo.)
El campo de Yang-Mills, sucesor de Maxwell
Tras un alud inicial de xitos en los aos treinta y cuarenta sin precedentes en la historia de la ciencia,
la fsica cuntica comenz a perder fuerza hacia los aos sesenta. Potentes colisionadores de tomos
construidos para romper los ncleos atmicos encontraron cientos de misteriosas partculas entre los
restos. Los fsicos, de hecho, estaban abrumados por montones de datos experimentales que surgan
de estos aceleradores de partculas.
Mientras que Einstein conjetur el marco entero de la relatividad general con slo intuicin
fsica, los fsicos de partculas se estaban ahogando en una masa de datos experimentales en los aos
sesenta. Como confesaba Enrico Fermi, uno de los constructores de la bomba atmica, Si yo
pudiera recordar los nombres de todas estas partculas, habra sido botnico.[57] A medida que se
descubran cientos de partculas elementales entre los restos de tomos rotos, los fsicos de
partculas proponan innumerables esquemas para explicarlas, todos ellos sin xito. Tan grande era el
nmero de esquemas incorrectos que a veces se dijo que la vida media de una teora de fsica
subatmica es de slo dos aos.
Al reconsiderar todos los callejones sin salida y las salidas falsas en fsica de partculas durante
ese periodo, viene a la memoria la historia del cientfico y la pulga.
Un cientfico amaestr una vez a una pulga para que saltara cuando l haca sonar una campana. A
continuacin, utilizando un microscopio, anestesi una de las patas de la pulga e hizo sonar de nuevo
la campana. La pulga sigui saltando.
Luego el cientfico anestesi otra pata e hizo sonar la campana. La pulga sigui saltando.
El cientfico fue anestesiando una pata ms cada vez, luego haca sonar la campana, y cada vez
registr que la pulga saltaba.
Finalmente, la pulga slo tena una pata. Cuando el cientfico anestesi la ltima pata e hizo sonar
la campana, descubri para su sorpresa que la pulga ya no saltaba.
Entonces el cientfico declar solemnemente su conclusin, basada en datos cientficos
irrefutables: Las pulgas oyen con sus patas!
Aunque los fsicos de altas energas se han sentido a menudo como el cientfico de esta historia, a
lo largo de dcadas ha emergido lentamente una teora cuntica consistente de la materia. En 1971, el
desarrollo clave que impuls una descripcin unificada de tres de las fuerzas cunticas (excluyendo
la gravedad) y cambi el panorama de la fsica terica fue elaborado por un estudiante de doctorado
holands, Gerald t Hooft, que an no haba cumplido los treinta aos.
Basado en la analoga con los fotones, los cuantos de luz, los fsicos crean que las fuerzas dbil y
fuerte eran causadas por el intercambio de un cuanto de energa, llamado el campo de Yang-Mills.
Descubierto por C. N. Yang y su discpulo R. L. Mills en 1954, el campo de Yang-Mills es una
generalizacin del campo de Maxwell introducido un siglo antes para describir la luz, con la

salvedad de que el campo de Yang-Mills tiene muchas ms componentes y puede tener carga elctrica
(el fotn no lleva carga elctrica). Para las interacciones dbiles, el correspondiente cuntico al
campo de Yang-Milis es la partcula W, que puede tener carga +1, 0, y 1. Para las interacciones
fuertes, el correspondiente cuntico al campo de Yang-Milis, el pegamento que mantiene unidos
los protones y los neutrones fue bautizado como glun.[58]
Aunque esta imagen general era convincente, el problema que atormentaba a los fsicos en los
aos cincuenta y sesenta era que el campo de Yang-Mills no es renormalizable; es decir, no da
cantidades significativas finitas cuando se aplica a interacciones simples. Esto haca intil la teora
cuntica para describir las interacciones dbiles y fuertes. La fsica cuntica haba dado con un muro
de ladrillo.
Este problema surgi porque los fsicos, al
calcular lo que sucede cuando chocan dos
partculas, utilizan algo denominado teora de
perturbaciones, que es una manera figurada de
decir que estn utilizando astutas aproximaciones.
Por ejemplo, en la figura 5.2(a), vemos lo que
sucede cuando un electrn colisiona con otra
partcula dbilmente interactuante, el evasivo
neutrino. Como una primera conjetura, esta
interaccin puede describirse mediante un
diagrama (denominado diagrama de Feynman) que
muestra que un cuanto de las interacciones dbiles,
la partcula W, se intercambia entre el electrn y el
neutrino. En primera aproximacin, esto nos da un
ajuste crudo pero razonable a los datos
experimentales.
Pero segn la teora cuntica, debemos aadir
tambin pequeas correcciones cunticas a nuestra
primera conjetura. Para hacer nuestro clculo
riguroso, debemos aadir tambin en los
diagramas de Feynman todos los grafos posibles, Fig ura 5.2. a) En teora cuntica, cuando una partcula
subatmica choca con otra, ambas intercambian paquetes de
incluyendo los que contienen lazos, como en la energa, o cuantos. Los electrones y los neutrinos interaccionan
figura 5.2(b). Idealmente, estas correcciones intercambiando un cuanto de la fuerza dbil, llamado partcula
b) Para calcular la interaccin completa de electrones y
cunticas seran minsculas. Despus de todo, W.
neutrinos, debemos sumar una serie infinita de grafos, llamados
como mencionamos antes, la teora cuntica se diagramas de Feynman, en los que los cuantos se intercambian
propona dar correcciones cunticas minsculas a de acuerdo con figuras geomtricas cada vez ms complicadas.
Este proceso de sumar una serie infinita de grafos de Feynman
la fsica newtoniana. Pero con gran horror de los se denomina teora de perturbaciones.
fsicos, estas correcciones cunticas, o grafos
cerrados, en lugar de ser pequeas, eran infinitas. Por mucho que los fsicos arreglasen sus
ecuaciones o tratasen de enmascarar estas cantidades infinitas, estas divergencias aparecan una y otra
vez en cualquier clculo de correcciones cunticas.

Adems, el campo de Yang-Mills tena una formidable reputacin de ser endiabladamente difcil
de manejar, comparado con el ms sencillo campo de Maxwell. Haba una mitologa en torno al
campo de Yang-Mills que sostena que simplemente era demasiado complicado para clculos
prcticos. Quiz fue una suerte que t Hooft fuera slo un estudiante de doctorado y no estuviera
influido por los prejuicios de fsicos ms maduros. Utilizando tcnicas propuestas por su director
de tesis, Martinus Veltman, t Hooft demostr que cuando quiera que tenemos ruptura de simetra
(algo que explicaremos ms adelante), el campo de Yang-Mills adquiere una masa pero sigue siendo
una teora finita. l demostr que los infinitos debidos a los grafos cerrados pueden ser cancelados o
evitados hasta que se hacen inocuos.
Casi veinte aos despus de que fuera propuesto por Yang y Mills, t Hooft demostr finalmente
que el campo de Yang-Mills es una teora perfectamente definida de interacciones entre partculas.
Las noticias sobre el trabajo de t Hooft se difundieron como la plvora. El premio Nobel Sheldon
Glashow recuerda que cuando oy la noticia, exclam: O este muchacho es un idiota total, o es el
genio ms grande de la fsica en muchos aos!.[59] Los desarrollos se sucedieron con abundancia y
rapidez. Una primera teora de las interacciones dbiles, propuesta en 1967 por Steven Weinberg y
Abdus Salam, se mostr rpidamente como la teora correcta de las interacciones dbiles. A
mediados de los aos setenta, el campo de Yang-Mills se aplic a las interacciones fuertes. En los
aos setenta lleg la sorprendente comprensin de que el secreto de toda la materia nuclear podra
ser desvelado por el campo de Yang-Mills.
sta era la pieza que faltaba en el rompecabezas. El secreto de la madera que mantiene unida la
materia era el campo de Yang-Mills, no la geometra de Einstein. Pareca como si esto, y no la
geometra, fuera la leccin central de la fsica.
El Modelo Estndar
Hoy, el campo de Yang-Mills ha hecho posible una teora global de toda la materia. De hecho,
confiamos tanto en esta teora que familiarmente la denominamos el Modelo Estndar.
El Modelo Estndar puede explicar cada fragmento de datos experimentales relativos a partculas
subatmicas, hasta una energa de alrededor de un billn de electronvoltios (la energa creada al
acelerar un electrn por un billn de voltios). ste es aproximadamente el lmite de los
colisionadores de tomos que estn actualmente en funcionamiento. Por consiguiente, no es
exagerado decir que el Modelo Estndar es la teora de ms xito en la historia de la ciencia.
Segn el Modelo Estndar, cada una de las fuerzas que mantienen unidas las diversas partculas se
crea por el intercambio de diferentes tipos de cuantos. Discutiremos ahora cada fuerza por separado,
y, luego las reuniremos en el Modelo Estndar.
La fuerza fuerte
El Modelo Estndar afirma que los protones, neutrones y otras partculas pesadas no son partculas
fundamentales en absoluto, sino que constan de algunas partculas an ms minsculas, llamadas
quarks. Estos quarks, a su vez, se presentan en una amplia variedad: tres colores y seis sabores.
(Estos nombres no tienen nada que ver con los colores y sabores reales.) Existen tambin las rplicas

en antimateria de los quarks, llamados antiquarks. (La antimateria es idntica a la materia en todos
los aspectos, excepto que las cargas estn invertidas y se aniquila al contacto con la materia
ordinaria.) Esto nos da un total de 3 x 6 x 2 = 36 quarks.
Los quarks, a su vez, se mantienen unidos por el intercambio de pequeos paquetes de energa,
llamados gluones. Matemticamente, estos gluones se describen mediante el campo de Yang-Mills,
que se condensa en una sustancia pegajosa y de tipo pasta de caramelo que pega los quarks
permanentemente. El campo del glun es tan intenso y liga los quarks tan estrechamente que los
quarks nunca pueden ser separados uno de otro. Esto se denomina confinamiento de los quarks, y
puede explicar por qu nunca se han visto quarks libres experimentalmente.
Por ejemplo, el protn y el neutrn pueden ser
comparados a tres bolas de acero (quarks) unidas
mediante una cuerda (glun) en forma de Y para
constituir una bola. Otras partculas fuertemente
interactuantes, tales como el mesn , pueden ser
comparadas a un quark y un antiquark unidos por
una simple cuerda (figura 5.3).
Obviamente, si damos un golpe a esta
combinacin de bolas de acero, podemos hacer
que este artefacto empiece a vibrar. En el mundo
cuntico, slo est permitido un conjunto discreto
de vibraciones. Cada vibracin de este conjunto de
bolas de acero o quarks corresponde a un tipo
diferente de partcula subatmica. As, esta imagen
simple (pero poderosa) explica el hecho de que
exista un nmero infinito de partculas fuertemente
interactuantes. Esta parte del Modelo Estndar que
describe la fuerza fuerte se denomina
cromodinmica cuntica (QCD); es decir, la teora
cuntica de la fuerza de color.
Fig ura 5.3. Las partculas que interaccionan fuertemente estn
realmente compuestas de partculas an ms pequeas,
llamadas quarks, unidas por un pegamento similar a una pasta
de caramelo, que est descrito por el campo de Yang-Mills.
Tanto el protn como el neutrn estn constituidos por tres
quarks, mientras que los mesones lo estn por un quark y un
antiquark.

La fuerza dbil

En el Modelo Estndar, la fuerza dbil gobierna las


propiedades de los leptones, tales como el
electrn, el mun y el mesn tau, y sus neutrinos
asociados. Al igual que las otras fuerzas, los leptones interaccionan intercambiando cuantos,
llamados bosones W y Z. Estos cuantos tambin se describen matemticamente por el campo de YangMills. A diferencia de la fuerza glunica, la fuerza generada por el intercambio de los bosones W y Z
es demasiado dbil para mantener los leptones en una resonancia, de modo que no vemos un nmero
infinito de leptones emergiendo de nuestros colisionadores de tomos.
La fuerza electromagntica

El Modelo Estndar incluye la teora de Maxwell en interaccin con las otras partculas. Esta parte del
Modelo Estndar, que gobierna la interaccin de electrones y luz, se denomina electrodinmica
cuntica (QED), cuya correccin ha sido verificada experimentalmente dentro de un margen de una
parte en 10 millones, hacindola tcnicamente la teora ms precisa de la historia.
En resumen, el fruto de cincuenta aos de investigacin, y varios cientos de millones de dlares
de financiacin gubernamental, nos ha dado la siguiente imagen de la materia subatmica: Toda la
materia consiste en quarks y leptones, que interaccionan intercambiando diferentes tipos de cuantos,
descritos por los campos de Maxwell y de Yang-Mills. En una frase, hemos atrapado la esencia de los
ltimos cien aos de investigacin frustrante en el dominio subatmico. A partir de esta imagen
simple podemos derivar, por la pura matemtica solamente, todas las numerossimas y
desconcertantes propiedades de la materia. (Aunque todo ello parece fcil ahora, el premio Nobel
Steven Weinberg, uno de los creadores del Modelo Estndar, reflexionaba en cierta ocasin sobre lo
tortuoso que haba sido el viaje de cincuenta aos hasta el descubrimiento del modelo. Escribi:
Existe una larga tradicin de fsica terica que no afect a todos, ni mucho menos, pero ciertamente
me afect a m: la que deca que las interacciones fuertes [eran] demasiado complicadas para la mente
humana.)[60]
Simetra en fsica
Los detalles del Modelo Estndar son realmente bastante aburridos y poco importantes. La
caracterstica ms interesante del Modelo Estndar es que est basado en la simetra. Lo que ha
impulsado esta investigacin sobre la materia (madera) es que podemos ver la serial inequvoca de la
simetra dentro de cada una de estas interacciones. Los quarks y los leptones no son aleatorios, sino
que se presentan en pautas definidas en el Modelo Estndar.
La simetra, por supuesto, no es estrictamente un dominio de los fsicos. Artistas, escritores,
poetas y matemticos han admirado durante mucho tiempo la belleza que se encuentra en la simetra.
Para el poeta William Blake, la simetra posea cualidades msticas e incluso temibles, como expres
en el poema Tigre! Tigre! luz llameante:
Tigre! Tigre! luz llameante
en los bosques de la noche
qu ojo o mano inmortal
pudo idear tu temible simetra? [61]

Para el matemtico Lewis Carroll, la simetra representaba un concepto familiar, casi festivo. En
A la caza del Snark, capt la esencia de la simetra cuando escribi:
Se cuece en serrn;
se sazona con pegamento;
se espesa con saltamontes y cintas;
sin olvidar nunca lo principal
que es preservar su forma simtrica.[62]

En otras palabras, la simetra es la conservacin de la forma de un objeto incluso despus de que

lo deformemos o giremos. Varios tipos de simetras se dan repetidamente en la naturaleza. La


primera es la simetra de rotacin y reflexin. Por ejemplo, un copo de nieve queda igual si lo
rotamos 60 grados. La simetra de un calidoscopio, una flor o una estrella de mar es de este tipo. Las
llamamos simetras espacio-temporales, que se crean girando el objeto en una dimensin del espacio
o del tiempo. La simetra de la relatividad especial es de este tipo, puesto que describe rotaciones
entre espacio y tiempo.
Otro tipo de simetra se crea revolviendo una serie de objetos. Pensemos en el juego de los
cubiletes, donde el jugador revuelve tres cubiletes con un guisante oculto bajo uno de ellos. Lo que
hace difcil el juego es que existen muchas formas de disponer los cubiletes. De hecho, hay seis
formas diferentes en las que pueden ser ordenados tres cubiletes. Puesto que el guisante est oculto,
estas seis configuraciones son idnticas para el observador. A los matemticos les gusta dar nombres
a estas diversas simetras. El nombre para las simetras de un juego de cubiletes es S3, que describe el
nmero de formas en que pueden ser intercambiados tres objetos idnticos.
Si reemplazamos los cubiletes por quarks, entonces las ecuaciones de la fsica de partculas deben
seguir siendo las mismas despus de reordenar los quarks. Si reordenamos tres quarks coloreados y
las ecuaciones permanecen igual, entonces decimos que las ecuaciones poseen algo denominado
simetra SU(3). El 3 representa el hecho de que tenemos tres tipos de colores, y SU representa una
propiedad matemtica concreta de la simetra.[63] Decimos que existen tres quarks en un multiplete.
Los quarks en un multiplete pueden ser reordenados sin cambiar la fsica de la teora.
Anlogamente, la fuerza dbil gobierna las propiedades de dos partculas, el electrn y el
neutrino. La simetra que intercambia estas partculas, pero deja invariante la ecuacin de estado, se
denomina SU(2). Esto significa que un multiplete de la fuerza dbil contiene un electrn y un
neutrino, que pueden rotarse hasta quedar intercambiados. Finalmente, la fuerza electromagntica
tiene simetra U(l), que gira las componentes del campo de Maxwell para intercambiarlas entre s.
Cada una de estas simetras es simple y elegante. Sin embargo, el aspecto ms controvertido del
Modelo Estndar es que unifica las tres fuerzas fundamentales simplemente empalmando las tres
teoras en una simetra mayor, SU(3) x SU(2) x U(1), que es simplemente el producto de las simetras
de las fuerzas individuales. (Esto puede compararse a ensamblar un rompecabezas. Si tenemos tres
piezas que no ajustan bien, siempre podemos tomar cinta adhesiva y pegarlas a la fuerza. As es como
se forma el Modelo Estndar, pegando juntos tres multipletes distintos. Esto puede no ser
estticamente agradable, pero al menos las tres piezas se mantienen ahora juntas gracias a la cinta.)
Idealmente, podra esperarse que la teora final contuviera todas las partculas como un simple
multiplete. Por desgracia, el Modelo Estndar tiene tres multipletes distintos, que no pueden ser
rotados hasta quedar intercambiados.
Ms all del Modelo Estndar
Los proponentes del Modelo Estndar pueden decir con verdad que ajusta todos los datos
experimentales conocidos. Pueden sealar correctamente que no existen resultados experimentales
que contradigan el Modelo Estndar. De todas formas, nadie, ni siquiera sus ms fervientes
defensores, cree que sea la teora final de la materia. Hay varias razones profundas por las que no
puede ser la teora final.

En primer lugar, el Modelo Estndar no describe la gravedad, de modo que es necesariamente


incompleto. Cuando se intenta empalmar la teora de Einstein con el Modelo Estndar, la teora
resultante da respuestas absurdas. Cuando calculamos, pongamos por caso, la probabilidad de que un
electrn sea desviado por un campo gravitatorio, la teora hbrida nos da una probabilidad infinita, lo
que no tiene sentido. Los fsicos dicen que la gravedad cuntica es no renormalizable, lo que significa
que no puede dar nmeros razonables finitos para describir procesos fsicos simples.
En segundo lugar, y quiz ms importante, el modelo es muy feo porque empalma crudamente
tres interacciones muy diferentes. Personalmente, pienso que el Modelo Estndar puede compararse a
cruzar tres tipos completamente diferentes de animales, tales como un mulo, un elefante y una
ballena. De hecho, es tan feo y forzado que incluso sus creadores se sienten algo molestos. Son los
primeros en pedir excusas por sus deficiencias y admitir que no puede ser la teora final.
Esta fealdad es obvia cuando formulamos los detalles de los quarks y los leptones. Para describir
hasta qu punto es fea la teora, enumeremos las diversas partculas y campos dentro del Modelo
Estndar:
1. Treinta y seis quarks, que se presentan en seis sabores y tres colores, y sus rplicas en
antimateria para describir las interacciones fuertes.
2. Ocho campos de Yang-Mills para describir los gluones, que ligan los quarks.
3. Cuatro campos de Yang-Mills para describir las fuerzas dbil y electromagntica.
4. Seis tipos de leptones para describir las interacciones dbiles (incluyendo el electrn, el mun,
el leptn tau y sus respectivos neutrinos).
5. Un gran nmero de misteriosas partculas de Higgs necesarias para a justar las masas y las
constantes que describen a las partculas.
6. Al menos diecinueve constantes arbitrarias que describen las masas de las partculas y las
intensidades de las diversas interacciones. Estas diecinueve constantes deben ser introducidas a la
fuerza; no estn determinadas en modo alguno por la teora.
Lo que es peor, esta larga lista de partculas puede dividirse en tres familias de quarks y
leptones, que son prcticamente indistinguibles una de otra. De hecho, estas tres familias de partculas
parecen ser copias exactas una de otra, dando una redundancia triple en el nmero de partculas
supuestamente elementales (figura 5.4). (Es perturbador darse cuenta de que ahora tenemos muchas
ms partculas elementales que el nmero total de partculas subatmicas descubiertas hasta los
aos cuarenta. Hace que uno se pregunte hasta qu punto estas partculas son realmente elementales.)
La fealdad del Modelo Estndar puede contrastarse con la simplicidad de las ecuaciones de
Einstein, en las que todo se deduca de primeros principios. Para comprender el contraste esttico
entre el Modelo Estndar y la teora de la relatividad general de Einstein debemos comprender que,
cuando los fsicos hablan de belleza en sus teoras, realmente quieren decir que su teora posee al
menos dos caractersticas esenciales:
1. Una simetra unificadora.
2. La capacidad de explicar grandes cantidades de datos experimentales con las expresiones
matemticas ms econmicas.

El Modelo Estndar falla en ambos aspectos. Su


simetra, como hemos visto, est realmente
formada empalmando tres simetras ms pequeas,
una por cada una de las tres fuerzas. En segundo
lugar, la teora es pesada e incmoda en su forma.
Ciertamente no es econmica en modo alguno. Por
ejemplo, las ecuaciones de Einstein, escritas en su
totalidad, slo ocupan unos centmetros y ni
siquiera llenaran una lnea de este libro. A partir
de esta lnea de ecuaciones, podemos ir ms all de
las leyes de Newton y derivar la distorsin del
espacio, el big bang y otros fenmenos
astronmicos importantes. Sin embargo, slo
escribir el Modelo Estndar en su totalidad
requerira dos tercios de esta pgina y parecera un
galimatas de smbolos complejos.
A los cientficos les gusta creer que la
naturaleza prefiere la economa en sus creaciones
y que siempre parece evitar redundancias Fig ura 5.4. En el Modelo Estndar, la primera generacin de
innecesarias al crear estructuras fsicas, biolgicas partculas consta de los quarks up y down (en tres colores, con
sus antipartculas asociadas) y el electrn y el neutrino. La
y qumicas. Cuando la naturaleza crea osos panda, caracterstica embarazosa del Modelo Estndar es que existen
molculas de pro tena, o agujeros negros, es tres generaciones de tales partculas, siendo cada generacin
ahorradora en su diseo. O, como el premio Nobel casi una copia exacta de la generacin anterior. Resulta difcil
creer que la naturaleza fuera tan redundante como para crear, en
C. N. Yang dijo una vez, La naturaleza parece un nivel fundamental, tres copias idnticas de partculas.
sacar ventaja de las simples representaciones
matemticas de las leyes de simetra. Cuando uno se detiene a considerar la elegancia y la bella
perfeccin del razonamiento matemtico involucrado y lo contrasta con las consecuencias fsicas
complejas y de largo alcance, nunca deja de manifestarse un profundo sentido de respeto por el poder
de las leyes de simetra.[64] Sin embargo, ahora descubrimos una grosera violacin de esta regla en
el nivel ms fundamental. La existencia de tres familias idnticas, cada una con un surtido singular de
partculas, es una de las caractersticas ms perturbadoras del Modelo Estndar y plantea un problema
persistente para los fsicos: debera el Modelo Estndar, la teora de xito ms espectacular en la
historia de la ciencia, ser desechada slo porque es fea?
Es necesaria la belleza?
Una vez asist a un concierto en Boston en el que el pblico estaba visiblemente conmovido por la
fuerza e intensidad de la Novena Sinfona de Beethoven. Despus del concierto, con las ricas
melodas an frescas en mi mente, pase por el foso vaco de la orquesta, donde advert que algunas
personas miraban maravilladas los pentagramas dejados por los msicos.
Para el ojo no entrenado, pienso yo, el registro musical de incluso la pieza musical ms
conmovedora debe parecer una masa bruta de garabatos ininteligibles, que tienen ms parecido con

un revoltijo catico de manchas que con una bella obra de arte. Sin embargo, para el odo de un
msico adiestrado, esta masa de barras, claves, llaves, agudos, graves y notas cobra vida y resuena en
la mente. Un msico puede or bellas armonas y ricas resonancias mirando simplemente una
partitura. Un pentagrama, por consiguiente, es ms que slo la suma de sus lneas.
Anlogamente, sera un error definir un poema como una breve coleccin de palabras
organizadas de acuerdo con cierto principio. No slo esta definicin es estril, sino que en ltima
instancia es inexacta porque no toma en cuenta la sutil interaccin entre el poema y las emociones que
evoca en el lector. Los poemas, puesto que cristalizan y transmiten la esencia de los sentimientos e
imgenes del autor, tienen una realidad mucho mayor que las palabras impresas en una hoja de papel.
Unas pocas palabras cortas de un poema haiku, por ejemplo, pueden transportar al lector a un nuevo
dominio de sensaciones y sentimientos.
Al igual que la msica o el arte, las ecuaciones matemticas pueden tener una lgica y una
progresin natural que pueden evocar extraas pasiones en un cientfico. Aunque el pblico profano
considera que las ecuaciones matemticas son bastante opacas, para un cientfico una ecuacin es
muy semejante a un movimiento en una sinfona mayor.
Simplicidad. Elegancia. stas son las cualidades que han inspirado a algunos de los ms grandes
artistas para crear sus obras maestras, y son ellas precisamente las mismas cualidades que motivan a
los cientficos para buscar las leyes de la naturaleza. Como una obra de arte o un poema encantador,
las ecuaciones tienen una belleza y rtmica propias.
El fsico Richard Feynman expres esto cuando deca:
Se puede reconocer la verdad por su belleza y simplicidad. Cuando uno la encuentra correcta, es obvio que es correcta
al menos si uno tiene cierta experiencia porque lo que sucede normalmente es que sale ms de lo que se ha metido
dentro Los inexpertos, los charlatanes y similares, hacen conjeturas que son simples, pero uno puede ver inmediatamente
que son falsas, de modo que no cuentan. Otros, los estudiantes inexpertos, hacen conjeturas que son muy complicadas, y de
alguna manera parece que todo es correcto, pero yo s que no es verdadero porque las verdades siempre resultan ser ms
sencillas de lo que uno piensa.[65]

El matemtico francs Henri Poincar lo expres de forma an ms franca cuando escribi: El


cientfico no estudia la Naturaleza porque es til; la estudia porque disfruta con ello, y disfruta con
ello porque es bella. Si la Naturaleza no fuera bella, no valdra la pena conocerla, y si no valiese la
pena conocer la Naturaleza, no valdra la pena vivir la vida. En cierto sentido, las ecuaciones de la
fsica son como los poemas de la naturaleza. Son cortas y estn organizadas de acuerdo con cierto
principio, y las ms bellas de ellas transmiten las simetras ocultas de la naturaleza.
Por ejemplo, las ecuaciones de Maxwell, recordemos, consistan originalmente en ocho
ecuaciones. Estas ecuaciones no son bellas. No poseen mucha simetra. En su forma original, son
feas, pero son el pan de cada da para todo fsico o ingeniero que se haya ganado la vida trabajando
con el radar, la radio, las microondas, los lseres o los plasmas. Estas ocho ecuaciones son lo que un
recurso es para un abogado o un estetoscopio para un mdico. Sin embargo, cuando se reescriben
utilizando el tiempo como cuarta dimensin, este conjunto bastante incmodo de ocho ecuaciones se
reduce a una sola ecuacin tensorial. Esto es lo que un fsico llama belleza, porque ambos criterios
son ahora satisfechos. Incrementando el nmero de dimensiones, revelamos la verdadera simetra
tetradimensional de la teora y podemos ahora explicar grandes cantidades de datos experimentales
con una sola ecuacin.

Como hemos visto repetidamente, la adicin de dimensiones ms altas hace que se simplifiquen
las leyes de la naturaleza.
Uno de los mayores misterios a los que se enfrenta hoy la ciencia es la explicacin del origen de
estas simetras, especialmente en el mundo subatmico. Cuando nuestras poderosas mquinas
revientan los ncleos de los tomos golpendolos con energas por encima de un billn de
electronvoltios, descubrimos que los fragmentos pueden disponerse segn estas simetras. Algo raro
y precioso est sucediendo incuestionablemente cuando sondeamos en distancias subatmicas.
El propsito de la ciencia, sin embargo, no es maravillarse por la elegancia de las leyes naturales,
sino explicarlas. El problema fundamental a que se enfrentan los fsicos subatmicos es que,
histricamente, no tenamos idea de por qu estas simetras estaban emergiendo en nuestros
laboratorios y nuestras pizarras.
Y aqu es precisamente donde falla el Modelo Estndar. Por mucho xito que tenga la teora, los
fsicos creen universalmente que debe ser reemplazada por una teora superior. Fracasa en los dos
tests de belleza. No tiene un simple grupo de simetra ni tampoco describe el mundo subatmico de
forma econmica. Pero, lo que es ms importante, el Modelo Estndar no explica de dnde proceden
originalmente estas simetras. Simplemente son empalmadas a la fuerza, sin ninguna comprensin
profunda de su origen.
GUT
El fsico Ernest Rutherford, quien descubri el ncleo del tomo, dijo una vez: Toda ciencia es o
fsica o coleccionar sellos.[66]
Con esto quera decir que la ciencia consta de dos partes. La primera es la fsica, que se basa en
leyes o principios fsicos. La segunda es la taxonoma (coleccionar insectos o coleccionar sellos),
que es dar nombres griegos eruditos a objetos de los cuales lo poco que se sabe est basado en
analogas superficiales. En este sentido, el Modelo Estndar no es fsica real; se parece ms a
coleccionar sellos, ordenando las partculas subatmicas de acuerdo con algunas simetras
superficiales, pero sin la menor intuicin sobre la procedencia de las simetras.
Anlogamente, cuando Charles Darwin titul su libro Sobre el origen de las especies, estaba
yendo mucho ms all de la taxonoma al dar la explicacin lgica para la diversidad de animales en
la naturaleza. Lo que se necesita en fsica es un equivalente de este libro, que se llamara Sobre el
origen de la simetra, que explique las razones por las que se encuentran ciertas simetras en la
naturaleza.
Puesto que el Modelo Estndar es tan forzado, durante aos se han hecho intentos para ir ms all
del mismo, con xitos dispares. Un intento destacable fue la denominada Teora de Gran Unificacin
(GUT), popular a finales de los aos setenta, que trataba de unir las simetras de los cuantos fuerte,
dbil y electromagntico disponindolos en un grupo de simetra mucho mayor [por ejemplo, SU(5),
0(10), o E(6)]. En lugar de empalmar ingenuamente los grupos de simetra de las tres fuerzas, las
GUT trataban de empezar con una simetra mayor que requera menos constantes arbitrarias y menos
hiptesis. Las GUT incrementaron enormemente el nmero de partculas ms all del Modelo
Estndar, pero la ventaja era que el feo SU(3) x SU(2) x U(l) quedaba ahora reemplazado por un solo
grupo de simetra. La ms simple de estas GUT, llamada SU(5), utilizaba veinticuatro campos de

Yang-Mills, pero al menos todos estos campos de Yang-Mills pertenecan a una sola simetra, y no a
tres simetras separadas.
La ventaja esttica de las GUT era que ponan los quarks con interaccin fuerte y los leptones con
interaccin dbil en pie de igualdad. En SU(5), por ejemplo, un multiplete de partculas constaba de
tres quarks coloreados, un electrn y un neutrino. Bajo una rotacin SU(5), estas cinco partculas
podan rotar de una a otra sin cambiar la fsica.
Al principio, las GUT se enfrentaron a un gran escepticismo porque la energa a la que se
unificaban las tres fuerzas fundamentales era de alrededor de 1012 miles de millones de
electronvoltios, slo algo menor que la energa de Planck. Esto estaba mucho ms all de la energa
de cualquier colisionador de tomos en la Tierra, y ello resultaba descorazonador. Sin embargo, los
fsicos se fueron animando poco a poco con la idea de las GUT cuando se advirti que stas hacan
una prediccin clara y verificable: la desintegracin del protn.
Recordemos que, en el Modelo Estndar, una simetra como la SU(3) hace una rotacin entre tres
quarks; es decir, un multiplete consta de tres quarks. Esto significa que cada uno de los quarks puede
transformarse en otro quark bajo ciertas condiciones (tales como el intercambio de una partcula de
Yang-Mills). Sin embargo, los quarks no pueden transformarse en electrones. Los multipletes no se
mezclan. Pero en SU(5) GUT, existen cinco partculas dentro de un multiplete que pueden rotarse
entre s: tres quarks, el electrn y el neutrino. Esto significa que, bajo ciertas circunstancias, se puede
transformar un protn (hecho de quarks) en un electrn o un neutrino. En otras palabras, las GUT
dicen que el protn, que durante mucho tiempo se consider una partcula estable con una vida media
infinita, es realmente inestable. En principio, esto significa tambin que todos los tomos del
universo se llegaran a desintegrar en radiacin. Si esto es correcto, significa que los elementos
qumicos, que en las clases de qumica elemental se ensea que son estables, son todos ellos
realmente inestables.
Esto no significa que debiramos esperar que los tomos de nuestro cuerpo se desintegren, en una
rfaga de radiacin en cualquier instante prximo. Se calcul que el tiempo necesario para que el
protn se desintegre en leptones era del orden de 1031 aos, mucho mayor que la vida del universo
(de 15 a 20.000 mil millones de aos). Aunque esta escala de tiempo era astronmicamente larga, esto
no detuvo a los fsicos experimentales. Dado que un tanque normal de agua contiene una cantidad
astronmica de protones, existe una probabilidad medible de que algn protn dentro del tanque se
desintegre, incluso si en promedio los protones se desintegran en una escala de tiempo cosmolgica.
La bsqueda de la desintegracin del protn
En unos pocos aos, este clculo terico abstracto fue puesto a prueba: varios experimentos con coste
multimillonario fueron realizados por varios grupos de fsicos en todo el mundo. La construccin de
detectores suficientemente sensibles para detectar una desintegracin del protn implicaba tcnicas
muy costosas y complejas. En primer lugar, los experimentadores necesitaban construir enormes
cubas en las que detectar la desintegracin del protn. Luego tenan que llenar las cubas con un
lquido rico en hidrgeno (tal como el agua o el lquido limpiador) que hubiera sido filtrado con
tcnicas especiales para eliminar cualquier impureza y contaminante. Lo ms importante, tenan
luego que enterrar estos tanques gigantescos en las profundidades de la Tierra para eliminar

cualquier contaminacin debida a rayos csmicos muy penetrantes. Y, finalmente, tenan que
construir miles de detectores altamente sensibles para registrar las dbiles trazas de partculas
subatmicas emitidas en la desintegracin del protn.
De forma notable, a finales de los aos ochenta seis detectores gigantescos estaban operativos en
todo el mundo, como el detector de Kamioka en Japn y el detector IMB (Irvine, Michigan,
Brookhaven) cerca de Cleveland, Ohio. Contenan enormes cantidades de lquido puro (tal como
agua) que iban desde 60 a 3.300 toneladas de peso. (El detector IMB, por ejemplo, es el mayor del
mundo y contiene un enorme cubo de 20 metros horadado en una mina de sal bajo el lago Erie.
Cualquier protn que espontneamente se desintegre en el agua purificada producira una rfaga
microscpica de luz, que a su vez sera captada por alguno de los 2.048 tubos fotoelctricos.)
Para comprender cmo estos monstruosos detectores pueden medir la vida media del protn,
pensemos por analoga en la poblacin norteamericana. Sabemos que el norteamericano medio tiene
una esperanza de vida del orden de setenta aos. Sin embargo, no tenemos que esperar setenta aos
para que se produzcan fallecimientos. Puesto que existen muchos norteamericanos, de hecho ms de
250 millones, cabe esperar que algunos norteamericanos mueran cada pocos minutos. Del mismo
modo, la SU(5) GUT ms simple predeca que la vida media del protn debera ser de alrededor de
1029 aos; es decir, al cabo de 1029 aos, la mitad de los protones del universo se habra
desintegrado.[67] (En comparacin, esto es unas 10 trillones de veces mayor que la vida del propio
universo.) Aunque esto parece una vida enorme, estos detectores hubieran sido capaces de ver estos
raros y fugaces sucesos simplemente porque haba muchos protones en el detector. De hecho, cada
tonelada de agua contiene ms de 1029 protones. Con tantos protones, se esperaba que cada ao se
desintegrara un puado de ellos.
Sin embargo, por mucho que esperaron los experimentadores, no vieron ninguna clara evidencia
de desintegraciones de protones. Actualmente, parece que los protones deben tener una vida media
mayor de 1032 aos, lo que descarta la ms simple de las GUT, pero an deja abierta la posibilidad de
GUT ms complicadas.
Inicialmente, una cierta excitacin a propsito de las GUT se filtr a los medios de comunicacin.
La bsqueda de una teora unificada de la materia y la investigacin sobre la desintegracin del
protn capt la atencin de los productores y escritores cientficos. El programa Nova de la
televisin pblica dedic a ello varios programas, y se escribieron libros populares y numerosos
artculos en las revistas de divulgacin cientfica. De todas formas, la fanfarria se desvaneci a
finales de los aos ochenta. Por mucho que esperasen los fsicos a que el protn se desintegrara, el
protn sencillamente no cooperaba. Despus de que se han gastado decenas de millones de dlares en
varios pases para buscar este suceso, todava no se ha encontrado. El inters pblico en las GUT
comenz a decaer.
El protn puede an desintegrarse, y las GUT pueden an mostrarse correctas, pero los fsicos
son ahora mucho ms cautos en aceptar las GUT como la teora final, por varias razones. Como
sucede con el Modelo Estndar, las GUT no hacen mencin de la gravedad. Si combinamos
ingenuamente las GUT con la gravedad, la teora da lugar a nmeros que son infinitos y, por lo tanto,
no tienen sentido. Al igual que el Modelo Estndar, las GUT son no renormalizables. Adems, la
teora est definida para energas enormes, donde ciertamente esperaramos que aparezcan efectos

gravitacionales. Por ello, el hecho de que la gravedad est ausente en la teora GUT es un serio revs.
Adems, tambin est plagada por la misteriosa presencia de tres idnticas copias o familias de
partculas. Y finalmente, la teora no poda predecir las constantes fundamentales, tales como las
masas de los quarks. A las GUT les faltaba un principio fsico ms amplio que fijase las masas de los
quarks y las otras constantes a partir de primeros principios. En ltima instancia, pareca que las GUT
eran tambin coleccionismo de sellos.
El problema fundamental era que el campo de Yang-Mills no bastaba para proporcionar el
pegamento que una las cuatro interacciones. El mundo de madera, descrito por el campo de YangMills, no era suficientemente poderoso para explicar el mundo de mrmol.
Tras medio siglo de letargo, haba llegado el tiempo para la venganza de Einstein.

6
LA VENGANZA DE EINSTEIN

La supersimetra es la propuesta definitiva para una


completa unificacin de todas las partculas.
ABDUS SALAM
La resurreccin de Kaluza-Klein
Ha sido calificado como el mayor problema cientfico de todos los tiempos. La prensa lo ha
llamado el Santo Grial de la fsica, la bsqueda para unir la teora cuntica con la gravedad,
creando as una Teora de Todo. ste es el problema que ha frustrado las mentes ms agudas del siglo
XX. Sin discusin, la persona que resuelva este problema ganar el premio Nobel.
Hacia los aos ochenta, la fsica estaba llegando a un punto muerto. La gravedad se mantena
tercamente apartada y alejada de las otras tres fuerzas. Irnicamente, aunque la teora clsica de la
gravedad fue la primera en ser comprendida a travs de la obra de Newton, la teora cuntica de la
gravedad era la ltima interaccin en ser entendida por los fsicos.
Todos los gigantes de la fsica haban intentado resolver este problema, y todos haban fracasado.
Einstein dedic los ltimos treinta aos de su vida a su teora del campo unificado. Incluso el gran
Werner Heisenberg, uno de los fundadores de la teora cuntica, pas los ltimos aos de su vida
persiguiendo su versin de una teora unificada de campos, e incluso public un libro sobre el tema.
En 1958, Heisenberg lleg a difundir por la radio que l y su colega Wolfgang Pauli haban tenido
xito finalmente en encontrar la teora del campo unificado, y que slo faltaban los detalles tcnicos.
(Cuando la prensa aire esta sorprendente declaracin, Pauli se enfureci porque Heisenberg haba
hecho este anuncio prematuramente y le envi una carta que consista en una hoja de papel en blanco
con el pie de figura Esto es para mostrar al mundo que yo puedo pintar como Tiziano. Slo faltan
detalles tcnicos.)[68]
Ms adelante, ese mismo ao, cuando Wolfgang Pauli dio finalmente una conferencia sobre la
teora del campo unificado de Heisenberg-Pauli, haba muchos fsicos impacientes entre la audiencia,
ansiosos de or los detalles que faltaban. Sin embargo, cuando l hubo acabado, la charla recibi una
acogida dividida. Niels Bohr se puso en pie y dijo: Todos estamos de acuerdo en que su teora es
loca. La cuestin que nos divide es si es suficientemente loca.[69] De hecho, se haban realizado
tantos intentos para la sntesis final que se haba creado una reaccin de escepticismo. El premio
Nobel Julin Schwinger ha dicho: No es nada ms que otro sntoma del vivo deseo que aflige a cada
generacin de fsicos: el prurito de tener contestadas todas las cuestiones fundamentales durante sus
propias vidas.[70]
Sin embargo, hacia los aos ochenta, la teora cuntica de la madera, tras medio siglo de xito
casi ininterrumpido, estaba empezando a perder fuerza. Tengo un vivo recuerdo del sentimiento de
frustracin que dominaba durante este periodo entre jvenes fsicos hastiados. Todo el mundo senta

que el Modelo Estndar estaba siendo vctima de su propio xito. Era tan exitoso que cualquier
conferencia internacional de fsica pareca simplemente otro sello de aprobacin. Todas las charlas
dedicadas al Modelo Estndar descubran algn otro aburrido xito experimental del mismo. En una
conferencia de fsica mir de reojo a la audiencia y descubr que la mitad de ellos estaban
dormitando; el orador estaba murmurando y comentando un grfico tras otro que demostraban cmo
podan ajustarse los ltimos datos de acuerdo con el Modelo Estndar.
Yo me senta como los fsicos de comienzos de siglo. Ellos, tambin, parecan enfrentarse a un
callejn sin salida. Pasaron dcadas llenando tediosamente tablas de cifras para las lneas espectrales
de varios gases, o calculando las soluciones a las ecuaciones de Maxwell para superficies metlicas
cada vez ms complicadas. Puesto que el Modelo Estndar tena diecinueve parmetros que podan
ser ajustados arbitrariamente a cualquier valor, como los diales de una radio, yo imaginaba que los
fsicos tardaran dcadas hasta descubrir los valores exactos de los diecinueve parmetros.
Haba llegado el tiempo para una revolucin. Lo que atraa a la prxima generacin de fsicos era
el mundo de mrmol.
Por supuesto, seguan quedando varios problemas profundos en el camino de una genuina teora
cuntica de la gravedad. Un problema al construir una teora de la gravedad es que la fuerza es
desesperantemente dbil. Por ejemplo, se necesita toda la masa de la Tierra para mantener hojas de
papel en mi mesa de trabajo. Sin embargo, frotando un peine en mi cabello yo puedo levantar estas
hojas de papel, superando la fuerza del planeta Tierra. Los electrones en mi peine son ms poderosos
que la atraccin gravitatoria de todo el planeta. Anlogamente, si yo tuviera que tratar de construir un
tomo con electrones atrados hacia el ncleo por la fuerza gravitatoria, y no por la fuerza
elctrica, el tomo tendra el tamao del universo.
Clsicamente, vemos que la fuerza gravitatoria es despreciable comparada con la fuerza
electromagntica, y por lo tanto es extraordinariamente difcil de medir. Pero si intentamos
desarrollar una teora cuntica de la gravedad, entonces cambian las tornas. Las correcciones
cunticas debidas a la gravedad son del orden de la energa de Planck, o 1016 miles de millones de
electronvoltios, mucho ms all de cualquier cosa alcanzable en el planeta Tierra en este siglo. Esta
situacin de perplejidad se ahonda cuando tratamos de construir una teora completa de la gravedad
cuntica. Recordemos que cuando los fsicos cunticos tratan de cuantizar una fuerza, la
descomponen en minsculos paquetes de energa, llamados cuantos. Si uno trata de cuantizar a ciegas
la teora de la gravedad, postula que funciona por el intercambio de minsculos paquetes de
gravedad, llamados gravitones. El rpido intercambio de gravitones entre la materia es lo que la
mantiene unida gravitatoriamente. En esta imagen, lo que nos mantiene en el suelo, y nos impide salir
despedidos al espacio exterior a miles de kilmetros por hora, es el intercambio invisible de billones
de minsculas partculas gravitones. Pero cuando los fsicos tratan de realizar clculos simples para
calcular las correcciones cunticas a las leyes de la gravedad de Newton y de Einstein, descubren que
el resultado es infinito, lo que lo hace intil.
Por ejemplo, examinemos lo que sucede cuando chocan entre s dos partculas elctricamente
neutras. Para calcular los diagramas de Feynman para esta teora tenemos que hacer una
aproximacin, de modo que suponemos que la curvatura del espacio-tiempo es pequea, y por lo
tanto el tensor mtrico de Riemann es prximo a 1. Para una primera estimacin, suponemos que el

Fig ura 6.1. a) En teora cuntica, un cuanto de la fuerza


gravitatoria, sealado con h, se denomina graviten, que se forma
al romper la mtrica de Riemann. En esta teora, los objetos
interaccionan intercambiando este paquete de gravedad. De esta
forma, hemos perdido completamente la bella imagen
geomtrica de Einstein. b) Por desgracia, todos los diagramas
que contienen lazos cerrados son infinitos, lo que ha impedido
una unificacin de la gravedad con la teora cuntica durante el
ltimo medio siglo. Una teora cuntica de la gravedad que la
una con las otras fuerzas es el Santo Grial de la fsica.

espacio-tiempo es casi plano, no curvo, de modo


que descomponemos los componentes del tensor
mtrico en la forma g11 = 1 + h11 donde 1
representa el espacio plano en nuestras ecuaciones
y h11 es el campo del gravitn. (Einstein, por
supuesto, estaba horrorizado de que los fsicos
cunticos mutilaran de esta forma sus ecuaciones
rompiendo el tensor mtrico. Esto es parecido a
tomar una bella pieza de mrmol y golpearla con
un mazo para romperla.) Despus de hacer esta
mutilacin, llegamos a una teora cuntica de
aspecto convencional. En la figura 6.1a, vemos que
las dos partculas neutras intercambian un cuanto
de gravedad, etiquetado por el campo b.
El problema surge cuando sumamos sobre
todos los lazos de los diagramas: divergen, como
en la figura 6.1b. Para el campo de Yang-Mills,
podramos utilizar inteligentes trucos malabares
para reordenar estas cantidades infinitas hasta que
o bien se cancelen o sean absorbidas en cantidades
que no pueden ser medidas. Sin embargo, puede
demostrarse que las recetas normales de
renormalizacin fallan completamente cuando las
aplicamos a una teora cuntica de la gravedad. De
hecho, los esfuerzos de los fsicos durante medio
siglo para eliminar o absorber estos infinitos han
sido vanos. En otras palabras, los intentos de
fuerza bruta por romper el mrmol en piezas

fracasaron miserablemente.
Luego, a comienzos de los aos ochenta, ocurri un curioso fenmeno. Recordemos que la teora
de Kaluza-Klein haba estado inactiva durante sesenta aos. Pero los fsicos quedaron tan frustrados
por sus intentos de unificar la gravedad con las otras fuerzas cunticas que empezaron a superar su
prejuicio sobre las dimensiones invisibles y el hiperespacio. Estaban listos para una alternativa, y sa
fue la teora de Kaluza-Klein.
El finado fsico Heinz Pagels resumi esta excitacin a propsito del resurgimiento de la teora
de Kaluza-Klein:
Despus de los aos treinta, la idea de Kaluza-Klein perdi su favor, y durante muchos aos permaneci latente. Pero,
conforme los fsicos investigaban cada posible camino para la unificacin de la gravedad con las otras fuerzas, ha cobrado
de nuevo relevancia. Hoy da, en contraste con los aos veinte, los fsicos se proponen algo ms que unificar la gravedad
con el electromagnetismo solamente: quieren tambin unificar la gravedad con las interacciones dbil y fuerte. Esto
requiere incluso ms dimensiones, por encima de la quinta.[71]

Incluso el premio Nobel Steven Weinberg fue arrastrado por el entusiasmo generado por la teora
de Kaluza-Klein. Sin embargo, haba an fsicos escpticos a propsito del renacimiento de KaluzaKlein. Howard Georgi, de Harvard, recordando a Weinberg lo difcil que es medir
experimentalmente estas dimensiones compactificadas que estn enrolladas, compuso el siguiente
poema:
Steve Weinberg, de Texas volvi
y con un montn de dimensiones nos sorprendi
pero todas las dimensiones de ms
enrolladas en una bola estn
que es tan minscula que nunca nos afectar.[72]

Aunque la teora de Kaluza-Klein segua siendo no renormalizable, lo que despert el intenso


inters por la teora era que daba la esperanza de una teora hecha de mrmol. Convertir el feo y
confuso revoltijo de madera en el puro y elegante mrmol de la geometra era, por supuesto, el
sueo de Einstein. Pero en los aos treinta y cuarenta no se saba casi nada de la naturaleza de la
madera. Sin embargo, hacia los aos setenta, el Modelo Estndar haba desvelado finalmente el
secreto de la madera: el hecho de que la madera consiste en quarks y leptones que se mantienen
unidos por el campo de Yang-Mills que obedece a la simetra SU(3) x SU(2) x U(l). El problema era
cmo derivar estas partculas y simetras misteriosas a partir del mrmol.
A primera vista, eso pareca imposible. Despus de todo, estas simetras son el resultado de
intercambiar partculas puntuales entre s. Si se reordenan N quarks dentro de un multiplete, entonces
la simetra es SU(N). Estas simetras parecan ser exclusivamente las simetras de la madera, no del
mrmol. Qu tena que ver SU(N) con la geometra?
Convertir la madera en mrmol
La primera pequea pista lleg en los aos sesenta, cuando los fsicos descubrieron, con gran placer,
que existe una manera alternativa de introducir las simetras en la fsica. Cuando los fsicos
extendieron la vieja teora pentadimensional de Kaluza-Klein a N dimensiones se dieron cuenta de
que hay libertad para imponer una simetra en el hiperespacio. Cuando se enrollaba la quinta
dimensin, vieron que el campo de Maxwell surga de la mtrica de Riemann. Pero cuando se
enrollaban N dimensiones, los fsicos encontraron que de sus ecuaciones surga el celebrado campo
de Yang-Mills, la clave del Modelo Estndar!
Para ver cmo emergen las simetras del espacio, consideremos un baln de playa normal. Tiene
una simetra: podemos rotarlo alrededor de su centro, y el baln de playa conserva su forma. La
simetra de un baln de playa, o de una esfera, se denomina O(3), o rotaciones en tres dimensiones.
Anlogamente, en dimensiones ms altas, una hiperesfera tambin puede ser rotada alrededor de su
centro y mantiene su forma. La hiperesfera tiene una simetra denominada O(N).
Consideremos ahora que el baln de playa est vibrando. Se forman ondulaciones en la superficie
del baln. Si hacemos vibrar cuidadosamente el baln de playa en una cierta forma, podemos inducir
en l vibraciones regulares que se denominan resonancias. Estas resonancias, a diferencia de las
ondulaciones ordinarias, pueden vibrar slo a ciertas frecuencias. De hecho, si hacemos vibrar el
baln de playa de modo suficientemente rpido, podemos crear tonos musicales de una frecuencia

definida. Estas vibraciones, a su vez, pueden clasificarse mediante la simetra O(3).


El hecho de que una membrana, como un baln de playa, puede inducir frecuencias resonantes es
un fenmeno comn. Las cuerdas vocales de nuestra garganta, por ejemplo, son membranas tensas
que vibran a frecuencias definidas, o resonancias, y pueden as producir tonos musicales. Otro
ejemplo es nuestro odo. Sobre nuestros tmpanos inciden ondas sonoras de todo tipo, que resuenan
entonces a frecuencias definidas. Estas vibraciones se transforman luego en seales elctricas que se
envan a nuestro cerebro, que las interpreta como sonidos. ste es tambin el principio que subyace
en el telfono. El diafragma metlico que hay dentro de cualquier telfono se pone en movimiento
por medio de seales elctricas en el cable telefnico. Esto crea vibraciones mecnicas o resonancias
en el diafragma, que a su vez crean las ondas sonoras que omos en el auricular. ste es tambin el
principio que subyace en los altavoces estreo o en los tambores de una orquesta.
Para un hiperespacio, el efecto es el mismo. Al igual que una membrana, puede resonar a varias
frecuencias, que a su vez pueden ser determinadas por su simetra O(N). Alternativamente, los
matemticos han imaginado superficies ms perfeccionadas en dimensiones ms altas que estn
descritas mediante nmeros complejos. (Los nmeros complejos utilizan la raz cuadrada de 1,

l ). Entonces es sencillo demostrar que la simetra correspondiente a una hiperesfera es SU(N).


El punto clave ahora es ste: si la funcin de onda de una partcula vibra a lo largo de esta
superficie, heredar esta simetra SU(N). Por lo tanto, las misteriosas simetras SU(N) que aparecen
en la fsica subatmica pueden verse ahora como subproductos de un hiperespacio vibrante! En otras
palabras, tenemos ahora una explicacin para el origen de las misteriosas simetras de la madera: son
realmente las simetras ocultas que proceden del mrmol.
Si ahora tomamos una teora de Kaluza-Klein definida en 4 + N dimensiones y luego enrollamos
N dimensiones, descubriremos que las ecuaciones se dividen en dos piezas. La primera pieza son las
ecuaciones usuales de Einstein, que recuperamos como era de esperar. Pero la segunda pieza no ser
la teora de Maxwell. Descubrimos que el resto es precisamente la teora de Yang-Mills, que forma la
base de toda fsica subatmica! sta es la clave para convertir las simetras de la madera en las
simetras del mrmol.
A primera vista, parece casi mstico que las simetras de la madera, que se descubrieron
trabajosamente por ensayo y error es decir, examinando laboriosamente los residuos de los
colisionadores de tomos, emerjan casi automticamente de dimensiones ms altas. Es milagroso
que las simetras descubiertas al reordenar quarks y leptones aparezcan a partir del hiperespacio. Una
analoga puede ayudarnos a comprender esto. La materia puede asimilarse a la arcilla, que es informe
y desordenada. La arcilla carece de cualquiera de las bellas simetras que son inherentes a las figuras
geomtricas. Sin embargo, la arcilla puede ser comprimida en un molde que puede tener simetras.
Por ejemplo, el molde puede conservar su forma si es girado en un cierto ngulo. Entonces la arcilla
heredar tambin la simetra del molde. La arcilla, como la materia, hereda su simetra porque el
molde, como el espacio-tiempo, tiene una simetra.
Si esto es correcto, significa que las extraas simetras que vemos entre quarks y leptones, que se
descubrieron bsicamente por accidente durante varias dcadas, pueden verse ahora como
subproductos de vibraciones en el hiperespacio. Por ejemplo, si las dimensiones invisibles tienen la
simetra SU(5), entonces podemos escribir SU(5) GUT como una teora de Kaluza-Klein.

Esto puede verse tambin a partir del tensor


mtrico de Riemann. Recordemos que se parece al
campo de Faraday excepto porque tiene muchas
ms componentes. Puede ser dispuesto como los
cuadrados de un tablero de ajedrez. Dejando aparte
las quintas fila y columna del tablero, podemos
separar el campo de Maxwell del campo de
Einstein. Hagamos ahora el mismo truco con la
teora de Kaluza-Klein en un espacio (4 + N)dimensional. Si se separan las N columnas y filas
de las primeras cuatro columnas y filas, entonces
se obtiene un tensor mtrico que describe la teora Fig ura 6.2. Si vamos a la N-sima dimensin, el tensor mtrico
es una serie de N2 nmeros que pueden ser dispuestos en un
de Einstein y la teora de Yang-Mills. En la figura bloque N x N. Separando la quinta y superiores filas y
6.2, hemos inscrito el tensor mtrico de una teora columnas, podemos extraer el campo electromagntico de
de Kaluza-Klein (4 + N)-dimensional, separando el Maxwell y el campo de Yang-Mills. De este modo, de golpe,
la teora del hiperespacio nos permite unificar el campo de
campo de Einstein del campo de Yang-Mills.
Einstein (que describe la gravedad), el campo de Maxwell (que
Aparentemente, uno de los primeros fsicos en describe la fuerza electromagntica), y el campo de Yang-Mills
describe las fuerzas dbil y fuerte). Las fuerzas
llevar a cabo esta reduccin fue Bryce DeWitt, de (que
fundamentales encajan exactamente como en un rompecabezas.
la Universidad de Texas, que ha dedicado muchos
aos al estudio de la gravedad cuntica. Una vez que fue descubierto este truco de descomponer el
tensor mtrico, el clculo para extraer el campo de Yang-Mills es sencillo. DeWitt pens que extraer
el campo de Yang-Mills de una teora de gravedad N-dimensional era un ejercicio matemtico tan
simple que lo propuso como un problema para resolver en casa en la Escuela de Verano de Fsica de
Les Houches en Francia en 1963. [Recientemente, Peter Freund puso de manifiesto que Oskar Klein
haba descubierto independientemente el campo de Yang-Mills en 1938, anticipndose en varias
dcadas a la obra de Yang, Milis y otros. En una conferencia que tuvo lugar en Varsovia titulada
Nuevas teoras fsicas, Klein anunci que l era capaz de generalizar el trabajo de Maxwell para
incluir una simetra mayor, O(3). Por desgracia, debido al caos desencadenado por la segunda guerra
mundial, y puesto que la teora de Kaluza-Klein qued enterrada por la excitacin generada por la
teora cuntica, este importante trabajo fue olvidado. Es irnico que la teora de Kaluza-Klein fuese
vctima de la emergencia de la teora cuntica, ahora basada en el campo de Yang-Mills, que fue
descubierto por primera vez analizando la teora de Kaluza-Klein. En la excitacin por desarrollar la
teora cuntica, los fsicos haban ignorado un descubrimiento capital que proceda de la teora de
Kaluza-Klein.]
Extraer el campo de Yang-Mills de la teora de Kaluza-Klein fue slo el primer paso. Aunque
ahora poda verse que las simetras de la madera aparecan a partir de las simetras ocultas de
dimensiones invisibles, el prximo paso consista en crear la propia madera (hecha de quarks y
leptones) enteramente a partir del mrmol. Este prximo paso sera denominado supergravedad.
Supergravedad
Convertir la madera en mrmol se enfrentaba todava a formidables problemas porque, segn el

Modelo Estndar, todas las partculas estn girando. Sabemos ahora, por ejemplo, que la madera
est hecha de quarks y leptones. stos, a su vez, tienen 1/2 unidad de giro o espn cuntico (medido en
unidades de la constante de Planck h. Las partculas con espn semientero (1/2, 3/2, 5/2, y as
sucesivamente) se denominan fermiones (en honor de Enrico Fermi, que investig por primera vez
sus extraas propiedades). Sin embargo, las fuerzas se describen mediante cuantos con espn entero.
Por ejemplo, el fotn, el cuanto de luz, tiene un espn unidad. Lo mismo sucede con el campo de
Yang-Mills. El gravitn, el paquete hipottico de gravedad, tiene dos unidades de espn. Se denominan
bosones (en honor del fsico indio Satyendra Bose).
Tradicionalmente, la teora cuntica mantiene a fermiones y bosones estrictamente separados. De
hecho, cualquier intento por convertir la madera en mrmol tendra inevitablemente que enfrentarse
con el hecho de que fermiones y bosones son mundos aparte en sus propiedades. Por ejemplo, SU(N)
puede reordenar los quarks entre s, pero se supone que fermiones y bosones nunca se mezclan. Se
produjo as una conmocin cuando se descubri una nueva simetra, denominada supersimetra, que
haca exactamente eso. Las ecuaciones que son supersimtricas permiten el intercambio de un
fermin con un bosn y siguen manteniendo las ecuaciones intactas. En otras palabras, un multiplete
de supersimetra consta de nmeros iguales de bosones y fermiones. Reordenando los bosones y los
fermiones dentro del mismo multiplete, las ecuaciones supersimtricas permanecen igual.
Esto nos da la extraordinaria posibilidad de poner todas las partculas del universo en un
multiplete! Como ha resaltado el premio Nobel Abdus Salam, La supersimetra es la propuesta
definitiva para una unificacin completa de todas las partculas.
La supersimetra est basada en un nuevo tipo de sistema de numeracin que volvera loco a
cualquier maestro de escuela. La mayora de las operaciones de multiplicacin y divisin que damos
por supuestas dejan de ser vlidas en la supersimetra. Por ejemplo, si a y b son dos supernmeros,
entonces a x b= b x a. Esto, por supuesto, es imposible para los nmeros ordinarios. Normalmente,
cualquier maestro de escuela arrojara estos supernmeros por la ventana, porque se puede
demostrar que a x a = a x a, o, en otras palabras, a x a = 0. Si stos fueran nmeros ordinarios,
entonces esto significa que a = 0, y el sistema numrico colapsa. Sin embargo, con los supernmeros,
el sistema no colapsa; tenemos el enunciado bastante sorprendente de que a x a = 0 aun cuando a 0.
Aunque estos supernmeros violan casi todo lo que hemos aprendido sobre los nmeros desde
nuestra infancia, puede demostrarse que dan un sistema autoconsistente y altamente no trivial. Resulta
notable que un sistema totalmente nuevo de superclculo puede basarse en ellos.
Pronto, tres fsicos (Daniel Freedman, Sergio Ferrara y Peter van Nieuwenhuizen, de la
Universidad del Estado de Nueva York en Stony Brook) desarrollaron la teora de supergravedad en
1976. La supergravedad era el primer intento realista para construir un mundo hecho enteramente de
mrmol. En una teora supersimtrica, todas las partculas tienen supercompaeras, llamadas
spartculas. La teora de supergravedad del grupo de Stony Brook contiene solamente dos campos: el
campo del graviten de espn-dos (que es un bosn) y su compaero de espn 3/2, denominado
gravitino (que significa pequea gravedad). Puesto que estas partculas no son suficientes para
incluir el Modelo Estndar, se hicieron intentos para acoplar la teora a partculas ms complicadas.
La manera ms sencilla de incluir la materia es desarrollar la teora de supergravedad en un
espacio de once dimensiones. Para desarrollar la superteora de Kaluza-Klein en once dimensiones,

Fig ura 6.3. La supergravedad satisface casi el sueo de


Einstein de dar una derivacin puramente geomtrica de todas
las fuerzas y partculas del universo. Para ver esto, notemos
que si aadimos la supersimetra al tensor mtrico de Riemann,
la mtrica se duplica en tamao, dndonos la supermtrica de
Riemann. Las nuevas componentes del supertensor de Riemann
corresponden a quarks y leptones. Al descomponer el
supertensor de Riemann en sus componentes, descubrimos que
incluye casi todas las partculas y fuerzas fundamentales de la
naturaleza: la teora de la gravedad de Einstein, los campos de
Yang-Mills y de Maxwell, y los quarks y leptones. Pero el
hecho de que ciertas partculas estn ausentes en esta imagen
nos obliga a ir a un formalismo ms potente: la teora de
supercuerdas.

uno tiene que incrementar enormemente los


componentes dentro del tensor de Riemann, que
ahora se convierte en el supertensor de Riemann.
Para visualizar cmo la supergravedad convierte
la madera en mrmol, desarrollemos el tensor
mtrico y mostremos cmo se las arregla la
supergravedad para encajar el campo de Einstein,
el campo de Yang-Mills, y los campos de la
materia en un campo de supergravedad (figura
6.3). La caracterstica esencial de este diagrama es
que la materia, junto con las ecuaciones de YangMills y de Einstein, est ahora incluida en el
mismo campo de supergravedad 11-dimensional.
La supersimetra es la simetra que reordena la
madera en el mrmol, y viceversa, dentro del
campo de supergravedad. Por lo tanto, todos ellos
son manifestaciones de la misma fuerza, la
superfuerza. La madera ya no existe como una
entidad sola y aislada. Ahora est unida con el
mrmol, para formar supermrmol! (figura 6.4)

El fsico Peter van Nieuwenhuizen, uno de los


creadores de la supergravedad, qued
profundamente
impresionado
por
las
implicaciones de esta superunificacin. Escribi
que la supergravedad puede unificar teoras de
gran unificacin con la gravedad, llevando a un
modelo sin casi ningn parmetro libre. Es la
nica teora con una simetra gauge local entre
fermiones y bosones. Es la ms bella teora gauge
conocida, tan bella, de hecho, que la naturaleza
debera ser consciente de ella!.[73]
Fig ura 6.4. En supergravedad, obtenemos casi una unificacin
Recuerdo con agrado el haber asistido y dado de todas las fuerzas conocidas (mrmol) con la materia
charlas en muchas de estas conferencias sobre (madera). Como en un rompecabezas, ellas encajan en el tensor
mtrico de Riemann. Esto satisface casi el sueo de Einstein.
supergravedad. Haba un sentimiento intenso y
alborozado de que estbamos en vsperas de algo importante. En una reunin en Mosc, lo recuerdo
muy bien, se hicieron una serie de animados brindis por el xito continuado de la teora de
supergravedad. Pareca que finalmente estbamos en vsperas de culminar el sueo de Einstein de un
universo de mrmol tras sesenta aos de olvido. Alguno de nosotros lo llam bromeando la
venganza de Einstein.

El 29 de abril de 1980, cuando el cosmlogo Stephen Hawking asumi la Ctedra Lucasiana (que
previamente haban ocupado algunos de los inmortales de la fsica, incluyendo a Isaac Newton y P. A.
M. Dirac), pronunci una conferencia con el prometedor ttulo Est a la vista el final de la fsica
terica?. Un estudiante ley en su nombre: Hemos hecho enormes progresos en los aos recientes
y, como voy a describir, existe alguna base para un prudente optimismo acerca de que podamos ver
una teora completa durante el tiempo de vida de algunos de los aqu presentes.
La fama de la supergravedad se extendi poco a poco al pblico general e incluso comenz a
tener un seguimiento entre grupos religiosos. Por ejemplo, el concepto de unificacin es una
creencia central dentro del movimiento de meditacin transcendental. Sus seguidores editaron un
gran pster que contena las ecuaciones completas que describen la supergravedad 11-dimensional.
Cada trmino de la ecuacin, afirmaban ellos, representa algo especial, tal como armona, amor,
fraternidad, y as sucesivamente. (Este pster cuelga de la pared del instituto terico de Stony
Brook. Que yo sepa sta es la primera vez que una ecuacin abstracta de la fsica terica ha
inspirado un seguimiento entre un grupo religioso!)
Supertensores mtricos
Peter van Nieuwenhuizen compone una figura bastante brillante en crculos fsicos. Alto, curtido, de
aspecto atltico, y bien vestido, se parece ms a un actor anunciando una locin bronceadora en
televisin que a uno de los creadores originales de la supergravedad. Es un fsico holands, ahora
profesor en Stony Brook; fue discpulo de Veltman, como lo fue t Hooft, y por ello se sinti muy
interesado por la cuestin de la unificacin. Es uno de los pocos fsicos que he encontrado con una
capacidad verdaderamente inagotable para el sufrimiento matemtico. Trabajar con la supergravedad
requiere una extraordinaria paciencia. Recordemos que el sencillo tensor mtrico introducido por
Riemann en el siglo XIX tena slo diez componentes. El tensor mtrico de Riemann tiene ahora que
ser reemplazado por el supertensor mtrico de la supergravedad, que tiene literalmente cientos de
componentes. Esto no es sorprendente, puesto que cualquier teora que tiene dimensiones ms altas y
pretende la unificacin de toda la materia ha de tener suficientes componentes para describirla, pero
esto incrementa enormemente la complejidad matemtica de las ecuaciones. (A veces me pregunto
qu pensara Riemann al saber que un siglo despus su tensor mtrico florecera en un supertensor
mtrico muchas veces mayor que cualquier cosa que un matemtico del siglo XIX pudiera imaginar.)
La llegada de la supergravedad y los supertensores mtricos ha significado que la cantidad de
matemticas que un estudiante licenciado debe dominar ha explotado en la ltima dcada. Como
observa Steven Weinberg, Miren lo que ha sucedido con la gravedad. Quienes han estado trabajando
en ella durante los ltimos diez aos son enormemente brillantes. Algunos de ellos son ms brillantes
que cualquiera de los que yo conoc en mis primeros aos.[74]
Peter no slo es un calculador soberbio, sino tambin alguien que impone modas. Puesto que los
clculos para una simple ecuacin de supergravedad pueden ocupar fcilmente ms de una hoja de
papel, l empez a utilizar cuadernos de gran tamao para bocetos artsticos. Un da fui a su casa y vi
cmo proceda. Empezaba en el ngulo superior izquierdo del cuaderno y comenzaba a escribir sus
ecuaciones con su escritura microscpica. Luego segua trabajando a lo largo y hacia abajo del
cuaderno de bocetos hasta que estaba completamente lleno, y entonces volva la pgina y empezaba

de nuevo. Este proceso seguira luego durante horas, hasta que el clculo estaba completo. La nica
vez que se interrumpa era cuando introduca su lpiz en un sacapuntas elctrico cercano y, a
continuacin, en pocos segundos reanudaba su clculo sin ninguna equivocacin. Finalmente,
almacenara estas hojas de artista en su estantera, como si fuesen volmenes de alguna revista
cientfica. Los cuadernos de bocetos de Peter se hicieron poco a poco famosos en todo el campus.
Pronto se inici una moda; todos los estudiantes licenciados en fsica empezaron a comprar estos
voluminosos cuadernos de bocetos artsticos y poda vrseles por el campus llevndolos bajo el
brazo, incmodos pero orgullosos.
Una vez, Peter, su amigo Paul Townsend (ahora en la Universidad de Cambridge) y yo estbamos
colaborando en un problema de supergravedad excepcionalmente difcil. El clculo era tan difcil que
consuma varios cientos de pginas. Puesto que ninguno de nosotros confiaba totalmente en nuestros
clculos, decidimos reunimos en mi comedor y verificar colectivamente nuestro trabajo. Nos
enfrentbamos a un temible desafo: varios miles de trminos tenan que sumar exactamente cero.
(Normalmente, nosotros los fsicos tericos podemos visualizar bloques de ecuaciones en nuestras
cabezas y manipularlas sin tener que utilizar papel. Sin embargo, debido a la gran longitud y
delicadeza de este problema, tenamos que comprobar cada simple signo aritmtico del clculo.)
Entonces dividimos el problema en varios fragmentos grandes. Sentados alrededor de la mesa del
comedor, cada uno de nosotros se ocupara en calcular el mismo fragmento. Tras una hora ms o
menos, cruzaramos nuestros resultados. Normalmente dos de los tres estaran de acuerdo y se le
pedira al tercero que descubriese su error. Entonces pasaramos al siguiente fragmento, y
repetiramos el mismo proceso hasta que los tres estuvisemos de acuerdo en la misma respuesta.
Este proceso repetitivo de verificacin cruzada seguira hasta ltimas horas de la noche. Sabamos
que incluso un error en varios centenares de pginas nos dara un clculo totalmente intil.
Finalmente, bien pasada la medianoche comprobamos el ltimo y definitivo trmino. Era cero, como
habamos esperado. Entonces celebramos nuestro resultado. (El arduo clculo debi agotar incluso a
un caballo de tiro infatigable como Peter. Despus de dejar mi apartamento, olvid al momento
dnde estaba el nuevo apartamento de su mujer en Manhattan. Llam en varias puertas de una casa de
apartamentos, pero slo obtuvo respuestas desairadas; haba elegido el edificio equivocado. Tras una
vana bsqueda, Peter y Paul se volvieron de mala gana a Stony Brook. Pero debido a que Peter haba
olvidado reemplazar el cable del embrague, el cable se rompi y tuvieron que empujar su automvil.
Finalmente llegaron a Stony Brook en su automvil averiado a las 5 de la madrugada!)
El declinar de la supergravedad
Los crticos, no obstante, empezaron a ver cada vez ms problemas en la supergravedad. Tras una
bsqueda intensiva, las spartculas no se vieron en ningn experimento. Por ejemplo, el electrn de
espn 1/2 no tiene ningn compaero de espn 0. De hecho, no existe, hasta el presente, la ms mnima
evidencia experimental de spartculas en nuestro mundo de baja energa. Sin embargo, la creencia
firme de los fsicos que trabajan en esta rea es que, a las energas enormes que existan en el instante
de la Creacin, todas las partculas estaban acompaadas por sus supercompaeras. Slo a esta
energa increble vemos un mundo perfectamente supersimtrico.
Pero tras algunos aos de ferviente inters y montones de conferencias internacionales se hizo

evidente que esta teora no poda ser cuantizada correctamente, lo que hizo fracasar temporalmente el
sueo de crear una teora puramente a partir del mrmol. Como todos los dems intentos de construir
una teora de la materia enteramente a partir del mrmol, la supergravedad fracasaba por una razn
muy simple: cuando quiera que tratbamos de calcular nmeros a partir de estas teoras llegbamos a
infinitos sin significado. La teora, aunque tena menos infinitos que la teora original de KaluzaKlein, segua siendo no renormalizable.
Haba otros problemas. La simetra ms alta que poda incluir la supergravedad se denominaba
O(8), que era demasiado pequea para acomodar la simetra del Modelo Estndar. Pareca que la
supergravedad era slo otro paso en el largo viaje hacia una teora unificada del universo. Sanaba un
problema (convertir la madera en mrmol), slo para caer vctima de otras varias enfermedades. Sin
embargo, precisamente cuando el inters por la supergravedad empezaba a decaer, lleg una nueva
teora que era quiz la teora fsica ms extraa pero ms potente jams propuesta: la teora de
supercuerdas decadimensional.

7
SUPERCUERDAS

La teora de cuerdas es fsica del siglo XXI que cay


accidentalmente en el siglo XX.
EDWARD WITTEN
Edward Witten, del Instituto para Estudio Avanzado en Princeton, New Jersey, domina el mundo de la
fsica terica. Witten es actualmente el jefe de la banda, el ms brillante fsico de altas energas, que
marca las tendencias en la comunidad fsica al modo en que Picasso marcaba las tendencias en el
mundo del arte. Cientos de fsicos siguen su trabajo religiosamente para tener nocin de sus ideas
innovadoras. Un colega de Princeton, Samuel Treiman, dice: l nos saca una cabeza a todos los
dems. Ha iniciado a grupos enteros de personas en nuevos caminos. Construye demostraciones
elegantes y asombrosas que dejan a la gente boquiabierta y admirada. Treiman concluye: No
deberamos establecer comparaciones con Einstein con demasiada alegra, pero cuando se trata de
Witten .[75]
Witten procede de una familia de fsicos. Su padre es Leonard Witten, profesor de fsica en la
Universidad de Cincinnati y una destacada autoridad en la teora de la relatividad general de Einstein.
(Su padre, de hecho, se jacta a veces de que su mayor contribucin a la fsica fue engendrar a su hijo.)
Su esposa es Chiara Nappi, tambin fsica terica en el instituto.
Witten no es como los dems fsicos. La mayora de ellos comienzan su romance con la fsica a
una edad temprana (cuando estn en el instituto de enseanza media o incluso en la escuela
elemental). Witten ha desafiado muchas convenciones, al empezar con un ttulo en historia en la
Universidad Brandis y un fuerte inters en lingstica. Despus de licenciarse en 1971, trabaj en la
campaa presidencial de George McGovern. McGovern le escribi incluso una carta de
recomendacin para una facultad universitaria. Witten haba publicado artculos en The Nation y New
Republic. (Scientific American, en una entrevista con Witten, comentaba: s, un hombre que es
presumiblemente la persona ms inteligente del mundo es un demcrata liberal.)[76]
Pero una vez que Witten decidi escoger la fsica como profesin, aprendi fsica con pasin. Se
licenci en Princeton, ense en Harvard, y luego fue catapultado a un puesto de profesor
permanente en Princeton a la edad de veintiocho aos. Tambin recibi la prestigiosa Beca
MacArthur (a veces calificada como el premio al genio por la prensa). Los resultados de su trabajo
han afectado tambin profundamente al mundo de las matemticas. En 1990, fue premiado con la
Medalla Fields que, en el mundo de las matemticas, es tan prestigiosa como el premio Nobel.
La mayor parte del tiempo, sin embargo, Witten permanece sentado y mira por la ventana,
manipulando y reordenando grandes conjuntos de ecuaciones en su cabeza. Su mujer seala: Nunca
hace clculos excepto en su mente. Yo llenara pginas con clculos antes de llegar a comprender lo
que estoy haciendo. Pero Edward slo se sienta para calcular un signo menos, o un factor dos.[77]

Witten dice: La mayora de las personas que no han estudiado fsica probablemente piensan que lo
que hacen los fsicos es cuestin de clculos increblemente complicados, pero eso no es realmente
lo esencial. Lo esencial es que la fsica trata de conceptos, busca comprender los conceptos, los
principios mediante los que opera el mundo.[78]
El prximo proyecto de Witten es el ms ambicioso y desafiante de su carrera. Una nueva teora,
denominada de supercuerdas, ha causado sensacin en el mundo de la fsica, al afirmar que es la
teora que puede unir la teora de la gravedad de Einstein con la teora cuntica. Witten no est
contento, sin embargo, con la forma en que normalmente se formula la teora de supercuerdas. Se ha
planteado el problema de descubrir el origen de la teora de supercuerdas, que puede resultar un
desarrollo decisivo hacia la explicacin del propio instante de la Creacin. El aspecto clave de esta
teora, el factor que le da su potencia tanto como su unicidad, es su geometra inusual. Las cuerdas
pueden vibrar autoconsistentemente slo en diez y veintisis dimensiones.
Qu es una partcula?
La esencia de la teora de cuerdas consiste en que puede explicar la naturaleza de la materia y del
espacio-tiempo; es decir, la naturaleza de la madera y del mrmol. La teora de cuerdas responde a
una serie de cuestiones enigmticas acerca de las partculas, tales como por qu existen tantas en la
naturaleza. Cuanto ms profundamente sondeamos en la naturaleza de las partculas subatmicas, ms
partculas encontramos. El actual zoo de partculas subatmicas alcanza nmeros de varios
centenares, y sus propiedades llenan volmenes enteros. Incluso con el Modelo Estndar tenemos un
desconcertante nmero de partculas elementales. La teora de cuerdas responde a esta pregunta
porque la cuerda, alrededor de 100 trillones de veces ms pequea que un protn, est vibrando; cada
modo de vibracin representa una resonancia o partcula distinta. La cuerda es tan increblemente
minscula que, a cierta distancia, una resonancia de una cuerda y una partcula son indistinguibles.
Slo cuando ampliamos de alguna forma la partcula podemos ver que no es en absoluto un punto,
sino un modo de una cuerda vibrante.
En esta imagen, cada partcula subatmica corresponde a una resonancia distinta que vibra slo a
una frecuencia caracterstica. La idea de una resonancia es familiar en la vida cotidiana. Pensemos en
el ejemplo de cantar en la ducha. Aunque nuestra voz natural puede ser frgil, delgada o temblorosa,
sabemos que repentinamente nos transformamos en estrellas de pera en la intimidad de nuestras
duchas. Esto se debe a que nuestras ondas sonoras rebotan rpidamente de un lado a otro entre las
paredes de la ducha. Las vibraciones que pueden encajar fcilmente dentro de las paredes de la ducha
son amplificadas muchas veces, produciendo ese sonido resonante. Estas vibraciones concretas se
denominan resonancias, mientras que otras vibraciones (cuyas ondas no tienen el tamao correcto)
son canceladas.
O pensemos en una cuerda de violn, que puede vibrar a diferentes frecuencias creando notas
musicales como do, re o mi. Los nicos modos que pueden sobrevivir en la cuerda son aquellos que
se anulan en los extremos de la cuerda de violn (porque est sujeta en sus extremos) y ondulan un
nmero entero de veces entre los extremos. En principio, la cuerda puede vibrar en una de entre un
nmero infinito de frecuencias diferentes. Sabemos que las notas propiamente dichas no son
fundamentales. La nota do no es ms fundamental que la nota re. Sin embargo, lo que s es

fundamental es la propia cuerda. No hay necesidad de estudiar cada nota aislada de las dems.
Comprendiendo cmo vibra una cuerda de violn, comprendemos inmediatamente las propiedades de
un nmero infinito de notas musicales.
Anlogamente, las partculas del universo propiamente dichas no son fundamentales. Un electrn
no es ms fundamental que un neutrino. Parecen ser fundamentales slo porque nuestros
microscopios no son suficientemente potentes para revelar su estructura. Segn la teora de cuerdas,
si pudiramos ampliar de alguna forma una partcula puntual veramos realmente una pequea cuerda
vibrante. De hecho, segn esta teora, la materia no es nada ms que las armonas creadas por esta
cuerda vibrante. Del mismo modo que se puede componer un nmero infinito de armonas para el
violn, puede construirse un nmero infinito de formas de materia a partir de cuerdas vibrantes. Esto
explica la riqueza de las partculas en la naturaleza. Anlogamente, las leyes de la fsica pueden ser
comparadas a las leyes de la armona permitida en la cuerda. El propio universo, compuesto de
innumerables cuerdas vibrantes, sera entonces comparable a una sinfona.
La teora de cuerdas puede explicar no slo la naturaleza de las partculas, sino tambin la del
espacio-tiempo. Cuando una cuerda se mueve en el espacio-tiempo, ejecuta un conjunto complicado
de movimientos. La cuerda puede, a su vez, romperse en cuerdas ms pequeas o colisionar con otras
cuerdas para formar cuerdas ms largas. El punto clave es que todas estas correcciones cunticas o
diagramas cerrados son finitos y calculables. sta es la primera teora cuntica de la gravedad en la
historia de la fsica que tiene correcciones cunticas finitas. (Recordemos que todas las teoras
previas conocidas incluyendo la teora original de Einstein, la teora de Kaluza-Klein y la
supergravedad fallaban en este criterio clave.)
Para ejecutar estos movimientos complicados, una cuerda debe satisfacer un gran conjunto de
condiciones de autoconsistencia. Estas condiciones de autoconsistencia son tan estrictas que imponen
condiciones extraordinariamente restrictivas sobre el espacio-tiempo. En otras palabras, la cuerda no
puede viajar autoconsistentemente en cualquier espacio-tiempo arbitrario, como sucede con una
partcula puntual.
Cuando se calcularon por primera vez las ligaduras que impone la cuerda sobre el espaciotiempo, los fsicos quedaron sorprendidos al descubrir que las ecuaciones de Einstein emergan de la
cuerda. Esto era notable; sin suponer ninguna de las ecuaciones de Einstein, los fsicos descubran
que ellas emergan de la teora de cuerdas, como por encanto. Las ecuaciones de Einstein ya no
resultaban ser fundamentales; podan derivarse de la teora de cuerdas.
Si esto es correcto, entonces la teora de cuerdas resuelve el persistente misterio de la naturaleza
de la madera y el mrmol. Einstein pensaba que el mrmol por s solo explicara un da todas las
propiedades de la madera. Para Einstein, la madera era slo un nudo o vibracin del espacio-tiempo,
ni ms ni menos. Los fsicos cunticos, sin embargo, pensaban lo contrario. Pensaban que el mrmol
poda convertirse en madera; es decir, que el tensor mtrico de Einstein podra convertirse en un
gravitn, el paquete discreto de energa que transporta la fuerza gravitatoria. stos son dos puntos de
vista diametralmente opuestos, y durante mucho tiempo se pens que un compromiso entre ellos era
imposible. La cuerda, sin embargo, es precisamente el eslabn perdido entre la madera y el
mrmol.
La teora de cuerdas puede derivar las partculas de materia como vibraciones resonantes en la

cuerda. Y la teora de cuerdas puede derivar tambin las ecuaciones de Einstein exigiendo que la
cuerda se mueva autoconsistentemente en el espacio-tiempo. De este modo, tenemos una teora global
de la materia-energa y del espacio-tiempo.
Estas ligaduras de autoconsistencia son sorprendentemente rgidas. Por ejemplo, prohben que la
cuerda se mueva en tres o cuatro dimensiones. Veremos que estas condiciones de autoconsistencia
obligan a la cuerda a moverse en un nmero concreto de dimensiones. De hecho, los nicos
nmeros mgicos permitidos por la teora de cuerdas son diez y veintisis dimensiones.
Afortunadamente, una teora de cuerdas definida en estas dimensiones tiene suficiente sitio para
unificar todas las fuerzas fundamentales.
La teora de cuerdas, por consiguiente, es suficientemente rica para explicar todas las leyes
fundamentales de la naturaleza. Partiendo de una simple teora de una cuerda vibrante, uno puede
extraer la teora de Einstein, la teora de Kaluza-Klein, la supergravedad, el Modelo Estndar e
incluso una teora GUT. Parece un milagro que, partiendo de algunos argumentos puramente
geomtricos acerca de una cuerda, uno sea capaz de rederivar el desarrollo total de la fsica durante
los ltimos dos milenios. Todas las teoras discutidas hasta ahora en este libro estn incluidas
automticamente en la teora de cuerdas.
El inters actual en la teora de cuerdas deriva del trabajo de John Schwarz del Instituto
Tecnolgico de California y su colaborador Michael Green del Queen Marys College en Londres.
Previamente, se pensaba que la cuerda podra poseer defectos que impediran una teora
completamente autoconsistente. Luego, en 1984, estos dos fsicos demostraron que se poda hacer
frente a todas las condiciones de autoconsistencia de la cuerda. Esto, a su vez, desencaden la
estampida actual entre los fsicos jvenes para resolver la teora y ganar un reconocimiento
potencial. A finales de los aos ochenta, empez una verdadera fiebre del oro entre los fsicos. (La
competicin entre centenares de los fsicos tericos ms brillantes del mundo para resolver la teora
ha llegado a ser bastante feroz. De hecho, la portada de Discover mostraba recientemente al terico
de cuerdas D. V. Nanopoulous, de Texas, quien abiertamente se jactaba de que estaba a punto de ganar
el premio Nobel en fsica. Pocas veces una teora tan abstracta ha despertado tales pasiones.)
Por qu cuerdas?
En cierta ocasin estaba comiendo con un ganador de un premio Nobel en fsica en un restaurante
chino de Nueva York. Mientras estbamos dando cuenta del cerdo agridulce, surgi el tema de la
teora de supercuerdas. Sin previo aviso, l se lanz a una larga discusin personal de por qu la
teora de supercuerdas no era el camino correcto para los fsicos tericos jvenes. Era una caza del
pato salvaje, afirmaba. Nunca haba habido nada igual en la historia de la fsica, de modo que l la
encontraba demasiado extraa para su gusto. Era demasiado ajena, demasiado ortogonal a todas las
tendencias anteriores en la ciencia. Tras una larga discusin, lo redujo a una pregunta: Por qu
cuerdas? Por qu no slidos o gotas vibrantes?
El mundo fsico, me recordaba l, utiliza los mismos conceptos una y otra vez. La naturaleza es
como una obra de Bach o de Beethoven, que a menudo empieza con un tema central y hace
variaciones sobre el mismo repartidas a lo largo de la sinfona. Segn este criterio, parece que las
cuerdas no son conceptos fundamentales en la naturaleza.

El concepto de rbitas, por ejemplo, se da repetidamente en la naturaleza en diferentes


variaciones; desde la obra de Coprnico, las rbitas han proporcionado un tema esencial que se
repite constantemente a lo largo de la naturaleza en diferentes variaciones, desde la galaxia ms
grande hasta el tomo y la ms pequea partcula subatmica. Anlogamente, los campos de Faraday
se han mostrado como uno de los temas favoritos de la naturaleza. Los campos pueden describir el
magnetismo de la galaxia y la gravitacin, o pueden describir la teora electromagntica de Maxwell,
la teora mtrica de Riemann y Einstein, y los campos de Yang-Mills encontrados en el Modelo
Estndar. La teora de campos, de hecho, ha emergido como el lenguaje universal de la fsica
subatmica, y quiz tambin del universo. Es el arma simple ms poderosa en el arsenal de la fsica
terica. Todas las formas conocidas de materia y energa han sido expresadas en trminos de teora
de campos. Las estructuras, entonces, como los temas y variaciones en una sinfona, son repetidos
constantemente.
Pero las cuerdas? Las cuerdas no parecen ser una estructura preferida por la naturaleza en el
diseo de los cielos. No vemos cuerdas en el espacio exterior. De hecho, me explicaba mi colega, no
vemos cuerdas en ninguna parte.
Un momento de reflexin, sin embargo, revelar que la naturaleza ha reservado un papel especial
a las cuerdas, como un ladrillo bsico para otras formas. Por ejemplo, la caracterstica esencial de la
vida en la Tierra es la molcula de ADN similar a una cuerda, que contiene la informacin compleja
y el cdigo de la propia vida. Para construir la materia de la vida, tanto como la materia subatmica,
las cuerdas parecen ser la respuesta perfecta. En ambos casos, queremos encerrar una gran cantidad
de informacin en una estructura reproducible y relativamente simple. La caracterstica distintiva de
una cuerda es que es una de las formas ms compactas de almacenar grandes cantidades de datos de
un modo en que la informacin pueda ser replicada.
Para los seres vivos, la naturaleza utiliza la doble cadena de la molcula de ADN, que se separa y
forma copias duplicadas de cada una de ellas. Nuestros cuerpos tambin contienen millones de
millones de millones de cadenas de protenas, formadas de ladrillos de aminocido. Nuestros
cuerpos, en cierto sentido, pueden ser considerados como una enorme coleccin de cuerdas:
molculas de protenas que revisten nuestros huesos.
El cuarteto de cuerda
Actualmente, la versin de ms xito de la teora de cuerdas es la creada por los fsicos de Princeton
David Gross, Emil Martinec, Jeffrey Harvey y Ryan Rohm, a quienes a veces se les llama el cuarteto
de cuerda de Princeton. El mayor de ellos es David Gross. En la mayora de los seminarios en
Princeton, Witten puede plantear preguntas con su voz suave, pero la voz de Gross es inconfundible:
grave, atronadora y exigente. Cualquiera que d un seminario en Princeton vive con el temor de las
agudas y rpidas preguntas con las que Gross le ametrallar. Lo que resulta notable es que sus
preguntas dan normalmente en el clavo. Gross y sus colaboradores propusieron lo que se denomina
la cuerda hetertica. Hoy da, de todas las variedades de teoras tipo Kaluza-Klein que se han
propuesto en el pasado, es precisamente la cuerda hetertica la que tiene el mayor potencial para
unificar todas las leyes de la naturaleza en una teora.
Gross cree que la teora de cuerdas resuelve el problema de convertir la madera en mrmol:

Construir la propia materia a partir de la geometra: eso es en cierto sentido lo que hace la teora de
cuerdas. Puede considerarse de esta manera, especialmente en una teora como la cuerda hetertica
que es inherentemente una teora de la gravedad en la que las partculas de materia, tanto como las
otras fuerzas de la naturaleza, emergen del mismo modo que la gravedad emerge de la geometra.
[79]

La caracterstica ms notable de la teora de cuerdas, como hemos resaltado, es que la teora de la


gravedad de Einstein est contenida automticamente en ella. De hecho, el gravitn (el cuanto de
gravedad) emerge como la vibracin ms pequea de la cuerda cerrada. Mientras las GUT se
esforzaban por evitar cualquier mencin de la teora de la gravedad de Einstein, las teoras de
supercuerdas exigen que se incluya la teora de Einstein. Por ejemplo, si simplemente abandonamos
la teora de la gravedad de Einstein como una vibracin de la cuerda, entonces la teora se vuelve
inconsistente e intil. sta, de hecho, es la razn por la que Witten se sinti atrado inicialmente hacia
la teora de cuerdas. En 1982, ley un artculo de revisin de John Schwarz y qued sorprendido al
darse cuenta de que la gravedad emerge de la teora de supercuerdas a partir solamente de los
requisitos de autoconsistencia. Recuerda que fue la mayor excitacin intelectual de mi vida. Witten
dice: La teora de cuerdas es extraordinariamente atractiva porque la gravedad se nos impone. Todas
las teoras de cuerdas consistentes conocidas incluyen la gravedad, de modo que mientras que la
gravedad es imposible en teora cuntica de campos tal como la conocemos, resulta obligatoria en
teora de cuerdas.[80]
Gross se siente satisfecho pensando que Einstein, si viviera, disfrutara con la teora de
supercuerdas. Amara el hecho de que la belleza y simplicidad de esa teora proceden en ltima
instancia de un principio geomtrico, cuya naturaleza exacta es an desconocida. Gross afirma:
Einstein se hubiera sentido a gusto con esto, al menos con el objetivo, si no con la realizacin Le
hubiera gustado el hecho de que existe un principio geomtrico subyacente que, por desgracia, no
comprendemos realmente.[81]
Witten llega incluso a decir que todas las ideas realmente grandes en la fsica son retornos de
la teora de supercuerdas. Con esto, l quiere decir que todos los grandes avances en fsica terica
estn incluidos en la teora de supercuerdas. Incluso afirma que el hecho de que la teora de la
relatividad general de Einstein fuera descubierta antes que la teora de supercuerdas fue un mero
accidente del desarrollo en el planeta Tierra. Afirma que, en alguna parte en el espacio exterior,
otras civilizaciones en el universo pudieron haber descubierto primero la teora de supercuerdas, y
derivado la relatividad general como un subproducto.[82]
Compactificacin y belleza
La teora de cuerdas es un candidato muy prometedor para la fsica porque da un origen sencillo de
las simetras descubiertas en fsica de partculas tanto como de la relatividad general.
Vimos en el captulo 6 que la supergravedad era no renormalizable y demasiado pequea para
acomodar la simetra del Modelo Estndar. Por consiguiente, no era autoconsistente y no poda
describir de forma realista las partculas conocidas. Sin embargo, la teora de cuerdas hace ambas
cosas. Como pronto veremos, elimina los infinitos encontrados en gravedad cuntica y da una teora
finita de la misma. Esto por s solo garantizara que la teora de cuerdas debera considerarse un

serio candidato para una teora del universo. Pero adems, existe un premio aadido. Cuando
compactificamos algunas de las dimensiones de la cuerda, descubrimos que hay suficiente sitio
para acomodar las simetras del Modelo Estndar e incluso de las GUT.
La cuerda hetertica consiste en una cuerda cerrada que tiene dos tipos de vibraciones, en el
sentido de las agujas del reloj y en sentido contrario, que son tratadas de forma diferente. Las
vibraciones en el sentido de las agujas del reloj viven en un espacio de diez dimensiones. Las
vibraciones de sentido contrario viven en un espacio de veintisis dimensiones, de las que diecisis
han sido compactificadas. (Recordemos que en la teora pentadimensional original de Kaluza, la
quinta dimensin se compactificaba curvndose en un crculo.) La cuerda hetertica debe su nombre
al hecho de que las vibraciones en el sentido de las agujas del reloj y en sentido contrario viven en
dos dimensiones diferentes pero se combinan para producir una sola teora de supercuerdas. sta es
la razn de que se denomine segn la palabra griega heterosis, que significa vigor hbrido.
El espacio compactificado de diecisis dimensiones es el ms interesante con mucho.
Recordemos que, en la teora de Kaluza-Klein, el espacio compactificado N-dimensional puede tener
una simetra asociada con l, de forma muy similar a un baln de playa. Entonces todas las
vibraciones (o campos) definidas en el espacio N-dimensional heredan automticamente estas
simetras. Si la simetra es SU(N), entonces todas las vibraciones en el espacio deben obedecer la
simetra SU(N) (de la misma forma que la arcilla hereda las simetras del molde). De este modo, la
teora de Kaluza-Klein podra acomodar las simetras del Modelo Estndar. Sin embargo, de esta
manera podra determinarse tambin que la supergravedad era demasiado pequea para contener
todas las partculas de las simetras encontradas en el Modelo Estndar. Esto era suficiente para
eliminar la teora de supergravedad como una teora realista de la materia y el espacio-tiempo.
Pero cuando el cuarteto de cuerda de Princeton analiz las simetras del espacio 16-dimensional,
descubri que es una simetra monstruosamente grande, denominada E(8) x E(8), que es mucho
mayor que cualquier simetra GUT que se hubiese intentado jams.[83] Esto era un premio inesperado.
Significaba que todas las vibraciones de la cuerda heredaran la simetra del espacio 16-dimensional,
que era ms que suficiente para acomodar la simetra del Modelo Estndar.
sta, entonces, es la expresin matemtica del tema central del libro, a saber, que las leyes de la
fsica se simplifican en dimensiones ms altas. En este caso, el espacio 26-dimensional de las
vibraciones de sentido contrario a las agujas del reloj de la cuerda hetertica tiene sitio suficiente
para explicar todas las simetras encontradas en la teora de Einstein y en la teora cuntica. As, por
primera vez, la geometra pura ha dado una simple explicacin de por qu el mundo subatmico
debera exhibir necesariamente ciertas simetras que emergen del enrollamiento del espacio de ms
dimensiones: Las simetras del dominio subatmico no son sino remanentes de la simetra del espacio
de ms dimensiones.
Esto significa que la belleza y simetra encontradas en la naturaleza pueden ser rastreadas en
ltima instancia hasta el espacio multidimensional. Por ejemplo, los copos de nieve crean bellas
figuras hexagonales, ninguna de las cuales es exactamente igual a otra. Estos copos de nieve y
cristales, a su vez, han heredado su estructura de la forma en que sus molculas han sido dispuestas
geomtricamente. Esta disposicin est bsicamente determinada por las cortezas electrnicas de la
molcula, que a su vez nos llevan de nuevo a las simetras rotacionales de la teora cuntica, dadas

por O(3). Todas las simetras del universo de baja energa que observamos en los elementos
qumicos se deben a las simetras catalogadas por el Modelo Estndar, que a su vez pueden derivarse
compactificando la cuerda hetertica.
En conclusin, las simetras que vemos a nuestro alrededor, desde el arco iris a las flores y a los
cristales, pueden considerarse en ltima instancia como manifestaciones de fragmentos de la teora
decadimensional original.[84] Riemann y Einstein haban confiado en llegar a una comprensin
geomtrica de por qu las fuerzas pueden determinar el movimiento y la naturaleza de la materia.
Pero les faltaba un ingrediente clave para mostrar la relacin entre la madera y el mrmol. Este
eslabn perdido es con gran probabilidad una teora de supercuerdas. Con la teora de cuerdas
decadimensional, vemos que la geometra de la cuerda puede ser responsable en ltima instancia
tanto de las fuerzas como de la estructura de la materia.
Un fragmento de fsica del siglo XXI
Dado el enorme poder de sus simetras, no es sorprendente que la teora de supercuerdas sea
radicalmente diferente de cualquier otro tipo de fsica. De hecho, fue descubierta casi por casualidad.
Muchos fsicos han comentado que si este accidente fortuito no hubiese ocurrido, entonces la teora
no se hubiese descubierto hasta el siglo XXI. Esto es as porque supone una neta desviacin de todas
las ideas ensayadas en este siglo. No es una extensin natural de tendencias y teoras populares en este
siglo; permanece aparte.
Por el contrario, la teora de la relatividad general tuvo una evolucin normal y lgica. En
primer lugar, Einstein postul el principio de equivalencia. Luego reformul este principio fsico en
las matemticas de una teora de campos de la gravitacin basada en los campos de Faraday y en el
tensor mtrico de Riemann. Ms tarde llegaron las soluciones clsicas, tales como el agujero
negro y el big bang. Finalmente, la ltima etapa es el intento actual de formular una teora cuntica de
la gravedad. Por lo tanto, la relatividad general sigui una progresin lgica, desde un principio
fsico a una teora cuntica:
Geometra teora de campos teora clsica teora cuntica
Por el contrario, la teora de supercuerdas ha estado evolucionando hacia atrs desde su
descubrimiento accidental en 1968. sta es la razn de que la teora de supercuerdas parezca tan
extraa y poco familiar para la mayora de los fsicos. Estamos an buscando su principio fsico
subyacente, la contrapartida del principio de equivalencia de Einstein.
La teora naci casi por casualidad en 1968 cuando dos jvenes fsicos tericos, Gabriel
Veneziano y Mahiko Suzuki, estaban hojeando independientemente libros de matemticas, buscando
funciones matemticas que describieran las interacciones de partculas fuertemente interactivas.
Mientras estudiaban en el CERN, el centro europeo para fsica terica en Ginebra, Suiza, tropezaron
independientemente con la funcin beta de Euler, una funcin matemtica desarrollada en el siglo XIX
por el matemtico Leonhard Euler. Se quedaron sorprendidos al descubrir que la funcin beta de
Euler ajustaba casi todas las propiedades requeridas para describir las interacciones fuertes de

partculas elementales.
Durante un almuerzo en el Lawrence Berkeley Laboratory en California, con una espectacular
vista del sol brillando sobre el puerto de San Francisco, Suzuki me explic una vez la excitacin de
descubrir, prcticamente por casualidad, un resultado potencialmente importante. No se supona que
la fsica se hiciese de este modo.
Despus de encontrar la funcin beta de Euler en un libro de matemticas, mostr excitadamente
su resultado a un fsico veterano en el CERN. Tras or a Suzuki, el fsico veterano no qued
impresionado. De hecho, le dijo a Suzuki que otro fsico joven (Veneziano) haba descubierto la
misma funcin unas semanas antes. Disuadi a Suzuki de publicar su resultado. Hoy, esta funcin beta
se conoce con el nombre de modelo de Veneziano, que ha inspirado varios miles de artculos de
investigacin, iniciando una escuela importante de fsica, y ahora tiene la pretensin de unificar todas
las leyes fsicas. (Visto en retrospectiva, Suzuki, por supuesto, debera haber publicado su resultado.
Sospecho que hay una leccin en todo esto: nunca tomes demasiado en serio el consejo de tus
mayores.)
En 1970, el misterio que rodeaba al modelo de Veneziano-Suzuki fue parcialmente explicado
cuando Yoichiro Nambu, de la Universidad de Chicago, y Tetsuo Goto, de la Nihon University,
descubrieron que una cuerda vibrante yace detrs de sus maravillosas propiedades.
Puesto que la teora de cuerdas fue descubierta hacia atrs y por casualidad, los fsicos an no
conocen el principio fsico que subyace en ella. El ltimo paso en la evolucin de la teora (y el
primer paso en la evolucin de la relatividad general) an est por encontrarse.
Witten aade que
los seres humanos en el planeta Tierra nunca dispusieron del marco conceptual que les llevara a concebir la teora de
cuerdas intencionadamente Nadie la concibi intencionadamente, sino que fue concebida por un feliz accidente. Por sus
mritos, los fsicos del siglo XX no deberan haber tenido el privilegio de estudiar esta teora. Por sus mritos, la teora de
cuerdas no debera haber sido concebida hasta que nuestro conocimiento de algunas de las ideas que son un prerrequisito
para la teora de cuerdas se hubiese desarrollado hasta el punto de que nos fuera posible tener el concepto correcto de lo
que se trataba.[85]

Lazos
La frmula descubierta por Veneziano y Suzuki, que ellos esperaban que describiera las propiedades
de partculas subatmicas interactivas, estaba an incompleta. Violaba una de las propiedades de la
fsica: la unitariedad, o la conservacin de la probabilidad. Por s misma, la frmula de VenezianoSuzuki dara respuestas incorrectas para las interacciones entre partculas. De este modo, el prximo
paso en la evolucin de la teora consista en aadir pequeos trminos de correcciones cunticas que
restauraran esta propiedad. En 1969, incluso antes de la interpretacin de cuerdas de Nambu y Goto,
tres fsicos (Keiji Kikkawa, Bunji Sakita y Miguel A. Virasoro, entonces todos ellos en la Universidad
de Wisconsin) propusieron la solucin correcta: aadir trminos cada vez ms pequeos a la frmula
de Veneziano-Suzuki para restaurar la unitariedad.
Aunque estos fsicos tenan que conjeturar cmo construir las series a partir de cero, hoy se
entiende ms fcilmente en el marco de la imagen de cuerdas de Nambu. Por ejemplo, cuando un
abejorro vuela por el aire, su trayectoria puede describirse como una lnea sinuosa. Cuando un
fragmento de cuerda que est en el aire se mueve por el espacio, su trayectoria puede asemejarse a

una hoja imaginaria bidimensional. Cuando una cuerda cerrada flota en el espacio, su trayectoria se
parece a un tubo.
Las cuerdas interaccionan rompindose en
cuerdas ms pequeas o unindose a otras cuerdas.
Cuando estas cuerdas interactivas se mueven,
describen las configuraciones mostradas en la
figura 7.1. Ntese que hay dos tubos que proceden
de la izquierda, con un tubo que se fisiona en la
mitad, intercambian el tubo central, y luego
continan hacia la derecha. As es como
interaccionan los tubos entre s. Este diagrama, por
supuesto, es una abreviatura para una expresin
matemtica muy complicada. Cuando calculamos
la expresin numrica que corresponde a estos
diagramas, recuperamos la funcin beta de Euler.
En la imagen de cuerdas, el truco esencial
propuesto por Kikkawa-Sakita-Virasoro (KSV)
equivala a aadir todos los posibles diagramas en
donde las cuerdas pueden colisionar y romperse.
Hay, por supuesto, un nmero infinito de estos
diagramas. El proceso de aadir un nmero
infinito de diagramas cerrados, tal que cada
diagrama nos acerque ms a la respuesta final, es
una teora de perturbaciones y es una de las armas
ms importantes en el arsenal de cualquier fsico
Fig ura 7.1. En la teora de cuerdas, la fuerza gravitatoria se
cuntico. (Estos diagramas de cuerdas poseen una
representa mediante el intercambio de cuerdas cerradas, que
barren tubos en el espacio-tiempo. Incluso si sumamos una serie bella simetra que nunca antes se haba visto en
infinita de diagramas con un gran nmero de agujeros, nunca fsica, conocida como simetra conforme en dos
aparecen infinitos en la teora, dndonos una teora finita de la
dimensiones. Esta simetra conforme nos permite
gravedad cuntica.
tratar estos tubos y hojas como si estuviesen
hechos de goma: podemos presionar, estirar, doblar y contraer estos diagramas. Luego, debido a la
simetra conforme, podemos demostrar que todas estas expresiones matemticas permanecen
iguales.)
KSV afirmaban que la suma total de todos estos diagramas cerrados dara la frmula matemtica
exacta que explica cmo interaccionan las partculas subatmicas. Sin embargo, el programa KSV
consista en una serie de conjeturas indemostradas. Alguien tena que construir estos lazos
explcitamente, o de otro modo estas conjeturas eran intiles.
Intrigado por el programa iniciado por KSV, decid probar suerte en la solucin del problema.
Esto era un poco difcil, porque en ese momento yo estaba esquivando balas de ametralladora.
Centro de instruccin de reclutas

Recuerdo claramente cuando sali el artculo de KSV en 1969. Ms que dar detalles precisos, KSV
estaban proponiendo un programa para trabajo futuro. Decid entonces calcular todos los lazos
posibles explcitamente y completar el programa KSV.
Es difcil olvidar aquellos tiempos. Haba una guerra feroz en ultramar, y los campus
universitarios desde Kent State[86] a la Universidad de Pars, estaban en un estado de agitacin. Yo me
haba graduado en Harvard el ao anterior, cuando el presidente Lyndon Johnson revoc las
exenciones del servicio militar para los estudiantes de doctorado, lo que hizo cundir el pnico en las
facultades universitarias del pas. El caos prendi en los campus. De repente, mis amigos estaban
dejando las facultades para ensear en institutos, haciendo sus maletas y marchndose a Canad, o
tratando de arruinar su salud para engaar al mdico del ejrcito.
Se estaban destruyendo carreras prometedoras. Uno de mis buenos amigos en fsica, ya desde el
MIT, juraba que l ira a la crcel antes que volar a Vietnam. Nos deca que le enviramos copias del
Physical Review a su celda para poder estar al da de los desarrollos en el modelo de Veneziano.
Otros amigos, que dejaron la facultad para ensear en institutos de enseanza media antes que
combatir en la guerra, abandonaron carreras cientficas prometedoras. (Muchos de ellos an ensean
en esos institutos.)
Tres das despus de la graduacin, dej Cambridge y me encontr en el ejrcito de los Estados
Unidos, estacionado en Fort Benning, Georgia (el mayor centro de instruccin de infantera en el
mundo), y posteriormente en Fort Lewis, Washington. Decenas de miles de reclutas sin ninguna
instruccin militar previa se estaban forjando para constituir una fuerza de combate y luego ser
enviados a Vietnam, para reemplazar a los 500 soldados norteamericanos que estaban muriendo cada
semana.
Un da, mientras arrojaba granadas reales bajo el sol abrasador de Georgia y vea cmo la
metralla mortal se esparca en todas direcciones, mis pensamientos empezaron a vagar. Cuntos
cientficos a lo largo de la historia tuvieron que enfrentarse a los destrozos de la guerra? Cuntos
cientficos prometedores murieron por una bala en la flor de su juventud?
Record que Karl Schwarzschild haba muerto en el ejrcito del kiser en el frente ruso durante la
primera guerra mundial, slo unos meses despus de haber descubierto la solucin bsica a las
ecuaciones de Einstein utilizada en todo clculo de agujeros negros. (El radio de Schwarzschild de un
agujero negro lleva este nombre en su honor. Einstein se dirigi a la Academia Prusiana en 1916 para
conmemorar el trabajo de Schwarzschild despus de su prematura muerte en las lneas del frente.) Y
cuntas personas prometedoras murieron incluso antes de que pudiesen comenzar su carrera?
La instruccin en infantera, descubr, es rigurosa; est diseada para endurecer el espritu y
embotar el intelecto. La independencia de pensamiento es cercenada. Despus de todo, lo que menos
necesita el ejrcito es una inteligencia que cuestione las rdenes del sargento en medio de una batalla.
Comprendiendo esto, decid llevarme algunos artculos de fsica. Necesitaba algo para mantener mi
mente activa mientras pelaba patatas en servicio de cocina o disparaba ametralladoras, de modo que
me llev una copia del artculo KSV.
Durante la instruccin nocturna de infantera, tuve que superar una carrera de obstculos, lo que
significaba evitar balas reales de ametralladora mientras atravesaba alambradas de espino y reptaba
por lodo espeso. Puesto que los proyectiles llevaban trazadores, poda ver las bellas rayas carmes

hechas por miles de balas de ametralladora que zumbaban a unos pocos metros por encima de mi
cabeza. Sin embargo, mis ideas seguan dirigindose al artculo KSV y cmo podra ser llevado a
cabo su programa.
Afortunadamente, la caracterstica esencial del clculo era estrictamente topolgica. Estaba claro
para m que estos lazos estaban introduciendo un lenguaje completamente nuevo para la fsica, el
lenguaje de la topologa. Nunca antes en la historia de la fsica haban sido utilizadas las cintas de
Mbius o las botellas de Klein de un modo fundamental.
Puesto que raramente tena papel o lpiz mientras practicaba con ametralladoras, me obligu a
visualizar en mi cabeza cmo podan retorcerse las cuerdas en lazos y volverse del revs. La
instruccin en ametralladoras fue realmente una bendicin enmascarada porque me obligaba a
manipular grandes bloques de ecuaciones en mi cabeza. Para cuando acab el programa de
entrenamiento avanzado con ametralladoras, estaba convencido de que poda completar el programa
de calcular todos los lazos.
Finalmente, me las arregl para exprimir tiempo del ejrcito para ir a la Universidad de
California en Berkeley, donde trabaj arduamente los detalles de lo que estaba dando vueltas en mi
cabeza. Dediqu varios cientos de horas de intensa reflexin a esta cuestin. Esto, de hecho, se
convirti en mi tesis doctoral.
En 1970, el clculo final ocupaba varios cientos de pginas de cuaderno densamente apretadas.
Bajo la cuidadosa supervisin de mi director, Stanley Madelstam, mi colega Lohping Yu y yo
calculamos con xito una expresin explcita para todos los posibles diagramas con lazos conocidos
en esa poca. Sin embargo, yo no estaba satisfecho con este trabajo. El programa KSV consista en un
batiburrillo de recetas empricas e intuicin, no en un conjunto riguroso de principios bsicos de los
que se pudieran derivar estos lazos. La teora de cuerdas, ya lo vimos, estaba evolucionando hacia
atrs, a partir de su descubrimiento accidental por Veneziano y Suzuki. El prximo paso en la
evolucin hacia atrs de las cuerdas era seguir las huellas de Faraday, Riemann, Maxwell y Einstein y
construir una teora de campos de cuerdas.
Teora de campos de cuerdas
Desde el trabajo pionero de Faraday, cualquier teora fsica se haba formulado en trminos de
campos. La teora de la luz de Maxwell estaba basada en la teora de campos. La teora de Einstein
tambin lo estaba. De hecho, toda la fsica de partculas estaba basada en teora de campos. La nica
teora no basada en teora de campos era la de cuerdas. El programa KSV era ms un conjunto de
reglas convenientes que una teora de campos.
Mi siguiente objetivo era rectificar esta situacin. Sin embargo, el problema con una teora de
campos de cuerdas era que muchas de las figuras pioneras en la fsica estaban en contra de ella. Sus
argumentos eran simples. Estos gigantes de la fsica, tales como Hideki Yukawa y Werner
Heisenberg, haban trabajado durante aos para crear una teora de campos que no estuviera basada
en partculas puntuales. Ellos pensaban que las partculas elementales podran ser gotas pulsantes de
materia, ms que puntos. Sin embargo, por mucho que ellos lo intentaran, las teoras de campos
basadas en gotas siempre violaban la causalidad.
Si agitramos la gota en un punto, las interacciones se propagaran por la gota a una velocidad

superior a la de la luz, violando la relatividad especial y creando todo tipo de paradojas temporales.
Por lo tanto, se saba que las teoras de campos no locales basadas en gotas eran un problema
monstruosamente difcil. De hecho, muchos fsicos insistan en que slo las teoras de campos locales
basadas en partculas puntuales podan ser consistentes. Las teoras de campos no locales deban
violar la relatividad.
El segundo argumento era an ms convincente. El modelo de Veneziano tena muchas
propiedades mgicas (incluyendo algo llamado dualidad) que nunca antes se haban visto en una
teora de campos. Aos antes, Richard Feynman haba dado reglas que deberan obedecer cualquier
teora de campos. Sin embargo, estas reglas de Feynman suponan una violacin directa de la
dualidad. Por ello, muchos tericos de cuerdas estaban convencidos de que una teora de campos de
cuerdas era imposible, porque la teora de cuerdas violaba necesariamente las propiedades del
modelo de Veneziano. La teora de cuerdas, decan, era nica en toda la fsica porque no poda ser
reformulada como una teora de campos.
Colabor con Keiji Kikkawa en este difcil pero importante problema. Paso a paso construimos
nuestra teora de campos, de una forma muy parecida a como nuestros predecesores haban
construido teoras de campos para otras fuerzas. Siguiendo a Faraday, introdujimos un campo en
cada punto del espacio-tiempo. Sin embargo, para una teora de campos de cuerdas, tuvimos que
generalizar el concepto de Faraday y postular un campo que estaba definido para todas las
configuraciones posibles de una cuerda vibrante en el espacio-tiempo.
El segundo paso era postular las ecuaciones de campo que obedeca la cuerda. La ecuacin de
campo para una sola cuerda movindose en el espacio-tiempo era fcil. Como era de esperar,
nuestras ecuaciones de campo reproducan una serie infinita de resonancias en la cuerda, cada una de
ellas correspondiente a una partcula subatmica. A continuacin, descubrimos que las objeciones de
Yukawa y Heisenberg se resolvan por la teora de campos de cuerdas. Si pulsbamos la cuerda, las
vibraciones se propagaban por la cuerda a velocidad inferior a la de la luz.
Pronto, sin embargo, topamos con un muro. Cuando tratamos de introducir cuerdas en
interaccin, no pudimos reproducir correctamente la amplitud de Veneziano. La dualidad y el
recuento de grafos dado por Feynman para cualquier teora de campos estaban en conflicto directo.
Exactamente como esperaban los crticos, los grafos de Feynman eran incorrectos. Esto resultaba
descorazonador. Pareca que la teora de campos, que haba constituido el fundamento de la fsica en
el siglo pasado, era esencialmente incompatible con la teora de cuerdas.
Desanimado, recuerdo haber estado meditando sobre el problema hasta altas horas de la noche.
Durante horas, estuve comprobando sistemticamente todas las posibles alternativas a este problema.
Pero la conclusin de que la dualidad tena que romperse pareca inevitable. Entonces record lo que
dice Sherlock Holmes a Watson en El signo de cuatro de Arthur Conan Doyle: Cuntas veces le he
dicho que cuando se ha eliminado lo imposible, lo que quede, por muy improbable que sea, debe ser
la verdad. Animado por esta idea, elimin todas las alternativas imposibles. La nica alternativa
improbable que quedaba consista en violar las propiedades de la frmula de Veneziano-Suzuki.
Aproximadamente a las 3 de la madrugada, encontr finalmente la solucin. Me di cuenta de que los
fsicos haban pasado por alto el hecho obvio de que uno puede dividir la frmula de VenezianoSuzuki en dos fragmentos. Entonces cada parte corresponde a uno de los diagramas de Feynman, y

cada parte viola la dualidad, pero la suma obedece a todas las propiedades correctas de una teora de
campos.
Rpidamente cog papel y complet el clculo. Pas las cinco horas siguientes comprobando y
volviendo a comprobar el clculo desde todas las direcciones posibles. La conclusin era inevitable:
la teora de campos viola la dualidad, como todos esperaban, pero es aceptable porque la suma final
reproduce la frmula de Veneziano-Suzuki.
Ahora tena resuelto gran parte del problema. Sin embargo, an faltaba un diagrama ms de
Feynman, que representaba la colisin de cuatro cuerdas. Ese ao, yo estaba impartiendo cursos
introductorios de electricidad y magnetismo para estudiantes de licenciatura en la City University de
Nueva York, y estbamos estudiando las lneas de fuerza de Faraday. Peda a los estudiantes que
dibujasen las lneas de fuerza que emanaban de diferentes configuraciones de cargas, repitiendo los
mismos pasos de los que Faraday fue pionero en el siglo XIX. De repente, se me ocurri que las
sinuosas lneas que yo estaba pidiendo dibujar a mis estudiantes tenan exactamente la misma
estructura topolgica que la colisin de cuerdas. De este modo, reordenando las cargas en un
laboratorio de principiantes haba encontrado la configuracin correcta para describir la colisin de
cuatro cuerdas.
Era as de sencillo?
Corr a casa a comprobar mi idea, y era correcta. Empleando tcnicas grficas que incluso un
principiante puede utilizar, pude demostrar que la interaccin de cuatro cuerdas deba estar oculta en
la frmula de Veneziano. Para el verano de 1974, utilizando mtodos que se remontaban a Faraday,
Kikkawa y yo completamos la teora de campos de cuerdas, el primer intento satisfactorio de
combinar la teora de cuerdas con el formalismo de la teora de campos.
Nuestra teora de campos, si bien incorporaba correctamente toda la informacin contenida
dentro de una teora de cuerdas, an necesitaba mejoras. Puesto que estbamos construyendo la teora
de campos hacia atrs, muchas de las simetras eran an oscuras. Por ejemplo, las simetras de la
relatividad especial estaban presentes pero no de una manera obvia. Se necesitaba mucho ms trabajo
para refinar las ecuaciones de campo qu habamos encontrado. Pero precisamente cuando estbamos
empezando a explorar las propiedades de nuestra teora de campos, el modelo sufri
inesperadamente un grave revs.
Ese ao, el fsico Claude Lovelace de la Rutgers University descubri que la cuerda bosnica
(que describe espines enteros) es autoconsistente slo en veintisis dimensiones. Otros fsicos
verificaron este resultado y demostraron que la supercuerda (que describe tanto espn entero como
semienten)) es autoconsistente slo en diez dimensiones. Pronto se comprendi que, en dimensiones
distintas de diez o veintisis, la teora pierde por completo todas sus bellas propiedades matemticas.
Pero nadie crea que una teora definida en diez o veintisis dimensiones tuviera algo que ver con la
realidad. La investigacin en teora de cuerdas lleg a un brusco parn. Como la teora de KaluzaKlein antes que ella, la teora de cuerdas cay en profunda hibernacin. Durante diez largos aos, el
modelo fue expulsado a las tinieblas. (Aunque la mayora de los fsicos de cuerdas, incluido yo
mismo, abandonaran el modelo como un barco que se hunde, algunos pocos empecinados, como los
fsicos John Schwarz y el finado Joel Scherk, trataron de mantener vivo el modelo haciendo
continuas mejoras. Por ejemplo, originalmente se pensaba que la teora de cuerdas era simplemente

una teora de las interacciones fuertes, cada uno de cuyos modos de vibracin corresponda a una
resonancia del modelo de quarks. Schwarz y Scherk demostraron correctamente que el modelo de
fuerzas era en realidad una teora unificada de todas las fuerzas, no slo de las interacciones fuertes.)
La investigacin en gravedad cuntica iba en otra direccin. Desde 1974 a 1984, periodo en que la
teora de cuerdas estuvo eclipsada, se estudiaron con xito un gran nmero de teoras alternativas de
la gravedad cuntica. Durante este periodo, la teora original de Kaluza-Klein, y luego la teora de
supergravedad, disfrutaron de gran popularidad, pero en cualquier caso se hacan aparentes tambin
los fallos de estos modelos. Por ejemplo, se demostr que tanto la teora de Kaluza-Klein como la de
supergravedad eran no renormalizables.
Luego sucedi algo extrao durante esa dcada. Por una parte, los fsicos empezaron a sentirse
frustrados por la creciente lista de modelos que se intentaron y luego se descartaron durante este
periodo. Todo fallaba. Lentamente lleg la comprensin de que la teora de Kaluza-Klein y la teora
de supergravedad estaban probablemente en el camino correcto, aunque no eran suficientemente
avanzadas para resolver el problema de la no renormalizabilidad. Pero la nica teora
suficientemente compleja para contener a la vez la teora de Kaluza-Klein y la supergravedad era la
teora de supercuerdas. Por otro lado, los fsicos se haban acostumbrado lentamente a trabajar en el
hiperespacio. Debido al renacimiento de Kaluza-Klein, la idea del hiperespacio ya no pareca
inverosmil o prohibida. Pasado el tiempo, ni siquiera una teora definida en veintisis dimensiones
pareca extravagante. La resistencia original a las veintisis dimensiones empezaba a diluirse
lentamente con el tiempo.
Finalmente, en 1984, Green y Schwarz demostraron que la teora de supercuerdas era la nica
teora autoconsistente de la gravedad cuntica, y empez la estampida. En 1985, Edward Witten hizo
un avance importante en la teora de campos de cuerdas, que muchos consideran que es uno de los
logros ms bellos de la teora. Demostr que nuestra vieja teora de campos poda derivarse
utilizando poderosos teoremas matemticos y geomtricos (que proceden de algo denominado teora
de cohomologa) con una forma completamente relativista.
Con la nueva teora de campos de Witten qued de manifiesto la verdadera elegancia matemtica
de la teora de campos de cuerdas, que estaba oculta en nuestro formalismo. Pronto se escribieron
casi un centenar de artculos cientficos para explorar las fascinantes propiedades matemticas de la
teora de campos de Witten.[87]
Nadie es suficientemente inteligente
Suponiendo que la teora de campos de cuerdas sea correcta, en principio deberamos ser capaces de
calcular la masa del protn a partir de primeros principios y entrar en contacto con los datos
conocidos, tales como las masas de las diversas partculas. Si las respuestas numricas fueran
incorrectas, entonces tendramos que tirar la teora por la ventana. Sin embargo, si la teora es
correcta se situar entre los avances ms importantes de la fsica en dos mil aos.
Tras la intensa y eufrica fanfarria de finales de los aos ochenta (cuando pareca que la teora
estara completamente resuelta en unos pocos aos y repartira premios Nobel por docenas), se
impuso un cierto grado de fro realismo. Aunque la teora est matemticamente bien definida, nadie
ha sido capaz de resolver la teora. Nadie.

El problema es que nadie es suficientemente inteligente para resolver la teora de campos de


cuerdas o cualquier otro enfoque no perturbativo de la teora de cuerdas. ste es un problema bien
definido, pero la irona consiste en que resolver una teora de campos requiere tcnicas que estn
actualmente ms all de la capacidad de cualquier fsico. Esto es frustrante. Ante nosotros hay una
teora de cuerdas perfectamente bien definida. Dentro de ella est la posibilidad de zanjar toda la
controversia que rodea al espacio de dimensiones ms altas. El sueo de calcular todo a partir de
primeros principios est ante nosotros. El problema es cmo resolverlo. Uno se acuerda del famoso
comentario de Julio Csar en la obra de Shakespeare: La falta, querido Bruto, no est en nuestras
estrellas, sino en nosotros mismos. Para una teora de cuerdas, la falta no est en la teora, sino en
nuestras matemticas primitivas.
La razn para este pesimismo es que nuestra principal herramienta de clculo, la teora de
perturbaciones, falla. La teora de perturbaciones empieza con una frmula de tipo Veneziano y luego
calcula correcciones cunticas a la misma (que tienen la forma de lazos). La esperanza de los tericos
de cuerdas era poder desarrollar una frmula ms avanzada de tipo Veneziano definida en cuatro
dimensiones que describiera unvocamente el espectro conocido de partculas. Visto en retrospectiva,
ellos tuvieron demasiado xito. El problema es que ahora se han descubierto millones de frmulas de
tipo Veneziano. De forma embarazosa, los tericos de cuerdas se estn literalmente ahogando en
estas soluciones perturbativas.
El problema fundamental que ha atascado el avance en teora de supercuerdas en los ltimos aos
es que nadie sabe cmo seleccionar la solucin correcta de entre los millones de soluciones que se
han descubierto. Algunas de estas soluciones estn notablemente prximas a una descripcin del
mundo real. Con algunas hiptesis modestas, es fcil extraer el Modelo Estndar como una vibracin
de la cuerda. Varios grupos han anunciado, de hecho, que pueden encontrar soluciones que estn de
acuerdo con los datos conocidos sobre partculas subatmicas.
El problema, como vemos, est en que existen tambin millones y millones de otras soluciones
que describen universos que no se parecen en nada al nuestro. En algunas de estas soluciones, el
universo no tiene quarks o tiene demasiados. En la mayora de ellos, la vida como la conocemos no
puede existir. Nuestro universo puede estar perdido en alguna parte entre los millones de universos
posibles que han sido descubiertos en la teora de cuerdas. Para encontrar la solucin correcta,
debemos utilizar tcnicas no perturbativas, que son terriblemente difciles. Puesto que el 99 por 100
de lo que conocemos sobre fsica de altas energas se basa en la teora de perturbaciones, esto
significa que estamos totalmente perdidos a la hora de encontrar la verdadera solucin de la teora.
Hay cierto lugar para el optimismo, no obstante. Las soluciones no perturbativas que se han
encontrado para teoras mucho ms sencillas demuestran que muchas de las soluciones son en
realidad inestables. Al cabo de un cierto tiempo, estas soluciones inestables incorrectas darn un salto
cuntico a la solucin estable correcta. Si esto es cierto para la teora de cuerdas, entonces quiz los
millones de soluciones que se han encontrado sean realmente inestables y se descompongan despus
de algn tiempo en la solucin correcta.
Para comprender la frustracin que sentimos los fsicos, pinsese, por un momento, en cmo
podran reaccionar los fsicos del siglo XIX si se les diera un ordenador porttil. Podran fcilmente
aprender a mover los botones y presionar las teclas. Podran aprender a dominar los videojuegos u

observar programas educativos en el monitor. Al estar un siglo por detrs en tecnologa, quedaran
maravillados por la fantstica capacidad de clculo del ordenador. En su memoria podra
almacenarse fcilmente todo el saber cientfico conocido en su siglo. En un corto periodo de tiempo,
aprenderan a realizar hazaas matemticas que sorprenderan a cualquiera de sus colegas. Sin
embargo, una vez que decidieran abrir el monitor para ver qu haba dentro, quedaran horrorizados.
Los transistores y microprocesadores seran totalmente ajenos a cualquier cosa que ellos pudieran
comprender. Realmente no habra nada en su experiencia comparable al ordenador electrnico.
Estara fuera de su alcance. Slo podran mirar perplejos a la complicada circuitera, sin tener la ms
mnima idea de cmo funciona o qu significa todo eso.
La fuente de su frustracin estara en que el ordenador existe y est all delante de sus narices,
pero ellos no tendran marco de referencia en el que explicarlo. Anlogamente, la teora de cuerdas
parece ser fsica del siglo XXI que fue descubierta accidentalmente en nuestro siglo. La teora de
campos de cuerdas parece incluir, tambin, todo el conocimiento fsico. Con poco esfuerzo somos
capaces de girar algunos mandos y presionar algunos botones con la teora, y al momento surgen la
teora de supergravedad, la teora de Kaluza-Klein y el Modelo Estndar. Pero estamos totalmente
perdidos para explicar por qu trabaja. La teora de campos de cuerdas existe, pero nos sorprende
porque no somos suficientemente inteligentes para resolverla.
El problema es que mientras que la fsica del siglo XXI cay accidentalmente en el siglo XX, las
matemticas del siglo XXI todava no han sido inventadas. Parece que tendremos que esperar a las
matemticas del siglo XXI antes de que podamos hacer cualquier progreso, o que la generacin actual
de fsicos debe inventar las matemticas del siglo XXI por s mismos.
Por qu diez dimensiones?
Uno de los secretos ms profundos de la teora de cuerdas, que an no es bien comprendido, es por
qu est definida slo en diez y veintisis dimensiones. Si la teora fuera tridimensional, no podra
unificar las leyes conocidas de la fsica de ninguna manera razonable. As pues, es la geometra de
dimensiones ms altas la caracterstica central de la teora.
Si calculamos cmo se rompen y se vuelven a formar las cuerdas en el espacio N-dimensional,
constantemente descubrimos que pululan trminos absurdos que destruyen las maravillosas
propiedades de la teora. Afortunadamente, estos trminos indeseados aparecen multiplicados por (N
10). Por consiguiente, para hacer que desaparezcan estas anomalas, no tenemos otra eleccin que
fijar N igual a diez. La teora de cuerdas, de hecho, es la nica teora cuntica conocida que exige
completamente que la dimensin del espacio-tiempo est fijada en un nmero nico.
Por desgracia, los tericos de cuerdas estn, por el momento, completamente perdidos para
explicar por qu se discriminan las diez dimensiones. La respuesta yace en las profundidades de las
matemticas, en un rea denominada funciones modulares. Cuando quiera que manipulamos los
diagramas de lazos KSV creados por cuerdas en interaccin, encontramos estas extraas funciones
modulares en las que el nmero diez aparece en los lugares ms extraos. Estas funciones modulares
son tan misteriosas como el hombre que las investig, el mstico del Este. Quiz si entendiramos
mejor el trabajo de este genio indio, comprenderamos por qu vivimos en nuestro universo actual.

El misterio de las funciones modulares


Srinivasa Ramanujan fue el hombre ms extrao de todas las matemticas, y probablemente de toda la
historia de la ciencia. Ha sido comparado a una explosin de supernova, que ilumin los rincones
ms profundos y oscuros de las matemticas, antes de ser abatido trgicamente por la tuberculosis a
la edad de treinta y tres aos, como Riemann antes que l. Trabajando en total aislamiento de las
corrientes principales de su campo, fue capaz de rederivar por s mismo lo ms valioso de cien aos
de matemticas occidentales. La tragedia de su vida es que gran parte de su trabajo se malgast en
redescubrir matemticas conocidas. Dispersas entre oscuras ecuaciones en sus cuadernos estn estas
funciones modulares, que figuran entre las ms extraas jams encontradas en matemticas. Ellas
reaparecen en las ramas ms distantes e inconexas de las matemticas. Una funcin, que aparece una y
otra vez en la teora de las funciones modulares, se denomina hoy funcin de Ramanujan en su honor.
Esta extraa funcin contiene un trmino elevado a la potencia veinticuatro.
El nmero 24 aparece repetidamente en la obra de Ramanujan. ste es un ejemplo de lo que los
matemticos llaman nmeros mgicos, que aparecen continuamente, donde menos se esperan, por
razones que nadie entiende. Milagrosamente, la funcin de Ramanujan aparece tambin en la teora de
cuerdas. El nmero 24 que aparece en la funcin de Ramanujan es tambin el origen de las
cancelaciones milagrosas que se dan en la teora de cuerdas. En la teora de cuerdas, cada uno de los
veinticuatro modos de la funcin de Ramanujan corresponde a una vibracin fsica de la cuerda.
Cuando quiera que la cuerda ejecuta sus movimientos complejos en el espacio-tiempo dividindose y
recombinndose, deben satisfacerse un gran nmero de identidades matemticas altamente
perfeccionadas. stas son precisamente las identidades matemticas descubiertas por Ramanujan.
(Puesto que los fsicos aaden dos dimensiones ms cuando cuentan el nmero total de vibraciones
que aparecen en una teora relativista, ello significa que el espacio-tiempo debe tener 24 + 2 = 26
dimensiones espacio-temporales.)[88]
Cuando se generaliza la funcin de Ramanujan, el nmero 24 queda reemplazado por el nmero
8. Por lo tanto, el nmero crtico para la supercuerda es 8 + 2, o 10. ste es el origen de la dcima
dimensin. La cuerda vibra en diez dimensiones porque requiere estas funciones de Ramanujan
generalizadas para permanecer autoconsistente. En otras palabras, los fsicos no tienen la ms mnima
comprensin de por qu 10 y 26 dimensiones se seleccionan como dimensin de la cuerda. Es como si
hubiera algn tipo de numerologia profunda que se manifestara en estas funciones que nadie
comprende. Son precisamente estos nmeros mgicos que aparecen en las funciones modulares
elpticas los que determinan que la dimensin del espacio-tiempo sea diez.
En el anlisis final, el origen de la teora decadimensional es tan misterioso como el propio
Ramanujan. Cuando los oyentes preguntan por qu la naturaleza debera existir en diez dimensiones,
los fsicos estn obligados a responder No lo sabemos. Sabemos, en trminos difusos, por qu
debe seleccionarse alguna dimensin del espacio-tiempo (de lo contrario la cuerda no puede vibrar
de una forma cunticamente autoconsistente), pero no sabemos por qu se seleccionan estos nmeros
concretos. Quiz la respuesta est esperando a ser descubierta en los cuadernos perdidos de
Ramanujan.
Reinventar cien aos de matemticas

Ramanujan naci en 1887 en Erode, India, cerca de Madras. Aunque su familia era brahmn, la ms
alta de las castas hindes, ellos fueron destituidos y vivan de los escasos recursos del trabajo del
padre de Ramanujan como empleado en una oficina de un comerciante de tejidos.
A la edad de diez aos, estaba claro que Ramanujan no era como los dems nios. Como Riemann
antes que l, se hizo bien conocido en su pueblo por sus sorprendentes poderes de clculo. Cuando
era nio, ya haba rederivado la identidad de Euler entre funciones trigonomtricas y exponenciales.
En la vida de cada cientfico joven existe un punto de retorno, un suceso singular que ayuda a
cambiar el curso de su vida. Para Einstein, fue la fascinacin de observar la aguja de una brjula.
Para Riemann, fue la lectura del libro de Legendre sobre teora de nmeros. Para Ramanujan, fue
cuando se sumergi en un oscuro y olvidado libro de matemticas escrito por George Carr. Este
libro ha quedado inmortalizado desde entonces por el hecho de que seal la nica exposicin
conocida de Ramanujan a las modernas matemticas occidentales. Segn su hermana: Fue este libro
el que despert su genio. l se propuso establecer por s mismo las frmulas dadas all. Como no
tena la ayuda de otros libros, cada solucin era un trabajo de investigacin por lo que a l concerna
Ramanujan sola decir que las diosas de Namakkal le inspiraron las frmulas en sueos.[89]
Debido a su brillantez, fue capaz de ganar una beca para la escuela superior. Pero puesto que le
aburra el tedio de las aulas y estaba intensamente preocupado con las ecuaciones que constantemente
estaban danzando en su cabeza, fracas en su ingreso en el nivel superior, y su beca fue cancelada.
Frustrado, se escap de casa. Finalmente volvi, pero slo para caer enfermo y suspender su examen
de nuevo.
Con la ayuda de amigos, Ramanujan se las arregl para convertirse en un empleado de bajo nivel
en el puerto franco de Madras. Era un trabajo servil, con una msera paga de veinte libras al ao, pero
dio libertad a Ramanujan, como a Einstein antes de l en la oficina de patentes suiza, para seguir sus
sueos en su tiempo libre. Ramanujan envi entonces algunos de los resultados de sus sueos a tres
matemticos britnicos bien conocidos, buscando un contacto con otros cerebros matemticos. Dos
de los matemticos, al recibir esta carta escrita por un desconocido empleado indio sin instruccin
formal, la tiraron al momento. El tercero era el brillante matemtico de Cambridge Godfrey H.
Hardy. Debido a su categora en Inglaterra, Hardy estaba acostumbrado a recibir correo de chiflados
y apenas prest atencin a la carta. Entre los densos garabatos advirti muchos teoremas matemticos
que ya eran bien conocidos. Pensando que era la obra obvia de un plagiario, l tambin la desech.
Pero haba algo que no encajaba. Algo inquietaba a Hardy; no poda dejar de preguntarse sobre esta
extraa carta.
Durante la cena de esa noche, el 16 de enero de 1913, Hardy y su colega John Littlewood
discutieron esta carta singular y decidieron echar una segunda ojeada a su contenido. Empezaba de
forma bastante inocente, con Me permito presentarme a usted como un empleado en el departamento
de contabilidad de la oficina del puerto franco de Madras con un salario de slo veinte libras al ao.
[90] Pero la carta del pobre empleado de Madras contena teoremas que eran totalmente desconocidos
para los matemticos occidentales. En total, contena 120 teoremas. Hardy estaba atnito. Recordaba
que demostrar alguno de estos teoremas Me derrot por completo. Recordaba: Nunca haba visto
nada antes que se le pareciera en lo ms mnimo. Una simple ojeada a ellos es suficiente para mostrar
que slo podan estar elaborados por un matemtico de la ms alta categora.[91]

Littlewood y Hardy alcanzaron la idntica y sorprendente conclusin: esto era obviamente el


trabajo de un genio empeado en derivar de nuevo cien aos de matemticas europeas. l haba
estado llevando a cabo una carrera imposible, un pobre y solitario hind enfrentando su cerebro
contra la sabidura acumulada de Europa, recordaba Hardy.[92]
Hardy escribi a Ramanujan y, tras muchas dificultades, arregl su estancia en Cambridge en
1914. Por primera vez, Ramanujan poda comunicarse regularmente con sus iguales, la comunidad de
los matemticos europeos. Entonces comenz un estallido de actividad: tres cortos e intensos aos de
colaboracin con Hardy en el Trinity College en Cambridge.
Hardy trat ms tarde de estimar la capacidad matemtica que posea Ramanujan. Concedi a
David Hilbert, universalmente reconocido como uno de los mayores matemticos occidentales del
siglo XIX, una puntuacin de 80. A Ramanujan le asign una puntuacin de 100. (Hardy se concedi a
s mismo un 25.)
Por desgracia, ni Hardy ni Ramanujan parecan interesados en la psicologa o los procesos de
pensamiento mediante los cuales Ramanujan descubra estos increbles teoremas, especialmente
cuando este diluvio de material brotaba de sus sueos con semejante frecuencia. Hardy seal:
Pareca ridculo importunarle sobre cmo haba descubierto este o ese teorema conocido, cuando l
me estaba mostrando media docena de nuevos teoremas cada da.[93]
Hardy recordaba vivamente:
Recuerdo una vez que fui a visitarle cuando estaba enfermo en Putney. Yo haba tomado un taxi n. 1729, y coment
que el nmero me pareca bastante feo, y que esperaba que no fuese un mal presagio. No replic l, es un nmero
muy interesante; es el nmero ms pequeo expresable como una suma de dos cubos en dos formas diferentes.[94]

(Es la suma de 1 x 1 x 1 y 12 x 12 x 12, y tambin la suma de 9 x 9 x 9 y 10 x 10 x 10.) Era capaz


de recitar en el acto teoremas complejos de aritmtica cuya demostracin requerira un ordenador
moderno.
Siempre con pobre salud, la austeridad de la economa britnica desgarrada por la guerra impidi
a Ramanujan mantener su estricta dieta vegetariana, y constantemente estaba entrando y saliendo de
hospitales. Despus de colaborar con Hardy durante tres aos, Ramanujan cay enfermo y nunca se
recuper. La primera guerra mundial interrumpi los viajes entre Inglaterra y la India, y en 1919
consigui finalmente volver a casa, donde muri un ao ms tarde.
Funciones modulares
El legado de Ramanujan es su obra, que consta de 4.000 frmulas en cuatrocientas pginas que llenan
tres volmenes de notas, todas densamente llenas de teoremas de increble fuerza pero sin ningn
comentario o, lo que es ms frustrante, sin ninguna demostracin. En 1976, sin embargo, se hizo un
nuevo descubrimiento. Ciento treinta pginas de borradores, que contenan los resultados del ltimo
ao de su vida, fueron descubiertas por casualidad en una caja en el Trinity College. Esto se conoce
ahora como el Cuaderno Perdido de Ramanujan. Comentando este Cuaderno Perdido, el
matemtico Richard Askey dice: El trabajo de ese ao, mientras se estaba muriendo, era el
equivalente a una vida entera de trabajo de un matemtico muy grande. Lo que l consigui era
increble. Si fuera una novela, nadie lo creera. Para poner de manifiesto la dificultad de su ardua

tarea de descifrar los cuadernos, los matemticos Jonathan Borwein y Peter Borwein han
comentado: Que nosotros sepamos, nunca se ha intentado una redaccin matemtica de este alcance
o dificultad.[95]
Examinar la progresin de las ecuaciones de Ramanujan es como haber sido educado durante
aos para or la msica occidental de Beethoven y ser luego expuesto repentinamente a otro tipo de
msica, una misteriosa y bella msica oriental que contiene armonas y ritmos nunca odos antes en
la msica occidental. Jonathan Borwein dice: Parece haber trabajado de una forma diferente a
cualquier otro que nosotros conozcamos. Tena tal intuicin de las cosas que stas simplemente fluan
de su cerebro. Quiz no las vea de ninguna forma que sea traducible. Es como observar a alguien en
una fiesta a la que t no has sido invitado.
Como saben los fsicos, los accidentes no aparecen sin una razn. Cuando estn realizando un
clculo largo y difcil, y entonces resulta de repente que miles de trminos indeseados suman
milagrosamente cero, los fsicos saben que esto no sucede sin una razn ms profunda subyacente.
Hoy, los fsicos saben que estos accidentes son una indicacin de que hay una simetra en juego.
Para las cuerdas, la simetra se denomina simetra conforme, la simetra de estirar y deformar la hoja
del universo de la cuerda.
Aqu es precisamente donde entra el trabajo de Ramanujan. Para proteger la simetra conforme
original contra su destruccin por la teora cuntica, deben ser milagrosamente satisfechas cierto
nmero de identidades matemticas. Estas identidades son precisamente las identidades de la funcin
modular de Ramanujan.
En resumen, hemos dicho que nuestra premisa fundamental es que las leyes de la naturaleza se
simplifican cuando se expresan en dimensiones ms altas. Sin embargo, a la luz de la teora cuntica,
debemos corregir algo este tema bsico. El enunciado correcto se leera ahora: las leyes de la
naturaleza se simplifican cuando se expresan coherentemente en dimensiones ms altas. El aadido de
la palabra coherentemente es crucial. Esta ligadura nos obliga a utilizar las funciones modulares de
Ramanujan, que fijan en diez la dimensin del espacio-tiempo. Esto, a su vez, puede darnos la clave
decisiva para explicar el origen del universo.
Einstein se preguntaba a menudo si Dios tuvo alguna eleccin al crear el universo. Segn los
tericos de supercuerdas, una vez que exigimos una unificacin de la teora cuntica y de la
relatividad general, Dios no tena eleccin. La autoconsistencia por s sola, afirman ellos, debe haber
obligado a Dios a crear el universo como lo hizo.
Aunque el perfeccionamiento matemtico introducido por la teora de cuerdas ha alcanzado
alturas de vrtigo y ha sorprendido a los matemticos, los crticos de la teora an la sealan como su
punto ms dbil. Cualquier teora, afirman, debe ser verificable. Puesto que ninguna teora definida a
la energa de Planck de 1019 miles de millones de electronvoltios es verificable, la teora de
supercuerdas no es realmente una teora en absoluto!
El principal problema, como hemos sealado, es terico ms que experimental. Si furamos
suficientemente inteligentes, podramos resolver exactamente la teora y encontrar la verdadera
solucin no perturbativa de la teora. Sin embargo, esto no nos excusa de encontrar algn medio por
el que verificar experimentalmente la teora. Para verificar la teora, debemos esperar seales de la
dcima dimensin.

8
SEALES DE LA DCIMA
DIMENSIN

Qu extrao sera que la teora final se descubriera


durante nuestra vida! El descubrimiento de las leyes finales
de la naturaleza marcar una discontinuidad en la historia
del intelecto humano, la ms abrupta que haya ocurrido
desde el comienzo de la ciencia moderna en el siglo XVII.
Podemos imaginar ahora cmo sera?
STEVEN WEINBERG
Es la belleza un principio fsico?
Aunque la teora de supercuerdas nos da una formulacin convincente de la teora del universo, el
problema fundamental es que un test experimental de la teora parece ms all de nuestra tecnologa
actual. De hecho, la teora predice que la unificacin de todas las fuerzas ocurre a la energa de
Planck, o 1016 miles de millones de electronvoltios, que es alrededor de mil billones de veces mayor
que las energas actualmente disponibles en nuestros aceleradores.
El fsico David Gross, al comentar el coste de generar esta fantstica energa, dice: No hay
suficiente dinero en las tesoreras de todos los pases del mundo juntos. Es verdaderamente
astronmica.[96]
Esto es decepcionante, porque significa que la verificacin experimental, el motor que hace
progresar la fsica, ya no es posible con nuestra generacin actual de mquinas o con cualquier
generacin de mquinas en un futuro previsible. Esto, a su vez, significa que la teora
decadimensional no es una teora en el sentido usual, porque es inverificable dado el actual estado
tecnolgico de nuestro planeta. Nos quedamos entonces con la pregunta: Es la belleza, por s misma,
un principio fsico que pueda sustituir a la falta de verificacin experimental?
Para algunos, la respuesta es un rotundo no. Ellos califican irnicamente a estas teoras como
fsica teatral o matemticas recreativas. El ms custico de los crticos es el ganador del premio
Nobel Sheldon Glashow, de la Universidad de Harvard. l ha asumido el papel de tbano en este
debate, dirigiendo la carga contra las afirmaciones de otros fsicos de que pueden existir dimensiones
ms altas. Glashow se lanza contra estos fsicos, comparando la epidemia actual con el virus del
SIDA; es decir, es incurable. Compara tambin el actual efecto locomotora con el anterior programa
de la guerra de las galaxias del presidente Reagan:
He aqu un acertijo: nombre dos grandes proyectos que sean increblemente complejos, requieran dcadas de
investigacin para su desarrollo, y quiz nunca funcionen en el mundo real. Solucin: la guerra de las galaxias y la teora
de cuerdas Ninguna de estas ambiciones puede satisfacerse con la tecnologa existente, y ninguna puede alcanzar sus
objetivos propuestos. Ambas aventuras son costosas en trminos de recursos humanos escasos. Y, en ambos casos, los

rusos estn tratando desesperadamente de alcanzarnos.[97]

Para agitar an ms la controversia, Glashow escribi incluso un poema, que termina as:
La Teora de Todo, si uno no se arredra,
podra ser algo ms que un calidoscopio de cuerdas.
Aunque algunas cabezas se hayan vuelto viejas y esclerticas,
no hay que confiar slo en las cosas heterticas,
seguid nuestro consejo y no cedis la partida:
el Libro no est acabado, la ltima palabra no es conocida.[98]

Glashow ha jurado (sin xito) mantener estas teoras fuera de Harvard, donde l ensea. Pero
admite que a menudo se siente superado en esta cuestin. Se lamenta: Me siento un dinosaurio en un
mundo de mamferos advenedizos.[99] (Los puntos de vista de Glashow no son ciertamente
compartidos por otros premios Nobel, como Murray Gell-Mann y Steven Weinberg. El fsico
Weinberg, de hecho, dice: La teora de cuerdas proporciona nuestra nica fuente actual de
candidatos para una teora final, as que cmo podramos esperar que muchos de los ms brillantes
tericos jvenes no trabajasen en ella?.[100]
Para comprender las implicaciones de este debate respecto a la unificacin de todas las fuerzas, y
tambin los problemas de su verificacin experimental, es instructivo considerar la siguiente
analoga, la parbola de la piedra preciosa.
En el principio, pongamos por caso, haba una piedra preciosa de gran belleza, que era
perfectamente simtrica en tres dimensiones. Sin embargo, esta gema era inestable. Un da estall y
lanz fragmentos en todas direcciones; stos fueron a caer en el mundo bidimensional de Planilandia.
Curiosos, los habitantes de Planilandia iniciaron una bsqueda para reunir los fragmentos. Ellos
llamaron big bang a la explosin original, pero no comprendan por qu estos fragmentos estaban
dispersos por todo su mundo. Con el tiempo, se identificaron dos tipos de fragmentos. Algunos de
ellos estaban pulidos y suaves por un lado, y los planilandeses los compararon al mrmol. Otros
fragmentos eran completamente rugosos y feos, sin ninguna regularidad, y los planilandeses
compararon estas piezas a la madera.
Pasados los aos, los planilandeses se dividieron en dos bandos. El primero de ellos empez a
juntar los fragmentos pulidos. Lentamente, algunas de las piezas pulidas empezaron a encajar.
Maravillados de cmo se estaban juntando los fragmentos pulidos, estos planilandeses estaban
convencidos de que de alguna forma una poderosa geometra nueva deba estar en accin. Estos
planilandeses llamaron a su pieza parcialmente reunida relatividad.
El segundo bando dedic sus esfuerzos a reunir los fragmentos rugosos e irregulares. Tambin
tuvieron un xito parcial al encontrar pautas entre estos fragmentos. Sin embargo, las piezas rugosas
slo producan un montn mayor pero incluso ms irregular, que ellos llamaron Modelo Estndar.
Nadie se senta inspirado por esta fea masa llamada Modelo Estndar.
Tras aos de laborioso trabajo tratando de ajustar estas diversas piezas pareca, no obstante, que
no hubiera forma de juntar las piezas pulidas con las piezas rugosas.
Entonces, un ingenioso planilands dio un da con una idea maravillosa. Declar que los dos
conjuntos de piezas podan ser reunidos en una pieza si se movan hacia arriba, es decir, en algo
que l llam la tercera dimensin. La mayora de los planilandeses quedaron aturdidos por este

nuevo enfoque, porque nadie poda entender lo que significaba arriba. Sin embargo, l fue capaz
de demostrar mediante un ordenador que los fragmentos de mrmol podan ser considerados
como fragmentos externos de algn objeto, y por lo tanto estaban pulidos, mientras que los
fragmentos de madera eran los fragmentos internos. Cuando se reunieron ambos conjuntos de
fragmentos en la tercera dimensin, los planilandeses se quedaron sin aliento al ver lo que se
manifestaba en el ordenador: una gema extraordinaria con una perfecta simetra tridimensional. De
golpe, la distincin artificial entre los dos conjuntos de fragmentos quedaba resuelta por la pura
geometra.
Esta solucin, sin embargo, dejaba varias cuestiones sin resolver. Algunos planilandeses
esperaban an una demostracin experimental, no slo clculos tericos, de que las piezas podan
realmente reunirse en esta gema. Esta teora daba un nmero concreto para la energa que sera
necesaria para construir mquinas potentes que pudieran sacar estos fragmentos arriba de
Planilandia y unir las piezas en el espacio tridimensional. Pero la energa requerida estaba mil
billones de veces por encima de la mayor fuente de energa disponible para los planilandeses.
Para algunos, el clculo terico era suficiente. Incluso careciendo de verificacin experimental,
ellos sentan que la belleza era ms que suficiente para establecer la cuestin de la unificacin.
Apuntaban que la historia siempre haba demostrado que las soluciones a los problemas ms difciles
en la naturaleza haban sido las ms bellas. Tambin sealaban correctamente que la teora
tridimensional no tena rival.
Otros planilandeses, sin embargo, pusieron el grito en el cielo. Una teora que no puede ser
verificada no es una teora, se quejaban. Decan que comprobar esta teora se llevara las mejores
mentes y supondra malgastar valiosos recursos en una caza del pato salvaje.
El debate en Planilandia, tanto como en el mundo real, persistir durante algn tiempo, lo que es
bueno. Como dijo el filsofo del siglo xviii Joseph Joubert, Es mejor debatir una cuestin sin
zanjarla que zanjar una cuestin sin debatirla.
El supercolisionador superconductor: una ventana a la Creacin
El filsofo ingls del siglo xviii David Hume, famoso por proponer la tesis de que toda teora deba
asentarse sobre la base del experimento, estaba perdido para explicar cmo se puede verificar
experimentalmente una teora de la Creacin. La esencia del experimento, afirmaba, es la
reproducibilidad. A menos que un experimento pueda repetirse una y otra vez, en diferentes lugares y
en diferentes momentos con los mismos resultados, la teora no es fiable. Pero cmo puede uno
realizar un experimento con la propia Creacin? Puesto que la Creacin, por definicin, no es un
suceso reproducible, Hume tuvo que concluir que es imposible verificar cualquier teora de la
Creacin. La ciencia, afirmaba, puede responder a casi todas las cuestiones relativas al universo
excepto una, la Creacin, el nico experimento que no puede ser reproducido.
En cierto sentido, nos estamos enfrentando a una versin moderna del problema identificado por
Hume en el siglo XVIII. El problema sigue siendo el mismo: la energa necesaria para recrear la
Creacin supera cualquier cosa disponible en el planeta Tierra. Sin embargo, aunque no es posible la
verificacin experimental directa de la teora decadimensional en nuestros laboratorios, existen
varias maneras de enfocar esta cuestin indirectamente. El enfoque ms lgico era confiar en que el

supercolisionador superconductor (SSC) encontrara partculas subatmicas que mostraran una firma
caracterstica de la supercuerda, tal como la supersimetra. Aunque el SSC no hubiera podido sondear
la energa de Planck, s podra habernos dado una fuerte evidencia indirecta de la correccin de la
teora de supercuerdas.
El SSC (eliminado por una formidable oposicin poltica) hubiera sido una mquina
verdaderamente monstruosa, la ltima de su gnero. Cuando se hubiese completado en las afueras de
Dallas, Texas, alrededor del ao 2000, hubiera constado de un tubo gigantesco de 85 kilmetros de
circunferencia rodeado de enormes bobinas magnticas. (Si estuviera centrado en Manhattan, llegara
perfectamente hasta el interior de Connecticut y New Jersey.) Ms de tres mil cientficos a tiempo
completo, visitantes y personal tcnico, habran realizado experimentos y analizado los datos
procedentes de la mquina.
El objetivo del SSC era lanzar dos haces de protones en el interior de este tubo hasta que
alcanzasen una velocidad muy prxima a la de la luz. Puesto que estos haces viajaran tanto en el
sentido de las agujas del reloj como en sentido contrario, habra sido una cuestin sencilla hacerlos
colisionar dentro del tubo cuando alcanzasen su mxima energa. Los protones se habran aplastado
unos contra otros a una energa de 40 billones de electronvoltios (TeV), generando as una intensa
rfaga de residuos subatmicos analizados por detectores. Colisiones de este tipo no se han
producido desde el tiempo del propio big bang (de ah el apelativo para el SSC: ventana a la
Creacin), Entre los restos, los fsicos esperaban encontrar partculas subatmicas exticas que
hubieran arrojado luz sobre la forma esencial de la materia.
No es sorprendente que el SSC fuera un extraordinario proyecto de ingeniera y de fsica, que
ampliaba los lmites de la tecnologa conocida. Puesto que los campos magnticos necesarios para
guiar los protones y los antiprotones dentro del tubo son tan excepcionalmente grandes (del orden de
100.000 veces el campo magntico de la Tierra), hubieran sido necesarios procedimientos
extraordinarios para generarlos y mantenerlos. Por ejemplo, para reducir el calentamiento y la
resistencia elctrica de los cables, las bobinas magnticas deberan haber sido enfriadas hasta casi el
cero absoluto. Asimismo, habran sido reforzadas de forma especial porque los campos magnticos
son tan intensos que de lo contrario hubiesen retorcido el metal de la propia bobina.
Proyectado con un coste de 11.000 millones de dlares, el SSC se convirti en una fruta apetecida
y en una cuestin de intenso juego poltico. En el pasado, los emplazamientos para aceleradores de
partculas se decidan mediante una inacabable negociacin poltica. Por ejemplo, el estado de Illinois
pudo alojar el acelerador Fermilab en Batavia, en las afueras de Chicago, porque (segn Physics
Today) el presidente Lyndon Johnson necesitaba el voto crucial del senador de Illinois Everett
Dirkson para la guerra de Vietnam. El SSC probablemente no era diferente. Aunque muchos estados
compitieron vigorosamente por el proyecto, probablemente no fue una sorpresa que en 1988 el gran
estado de Texas acogiese el SSC, especialmente cuando tanto el presidente electo de los Estados
Unidos como el candidato demcrata para la vicepresidencia procedan de Texas.
Aunque se han gastado miles de millones de dlares en el SSC, nunca se concluir. Para horror de
la comunidad fsica, la Cmara de Representantes vot en 1993 a favor de cancelar completamente el
proyecto. Una intensa labor de lobby no tuvo xito en recuperar fondos para el proyecto. Para el
Congreso, un colisionador de tomos muy caro puede verse de dos formas. Puede ser una fruta

jugosa, que genere miles de puestos de trabajo y miles de millones de dlares en subvenciones
federales para el estado que lo acoja. O puede ser visto como un regalo envenenado, un desperdicio
de dinero que no genera beneficios directos al consumidor. En tiempos de crisis, argumentan, un
juguete caro para fsicos de altas energas es un lujo que el pas no puede permitirse. (Para ser
precisos, no obstante, los fondos para el proyecto SSC deben colocarse en su justa perspectiva. Los
fondos para la guerra de las galaxias en un solo ao ascienden a 4.000 millones de dlares. Cuesta
alrededor de 1.000 millones de dlares restaurar un portaaviones. Una sola misin de la lanzadera
espacial cuesta 1.000 millones de dlares. Y un solo bombardero B-2 cuesta casi 1.000 millones de
dlares.)
Aunque el SSC est muerto, qu podramos haber descubierto con l? Como mnimo, los
cientficos esperaban encontrar partculas exticas, tales como la misteriosa partcula de Higgs
predicha por el Modelo Estndar. Es la partcula de Higgs la que genera la ruptura de simetra y es
por lo tanto el origen de la masa de los quarks. Por consiguiente, esperbamos que el SSC hubiera
encontrado el origen de la masa. Todos los objetos a nuestro alrededor que tienen peso deben su
masa a la partcula de Higgs.
Lo que los fsicos apostaban, sin embargo, era que haba una probabilidad singular de que el SSC
encontrara partculas exticas ms all del Modelo Estndar. (Las posibilidades incluan partculas en
Technicolor, que estn apenas ms all del Modelo Estndar, o axiones, que pueden ayudar a
explicar el problema de la materia oscura.) Pero quiz la posibilidad ms excitante eran las
partculas, que son las compaeras supersimtricas de las partculas ordinarias. El gravitino, por
ejemplo, es el compaero supersimtrico del gravitn. Los compaeros supersimtricos del quark y
del leptn, respectivamente, son el squark y el sleptn.
Si se llegan a descubrir las partculas supersimtricas, entonces hay una buena probabilidad de
que estemos viendo los residuos de la propia supercuerda. (La supersimetra, como simetra de una
teora de campos, fue descubierta por primera vez en la teora de supercuerdas en 1971, incluso antes
del descubrimiento de la supergravedad. De hecho, la supercuerda es probablemente la nica teora
en la que supersimetra y gravedad pueden combinarse de una forma completamente coherente.) E
incluso aunque el descubrimiento potencial de spartculas no demostrara la correccin de la teora de
supercuerdas, ayudara a calmar a los escpticos que han dicho que no existe ni una pizca de
evidencia fsica para la teora de supercuerdas.
Seales del espacio exterior
Puesto que el SSC no se construir nunca, y por lo tanto nunca detectar partculas que sean
resonancias de baja energa de la supercuerda, otra posibilidad consiste en medir la energa de rayos
csmicos, que son partculas subatmicas altamente energticas cuyo origen es an desconocido,
pero que debe estar en las profundidades del espacio exterior ms all de nuestra galaxia. Por
ejemplo, aunque nadie sabe de dnde vienen, los rayos csmicos tienen energas mucho mayores que
cualquier cosa encontrada en nuestros laboratorios.
Los rayos csmicos, a diferencia de los rayos controlados producidos en los colisionadores de
tomos, tienen energas impredecibles y no pueden producir energas precisas por encargo. En cierto
sentido, es como tratar de apagar un fuego usando o bien una manguera de agua o bien esperando

una tormenta. La manguera es mucho ms conveniente: podemos enchufarla en cualquier momento


que queramos, podemos regular la intensidad del agua a voluntad, y toda el agua viaja a la misma
velocidad uniforme. El agua de un hidrante para incendios corresponde as a la produccin de haces
controlados en los colisionadores de tomos. Sin embargo, el agua de una tormenta puede ser mucho
ms intensa y efectiva que el agua de un hidrante para incendios. El problema, por supuesto, es que
las tormentas, como los rayos csmicos, son impredecibles. No se puede regular el agua de lluvia, ni
se puede predecir su velocidad, que puede fluctuar violentamente.
Los rayos csmicos fueron descubiertos por primera vez hace ochenta aos en experimentos
realizados por el sacerdote jesuita Theodor Wulf en lo alto de la torre Eiffel en Pars. Desde
principios de siglo hasta los aos treinta, fsicos valerosos se embarcaron en globos o escalaron
montaas para obtener las mejores medidas de rayos csmicos. Pero la investigacin en rayos
csmicos empez a declinar durante los aos treinta, cuando Ernest Lawrence invent el ciclotrn y
produjo en el laboratorio haces controlados con ms energa que la mayora de los rayos csmicos.
Por ejemplo, rayos csmicos que llegan a energas de cien millones de electronvoltios son tan
comunes como las gotas de lluvia; inciden en la atmsfera de la Tierra a un ritmo de unos pocos por
centmetro cuadrado y por segundo. Sin embargo, el invento de Lawrence proporcionaba mquinas
gigantes que podan superar esa energa en un factor entre diez y cien.
Afortunadamente, los experimentos con rayos csmicos han cambiado espectacularmente desde
que el padre Wulf coloc por primera vez jarras electrificadas en la torre Eiffel. Ahora podemos
enviar contadores de radiacin en cohetes e incluso en satlites a gran altura por encima de la
superficie de la Tierra, de modo que los efectos atmosfricos se minimizan. Cuando un rayo csmico
altamente energtico incide en la atmsfera, rompe los tomos que encuentra a su paso. Estos
fragmentos, a su vez, crean un chaparrn de tomos rotos, o iones, que pueden entonces ser
detectados en el suelo mediante una batera de detectores. Una colaboracin entre la Universidad de
Chicago y la Universidad de Michigan ha inaugurado el proyecto de rayos csmicos ms ambicioso
hasta la fecha, una enorme red de 1.089 detectores dispersos sobre aproximadamente una milla
cuadrada de desierto, esperando a ser activados por los chaparrones de rayos csmicos. Estos
detectores estn localizados en un rea aislada ideal: los Dugway Proving Grounds, a unos 140
kilmetros al suroeste de Salt Lake City, en Utah.
El detector de Utah es suficientemente sensible para identificar el punto de origen de algunos de
los rayos csmicos ms energticos. Hasta el momento, Cygnus X-3 y Hrcules X-l han sido
identificados como poderosos emisores de rayos csmicos. Probablemente son grandes estrellas de
neutrones, o incluso agujeros negros, en rotacin que estn engullendo lentamente a una estrella
compaera, creando un gran vrtice de energa y escupiendo cantidades gigantescas de radiacin
(por ejemplo, protones) al espacio exterior.
Hasta la fecha, el rayo csmico ms energtico detectado tena una energa de 1020
electronvoltios. Esta cifra supone una increble energa diez millones de veces mayor de la que se
habra producido en el SSC. No esperamos generar energas que se aproximen a esta energa
csmica con nuestras mquinas dentro de este siglo. Aunque esta fantstica energa es todava cien
millones de veces menor que la energa necesaria para sondear la dcima dimensin, esperamos que
energas producidas en el interior profundo de los agujeros negros en nuestra galaxia se acercarn a

la energa de Planck. Con grandes naves espaciales en rbita, deberamos ser capaces de sondear
profundamente la estructura de estas fuentes de energa y detectar energas incluso mayores que sta.
Segn una teora favorita, la mayor fuente de energa dentro de nuestra Va Lctea mucho ms
all de cualquier cosa producida por Cygnus X-3 o Hrcules X-l est en el centro, y puede constar
de millones de agujeros negros. As, puesto que el SSC fue cancelado por el Congreso, podemos
encontrarnos con que la ltima sonda para explorar la dcima dimensin puede estar en el espacio
exterior.
Comprobar lo incomprobable
Histricamente hablando, ha habido muchas ocasiones en las que los fsicos han declarado
solemnemente que algunos fenmenos eran inverificables o indemostrables. Pero los cientficos
pueden adoptar otra actitud respecto a la inaccesibilidad de la energa de Planck: que descubrimientos
imprevisibles harn posible los experimentos indirectos prximos a la energa de Planck.
En el siglo XIX, algunos cientficos declararon que la composicin de las estrellas estara siempre
fuera del alcance del experimento. En 1825, el filsofo y crtico social francs Auguste Comte, al
escribir el Curso de Filosofa, declaraba que nunca conoceramos las estrellas de otra forma que
como inalcanzables puntos de luz en el cielo debido a su enorme distancia de nosotros. Las mquinas
del siglo XIX, o de cualquier siglo, argumentaba, no eran suficientemente potentes para escapar de la
Tierra y alcanzar las estrellas.
Aunque determinar de qu estaban hechas las estrellas pareca un asunto que iba ms all de las
capacidades de cualquier ciencia, resulta irnico que, casi al mismo tiempo, el fsico alemn Joseph
von Fraunhofer estuviera haciendo precisamente eso. Utilizando un prisma y un espectroscopio, pudo
descomponer la luz blanca emitida desde las estrellas lejanas y determinar la composicin qumica de
dichas estrellas. Puesto que cada elemento qumico dentro de las estrellas emite una huella dactilar
caracterstica, o espectro de luz, fue fcil para Fraunhofer realizar lo imposible y determinar que
el hidrgeno es el elemento ms abundante en las estrellas.
Esto, a su vez, inspir al poeta Ian D. Bush para escribir:
Centellea, centellea estrellita
no me pregunto qu eres,
pues, por conocimiento espectroscpico,
s que eres hidrgeno.[101]

As pues, aunque la energa necesaria para llegar a las estrellas por medio de cohetes estaba
mucho ms all de cualquier cosa disponible para Comte (o, para el caso, cualquier cosa disponible
para la ciencia moderna), el paso crucial no implicaba energa. La observacin clave era que las
seales de las estrellas, ms que la medida directa, eran suficientes para resolver el problema.
Anlogamente, cabe esperar que seales de la energa de Planck (quiz de rayos csmicos o quiz
una fuente todava desconocida), ms que una medida directa en un gran colisionador de tomos,
pueden ser suficientes para sondear la dcima dimensin.
Otro ejemplo de una idea inverificable era la existencia de tomos. En el siglo XIX, la hiptesis
atmica se revel como el paso decisivo en la comprensin de las leyes de la qumica y la

termodinmica. Sin embargo, muchos fsicos se negaban a creer que los tomos existieran realmente.
Quiz slo fueran un artificio matemtico que, por accidente, daba la descripcin correcta del
mundo. Por ejemplo, el filsofo Ernst Mach no crea en la existencia de tomos de otro modo que no
fuera como una herramienta de clculo. (Incluso hoy, somos todava incapaces de tomar imgenes
directas del tomo debido al principio de incertidumbre de Heisenberg, aunque ahora existen
mtodos indirectos.) Sin embargo, en 1905 Einstein proporcion la evidencia ms convincente,
aunque indirecta, de la existencia de tomos, cuando demostr que el movimiento browniano (es
decir, el movimiento aleatorio de partculas de polvo suspendidas en un lquido) puede ser explicado
como colisiones aleatorias entre las partculas y los tomos del lquido.
Por analoga, podramos esperar la confirmacin experimental de la fsica de la dcima
dimensin utilizando mtodos indirectos que todava no han sido descubiertos. En lugar de
fotografiar el objeto que deseamos, quiz nos contentaramos con una fotografa de su sombra. La
aproximacin indirecta consistira en examinar cuidadosamente datos de baja energa de un
colisionador de tomos, y tratar de ver si la fsica decadimensional afecta de alguna forma a estos
datos.
La tercera idea inverificable en fsica era la existencia del evasivo neutrino.
En 1930, el fsico Wolfgang Pauli propuso la hiptesis de una nueva e invisible partcula
denominada neutrino para dar cuenta de la energa perdida en ciertos experimentos sobre
radiactividad que parecan violar la conservacin de la materia y la energa. Pauli comprendi, no
obstante, que los neutrinos seran casi imposibles de observar experimentalmente, porque
interaccionaran muy dbilmente y, por consiguiente, muy raramente con la materia. Por ejemplo, si
pudisemos construir un bloque slido de plomo con una extensin de varios aos-luz desde nuestro
sistema solar hasta Alpha Centauri y lo colocsemos en el camino de un haz de neutrinos, an
saldran algunos por el extremo opuesto. Pueden atravesar la Tierra como si ni siquiera existiese y,
de hecho, billones de neutrinos emitidos por el Sol estn atravesando continuamente nuestro cuerpo,
incluso por la noche. Pauli admiti: He cometido el pecado ms grave, he predicho la existencia de
una partcula que nunca puede ser observada.[102]
Tan evasivo e indetectable era el neutrino que incluso inspir un poema de John Updike, llamado
Cosmic Gall:
Los neutrinos son muy pequeos.
no tienen carga ni masa
y no interaccionan con nada.
Para ellos, la Tierra es slo una ridcula bola
que atraviesan sin dificultad,
como las motas de polvo una sala abierta
o los fotones un cristal.
Desprecian al gas ms exquisito,
ignoran la pared ms sustancial,
tratan con desdn al acero y al sonoro latn,
insultan en su establo al semental,
y desdeando las barreras de clase
se infiltran en usted y en m.
Siegan nuestras cabezas en la hierba
como altas e incruentas guillotinas.
De noche, entran por Nepal

y atraviesan al amante y su chica.


Desde debajo de la camaUsted lo llama
maravilloso; yo lo llamo estpido.[103]

Aunque el neutrino, debido a que apenas interacciona con otros materiales, fue considerado en
otro tiempo la ltima idea inverificable, hoy producimos regularmente haces de neutrinos en
colisionadores de tomos, realizamos experimentos con los neutrinos emitidos en un reactor nuclear,
y detectamos su presencia en minas muy profundas bajo la superficie de la Tierra. (De hecho, cuando
una espectacular supernova se ilumin en el cielo del hemisferio sur en 1987, los fsicos registraron
una rfaga de neutrinos que atravesaron sus detectores situados en las profundidades de estas minas.
sta fue la primera vez que se utilizaron detectores de neutrinos para hacer medidas astronmicas
cruciales.) En slo tres dcadas, los neutrinos se han transformado de una idea inverificable en uno
de los caballos de tiro de la fsica moderna.
El problema es terico, no experimental
Echando una larga mirada a la historia de la ciencia, quiz hay algn motivo para el optimismo.
Witten est convencido de que la ciencia ser algn da capaz de sondear hasta las energas de Planck.
Dice:
No siempre es tan fcil decir cules son las preguntas fciles y cules las difciles. En el siglo XIX, la pregunta de por
qu el agua hierve a 100 grados era desesperadamente inaccesible. Si usted hubiera dicho a un fsico del siglo XIX que
hacia el siglo XX sera capaz de calcularlo, le habra parecido un cuento de hadas La teora cuntica de campos es tan
difcil que nadie la crey completamente durante veinticinco aos.

En su opinin, las buenas ideas siempre se verifican.[104] El astrnomo Arthur Eddington se


cuestionaba incluso si los cientficos no estaban forzando las cosas cuando insistan en que todo
debera ser verificado. l escribi: Un cientfico normalmente confiesa basar sus creencias en
observaciones, no en teoras Nunca he encontrado a nadie que lleve esta profesin a la prctica
La observacin no es suficiente la teora tiene una cuota importante en determinar la creencia.
[105] El premio Nobel Paul Dirac incluso lleg a decir de forma ms categrica: Es ms importante
tener belleza en las ecuaciones que tener experimentos que se ajusten con ellas.[106] O, en palabras
del fsico John Ellis del CERN: como deca en una envoltura de caramelo que abr hace algunos
aos: Es slo el optimista el que consigue algo en este mundo. En cualquier caso, a pesar de los
argumentos que mantienen un cierto grado de optimismo, la situacin experimental parece poco
propicia. Comparto, con los escpticos, la idea de que lo mejor que podemos esperar es
comprobaciones indirectas de la teora decadimensional en el siglo XXI. Esto se debe, en el anlisis
final, a que esta teora es una teora de la Creacin y, por lo tanto, verificarla implica necesariamente
recrear un fragmento del big bang en nuestros laboratorios.
Personalmente, no creo que tengamos que esperar un siglo hasta que nuestros aceleradores,
sondas espaciales y contadores de rayos csmicos sean suficientemente poderosos para sondear
indirectamente la dcima dimensin. En un periodo de aos, y ciertamente dentro de la vida de los
fsicos actuales, alguien ser suficientemente perspicaz para verificar o refutar la teora
decadimensional resolviendo la teora de campos de cuerdas o alguna otra formulacin no
perturbativa. El problema es por consiguiente terico, no experimental.

Suponiendo que algn fsico brillante resuelva la teora de campos de cuerdas y derive las
propiedades conocidas de nuestro universo, sigue existiendo el problema prctico de cundo
seramos capaces de aprovechar el poder de la teora del hiperespacio. Existen dos posibilidades:
1. Esperar a que nuestra civilizacin alcance la capacidad para dominar energas billones de veces
mayores que cualquier cosa que podamos producir hoy.
2. Encontrar civilizaciones extraterrestres que hayan dominado el arte de manipular el
hiperespacio.
Recordemos que llev aproximadamente setenta aos, entre el trabajo de Faraday y Maxwell y el
trabajo de Edison y sus colaboradores, explotar la fuerza electromagntica para fines prcticos. Pero
la civilizacin moderna depende crucialmente del aprovechamiento de esta fuerza. La fuerza nuclear
fue descubierta casi con el cambio de siglo, y ochenta aos ms tarde todava no tenemos los medios
de aprovecharla con xito en los reactores de fusin. El prximo paso, el aprovechar la potencia de
la teora del campo unificado, requiere un salto mucho mayor en nuestra tecnologa, aunque sea un
salto que probablemente tendr implicaciones muchsimo ms importantes.
El problema fundamental es que estamos obligando a la teora de supercuerdas a responder
preguntas sobre energas cotidianas, cuando su mbito natural est en la energa de Planck. Esta
fabulosa energa fue liberada slo en el propio instante de la Creacin. En otras palabras, la teora de
supercuerdas es naturalmente una teora de la Creacin. Al igual que el leopardo enjaulado, estamos
exigiendo que este soberbio animal baile y cante para nuestra diversin. El hogar real del leopardo
est en las vastas llanuras de frica. El hogar real de la teora de supercuerdas est en el instante de
la Creacin. De todas formas, dada la precisin de nuestros satlites artificiales, existe quiz un
ltimo laboratorio en el que podamos sondear experimentalmente el mbito natural de la teora de
supercuerdas, y ste es el eco de la Creacin!

9
ANTES DE LA CREACIN

En el principio, estaba el gran huevo csmico. Dentro


del huevo estaba el caos, y flotando en el caos estaba Pan
Ku, el Embrin divino.
Mito de Pan Ku (China, siglo III)
Si Dios cre el mundo, dnde estaba l antes de la
Creacin? Sabed que el mundo es increado, como lo es el
propio tiempo, sin principio ni fin.
Mahapurana (India, siglo IX)
Tena Dios una madre?
Los nios, cuando se les dice que Dios cre los cielos y la Tierra, preguntan inocentemente si
Dios tena una madre. Esta pregunta engaosamente simple ha confundido a los padres de la Iglesia y
ha desconcertado a los mejores telogos, dando lugar a algunos de los debates teolgicos ms
espinosos a lo largo de los siglos. Todas las grandes religiones han elaborado mitologas en torno al
acto divino de la Creacin, pero ninguna de ellas afronta adecuadamente las paradojas lgicas
inherentes a las preguntas que plantean incluso los nios.
Dios puede haber creado los cielos y la Tierra en siete das, pero qu suceda antes del primer
da? Si uno concede que Dios tena madre, entonces surge naturalmente la pregunta de si ella,
tambin, tena una madre, y as sucesivamente. Sin embargo, si Dios no tena una madre, entonces
esta respuesta plantea incluso ms preguntas: De dnde proceda Dios? Existi siempre Dios desde
toda la eternidad, o est Dios ms all del propio tiempo?
A lo largo de los siglos, incluso grandes pintores que trabajaban para la Iglesia tuvieron que
bregar con estos delicados debates teolgicos en sus obras de arte: si usted tuviese que representar a
Dios o a Adn y Eva, les pondra ombligo? Dado que el ombligo marca el punto de unin del
cordn umbilical, entonces ni Dios ni Adn y Eva podan ser pintados con ombligos. Por ejemplo,
Miguel ngel se enfrent a este dilema en su famosa representacin de la Creacin y la expulsin de
Adn y Eva del Jardn del Edn cuando pint el techo de la Capilla Sixtina. La respuesta a esta
cuestin teolgica se encuentra colgada en cualquier museo importante: Dios y Adn y Eva
simplemente no tienen ombligos, porque fueron los primeros.
Pruebas de la existencia de Dios
Molesto por las inconsistencias en la ideologa de la Iglesia, santo Toms de Aquino, que escriba en

el siglo XIII, decidi elevar el nivel del debate teolgico desde la vaguedad de la mitologa al rigor de
la lgica. Propuso resolver estas antiguas cuestiones en sus famosas pruebas de la existencia de
Dios.
Santo Toms resumi sus pruebas en el siguiente poema:
Las cosas estn en movimiento, por consiguiente existe un primer motor
Las cosas son causadas, por consiguiente existe una causa primera
Las cosas existen, por consiguiente existe un creador
La bondad perfecta existe, por consiguiente tiene una fuente
Las cosas estn diseadas, por consiguiente sirven a un propsito.[107]
(Las tres primeras lneas son variantes de lo que se denomina la prueba cosmolgica; la cuarta
argumenta sobre bases morales; y la quinta se denomina prueba teleolgica. La prueba moral es con
mucho la ms dbil, porque la moralidad puede ser considerada en trminos de costumbres sociales
que evolucionan.)
Las pruebas cosmolgica y teleolgica de la existencia de Dios que dio santo Toms han
sido utilizadas por la Iglesia durante los ltimos setecientos aos para responder a esta peliaguda
cuestin teolgica. Aunque desde entonces se han puesto de manifiesto los fallos de estas pruebas a la
luz de los descubrimientos cientficos hechos a lo largo de los siete ltimos siglos, eran bastante
ingeniosas para su poca y muestran la influencia de los griegos, quienes fueron los primeros en
introducir el rigor en sus especulaciones sobre la naturaleza.
Santo Toms comenzaba la prueba cosmolgica postulando que Dios era el Primer Motor y el
Primer Hacedor. Ingeniosamente evit la cuestin de quin hizo a Dios afirmando simplemente que
la pregunta no tena sentido. Dios no tuvo hacedor porque l fue el Primero. Punto. La prueba
cosmolgica establece que todo lo que se mueve debe haber tenido algo que lo impulse, que a su vez
debe haber tenido algo que lo impulse, y as sucesivamente. Pero qu inici el primer impulso?
Imagnese, por un momento, sentado ociosamente en el parque y viendo un coche de juguete que
pasa frente a usted. Obviamente, piensa usted, hay un nio empujando el coche. Usted espera un
instante slo para descubrir otro coche que empuja al primer coche. Sintiendo curiosidad, usted
espera un poco ms a que aparezca el nio, pero hay un tercer coche que empuja a los dos primeros
coches. Conforme pasa el tiempo, usted va viendo cientos de coches, cada uno de ellos empujando a
los otros sin que haya ningn nio a la vista. Intrigado, usted mira en la distancia y se sorprende al
ver una secuencia infinita de coches que se extiende hasta el horizonte, cada uno empujando a los
anteriores, pero sin rastro de ningn nio. Si se necesita un nio para empujar un coche, puede una
secuencia infinita de coches ser impulsada sin el Primer Impulsor? Puede una secuencia infinita de
coches impulsarse a s misma? No. Por consiguiente, Dios debe existir.
La prueba teleolgica es an ms convincente. Afirma que tiene que haber un Primer Diseador.
Por ejemplo, imagnese paseando por las arenas de Marte, donde los vientos y las tormentas de polvo
han borrado incluso las montaas y los crteres gigantes. Durante decenas de millones de aos, nada
ha escapado al efecto corrosivo y triturador de las tormentas de arena. Entonces, para su sorpresa,
usted encuentra una bella cmara fotogrfica que yace en las dunas de arena. La lente est
minuciosamente pulida y el mecanismo obturador delicadamente articulado. Seguramente, piensa

usted, las arenas de Marte no podran haber creado una pieza de artesana tan bella. Usted concluye
que obviamente alguien inteligente hizo esta cmara. Luego, despus de caminar un poco ms por la
superficie de Marte, usted encuentra un conejo. Obviamente, el ojo del conejo es infinitamente ms
complejo que el ojo de una cmara. Los msculos del ojo del conejo son infinitamente ms
elaborados que el obturador de la cmara. Por lo tanto, el hacedor de este conejo debe ser
infinitamente ms avanzado que el hacedor de la cmara. Este hacedor, por consiguiente, debe ser
Dios.
Imagine ahora las mquinas de la Tierra. No cabe duda de que estas mquinas fueron hechas por
algo an ms grande, como los seres humanos. No cabe duda de que un ser humano es infinitamente
ms complejo que una mquina. Por consiguiente, la persona que nos cre debe ser infinitamente ms
compleja que nosotros. Por consiguiente, Dios debe existir.
En 1078, san Anselmo, arzobispo de Canterbury, elabor quiz la prueba ms perfeccionada de la
existencia de Dios, la prueba ontolgica, que no depende en absoluto de Primeros Motores o
Primeros Diseadores. San Anselmo afirmaba que l poda probar la existencia de Dios a partir de la
pura lgica. Defini a Dios como el ser ms perfecto y ms poderoso imaginable. Sin embargo, es
posible concebir dos tipos de Dios. Supongamos que el primer Dios no existe, y supongamos que el
segundo Dios existe realmente y puede realizar milagros, tales como dividir las aguas y resucitar a
los muertos. Obviamente, el segundo Dios (que existe) es ms poderoso y ms perfecto que el primer
Dios (que no existe).
Sin embargo, nosotros definimos a Dios como el ser ms perfecto y poderoso imaginable. Por la
definicin de Dios, el segundo Dios (que existe) es el ms poderoso y ms perfecto. Por
consiguiente, el segundo Dios es el que encaja en la definicin. El primer Dios (que no existe) es ms
dbil y menos perfecto que el segundo, y por consiguiente no encaja en la definicin de Dios. As
pues, Dios debe existir. En otras palabras, si definimos a Dios como el ser del que nada mayor que
l puede ser concebido, entonces Dios debe existir porque, si no lo hiciera, sera posible concebir
un Dios mucho mayor que s existe. Esta prueba bastante ingeniosa es, a diferencia de las de santo
Toms de Aquino, totalmente independiente del acto de la Creacin y descansa nicamente en la
definicin del ser perfecto.
Notablemente, estas pruebas de la existencia de Dios perduraron durante ms de setecientos
aos, desafiando los repetidos retos de cientficos y lgicos. La razn para esto es que no se conoca
lo suficiente sobre las leyes fundamentales de la fsica y la biologa. De hecho, slo en el siglo
pasado han sido descubiertas nuevas leyes de la naturaleza que pueden aislar los fallos potenciales de
estas pruebas.
El fallo en la prueba cosmolgica, por ejemplo, es que la conservacin de la masa y la energa es
suficiente para explicar el movimiento sin apelar a un Primer Motor. Por ejemplo, las molculas de
gas pueden rebotar entre las paredes de un recipiente sin que se requiera nada o nadie que las mueva.
En principio, estas molculas pueden moverse para siempre, sin que se requiera comienzo o fin. As
pues, no hay necesidad de un Primer o un ltimo Motor mientras se conserven la masa y la energa.
En cuanto a la prueba ideolgica, la teora de la evolucin demuestra que es posible crear formas
de vida superiores y ms complejas a partir de otras ms primitivas por medio del azar y la
seleccin. En ltima instancia, podemos rastrear el origen de la propia vida hasta la formacin

espontnea de molculas de protenas en los primitivos ocanos de la Tierra sin apelar a una
inteligencia superior. Estudios realizados por Stanley L. Miller en 1955 han demostrado que
descargas elctricas en un matraz que contenga metano, amoniaco y otros gases que se encontraban
en la atmsfera primitiva de la Tierra, pueden crear espontneamente molculas complejas de
hidrocarburos y eventualmente aminocidos (precursores de molculas de protena) y otras
molculas orgnicas complejas. As pues, no es necesario un Primer Diseador para crear los
elementos esenciales de la vida; stos pueden emerger aparentemente de forma natural a partir de
elementos qumicos inorgnicos si se les da el tiempo suficiente.
Y, finalmente, Immanuel Kant fue el primero en identificar el error en la prueba ontolgica tras
siglos de confusin. Kant seal que afirmar que un objeto existe no lo hace ms perfecto. Por
ejemplo, esta prueba puede utilizarse para demostrar la existencia del unicornio. Si definimos el
unicornio como el caballo ms perfecto imaginable, y si los unicornios no existen, entonces es
posible imaginar un unicornio que s existe. Pero decir que existe no significa que sea ms perfecto
que un unicornio que no existe. Por consiguiente, los unicornios no tienen que existir necesariamente.
Y lo mismo sucede con Dios.
Hemos hecho algn progreso desde la poca de santo Toms de Aquino y san Anselmo?
S y no. Podemos decir que las teoras actuales de la Creacin estn construidas sobre dos pilares:
la teora cuntica y la teora de la gravedad de Einstein. Podemos decir que, por primera vez en mil
aos, las pruebas religiosas de la existencia de Dios estn siendo reemplazadas por nuestra
comprensin de la termodinmica y la fsica de partculas. Sin embargo, al reemplazar el acto divino
de la Creacin por el big bang, hemos sustituido un problema por otro. Santo Toms pensaba que l
resolva el problema de lo que haba antes de Dios definindole como el Primer Motor. An hoy an
seguimos luchando con la cuestin de qu sucedi antes del big bang.
Por desgracia, las ecuaciones de Einstein dejan de ser vlidas a las distancias enormemente
pequeas y energas enormemente grandes que se encuentran en el origen del universo. A distancias
del orden de 10-33 centmetros, los efectos cunticos dominan sobre la teora de Einstein. As pues,
para resolver las cuestiones filosficas implicadas en el comienzo del tiempo, debemos invocar
necesariamente la teora decadimensional.
A lo largo de este libro hemos resaltado el hecho de que las leyes de la fsica se unifican cuando
aadimos dimensiones ms altas. Al estudiar el big bang, vemos el reverso exacto de esta afirmacin.
El big bang, como veremos, quiz se origin en la ruptura del universo decadimensional original en
un universo de cuatro y otro de seis dimensiones. As pues, podemos ver la historia del big bang
como la historia de la divisin del espacio decadimensional y, por lo tanto, la divisin de las
simetras que previamente estaban unificadas. ste, a su vez, es el tema de este libro al revs.
No sorprende, por consiguiente, que haya sido tan difcil juntar las piezas de la dinmica del big
bang. En efecto, yendo hacia atrs en el tiempo, estamos reencajando las piezas del universo
decadimensional.
Evidencia experimental del big bang
Cada ao que pasa, encontramos ms evidencia experimental de que el big bang ocurri hace
aproximadamente entre quince y veinte mil millones de aos. Revisemos algunos de estos resultados

experimentales.
En primer lugar, el hecho de que las estrellas se estn alejando de nosotros a velocidades
fantsticas ha sido verificado repetidamente midiendo la distorsin de su luz estelar (denominada
desplazamiento hacia el rojo). (La luz estelar de una estrella que se aleja est desplazada hacia
longitudes de onda ms largas es decir, hacia el extremo rojo del espectro de la misma forma
que el pitido de un tren en movimiento suena ms agudo de lo normal cuando se acerca y ms grave
cuando se aleja. Esto se denomina efecto Doppler. Adems, la ley de Hubble afirma que cuanto ms
lejana est la estrella o la galaxia, ms rpidamente se aleja de nosotros. Este hecho, anunciado por
primera vez por el astrnomo Edwin Hubble en 1929, ha sido verificado experimentalmente durante
los ltimos cincuenta aos.) No vemos ningn desplazamiento hacia el azul de las galaxias distantes,
lo que significara un universo en contraccin.
En segundo lugar, sabemos que la distribucin de los elementos qumicos en nuestra galaxia est
en un acuerdo casi exacto con la prediccin de produccin de elementos pesados en el big bang y en
las estrellas. En el big bang primigenio, debido al enorme calor, los ncleos elementales de
hidrgeno chocaron entre s a velocidades suficientemente grandes para fusionarse, dando lugar a un
nuevo elemento: el helio. La teora del big bang predice que la proporcin entre helio e hidrgeno en
el universo debera ser aproximadamente de un 25 por 100 de helio frente al 75 por 100 de
hidrgeno. Esto est de acuerdo con los resultados observacionales sobre la abundancia de helio en
el universo.
En tercer lugar, los objetos ms antiguos del universo tienen una edad de entre 10.000 y 15.000
millones de aos, de acuerdo con la cruda estimacin del big bang. No vemos ninguna evidencia de
objetos ms viejos que el big bang. Puesto que los materiales radiactivos se desintegran (por
ejemplo, va las interacciones dbiles) a un ritmo exactamente conocido, es posible decir la edad de
un objeto calculando la abundancia relativa de ciertos materiales radiactivos. Por ejemplo, la mitad
de una sustancia radiactiva llamada carbono-14 se desintegra cada 5.730 aos, lo que nos permite
determinar la edad de objetos arqueolgicos que contienen carbono. Otros elementos radiactivos
(como el uranio-238, con una vida media de ms de 4.000 millones de aos) nos permiten determinar
la edad de las rocas lunares (tradas por la misin Apolo). Las rocas y meteoritos ms viejos
encontrados en la Tierra datan de entre 4.000 y 5.000 millones de aos, que es la edad aproximada del
sistema solar. Calculando la masa de ciertas estrellas cuya evolucin es conocida, podemos
demostrar que las estrellas ms viejas de nuestra galaxia se remontan a alrededor de 10.000 millones
de aos.
En cuarto lugar, y lo ms importante, el big bang produjo un eco csmico reverberando en el
universo que debera ser medible por nuestros instrumentos. De hecho, Amo Penzias y Robert Wilson
de los Bell Telephone Laboratories ganaron el premio Nobel en 1978 por detectar este eco del big
bang, una radiacin de microondas que impregna todo el universo conocido. El que el eco del big
bang debera estar circulando por el universo miles de millones de aos despus del suceso fue
predicho por primera vez por George Gamow y sus discpulos Ralph Alpher y Robert Herman, pero
nadie les tom en serio. La propia idea de medir el eco de la Creacin pareca extravagante cuando la
propusieron por primera vez poco despus de la segunda guerra mundial.
Su lgica, sin embargo, era aplastante. Cualquier objeto, cuando se calienta, emite radiacin de

forma gradual. sta es la razn de que el hierro se ponga al rojo vivo cuando lo calentamos en un
horno. Cuanto ms caliente est el hierro, mayor es la frecuencia de la radiacin que emite. Una
frmula matemtica exacta, la ley de Stefan-Boltzmann, relaciona la frecuencia de la luz (o el color,
en este caso) con la temperatura.[108] (De hecho, as es como los cientficos determinan la
temperatura de la superficie de una estrella lejana, examinando su color.) Esta radiacin se denomina
radiacin de cuerpo negro.
Cuando el hierro se enfra, la frecuencia de la radiacin emitida tambin decrece, hasta que el
hierro ya no emite en el intervalo visible. El hierro vuelve a su color normal, pero contina
emitiendo radiacin infrarroja invisible. As es como los visores nocturnos del ejrcito operan en la
oscuridad. De noche, los objetos relativamente calientes, tales como los soldados enemigos o los
carros de combate, pueden estar ocultos en la oscuridad, pero continan emitiendo radiacin de
cuerpo negro invisible en forma de radiacin infrarroja, que puede ser captada por gafas especiales
de infrarrojos. sta es tambin la razn de que nuestro automvil cerrado se caliente durante el
verano. La luz solar atraviesa los cristales del automvil y calienta el interior. A medida que se
calienta, empieza a emitir radiacin de cuerpo negro en forma de radiacin infrarroja. Sin embargo,
la radiacin infrarroja no atraviesa muy bien el vidrio, y por lo tanto queda atrapada dentro del
automvil, incrementando espectacularmente su temperatura. (Anlogamente, la radiacin de cuerpo
negro produce el efecto invernadero. Al igual que el vidrio, los altos niveles de dixido de carbono
en la atmsfera, causados por la combustin de combustible fsiles, pueden atrapar la radiacin de
cuerpo negro infrarroja en la Tierra y, de este modo, calentar gradualmente el planeta.)
Gamow razon que el big bang era inicialmente muy caliente, y que por lo tanto sera un cuerpo
negro ideal emisor de radiacin. Aunque la tecnologa de los aos cuarenta era demasiado primitiva
para captar esta dbil seal de la Creacin, Gamow pudo calcular la temperatura de dicha radiacin y
predecir con fiabilidad que un da nuestros instrumentos seran suficientemente sensibles para
detectar esta radiacin fsil. La lgica que haba detrs de su razonamiento era la siguiente:
alrededor de 300.000 aos despus del big bang, el universo se enfri hasta el punto en el que los
tomos pudieron empezar a componerse; los electrones pudieron empezar a rodear a los protones y
formar tomos estables, que ya no seran destruidos por la intensa radiacin que impregnaba el
universo. Antes de este momento, el universo estaba tan caliente que los tomos eran inmediatamente
descompuestos por la radiacin en cuanto se formaban. Esto significaba que el universo era opaco,
como una niebla espesa absorbente e impenetrable. Sin embargo, al cabo de 300.000 aos la
radiacin ya no era suficientemente fuerte para romper los tomos, y por lo tanto la luz poda
atravesar grandes distancias sin ser dispersada. En otras palabras, el universo se hizo repentinamente
negro y transparente al cabo de 300.000 aos. (Estamos tan acostumbrados a or hablar de la
oscuridad del espacio exterior que olvidamos que el universo primitivo no era transparente en
absoluto, sino que estaba lleno de radiacin opaca y turbulenta.)
Al cabo de 300.000 aos, la radiacin electromagntica ya no interaccionaba tan fuertemente con
la materia, y as se convirti en radiacin de cuerpo negro. Poco a poco, a medida que el universo se
enfriaba, la frecuencia de esta radiacin decreci. Gamow y sus discpulos calcularon que la
radiacin estara muy por debajo del dominio infrarrojo, en la regin de las microondas. Gamow
razonaba que explorando los cielos en busca de una fuente uniforme e isotrpica de radiacin de

microondas, uno sera capaz de detectar dicha radiacin y descubrir el eco del big bang.
La prediccin de Gamow qued en el olvido durante muchas dcadas, hasta que la radiacin de
fondo de microondas fue descubierta casi por casualidad en 1965. Penzias y Wilson encontraron una
misteriosa radiacin de fondo que impregnaba todo el espacio cuando conectaron su nueva antena
reflectora en Holmdel, New Jersey. Al principio, pensaron que esta radiacin indeseada se deba a
ruido elctrico causado por contaminantes, tales como excrementos de pjaros en su antena. Pero
cuando desmontaron y limpiaron grandes porciones de la antena, descubrieron que el ruido
parsito persista. Simultneamente, los fsicos Robert Dicke y James Peebles de la Universidad de
Princeton estaban reconsiderando el viejo clculo de Gamow. Cuando Penzias y Wilson fueron
informados finalmente del trabajo de los fsicos de Princeton, qued claro que haba una relacin
directa entre sus resultados. Se dice que, cuando comprendieron que esta radiacin de fondo podra
ser el eco del big bang original, exclamaron: O hemos visto un montn de m de pjaro, o hemos
visto la creacin del universo!. Descubrieron que esta radiacin de fondo uniforme era casi
exactamente la misma que haba sido predicha aos antes por George Gamow y sus colaboradores si
el big bang hubiese dejado un manto residual de radiacin que se hubiera enfriado hasta 3 K.
COBE y el big bang
Quiz la confirmacin cientfica ms espectacular de la teora del big bang lleg en 1992 con los
resultados del satlite COBE (Cosmic Background Explorer). El 23 de abril, los titulares de los
peridicos de todo el pas pregonaban los hallazgos de un equipo de cientficos de la Universidad de
California en Berkeley, dirigido por George Smoot, quien anunci la prueba ms espectacular y
convincente a favor de la teora del big bang. De la noche a la maana, periodistas y columnistas, sin
ninguna formacin en fsica o teologa, se pusieron a hacer elocuentes disertaciones sobre el rostro
de Dios en sus despachos de agencia.
El satlite COBE fue capaz de mejorar el trabajo anterior de Penzias, Wilson, Peebles y Dicke en
muchos rdenes de magnitud, suficiente para descartar cualquier duda de que la radiacin fsil
emitida por el big bang haba sido definitivamente encontrada. El cosmlogo de Princeton Jeremiah
P. Ostriker declar: Cuando se encontraron fsiles en las rocas, qued absolutamente claro el origen
de las especies. Bien, COBE encontr sus fsiles.[109] Lanzado a finales de 1989, el satlite COBE
estaba diseado especficamente para analizar los detalles microscpicos de la estructura de la
radiacin de fondo de microondas postulada por primera vez por George Gamow y sus colegas. La
misin de COBE tena tambin una nueva tarea: resolver un enigma anterior que surga de la
radiacin de fondo.
El trabajo original de Penzias y Wilson era algo impreciso; slo poda demostrar que la
radiacin de fondo era uniforme dentro de un margen del 10 por 100. Cuando los cientficos
analizaron la radiacin de fondo con ms detalle, descubrieron que era excepcionalmente uniforme,
sin aparentes rizos, arrugas o grumos. De hecho, era demasiado uniforme. La radiacin de fondo era
como una niebla invisible y uniforme que llenara el universo, tan uniforme que los cientficos tenan
dificultades en reconciliarla con los datos astronmicos conocidos.
En los aos setenta, los astrnomos orientaron sus grandes telescopios para observar
sistemticamente enormes colecciones de galaxias en grandes porciones del cielo. Para su sorpresa,

descubrieron que, mil millones de aos despus del big bang, el universo ya mostraba una pauta de
condensacin en galaxias e incluso grandes cmulos de galaxias y enormes espacios vacos. Los
cmulos eran enormes, conteniendo miles de millones de galaxias a la vez, y los vacos se extendan
a lo largo de millones de aos-luz.
Pero aqu hay un misterio csmico: si el big bang era excepcionalmente suave y uniforme,
entonces mil millones de aos no era tiempo suficiente para desarrollar el agrupamiento que vemos
en los cmulos galcticos. El gran contraste entre la tersura original del big bang y el
apelmazamiento del universo mil millones de aos despus era un problema persistente que roa a
todo cosmlogo. La propia teora del big bang nunca estuvo en duda; lo que estaba en dificultades era
nuestra comprensin de la evolucin post-big bang mil millones de aos despus de la Creacin.
Pero sin satlites sensibles que pudieran medir la radiacin csmica de fondo, el problema se encon
durante aos. De hecho, en 1990, periodistas sin una rigurosa formacin cientfica comenzaron a
escribir artculos sensacionalistas diciendo errneamente que los cientficos haban descubierto un
fallo fatal en la propia teora del big bang. Muchos periodistas escribieron que la teora del big bang
estaba a punto de ser desechada. Empezaron a resurgir en la prensa alternativas a la teora del big
bang que haban quedado desacreditadas haca mucho tiempo. Incluso el New York Times public un
extenso artculo afirmando que la teora del big bang estaba en serias dificultades (lo que era
cientficamente incorrecto).
Esta pseudocontroversia en torno a la teora del big bang hizo ms interesante el anuncio de los
datos de COBE. Con una exactitud sin precedentes, capaz de detectar variaciones tan pequeas como
una parte en 100.000, el satlite COBE pudo explorar los cielos y transmitir el mapa ms exacto de la
radiacin csmica de fondo nunca construido. Los resultados de COBE reconfirmaron la teora del
big bang, y ms cosas.
Sin embargo, los datos de COBE no eran
fciles de analizar. El equipo dirigido por Smoot
tuvo que hacer frente a enormes problemas. Por
ejemplo, tuvieron que sustraer cuidadosamente el
efecto del movimiento de la Tierra en la radiacin
de fondo. El sistema solar se mueve a una
velocidad de 370 kilmetros por segundo con
respecto a la radiacin de fondo. Existe tambin el
movimiento relativo del sistema solar con respecto
a la galaxia, y los movimientos complejos de la
galaxia con respecto a los cmulos galcticos. En
cualquier caso, despus de laboriosas ampliaciones
por ordenador, varios resultados sorprendentes
Fig ura 9.1. La lnea continua representa la prediccin de la
teora del big bang, que predice que la radiacin csmica de surgieron del anlisis. Primero, el fondo de
fondo debe parecerse a la radiacin de cuerpo negro en la microondas coincida con la antigua prediccin de
regin de microondas. Las x representan los datos reales
George Gamow (ajustada con nmeros
recogidos por el satlite COBE, dndonos una de las pruebas
experimentales ms exactos) dentro de un margen
ms convincentes de la teora del big bang.
del 0,1 por 100 (figura 9.1). La curva continua

representa la prediccin; las x marcan los datos medidos por el satlite COBE, Cuando este grfico
fue presentado en pantalla por primera vez en una reunin de aproximadamente mil astrnomos,
todos en la sala prorrumpieron en una atronadora ovacin. sta era quiz la primera vez en la
historia de la ciencia que un sencillo grfico reciba tan estruendoso aplauso de tantos cientficos
distinguidos.
En segundo lugar, el equipo de Smoot fue capaz de demostrar que grumos minsculos, casi
microscpicos, aparecan realmente en el fondo de microondas. Estos pequeos grumos eran
precisamente lo que se necesitaba para explicar el agrupamiento y los vacos que se encuentran mil
millones de aos despus del big bang. (Si estos grumos no hubieran sido descubiertos por COBE,
entonces s hubiera tenido que llevarse a cabo una revisin importante en el anlisis post-big bang.)
En tercer lugar, los resultados eran consistentes, aunque no la demostraban, con la llamada teora
inflacionaria. (Esta teora, propuesta por Alan Guth del MIT, afirma que en el instante inicial de la
Creacin existi una expansin mucho ms explosiva del universo que la que afirma el escenario del
big bang normal; sostiene que el universo visible que vemos con nuestros telescopios es slo la parte
ms minscula de un universo mucho mayor cuyos lmites estn ms all de nuestro horizonte
visible.)
Antes de la Creacin: calidoscopios?[110]
Los resultados de COBE han dado confianza a los fsicos en que comprendemos el origen del
universo a partir de una fraccin de segundo posterior al big bang. Sin embargo, an nos quedan las
cuestiones embarazosas sobre lo que precedi al big bang y por qu ocurri. La relatividad general,
llevada al lmite, da en ltima instancia respuestas sin sentido. Einstein, al comprender que la
relatividad general dejaba simplemente de ser vlida a dichas distancias enormemente pequeas, trat
de ampliar la relatividad general a una teora ms global que pudiera explicar estos fenmenos.
En el instante del big bang, esperamos que los efectos cunticos sean la fuerza dominante que
supere abrumadoramente a la gravedad. La clave del origen del big bang, por consiguiente, es una
teora cuntica de la gravedad. Hasta ahora, la nica teora que puede afirmar que resuelve el misterio
de lo que sucedi antes del big bang es la teora de supercuerdas decadimensional. Los cientficos
estn conjeturando precisamente ahora cmo se desdobl el universo decadimensional en un
universo de cuatro y otro de seis dimensiones. Qu aspecto tiene nuestro universo gemelo?
Un fsico que est luchando con estas cuestiones csmicas es Cumrum Vafa, un profesor de
Harvard que ha dedicado varios aos al estudio de cmo puede haberse desgarrado nuestro universo
decadimensional en dos universos ms pequeos. Irnicamente, l es tambin un fsico desgarrado
entre dos mundos. Aunque vive en Cambridge, Massachusetts, Vafa es natural de Irn, que durante la
ltima dcada se ha visto atormentado por convulsiones polticas. Por una parte, l desea regresar
eventualmente a su Irn natal, quiz cuando los tumultos sociales se hayan calmado. Por otra parte, su
investigacin le aleja de esta regin del mundo en dificultades y le lleva hasta los confines del
espacio hexadimensional, mucho antes de que el tumulto del universo primitivo hubiera tenido
oportunidad de estabilizarse.
Imaginemos un videojuego sencillo, dice l. Una nave espacial puede viajar en la videopantalla,
seala, hasta que llega al extremo de la derecha. Cualquier jugador de videojuegos sabe que la nave

espacial aparece entonces repentinamente en el lado izquierdo de la pantalla, exactamente a la misma


altura. Anlogamente, si la nave espacial desciende demasiado y desaparece por el fondo de la
pantalla, se rematerializa en la parte superior. De este modo, explica Vafa, hay un universo
enteramente autocontenido en la videopantalla. Nunca se puede salir del universo definido por esa
pantalla. Aun as, la mayora de los adolescentes nunca se han preguntado qu forma tiene realmente
dicho universo. Vafa seala, de forma bastante sorprendente, que la topologa de la videopantalla es
la de un tubo cerrado!
Imaginemos la videopantalla como una hoja de
papel. Puesto que los puntos de la parte superior de
la pantalla son idnticos a los puntos de la parte
inferior, podemos unir con pegamento los bordes
superior e inferior. Haciendo esto hemos enrollado
la hoja de papel para formar un tubo. Pero los
puntos del extremo izquierdo del tubo son
idnticos a los puntos de su extremo derecho. Una
forma de empalmar estos dos extremos es curvar
el tubo cuidadosamente para hacer un crculo, y
unir los dos extremos abiertos con pegamento
(figura 9.2).
Lo que hemos hecho es convertir la hoja de
papel en una rosquilla o toro. Un cohete espacial
que se desplaza por la videopantalla puede
describirse como si se estuviera moviendo en la
superficie de un tubo cerrado. La desaparicin de
la nave en un extremo de la videopantalla y su
reaparicin en el otro lado equivale a la nave
espacial atravesando la unin pegada del tubo
cerrado.
Fig ura 9.2. Si desaparece un cohete por el lado derecho de una
Vafa conjetura que nuestro universo hermano pantalla de videojuegos, reemerge en el lado izquierdo. Si
en la parte superior, reemerge en la parte inferior.
tiene la forma de algn tipo de toro desaparece
Doblemos ahora la pantalla de modo que empalmen los puntos
hexadimensional retorcido. Vafa y sus colegas han idnticos. Primero empalmamos los puntos superiores y los
propuesto la idea de que nuestro universo hermano inferiores curvando la pantalla. Luego empalmamos los puntos
de la izquierda con los puntos de la derecha enrollando la
puede describirse mediante lo que los matemticos pantalla como un tubo. De este modo, podemos mostrar que una
llaman un calidoscopio (orbifold). De hecho, su pantalla de videojuegos tiene la topologa de un toro.
propuesta de que nuestro universo hermano tiene
la topologa de un calidoscopio parece ajustarse bastante bien con los datos observados.[111]
Para visualizar un calidoscopio, pensemos en lo que supone desplazarse 360 grados en un
crculo. Todo el mundo sabe que regresamos al mismo punto. En otras palabras, si yo me muevo 360
grados alrededor del eje de un tiovivo, s que volver al mismo punto. En un calidoscopio, sin
embargo, si nos movemos menos de 360 grados alrededor del eje, habremos vuelto al mismo punto.
Aunque esto pueda sonar absurdo, es fcil construir calidoscopios. Pensemos en planilandeses que

viven en un cono. Si se mueven menos de 360


grados en torno al vrtice del cono, llegan al
mismo punto. As pues, un calidoscopio es una
generalizacin de un cono en dimensiones
superiores (figura 9.3).
Para hacernos una idea de los calidoscopios,
imaginemos que algunos planilandeses viven en lo
que se denomina un Z-calidoscopio, que es
equivalente a la superficie de una bolsa cuadrada
de pipas (como las que se encuentran en carnavales
y verbenas). Al principio, nada parece diferente de
vivir en la propia Planilandia. Sin embargo,
cuando exploran la superficie empiezan a
descubrir cosas extraas. Por ejemplo, si un
planilands camina lo suficiente en cualquier
direccin, regresa a su posicin original como si
hubiese recorrido un crculo. Sin embargo, los
planilandeses notan tambin que hay algo extrao
en ciertos puntos de su universo (los cuatro
vrtices de la bolsa). Cuando caminan 180 grados
(no 360 grados) alrededor de cualquiera de estos
cuatro puntos, vuelven al mismo lugar del que
partieron.
Fig ura 9.3. Si unimos los puntos A y B, formamos un cono, que
Lo curioso de los calidoscopios de Vafa es que
es el ejemplo ms simple de calidoscopio. En teora de cuerdas,
nuestro universo tetradimensional puede tener un gemelo con slo unas pocas hiptesis podemos derivar
hexadimensional, que tiene la topologa de un calidoscopio. Sin
muchas de las caractersticas de los quarks y otras
embargo, el universo hexadimensional es tan pequeo que es
partculas subatmicas. (Esto se debe a que, como
inobservable.
vimos antes, la geometra del espacio en la teora
de Kaluza-Klein obliga a los quarks a asumir la simetra de dicho espacio.) Esto nos hace confiar en
que estamos en el camino correcto. Si estos calidoscopios nos dieran resultados totalmente absurdos,
entonces nuestra intuicin nos dira que hay algo fundamentalmente incorrecto en esta construccin.
Si ninguna de las soluciones de la teora de cuerdas contiene al Modelo Estndar, entonces
debemos descartar la teora de cuerdas como otra teora prometedora pero finalmente incorrecta. Sin
embargo, los fsicos estn excitados por el hecho de que es posible obtener soluciones que estn
sorprendentemente prximas al Modelo Estndar.
Los matemticos han estado trabajando durante los ltimos ochenta aos en las propiedades de
estas extraas superficies en dimensiones superiores ya desde que el matemtico francs Henri
Poincar sent las bases de la topologa a comienzos del siglo XX. De este modo, la teora
decadimensional es capaz de incorporar un gran cuerpo de matemticas modernas que previamente
parecan bastante intiles.
Por qu hay tres generaciones?

En particular, el rico almacn de teoremas matemticos reunidos por los matemticos durante el
siglo pasado est siendo utilizado ahora para explicar por qu hay tres familias de partculas. Como
vimos antes, una caracterstica desastrosa de las GUT es que existen tres familias idnticas de quarks
y leptones. Sin embargo, los calidoscopios pueden explicar esta caracterstica desconcertante de las
GUT.[112]
Vafa y sus colaboradores han descubierto muchas soluciones prometedoras a las ecuaciones de
cuerdas que parecen asemejarse al mundo fsico. En realidad, con un conjunto de hiptesis
notablemente pequeo pueden rederivar el Modelo Estndar, lo que es un paso importante en la
teora. De hecho, sta es la fuerza y tambin la debilidad de la teora de supercuerdas. En cierto modo,
Vafa y sus colaboradores han tenido demasiado xito: han encontrado millones de otras soluciones
posibles a las ecuaciones de cuerdas.
El problema fundamental al que se enfrenta la teora de supercuerdas es ste: de los millones de
universos posibles que pueden ser generados matemticamente por la teora de supercuerdas, cul es
el correcto? Como ha dicho David Gross:
Existen millones y millones de soluciones con tres dimensiones espaciales. Existe una enorme abundancia de soluciones
clsicas posibles Esta abundancia de riqueza era originalmente muy satisfactoria porque proporcionaba evidencia de que
una teora como la de la cuerda hetertica poda tener un aspecto muy parecido al mundo real. Estas soluciones, adems
de tener cuatro dimensiones espacio-temporales, tenan muchas otras propiedades que se asemejaban a nuestro mundo: el
tipo correcto de partculas tales como quarks y leptones, y el tipo correcto de interacciones Esto constituy una fuente
de excitacin hace dos aos.[113]

Gross advierte que aunque algunas de estas soluciones estn muy prximas al Modelo Estndar,
otras dan lugar a propiedades fsicas indeseables: Es, no obstante, algo embarazoso que tengamos
tantas soluciones pero ninguna buena forma de escoger entre ellas. Parece incluso ms embarazoso
que dichas soluciones tengan, adems de muchas propiedades deseadas, algunas propiedades
potencialmente desastrosas.[114] Un profano, al or esto por primera vez, puede quedar intrigado y
preguntar: por qu no calcular simplemente qu solucin prefiere la cuerda? Puesto que la teora de
cuerdas es una teora bien definida, parece enigmtico que los fsicos no puedan calcular la respuesta.
El problema es que la teora de perturbaciones, una de las herramientas principales de la fsica, no
sirve de mucho en este caso. La teora de perturbaciones (que aade pequeas correcciones cunticas
de forma sucesiva) fracasa en dividir la teora decadimensional en cuatro y seis dimensiones. Por
ello estamos obligados a utilizar mtodos no perturbativos, que son notoriamente difciles de utilizar.
sta es la razn de que no podamos resolver la teora de cuerdas. Como dijimos antes, la teora de
campos de cuerdas, desarrollada por Kikkawa y yo, y posteriormente mejorada por Witten, no puede
por el momento ser resuelta de forma no perturbativa. Nadie es suficientemente inteligente.
Una vez tuve un compaero de habitacin que era licenciado en historia. Recuerdo que un da me
advirti sobre la revolucin de los ordenadores, que con el tiempo podran dejar sin empleo a los
fsicos. Despus de todo deca, los ordenadores pueden calcularlo todo, o no? Para l, slo
era cuestin de tiempo el que los matemticos planteasen cualquier cuestin de fsica al ordenador y
los fsicos fuesen a la cola del paro.
Qued sorprendido por el comentario, porque para un fsico un ordenador no es otra cosa que
una mquina de sumar avanzada, un idiota impecable. Suple con velocidad lo que le falta en
inteligencia. Uno tiene que introducir la teora en el ordenador antes de que ste pueda hacer un

clculo. El ordenador no puede generar nuevas teoras por s solo.


Adems, incluso si se conoce una teora, el ordenador puede tardar una cantidad infinita de
tiempo en resolver el problema. De hecho, computar todas las cuestiones realmente interesantes en
fsica necesitara una cantidad infinita de tiempo de clculo. ste es el problema de la teora de
cuerdas. Aunque Vafa y sus colegas hayan producido millones de soluciones posibles, llevara una
cantidad infinita de tiempo decidir cul de los millones de posibilidades era la correcta, o calcular
soluciones a problemas cunticos que implican el extrao proceso del efecto tnel, uno de los
fenmenos cunticos ms difciles de resolver.
Efecto tnel a travs del espacio y del tiempo
En definitiva, estamos planteando la misma cuestin propuesta por Kaluza en 1919 dnde est la
quinta dimensin?, pero ahora en un nivel mucho ms alto. Como Klein seal en 1926, la
respuesta a esta cuestin tiene que ver con la teora cuntica. Quiz el fenmeno ms extraordinario
(y complejo) de la teora cuntica es el efecto tnel.
Por ejemplo, yo estoy ahora sentado en una silla. La idea de que mi cuerpo atraviese
repentinamente las molculas de la pared cercana y se renan, sin ser invitadas, en la sala de estar de
alguna otra persona no es una idea agradable. Tambin es poco probable. Sin embargo, la mecnica
cuntica postula que existe una probabilidad finita (aunque pequea) de que incluso los sucesos ms
extraos y poco probables tales como despertarnos una maana y encontrar nuestra cama en mitad
de la selva amaznica sucedan realmente. Todos los sucesos, por muy extraos que sean, son
reducidos a probabilidades por la teora cuntica.
Este efecto tnel suena ms a ciencia ficcin que a ciencia real. Sin embargo, el efecto tnel puede
ser medido en el laboratorio y, de hecho, resuelve el enigma de la desintegracin radiactiva.
Normalmente, el ncleo de un tomo es estable. Los protones y neutrones en el interior del ncleo
estn ligados por la fuerza nuclear. Sin embargo, hay una pequea probabilidad de que el ncleo se
divida, de que los protones y neutrones puedan escapar por efecto tnel a travs de la gran barrera de
energa, la fuerza nuclear que mantiene el ncleo unido. Por consiguiente, podramos decir que, en
general, todos los ncleos deben ser estables. Pero es un hecho innegable que los ncleos de uranio
realmente se desintegran cuando no deberan hacerlo; de hecho, la ley de conservacin de la energa
se viola brevemente cuando los neutrones de los ncleos abren su tnel a travs de la barrera.
La cuestin, no obstante, es que estas probabilidades tienden a cero para objetos grandes, tales
como los seres humanos. La probabilidad de que pasemos por efecto tnel a travs de una pared
durante el tiempo de vida del universo conocido es infinitesimalmente pequea. Por consiguiente,
puedo suponer sin temor a equivocarme que yo no ser transportado involuntariamente a travs de la
pared, al menos dentro de mi tiempo de vida. Anlogamente, nuestro universo, que originalmente
podra haber empezado como un universo decadimensional, no era estable; explot por efecto tnel
en un universo de cuatro y otro de seis dimensiones.
Para comprender esta forma de efecto tnel, pensemos en una pelcula imaginaria de Charlie
Chaplin en la que l mismo est tratando de estirar una sbana en una cama de gran tamao. La sbana
es de las que tienen bandas elsticas en las esquinas. Pero es demasiado pequea, de modo que l tiene
que tirar para colocar, de una en una, las bandas elsticas alrededor de cada esquina del colchn. l

respira con satisfaccin una vez que ha estirado uniformemente la sbana alrededor de las cuatro
esquinas de la cama. Pero la tensin es demasiado grande; una banda elstica salta de una esquina, y
la sbana se enrolla. Frustrado, tira de esta banda elstica para colocarla alrededor de la esquina, slo
para ver que otra banda salta en otra esquina. Cada vez que coloca una banda elstica alrededor de
una esquina, otra banda salta en otra esquina.
Este proceso se denomina ruptura de simetra. La sbana uniformemente estirada posee un alto
grado de simetra. Usted puede girar la cama 180 grados alrededor de cualquier eje y la sbana
permanece igual. Este estado altamente simtrico se denomina el falso vaco. Aunque el falso vaco
aparece muy simtrico, no es estable. La sbana no quiere estar en esta condicin estirada. Hay
demasiada tensin. La energa es demasiado alta. Por ello, una banda elstica salta y la sbana se
enrolla. La simetra se rompe, y la sbana pasa a un estado de energa ms baja con menor simetra.
Si rotamos la sbana enrollada 180 grados alrededor de un eje ya no volvemos a tener la misma
sbana.
Reemplacemos ahora la sbana por el espacio-tiempo decadimensional, el espacio-tiempo de
simetra definitiva. En el comienzo del tiempo, el universo era perfectamente simtrico. Si alguien
hubiera estado all en ese instante, podra moverse libremente y sin problemas por cualquiera de las
diez dimensiones. En esa poca la gravedad y las fuerzas dbil, fuerte y electromagntica estaban
todas ellas unificadas por la supercuerda. Toda la materia y las fuerzas formaban parte del mismo
multiplete de cuerda. Sin embargo, esta simetra no poda durar. El universo decadimensional, aunque
perfectamente simtrico, era inestable, exactamente igual que la sbana, y estaba en un falso vaco.
Por lo tanto, el paso por efecto tnel hacia un estado de menor energa era inevitable. Cuando
finalmente ocurri el efecto tnel, tuvo lugar una transicin de fase y se perdi la simetra.
Puesto que el universo empez a dividirse en un universo de cuatro y otro de seis dimensiones, el
universo ya no era simtrico. Seis dimensiones se haban enrollado, de la misma forma que la sbana
se enrolla cuando una cinta elstica salta de una esquina del colchn. Pero ntese que la sbana puede
enrollarse de cuatro maneras, dependiendo de qu esquina haya saltado. Para el universo
decadimensional, sin embargo, existen aparentemente millones de modos de enrollarse. Para calcular
qu estado prefiere el universo decadimensional, necesitamos resolver la teora de campos de
cuerdas utilizando la teora de transiciones de fase, el problema ms difcil en la teora cuntica.
Ruptura de simetra
Las transiciones de fase no son nada nuevo. Pensemos en nuestras propias vidas. En su libro Pasajes,
Gail Sheehy destaca que la vida no es un flujo continuo de experiencias, como parece a menudo, sino
que realmente pasa por varios estadios, caracterizados por conflictos especficos que deben ser
resueltos y por objetivos que deben ser cumplidos.
El psiclogo Erik Erikson lleg a proponer una teora de los estadios psicolgicos del
desarrollo. Un conflicto fundamental caracteriza cada fase. Cuando este conflicto se resuelve
correctamente, pasamos a la siguiente fase. Si este conflicto no queda resuelto, puede enconarse e
incluso provocar una regresin a un periodo anterior. Anlogamente, el psiclogo Jean Piaget
demostr que el desarrollo mental de la primera infancia tampoco es un proceso continuo de
aprendizaje, sino que est realmente caracterizado por estadios discontinuos en la capacidad de

conceptualizacin de un nio. Un mes, un nio puede dejar de buscar una pelota una vez que ha
rodado fuera de su campo de visin, sin comprender que un objeto sigue existiendo aunque ya no
pueda verse. Al mes siguiente, esto resulta obvio para el nio.
sta es la esencia de la dialctica. Segn esta filosofa, todos los objetos (personas, gases, el
propio universo) pasan por una serie de estadios. Cada estadio est caracterizado por un conflicto
entre dos fuerzas opuestas. La naturaleza de dicho conflicto determina, de hecho, la naturaleza del
estadio. Cuando el conflicto se resuelve, el objeto pasa a un estadio superior, llamado sntesis, donde
empieza una nueva contradiccin, y el proceso pasa de nuevo a un nivel superior.
Los filsofos llaman a esto transicin de la cantidad a la cualidad. Pequeos cambios
cuantitativos se acumulan hasta que, eventualmente, se produce una ruptura cualitativa con el pasado.
Esta teora se aplica tambin a las sociedades. Las tensiones en una sociedad pueden crecer
espectacularmente, como lo hicieron en Francia a finales del siglo XVIII. Los campesinos se
enfrentaban al hambre, se produjeron motines espontneos y la aristocracia se retir a sus fortalezas.
Cuando las tensiones alcanzaron el punto de ruptura, ocurri una transicin de fase de lo cuantitativo
a lo cualitativo: los campesinos se alzaron en armas, tomaron Pars y asaltaron la Bastilla.
Las transiciones de fase pueden ser tambin asuntos bastante explosivos. Por ejemplo, pensemos
en un ro que ha sido represado. Tras la presa se forma rpidamente un embalse con agua a enorme
presin. Puesto que es inestable, el embalse est en el falso vaco. El agua preferira estar en su
verdadero vaco, significando esto que preferira reventar la presa y correr aguas abajo, hacia un
estado de menor energa. As pues, una transicin de fase implicara un estallido de la presa, que
tendra consecuencias desastrosas.
Un ejemplo an ms explosivo es el de una bomba atmica. El falso vaco corresponde a ncleos
estables de uranio. Aunque los ncleos de uranio parecen estables, existen enormes energas
explosivas atrapadas dentro del ncleo de uranio que son un milln de veces ms poderosas, para
masas iguales, que un explosivo qumico. De vez en cuando, el ncleo pasa por efecto tnel a un
estado ms bajo, lo que significa que el ncleo se rompe espontneamente. Esto se denomina
desintegracin radiactiva. Sin embargo, disparando neutrones contra los ncleos de uranio, es
posible liberar de golpe esta energa encerrada. Esto, por supuesto, es una explosin atmica.
La nueva caracterstica descubierta por los cientficos en las transiciones de fase es que
normalmente van acompaadas de una ruptura de simetra. Al premio Nobel Abdus Salam le gusta la
siguiente ilustracin: consideremos una mesa de banquete circular, donde todos los comensales estn
sentados con una copa de champn a cada lado. Aqu existe simetra. Mirando la mesa del banquete
reflejada en un espejo, vemos lo mismo: cada comensal sentado en torno a la mesa, con copas de
champn a cada lado. Asimismo, podemos girar la mesa de banquete circular y la disposicin sigue
siendo la misma.
Rompamos ahora la simetra. Supongamos que el primer comensal toma la copa que hay a su
derecha. Siguiendo la pauta, todos los dems comensales tomarn la copa de champn de su derecha.
Ntese que la imagen de la mesa del banquete vista en el espejo produce la situacin opuesta. Cada
comensal ha tomado la copa de su izquierda. De este modo, la simetra izquierda-derecha se ha roto.
Otro ejemplo de ruptura de simetra procede de un antiguo cuento de hadas. Esta fbula trata de
una princesa que est atrapada en lo alto de una esfera de cristal pulido. Aunque no hay barrotes de

hierro que la confinen en la esfera, ella est prisionera porque si hace el menor movimiento se
deslizar hacia abajo por la esfera y se matar. Numerosos prncipes han tratado de rescatar a la
princesa, pero todos han fracasado al escalar la esfera porque es demasiado lisa y resbaladiza. ste es
un ejemplo de ruptura de simetra. Mientras la princesa permanece en lo alto de la esfera, est en un
estado perfectamente simtrico. No existe direccin preferida. Podemos girar la esfera un ngulo
cualquiera, y la situacin sigue siendo la misma. Cualquier falso movimiento a partir del centro, sin
embargo, causar la cada de la princesa, rompiendo de este modo la simetra. Si ella cae hacia el
oeste, por ejemplo, la simetra de rotacin se rompe. La direccin hacia el oeste est ahora
discriminada.
As pues, el estado de mxima simetra es con frecuencia tambin un estado inestable, y por lo
tanto corresponde a un falso vaco. El verdadero estado vaco corresponde a la princesa que cae de la
esfera. As, una transicin de fase (cada de la esfera) corresponde a una ruptura de simetra (que
selecciona la direccin hacia el oeste).
Con respecto a la teora de supercuerdas, los fsicos suponen (pero todava no pueden demostrar)
que el universo decadimensional original era inestable y pas por efecto tnel un universo de
cuatro y otro de seis dimensiones. As pues, el universo original estaba en el estado del falso vaco, el
estado de mxima simetra, mientras que hoy estamos en el estado roto del verdadero vaco.
Esto plantea una cuestin perturbadora: Qu sucedera si nuestro universo no estuviera
realmente en el verdadero vaco? Qu sucedera si la supercuerda slo escogi temporalmente
nuestro universo, pero el verdadero vaco est entre los millones de posibles calidoscopios? Esto
tendra consecuencias desastrosas. En muchos otros calidoscopios descubrimos que no est presente
el Modelo Estndar. Por consiguiente, si el verdadero vaco fuera realmente un estado donde el
Modelo Estndar no est presente, entonces todas las leyes de la qumica y la fsica, tal como las
conocemos, se vendran abajo.
Si esto ocurriese, una burbuja minscula podra aparecer repentinamente en nuestro universo.
Dentro de esta burbuja, el Modelo Estndar ya no es vlido, de modo que habra que aplicar un
conjunto diferente de leyes qumicas y fsicas. La materia en el interior de la burbuja se desintegrara
y quiz se reconstruira de formas diferentes. Esta burbuja se expandira entonces a la velocidad de la
luz, tragndose sistemas completos de estrellas, galaxias y cmulos galcticos, hasta engullir el
universo entero. Nosotros nunca veramos su llegada. Al viajar a la velocidad de la luz, nunca podra
ser observada por adelantado. Nunca sabramos qu es lo que se nos viene encima.
De los cubos de hielo a las supercuerdas
Consideremos un cubo de hielo normal dentro de una olla a presin en nuestra cocina. Todos
sabemos lo que sucede si enchufamos el hornillo. Pero qu le sucede a un cubo de hielo si lo
calentamos hasta billones y billones de grados? Si calentamos el cubo de hielo en el hornillo,
primero se funde y se convierte en agua; es decir, sufre una transicin de fase. Calentemos ahora el
agua hasta que hierva. Entonces sufre otra transicin de fase y se convierte en vapor. Continuamos
ahora calentando el vapor a temperaturas enormes. Llega un momento en que las molculas de agua
se rompen. La energa de las molculas supera a la energa de enlace de las molculas, que se
descomponen en hidrgeno y oxgeno gaseosos.

Ahora continuamos calentando por encima de 3.000 K, hasta que se descomponen los tomos de
hidrgeno y oxgeno. Los electrones se separan de los ncleos y tenemos ahora un plasma (un gas
ionizado), a menudo llamado el cuarto estado de la materia (despus de los gases, lquidos y slidos).
Aunque un plasma no forma parte de la experiencia comn, podemos verlo cada vez que miramos al
Sol. De hecho, el plasma es el estado ms comn de la materia en el universo.
Sigamos ahora calentando el plasma en el hornillo hasta 1.000 millones de grados Kelvin, hasta
que los ncleos de hidrgeno y oxgeno se descomponen, y tenemos un gas de neutrones y
protones individuales, similar al interior de una estrella de neutrones.
Si calentamos an ms el gas de nucleones hasta 10 billones de grados K, estas partculas
subatmicas se convertirn en quarks disociados. Ahora tendremos un gas de quarks y leptones (los
electrones y neutrinos).
Si calentamos este gas a 1.000 billones de grados Kelvin, la fuerza electromagntica y la fuerza
dbil se unen. La simetra SU(2) x U(l) emerger a esta temperatura. A 1028 K, las fuerzas
electrodbil y fuerte se unifican, y aparecen las simetras GUT [SU(5), O(10), o E(6)].
Finalmente, a la fabulosa temperatura de 1032 K, la gravedad se unifica con la fuerza GUT, y
aparecen todas las simetras de la supercuerda decadimensional. Ahora tenemos un gas de
supercuerdas. En este punto, se le ha dado tanta energa a la olla a presin que la geometra del
espacio-tiempo puede muy bien empezar a distorsionarse, y la dimensionalidad del espacio-tiempo
puede cambiar. El espacio que rodea a nuestra cocina puede muy bien hacerse inestable, puede
formarse una arruga en el tejido del espacio, y puede aparecer un agujero de gusano en la cocina. En
este punto, puede ser aconsejable abandonar la cocina.
Enfriamiento del big bang
De este modo, calentando un cubo de hielo normal a temperaturas fantsticas, podemos recuperar la
supercuerda. La leccin aqu es que la materia pasa por estadios definidos de desarrollo a medida que
la calentamos. Cuando incrementamos la energa, se recuperan cada vez ms simetras.
Invirtiendo este proceso, podemos apreciar cmo el big bang ocurri en una secuencia de
estadios diferentes. En lugar de calentar un cubo de hielo, ahora enfriamos la materia supercaliente
del universo pasando por estadios diferentes. Empezando en el instante de la Creacin, tenemos los
siguientes estadios en la evolucin de nuestro universo:
10-43 segundos El universo decadimensional se rompe en un universo de cuatro y otro de seis
dimensiones. El universo hexadimensional colapsa hasta un tamao de 10-32 centmetros. El universo
tetradimensional se infla rpidamente. La temperatura es de 1032 K.
10-35 segundos La fuerza GUT se rompe; la fuerza fuerte ya no est unida con las interacciones
electrodbiles. SU(3) se separa de la simetra GUT. Una pequea mota en el universo mayor se infla
en un factor de 1050, llegando a ser con el tiempo nuestro universo visible.
10-9 segundos La temperatura es ahora de 1015 K, y la simetra electrodbil se rompe en SU(2) y
U(l).
10-3 segundos Los quarks empiezan a condensarse en neutrones y protones. La temperatura es
aproximadamente de 1014 K.

3 minutos Los protones y neutrones se condensan ahora en ncleos estables. La energa de las
colisiones aleatorias ya no es suficientemente poderosa para romper el ncleo de los ncleos
emergentes. El espacio es an opaco a la luz porque los iones no transmiten bien la luz.
300.000 aos Los electrones empiezan a condensarse alrededor de los ncleos. Los tomos
empiezan a formarse. Puesto que la luz ya no es muy dispersada o absorbida, el universo se hace
transparente a la luz. El espacio exterior se vuelve negro.
3.000 millones de aos Aparecen los primeros cusares.
5.000 millones de aos Aparecen las primeras galaxias.
10 a 15.000 millones de aos Nace el sistema solar. Algunos miles de millones de aos despus de
esto, las primeras formas de vida aparecen sobre la Tierra.
Parece casi incomprensible que nosotros, como monos inteligentes en el tercer planeta de una
estrella menor en una galaxia menor, furamos capaces de reconstruir la historia de nuestro universo
remontndonos casi al instante de su nacimiento, donde las temperaturas y presiones superaron
cualquier cosa encontrada en nuestro sistema solar. Pero la teora cuntica de las interacciones dbil,
electromagntica y fuerte nos revela esta imagen.
Por extraordinaria que sea esta imagen de la Creacin, quiz an es ms extraa la posibilidad de
que agujeros de gusano puedan actuar como puertas a otro universo y quiz incluso como mquinas
del tiempo hacia el pasado y el futuro. Armados con una teora cuntica de la gravedad, los fsicos
quiz puedan responder a preguntas intrigantes: Existen universos paralelos? Puede cambiarse el
pasado?

III
AGUJEROS DE GUSANO:
PUERTAS A OTRO UNIVERSO?

10
AGUJEROS NEGROS Y UNIVERSOS
PARALELOS

Escucha, hay un universo estupendo aqu al lado:


vamos!
E. E. CUMMINGS
Agujeros negros: tneles en el espacio y el tiempo
Los agujeros negros han captado recientemente la imaginacin del pblico. Se han dedicado libros y
documentales a explorar esta extraa prediccin de las ecuaciones de Einstein, la etapa final en la
muerte de una estrella colapsada. Irnicamente, el pblico permanece fundamentalmente ajeno a la
caracterstica quiz ms peculiar de los agujeros negros, la de que pueden ser puertas hacia un
universo alternativo. Adems, tambin se especula fuertemente en la comunidad cientfica sobre la
posibilidad de que un agujero negro pueda abrir un tnel en el tiempo.
Para comprender los agujeros negros y las dificultades de encontrarlos, debemos comprender
primero qu es lo que hace que las estrellas brillen, cmo crecen y cmo eventualmente mueren. Una
estrella nace cuando una nube masiva de gas hidrgeno de un tamao muchas veces mayor que el de
nuestro sistema solar es comprimida lentamente por la fuerza de la gravedad. La fuerza gravitatoria
que comprime el gas lo calienta poco a poco, a medida que la energa gravitatoria es convertida en
energa cintica de los tomos de hidrgeno. Normalmente, la carga repulsiva de los protones dentro
del hidrgeno es suficiente para mantenerlos apartados. Pero en cierto punto, cuando la temperatura
crece de diez a cien millones de grados Kelvin, la energa cintica de los protones (que son ncleos
de hidrgeno) supera a su repulsin electrosttica, y stos chocan entre s. Entonces, la fuerza nuclear
domina sobre la fuerza electromagntica y los dos ncleos de hidrgeno se fusionan en helio,
liberando enormes cantidades de energa.
En otras palabras, una estrella es un horno nuclear, que quema hidrgeno como combustible y
produce cenizas nucleares en forma de helio residual. Una estrella es tambin un delicado
equilibrio entre la fuerza de gravedad, que tiende a aplastar la estrella en el olvido, y la fuerza
nuclear, que tiende a hacer explotar la estrella con la fuerza de billones de bombas de hidrgeno.
Luego, la estrella madura y envejece a medida que agota su combustible nuclear.
Para ver cmo se extrae energa del proceso de fusin, y comprender las etapas en la vida de una
estrella que conducen a un agujero negro, debemos analizar la figura 10.1, que muestra una de las
curvas ms importantes de la ciencia moderna, que suele llamarse curva de energa de enlace. En la
escala horizontal se indica el peso atmico de los diversos elementos, desde el hidrgeno al uranio.
En la escala vertical, hablando crudamente, figura el peso medio aproximado de cada protn en el
ncleo. Ntese que el hidrgeno y el uranio tienen protones que pesan, en promedio, ms que los
protones de otros elementos situados en el centro

del diagrama.
Nuestro Sol es una estrella amarilla ordinaria,
que consta bsicamente de hidrgeno. Como el big
bang original, fusiona hidrgeno y forma helio.
Sin embargo, puesto que los protones en el
hidrgeno pesan ms que los protones en el helio,
existe un exceso de masa que se transforma en
energa mediante la frmula de Einstein E = mc2.
Esta energa es la que mantiene unidos a los
ncleos, y es tambin la energa liberada cuando el
hidrgeno se fusiona para dar helio. Por este
motivo es que brilla el Sol.
Sin embargo, a medida que el hidrgeno se va
consumiendo lentamente a lo largo de varios miles
de millones de aos, una estrella amarilla llega a
acumular demasiado helio residual, y su horno
nuclear se apaga. Cuando eso sucede, la gravedad
llega a dominar y aplasta la estrella. A medida que
la temperatura aumenta de nuevo, la estrella pronto
se hace suficientemente caliente para quemar el
helio residual y transformarlo en otros elementos,
como litio y carbono. Ntese que todava puede
liberarse energa si descendemos por la curva
hacia los elementos ms pesados. En otras
Fig ura 10.1. El peso promedio de cada protn de los palabras, an es posible quemar helio residual (de
elementos ligeros, tales como hidrgeno y helio, es
relativamente grande. Por lo tanto, si fusionamos hidrgeno para la misma forma que la ceniza ordinaria puede ser
formar helio dentro de una estrella, tenemos un exceso de masa, todava quemada bajo ciertas condiciones). Aunque
que se convierte en energa segn la ecuacin de Einstein E = el tamao de la estrella ha disminuido
mc2. sta es la energa que ilumina las estrellas. Pero a medida
enormemente, su temperatura es muy alta y su
que las estrellas fusionan elementos cada vez ms pesados,
llegamos finalmente al hierro, y ya no podemos extraer ms atmsfera se expande mucho en tamao. De hecho,
energa. Entonces la estrella colapsa, y el tremendo calor del cuando nuestro propio Sol agote su provisin de
colapso crea una supernova. Esta colosal explosin destroza la
estrella y siembra el espacio interestelar, en el que se forman hidrgeno y empiece a quemar helio, su atmsfera
nuevas estrellas. Entonces vuelve a comenzar el proceso podr llegar a extenderse ms all de la rbita de
entero, como en un billar elctrico.
Marte. Esto es lo que se denomina una estrella
gigante roja. Esto supone, por supuesto, que la Tierra se vaporizar en el proceso. De este modo, la
curva tambin predice el destino final de la Tierra. Puesto que nuestro Sol es una estrella de mediana
edad de aproximadamente 5.000 millones de aos, an le quedan otros 5.000 millones de aos antes
de que se coma a la Tierra. (Irnicamente, la Tierra naci originalmente a partir de la misma nube
de gas turbulento que dio lugar a nuestro Sol. La fsica predice ahora que la Tierra, que fue creada
con el Sol, volver al Sol.)
Finalmente, cuando el helio se consume, el horno nuclear se apaga de nuevo, y la gravedad

domina para aplastar la estrella. La gigante roja se contrae hasta convertirse en una enana blanca, una
estrella en miniatura con la masa de toda una estrella comprimida en aproximadamente el tamao del
planeta Tierra.[115] Las enanas blancas no son muy luminosas porque, una vez llegado al fondo de la
curva, existe slo un pequeo exceso de energa que se pueda exprimir de ella a travs de E = mc2. La
enana blanca quema lo poco que queda en el fondo de la curva.
Nuestro Sol se convertir con el tiempo en una enana blanca y, durante miles de millones de aos,
morir lentamente a medida que agote su combustible nuclear. Con el tiempo se convertir en una
estrella enana apagada y oscura. Sin embargo, se cree que si una estrella es suficientemente masiva
(varias veces la masa de nuestro Sol), entonces la mayora de los elementos de la enana blanca
continuarn siendo fusionados en elementos cada vez ms pesados, llegando eventualmente hasta el
hierro. Una vez que llegamos al hierro, estamos cerca del fondo de la curva. Ya no podemos extraer
ms energa del exceso de masa, de modo que el horno nuclear se apaga. La gravedad una vez ms
vuelve a dominar, aplastando la estrella hasta que las temperaturas aumentan explosivamente
multiplicndose por mil, llegando a billones de grados. En este punto, el ncleo central de hierro
colapsa y la capa exterior de la enana blanca explota, liberando el mayor destello de energa
conocido en la galaxia, una estrella en explosin denominada supernova. Una sola supernova puede
brillar temporalmente como toda una galaxia de 100.000 millones de estrellas.
Como secuela de la supernova, encontramos una estrella completamente muerta, una estrella de
neutrones del tamao aproximado de la isla de Manhattan. Las densidades en una estrella de neutrones
son tan grandes que, hablando crudamente, todos los neutrones se estn tocando. Aunque las
estrellas de neutrones son casi invisibles, an podemos detectarlas con nuestros instrumentos. Debido
a que emiten alguna radiacin mientras estn girando, actan como un faro csmico en el espacio
exterior. Las vemos como una estrella parpadeante, o pulsar. (Aunque este escenario suena a ciencia
ficcin, se han observado bastantes ms de 400 pulsares desde su descubrimiento inicial en 1967.)
Clculos mediante ordenador han demostrado que la mayora de los elementos ms pesados por
encima del hierro pueden sintetizarse con el calor y presin de una supernova. Cuando la estrella
explota, libera grandes cantidades de residuos estelares, consistentes en elementos ms altos, al vaco
del espacio. Estos residuos se mezclan eventualmente con otros gases, hasta que se acumula suficiente
gas hidrgeno para empezar de nuevo el proceso de contraccin gravitatoria. Las estrellas de
segunda generacin que nacen a partir de este gas y polvo estelar contienen abundancia de elementos
pesados. Algunas de estas estrellas (como nuestro Sol) tendrn planetas a su alrededor que tambin
contienen estos elementos pesados.
Esto resuelve un viejo misterio de la cosmologa. Nuestros cuerpos estn hechos de elementos
pesados por encima del hierro, pero nuestro Sol no est suficientemente caliente para forjarlos. Si la
Tierra y los tomos de nuestros cuerpos hubiesen salido originalmente de la misma nube de gas,
entonces de dnde procederan los elementos pesados de nuestros cuerpos? La conclusin es
inevitable: los elementos pesados de nuestros cuerpos fueron sintetizados en una supernova que
estall antes de que se formase nuestro Sol. En otras palabras, una supernova annima explot hace
miles de millones de aos, sembrando la nube de gas que dio origen a nuestro sistema solar.
La evolucin de una estrella puede representarse aproximadamente como un billar elctrico,
como en la figura 10.1, con la forma de la curva de energa de enlace. La bola empieza en la parte

superior y rebota del hidrgeno al helio, de los elementos ms ligeros a los elementos ms pesados.
Cada vez que rebota siguiendo la curva, se convierte en un tipo diferente de estrella. Finalmente, la
bola rebota en el fondo de la curva, donde cae en el hierro, y es expulsada de forma explosiva en una
supernova. Luego, cuando este material estelar es otra vez recogido en una nueva estrella rica en
hidrgeno, el proceso comienza una vez ms en el billar elctrico.
Ntese, sin embargo, que hay dos formas de que la bola rebote en la curva. Puede empezar
tambin en el otro lado de la curva, en el uranio, y bajar por la curva con un solo rebote fisionando el
ncleo de uranio en fragmentos. Puesto que el peso promedio de los protones en los productos de
fisin, como el cesio y el kripton, es menor que el peso promedio de los protones en el uranio, el
exceso de masa se ha transformado en energa mediante E = mc2. sta es la fuente de energa que
subyace en la bomba atmica.
As pues, la curva de energa de enlace no slo explica el nacimiento y muerte de las estrellas y la
creacin de los elementos, sino que tambin hace posible la existencia del hidrgeno y las bombas
atmicas! (A los cientficos se les pregunta a menudo si sera posible desarrollar bombas nucleares
diferentes de las bombas atmica y de hidrgeno. A partir de la curva de energa de enlace, podemos
ver que la respuesta es no. Ntese que la curva excluye la posibilidad de bombas hechas de oxgeno o
hierro. Estos elementos estn cerca del fondo de la curva, de modo que no hay exceso de masa
suficiente para crear una bomba. Las diversas bombas mencionadas en la prensa, tales como las
bombas de neutrones, son slo variantes de las bombas de uranio y de hidrgeno.)
Cuando uno oye por primera vez la historia de la vida de las estrellas, puede mostrarse un poco
escptico. Despus de todo, nadie ha vivido 10.000 millones de aos para ser testigo de su evolucin.
Sin embargo, puesto que existen incontables estrellas en los cielos, es una cuestin simple ver
estrellas en prcticamente cada etapa de su evolucin. (Por ejemplo, la supernova de 1987, que fue
visible a simple vista en el hemisferio sur, proporcion un tesoro de datos astronmicos que
encajaban en las predicciones tericas de una enana colapsante con un ncleo de hierro. Asimismo, la
espectacular supernova observada por los antiguos astrnomos chinos el 4 de julio de 1054 dej tras
de s un remanente, que ahora ha sido identificado como una estrella de neutrones.)
Adems, nuestros programas de ordenador se han hecho tan exactos que podemos predecir en
esencia la secuencia de la evolucin estelar numricamente. Cuando estudiaba en la facultad tuve un
compaero de habitacin que tena un ttulo en astronoma. l desapareca invariablemente de
madrugada y volva tarde por la noche. Justo antes de salir, deca que iba a poner una estrella en el
horno para observar cmo creca. Al principio, yo pensaba que lo deca en broma. Sin embargo,
cuando le insist sobre este punto, l dijo con toda seriedad que estaba poniendo una estrella en el
ordenador y observando cmo evolucionaba durante el da. Puesto que las ecuaciones
termodinmicas y las ecuaciones de la fusin eran bien conocidas, slo era cuestin de decir al
ordenador que empezara con una cierta masa de gas hidrgeno y luego dejarle resolver
numricamente la evolucin de este gas. De este modo, podemos comprobar que nuestra teora de la
evolucin estelar puede reproducir las etapas conocidas de la vida de la estrella que vemos en el cielo
con nuestros telescopios.
Agujeros negros

Si una estrella tuviera un tamao de diez a cincuenta veces el de nuestro Sol, entonces la gravedad
seguira comprimindola incluso despus de que se hubiera convertido en una estrella de neutrones.
Sin la fuerza de fusin para repeler la compresin gravitatoria, no hay nada que se oponga al colapso
final de la estrella. Llegado a este punto, ella se convierte en el famoso agujero negro.
En cierto sentido, los agujeros negros deben existir. Una estrella, recordmoslo, es el producto de
dos fuerzas csmicas: la gravedad, que trata de aplastar la estrella, y la fusin, que trata de explotar la
estrella como sucede en una bomba de hidrgeno. Todas las diversas fases en la historia de una
estrella son una consecuencia de este delicado equilibrio entre gravedad y fusin. Ms pronto o ms
tarde, cuando todo el combustible nuclear en una estrella masiva se agote finalmente y la estrella sea
una masa de puros neutrones, no hay nada conocido que pueda resistir la poderosa fuerza de la
gravedad. Con el tiempo, la fuerza gravitatoria dominar y aplastar la estrella de neutrones hacia la
nada. La estrella ha cerrado el crculo: naci cuando la gravedad empez inicialmente a comprimir
gas hidrgeno de los cielos en una estrella, y morir cuando se agote el combustible nuclear y la
gravedad la haga colapsar.
La densidad de un agujero negro es tan grande que la luz, como sucede con un cohete lanzado
desde la Tierra, estar obligada a dar vueltas alrededor de l. Puesto que ninguna luz puede escapar
del enorme campo gravitatorio, la estrella colapsada se presenta de color negro. De hecho, sta es la
definicin usual de un agujero negro, una estrella colapsada de la que ninguna luz puede escapar.
Para comprender esto, notemos que todos los cuerpos celestes tienen lo que se denomina una
velocidad de escape. sta es la velocidad necesaria para escapar definitivamente de la atraccin
gravitatoria de dicho cuerpo. Por ejemplo, una sonda espacial debe alcanzar una velocidad de escape
de algo ms de once kilmetros por segundo para superar la atraccin gravitatoria de la Tierra y
llegar al espacio profundo. Nuestras sondas espaciales, como las Voyager, que se han aventurado en el
espacio profundo y han abandonado definitivamente el sistema solar (llevando mensajes de buena
voluntad para cualquier extraterrestre que pudiera captarlos) han alcanzado la velocidad de escape de
nuestro Sol. (El hecho de que nosotros respiremos oxgeno se debe a que los tomos de oxgeno no
tienen velocidad suficiente para escapar del campo gravitatorio de la Tierra. El hecho de que Jpiter y
los otros gigantes gaseosos estn hechos principalmente de hidrgeno se debe a que la velocidad de
escape es en ellos suficientemente grande para capturar el hidrgeno primordial del primitivo
sistema solar. De este modo, la velocidad de escape ayuda a explicar la evolucin de los planetas de
nuestro sistema solar durante los ltimos 5.000 millones de aos.)
La teora de la gravedad de Newton, de hecho, da la relacin exacta entre la velocidad de escape y
la masa de la estrella. Cuanto ms pesado es el planeta o estrella y ms pequeo es su radio, mayor es
la velocidad de escape necesaria para escapar de su atraccin gravitatoria. Ya en 1783, el astrnomo
ingls John Michell utiliz este clculo para proponer que una estrella supermasiva podra tener una
velocidad de escape igual a la velocidad de la luz. La luz emitida por una estrella masiva semejante
nunca podra escapar, sino que dara vueltas a su alrededor. De este modo, para un observador
exterior, la estrella parecera totalmente negra. Utilizando el mejor conocimiento disponible en el
siglo XVIII, l calcul realmente la masa de tal agujero negro.[116] Por desgracia, esta teora se
consider una locura y pronto fue olvidada. De todas formas, hoy tendemos a creer en la existencia
de los agujeros negros porque nuestros telescopios e instrumentos han visto enanas blancas y

estrellas de neutrones en el cielo.


Existen dos formas de explicar por qu los agujeros negros son negros. Desde un punto de vista
algo pedestre, la fuerza entre la estrella y un rayo de luz es tan grande que su trayectoria se curva
en un crculo. O uno puede adoptar el punto de vista einsteniano, en cuyo caso la distancia ms corta
entre dos puntos es una lnea curva. Curvar un rayo de luz en un crculo completo significa que el
propio espacio se ha curvado en un crculo completo. Esto slo puede suceder si el agujero negro ha
atrapado completamente un fragmento de espacio-tiempo con l, de modo que el rayo de luz est
circulando en una hiperesfera. Este fragmento de espacio-tiempo est ahora desconectado del
espacio-tiempo que le rodea. El propio espacio se ha rasgado.
El puente de Einstein-Rosen
La descripcin relativista del agujero negro procede de la obra de Karl Schwarzschild. En 1916,
apenas unos meses despus de que Einstein formulara sus famosas ecuaciones, Schwarzschild fue
capaz de resolver exactamente las ecuaciones de Einstein y calcular el campo gravitatorio de una
estrella masiva estacionaria.
La solucin de Schwarzschild tiene varias caractersticas interesantes. En primer lugar, una lnea
de no retorno rodea al agujero negro. Cualquier objeto que se acerque a una distancia menor que
este radio ser absorbido inevitablemente en el agujero negro, sin posibilidad de escape. Cualquier
persona suficientemente desafortunada para entrar en el radio de Schwarzschild sera capturada
inexorablemente por el agujero negro y aplastada hasta morir. Actualmente, esta distancia a partir del
agujero negro se denomina radio de Schwarzschild, u horizonte (el punto visible ms lejano).
En segundo lugar, cualquiera que cayera dentro del radio de Schwarzschild sera consciente de un
universo especular al otro lado del espacio-tiempo (figura 10.2). Einstein no se preocupaba por
la existencia de este extrao universo especular porque la comunicacin con l era imposible.
Cualquier sonda espacial enviada al centro de un agujero negro encontrara una curvatura infinita; es
decir, el campo gravitatorio sera infinito, y cualquier objeto material sera aplastado. Los electrones
seran separados de los tomos, e incluso los protones y los neutrones dentro de los propios ncleos
seran desgajados. Adems, para penetrar en el universo alternativo, la sonda debera ir ms rpida
que la velocidad de la luz, lo que no es posible. As pues, aunque este universo especular es
matemticamente necesario para dar sentido a la solucin de Schwarzschild, nunca podra ser
observado fsicamente.
En consecuencia, el famoso puente de Einstein-Rosen que conecta estos dos universos (que recibe
su nombre de Einstein y su colaborador, Nathan Rosen) fue considerado un artificio matemtico. El
puente era necesario para tener una teora matemticamente consistente del agujero negro, pero era
imposible llegar al universo especular viajando a travs del puente de Einstein-Rosen. Los puentes de
Einstein-Rosen se encontraron pronto en otras soluciones de las ecuaciones gravitatorias, tales como
la solucin de Reissner-Nordstrom que describe un agujero negro elctricamente cargado. Sin
embargo, el puente de Einstein-Rosen sigui siendo una nota a pie de pgina curiosa pero olvidada
en el saber de la relatividad.
Las cosas empezaron a cambiar con el trabajo del matemtico neozelands Roy Kerr, quien en
1963 encontr otra solucin exacta de las ecuaciones de Einstein. Kerr supuso que cualquier estrella

colapsante estara en rotacin. Al igual que un


patinador gira ms rpido cuando recoge sus
brazos, una estrella en rotacin se acelerara
necesariamente cuando empezase a colapsar. As
pues, la solucin estacionaria de Schwarzschild
para un agujero negro no era la solucin
fsicamente ms relevante de las ecuaciones de
Einstein.
La solucin de Kerr caus sensacin en el
campo de la relatividad cuando fue propuesta. El
astrofsico Subrahmanyan Chandrasekhar dijo en
cierta ocasin:
La experiencia que ha dejado ms huella en toda mi
vida cientfica, que abarca ms de cuarenta y cinco
aos, fue cuando comprend que una solucin exacta
de las ecuaciones de Einstein de la relatividad general,
descubierta por el matemtico neozelands Roy Kerr,
proporciona la representacin absolutamente exacta de
innumerables agujeros negros masivos que pueblan el
universo. Este estremecimiento ante lo bello, este
hecho increble de que un descubrimiento motivado por
una bsqueda de la belleza en matemticas encontrara
su rplica exacta en la Naturaleza, es lo que me lleva
a decir que la belleza es aquello a lo que responde la
mente humana en su nivel ms profundo.[117]

Kerr descubri, sin embargo, que una estrella Fig ura 10.2. El puente de Einstein-Rosen conecta dos
universos diferentes. Einstein crea que cualquier cohete que
masiva en rotacin no colapsa en un punto. En su entrase en el puente sera aplastado, haciendo as imposible la
lugar, la estrella en rotacin se achata hasta que comunicacin entre estos dos universos. Sin embargo, clculos
eventualmente se comprime en un anillo, que tiene ms recientes muestran que el viaje a travs del puente podra
ser muy difcil, pero tal vez posible.
propiedades interesantes. Si se lanzara una sonda al
interior del agujero negro desde un lado incidira en el anillo y sera totalmente destruida. La
curvatura del espacio-tiempo sigue siendo infinita cuando se aproxima al anillo desde un lado. Existe
an un anillo de muerte, por as decir, alrededor del centro. Sin embargo, si se lanzara una sonda
espacial hacia el interior del anillo desde arriba o desde abajo, experimentara una curvatura grande
pero finita; es decir, la fuerza gravitatoria no sera infinita.
Esta consecuencia ms bien sorprendente de la solucin de Kerr significa que una sonda espacial
lanzada a travs de un agujero negro giratorio a lo largo de su eje de rotacin podra, en principio,
sobrevivir a los enormes pero finitos campos gravitatorios en el centro, y seguir derecha hasta el
universo especular sin ser destruida por una curvatura infinita. El puente de Einstein-Rosen acta
como un tnel que conecta dos regiones del espacio-tiempo; es un agujero de gusano. Por lo tanto, el
agujero negro de Kerr es una puerta a otro universo.
Imaginemos ahora que su cohete ha entrado en el puente de Einstein-Rosen. Cuando su cohete se
aproxima al agujero negro en rotacin, ve una estrella rotatoria en forma de anillo. Al principio,
parece que el cohete se encamina a un aterrizaje desastroso a medida que desciende hacia el agujero

negro desde el polo norte. Sin embargo, cuando nos acercamos ms al anillo, la luz del universo
especular llega a nuestros sensores. Puesto que toda la radiacin electromagntica, incluyendo la del
radar, da vueltas alrededor del agujero negro, nuestras pantallas de radar estn detectando seales que
han estado circulando un cierto nmero de veces alrededor del agujero negro. Este efecto se parece
al de una sala de espejos, en la que nos volvemos locos por las mltiples imgenes que nos rodean.
La luz rebota en los numerosos espejos, creando la ilusin de que existen muchas copias de nosotros
mismos en la sala.
El mismo efecto ocurre cuando atravesamos el agujero negro de Kerr. Puesto que el mismo rayo
de luz da varias vueltas alrededor del agujero negro, el radar de nuestro cohete detecta imgenes que
han estado girando alrededor del agujero negro, creando la ilusin de objetos que no estn realmente
all.
Factor de distorsin 5
Significa esto que pueden utilizarse los agujeros negros para viajar por la galaxia, como en Star
Trek y otras pelculas de ciencia ficcin?
Como hemos visto antes, la curvatura en un cierto espacio est determinada por la cantidad de
materia-energa contenida en dicho espacio (principio de Mach). La famosa ecuacin de Einstein nos
da el grado exacto de curvatura espacio-temporal causada por la presencia de materia-energa.
Cuando el capitn Kirk nos lleva volando a travs del hiperespacio en factor de distorsin 5,
los cristales de dilicio que impulsan al Enterprise deben realizar hazaas milagrosas de distorsin
del espacio y del tiempo. Esto significa que los cristales de dilicio tienen el poder mgico de plegar
el continuo espacio-temporal en rebanadas; es decir, son tremendos almacenes de materia y energa.
Si el Enterprise viaja desde la Tierra a la estrella ms prxima, no se desplaza fsicamente hasta
Alpha Centauri; ms bien, es Alpha Centauri la que viene al Enterprise, Imagnese sentado en una
alfombra y echando un lazo a una mesa que est a varios metros de distancia. Si somos bastante
fuertes y el suelo es suficientemente liso, podemos tirar del lazo hasta que la alfombra comienza a
doblarse bajo nosotros. Si tiramos suficientemente fuerte, la mesa viene hasta nosotros, y la
distancia entre la mesa y nosotros desaparece en una masa de alfombra arrugada. Entonces
simplemente saltamos a travs de esta alfombra distorsionada. En otras palabras, apenas nos hemos
movido; el espacio entre nosotros y la mesa se ha contrado, y simplemente atravesamos esta
distancia contrada. Anlogamente, el Enterprise no atraviesa realmente todo el espacio hasta Alpha
Centauri; simplemente se mueve a travs del espacio-tiempo arrugado: a travs de un agujero de
gusano. Para comprender mejor lo que sucede cuando uno cae en el puente de Einstein-Rosen,
discutamos ahora la topologa de los agujeros de gusano.
Para visualizar estos espacios mltiplemente conexos, imaginemos que estamos paseando por la
Quinta Avenida de Nueva York una tarde luminosa, pensando en nuestros propios asuntos, cuando
una extraa ventana flotante se abre frente a nosotros, muy parecida al espejo de Alicia. (No importa
por el momento que la energa necesaria para abrir esta ventana pueda ser suficiente para destrozar la
Tierra. Esto es un ejemplo puramente hipottico.)
Avanzamos hacia la ventana flotante para echar una mirada ms prxima, y quedamos
horrorizados al descubrir frente a nosotros la cabeza de un Tyrannosaurus rex de aspecto asqueroso.

Estamos a punto de echar a correr, cuando


advertimos que el tiranosaurio no tiene cuerpo. No
puede hacernos dao porque todo su cuerpo est
evidentemente al otro lado de la ventana. Cuando
miramos por debajo de la ventana para descubrir
el cuerpo del dinosaurio, podemos ver toda la
calle, como si el dinosaurio y la ventana no
estuvieran all. Intrigados, rodeamos lentamente la
ventana y nos sentimos aliviados al descubrir que
el tiranosaurio no se encuentra en ninguna parte.
Sin embargo, cuando miramos por la ventana
desde el lado posterior, vemos la cabeza de un
brontosaurio que nos mira de frente! (figura 10.3).
Aterrorizados, caminamos otra vez alrededor
de la ventana, mirando sus bordes laterales. Para
nuestra total sorpresa, todas las huellas de la
ventana, el tiranosaurio y el brontosaurio han
desaparecido. Damos ahora algunas vueltas ms
alrededor de la ventana flotante. Desde una
Fig ura 10.3. En este ejemplo puramente hipottico, se ha
direccin, vemos la cabeza del tiranosaurio. Desde
abierto una ventana o agujero de gusano en nuestro universo.
Si miramos por la ventana en una direccin, ^vernos a un otra direccin, vemos la cabeza del brontosaurio.
dinosaurio. Si miramos desde el otro lado de la ventana, vemos Y cuando miramos desde el lateral, descubrimos
otro dinosaurio. Visto desde el otro universo, se ha abierto una
ventana entre los dos dinosaurios. Dentro de la ventana, los que el espejo y los dinosaurios han desaparecido.
dinosaurios ven un pequeo animal extrao (nosotros).
Qu est pasando?
En algn universo remoto, el tiranosaurio y el
brontosaurio estn preparados para una lucha a vida o muerte. Cuando van a enfrentarse, una ventana
flotante aparece repentinamente entre ellos. Cuando el tiranosaurio mira en el espejo flotante, queda
sorprendido al ver la cabeza de un mamfero escuchimizado y enjuto con pelo rizado y rostro
minsculo: un ser humano. La cabeza es claramente visible, pero no tiene cuerpo. Sin embargo,
cuando el brontosaurio mira por la misma ventana desde la otra direccin, ve la Quinta Avenida, con
sus tiendas y su trfico. Entonces el tiranosaurio descubre que esta criatura humana de la ventana ha
desaparecido, slo para aparecer en el lado de la ventana que da al brontosaurio.
Supongamos ahora que el viento se lleva repentinamente nuestro sombrero por la ventana. Vemos
el sombrero flotando en el cielo del otro universo, pero no se ve en ninguna parte de la Quinta
Avenida. Tragamos saliva, y luego, con desesperacin, introducimos nuestro brazo en la ventana para
recuperar el sombrero. Tal como lo ve el tiranosaurio, un sombrero sale de la ventana, apareciendo
de la nada. Luego ve un brazo sin cuerpo que atraviesa la ventana, buscando desesperadamente el
sombrero.
El viento cambia ahora de direccin, y el sombrero es llevado en direccin contraria.
Introducimos nuestro brazo en la ventana, pero desde el lado contrario. Estamos ahora en una
posicin incmoda. Nuestros dos brazos estn introducidos en la ventana, aunque desde lados

diferentes. Pero no podemos ver nuestros dedos. En lugar de ello, nos parece que ambas manos han
desaparecido.
Cmo se le presenta esto a los dinosaurios? Ellos ven dos pequeos brazos que se agitan
saliendo de ambos lados de la ventana. Pero all no hay nadie (figura 10.4).
Este ejemplo ilustra algunas de las deliciosas distorsiones del espacio y del tiempo que uno puede
inventar con espacios mltiplemente conexos.
Cerrar el agujero de gusano
Parece notable que una idea tan simple la de que
las dimensiones superiores pueden unificar el
espacio con el tiempo, y que una fuerza puede
ser explicada por la distorsin de dicho espaciotiempo conduzca a tan rica diversidad de
consecuencias fsicas. Sin embargo, con el agujero
de gusano y los espacios mltiplemente conexos,
estamos sondeando los mismos lmites de la teora
de la relatividad general de Einstein. De hecho, la
cantidad de materia-energa necesaria para crear
un agujero de gusano o puerta dimensional es tan
grande que esperamos que los efectos cunticos
dominen. Las correcciones cunticas, a su vez,
pueden cerrar realmente la abertura del agujero de
gusano, haciendo imposible el atravesar la puerta.
Puesto que ni la teora cuntica ni la relatividad
son suficientemente poderosas para zanjar esta
cuestin, tendremos que esperar hasta que la teora
decadimensional est completa para decidir si Fig ura 10.4. Si introducimos nuestras manos en la ventana
estos agujeros de gusano son fsica mente desde dos lados diferentes, parece como si nuestras manos
relevantes o slo son otra idea loca. Sin embargo, hubieran desaparecido. Tenemos un cuerpo, pero no tenemos
manos. En el universo alternativo, ha emergido una mano de
antes de discutir la cuestin de las correcciones cada lado de la ventana pero estas manos no estn unidas a un
cunticas y la teora decadimensional, hagamos cuerpo.
ahora una pausa y consideremos la quiz ms
extraa consecuencia de los agujeros de gusano. Del mismo modo que los fsicos pueden demostrar
que los agujeros de gusano permiten espacios mltiplemente conexos, tambin podemos demostrar
que permiten asimismo el viaje en el tiempo.
Consideremos ahora la quiz ms fascinante y especulativa consecuencia de los universos
mltiplemente conexos: la construccin de una mquina del tiempo.

11
CONSTRUIR UNA MQUINA DEL
TIEMPO

Para nosotros, fsicos convencidos, la distincin entre


pasado, presente y futuro es slo una ilusin, por persistente
que sta sea.
ALBERT EINSTEIN
Viaje en el tiempo
Podemos ir hacia atrs en el tiempo?
Como el protagonista de La mquina del tiempo de H. G. Wells, podemos girar el botn de una
mquina y saltar cientos de miles de aos hasta el ao 802.701? O, como Michael J. Fox, podemos
entrar en nuestros automviles propulsados por plutonio y regresar al futuro?
La posibilidad de viajar en el tiempo abre un vasto mundo de interesantes posibilidades. Como
Kathleen Turner en Peggy Sue se cas, todo el mundo alberga un secreto deseo de volver a vivir de
alguna forma el pasado y corregir algn error pequeo pero vital en la vida de cada uno. En el
poema de Robert Frost El camino no tomado, nos preguntamos qu podra haber sucedido si, en
disyuntivas claves de nuestra vida, hubiramos hecho una eleccin diferente y tomado otro camino.
Con el viaje en el tiempo, podramos volver a nuestra juventud y borrar sucesos embarazosos de
nuestro pasado, escoger un compaero diferente o elegir diferente carrera; o incluso podramos
cambiar el resultado de sucesos histricos claves y alterar el destino de la humanidad.
Por ejemplo, en el clmax de Superman, nuestro hroe queda destrozado emocionalmente cuando
un terremoto asola la mayor parte de California y entierra a su amada bajo cientos de toneladas de
rocas y residuos. Lamentando su horrible muerte, queda tan abrumado por la angustia que se lanza al
espacio a gran velocidad y viola su juramento de no interferir el curso de la historia humana.
Incrementa su velocidad hasta que destroza la barrera de la luz, rasgando el tejido del espacio y del
tiempo. Al viajar a la velocidad de la luz, obliga al tiempo a frenarse hasta que ste se detiene y,
finalmente, marcha hacia atrs, hacia un instante anterior al momento en que Lois Lane muri
aplastada.
El truco, sin embargo, es claramente imposible. Aunque el tiempo se frene cuando usted
incrementa su velocidad, usted no puede ir ms rpido que la velocidad de la luz (y hacer as que el
tiempo vaya hacia atrs) porque la relatividad especial establece que su masa se hara infinita en el
proceso. Por lo tanto, el mtodo del viaje ms rpido que la luz preferido por la mayora de los
escritores de ciencia ficcin contradice la teora de la relatividad especial.
El propio Einstein era perfectamente consciente de esta imposibilidad, como lo era A. H. R. Buller
cuando public el siguiente chascarrillo en Punch:

Una joven llamada Mariluz,


viajaba ms deprisa que la luz,
parti un buen da,
por relativa va,
y regres la noche anterior.[118]

La mayora de los cientficos, que no han estudiado seriamente las ecuaciones de Einstein,
desprecian el viaje en el tiempo como una tontera, tan vlida como los relatos sensacionalistas de
secuestros por aliengenas del espacio. Sin embargo, la situacin es realmente bastante compleja.
Para resolver la cuestin debemos abandonar la teora ms sencilla de la relatividad especial, que
prohbe el viaje en el tiempo, y adoptar toda la potencia de la teora de la relatividad general, que
puede permitirlo. La relatividad general tiene una validez mucho ms amplia que la relatividad
especial. Mientras que la relatividad especial slo describe objetos que se mueven a velocidad
constante muy lejos de cualquier estrella, la teora de la relatividad general es mucho ms potente,
capaz de describir cohetes que se aceleran cerca de estrellas supermasivas y agujeros negros. La
teora general sustituye as algunas de las conclusiones ms simples de la teora especial. Para
cualquier fsico que haya analizado seriamente las matemticas del viaje en el tiempo dentro de la
teora de la relatividad general de Einstein, la conclusin final, de forma bastante sorprendente, no
est ni mucho menos clara.
Los defensores del viaje en el tiempo sealan que las ecuaciones de Einstein de la relatividad
general permiten ciertas formas de viaje en el tiempo. Admiten, sin embargo, que las energas
necesarias para doblar el tiempo en un crculo son tan grandes que las ecuaciones de Einstein ya no
seran vlidas. En la regin fsicamente interesante en la que el viaje en el tiempo se convierte en una
posibilidad seria, la teora cuntica domina sobre la relatividad general.
Recordemos que las ecuaciones de Einstein establecen que la curvatura del espacio y del tiempo
est determinada por el contenido de materia-energa del universo. Es posible, de hecho, encontrar
configuraciones de materia-energa suficientemente poderosas para forzar la curvatura del tiempo y
permitir el viaje en el tiempo. Sin embargo, las concentraciones de materia-energa necesarias para
doblar el tiempo hacia atrs son tan enormes que la relatividad general deja de ser vlida y las
correcciones cunticas empiezan a dominar sobre la relatividad. As pues, el veredicto final sobre el
viaje en el tiempo no puede pronunciarse dentro del marco de las ecuaciones de Einstein, que dejan
de ser vlidas en campos gravitatorios extraordinariamente grandes, donde esperamos que la teora
cuntica se haga dominante.
Aqu es donde la teora del hiperespacio puede zanjar la cuestin. Puesto que la teora cuntica y
la teora de la gravedad de Einstein estn unidas en el espacio decadimensional, esperamos que la
cuestin del viaje en el tiempo ser establecida definitivamente por la teora del hiperespacio. Como
en el caso de los agujeros de gusano y las ventanas dimensionales, el captulo final se escribir
cuando incorporemos toda la potencia de la teora del hiperespacio.
Describamos ahora la controversia que rodea al viaje en el tiempo y las deliciosas paradojas que
inevitablemente aparecen.
El colapso de la causalidad

Los escritores de ciencia ficcin se han preguntado a menudo qu sucedera si un solo individuo
volviese atrs en el tiempo. La mayora de estas historias parecen superficialmente plausibles. Pero
imaginemos el caos que surgira si las mquinas del tiempo fuesen tan comunes como los
automviles, con decenas de millones de ellas disponibles comercialmente. Pronto habra estragos,
que rasgaran el tejido de nuestro universo. Millones de personas volveran hacia atrs en el tiempo
para entrometerse en su propio pasado y en el pasado de los dems, reescribiendo la historia con
ello. Algunos incluso podran regresar en el tiempo armados con pistolas para matar a los padres de
sus enemigos antes de que stos nacieran. De este modo sera imposible hacer un simple censo para
ver cuntas personas existen en un momento dado.
Si el viaje en el tiempo es posible, entonces las leyes de la causalidad se derrumban. De hecho,
toda la historia tal como la conocemos podra tambin colapsar. Imaginmonos el caos provocado
por miles de personas que regresan en el tiempo para alterar sucesos claves que cambiaron el curso
de la historia. De repente, la audiencia en el Teatro Ford estara abarrotada de personas del futuro
discutiendo entre ellos mismos para ver quin tendra el honor de impedir el asesinato de Lincoln. El
desembarco de Normanda fracasara cuando miles de buscadores de emociones llegasen con sus
cmaras para tomar fotografas.
Los campos de batalla claves de la historia cambiaran hasta quedar irreconocibles.
Consideremos la decisiva victoria de Alejandro Magno sobre los persas, conducidos por Daro III en
el 331 a. C., en la batalla de Gaugamela. Esta batalla llev a la aniquilacin de las fuerzas persas y
termin su rivalidad con Occidente, que ayud a hacer posible el florecimiento de la civilizacin y la
cultura occidental en el mundo durante los mil aos siguientes. Pero consideremos lo que sucedera
si una pequea banda de mercenarios armados provistos de pequeos misiles y artillera moderna
interviniesen en la batalla. La ms mnima muestra de la potencia de fuego moderna pondra en fuga
a los aterrorizados soldados de Alejandro. Esta intromisin en el pasado paralizara la expansin de
la influencia de Occidente en el mundo.
El viaje en el tiempo significara que nunca podra resolverse completamente cualquier suceso
histrico. Los libros de historia nunca podran escribirse. Algunos extremistas siempre estaran
tratando de asesinar al general Ulises S. Grant o dar el secreto de la bomba atmica a los alemanes en
los aos treinta.
Qu sucedera si la historia pudiera reescribirse de forma tan accidental como se borra una
pizarra? Nuestro pasado sera como las dunas movedizas en la orilla del mar, constantemente
alteradas por la ms mnima brisa. La historia estara cambiando constantemente cada vez que alguien
girase el botn de una mquina del tiempo y entrase en su pasado. La historia, tal como la
conocemos, sera imposible. Dejara de existir.
Obviamente, la mayora de los cientficos no disfrutan con esta desagradable posibilidad. No slo
sera imposible para los historiadores sacar ningn sentido de la historia, sino que inmediatamente
apareceran paradojas genuinas cuando quiera que entrramos en el pasado o en el futuro. El
cosmlogo Stephen Hawking, de hecho, ha utilizado esta situacin para proporcionar evidencia
experimental de que no es posible el viaje en el tiempo. El no cree posible el viaje en el tiempo por
el hecho de que no hemos sido invadidos por hordas de turistas procedentes del futuro.
Paradojas del tiempo

Para comprender los problemas del viaje en el tiempo, es necesario primero clasificar las diversas
paradojas. En general, la mayora de ellas pueden ser clasificadas dentro de dos tipos principales:
1. Encuentro con los padres antes de haber nacido.
2. El hombre sin pasado.
El primer tipo de viaje en el tiempo causa el dao mayor al tejido del espacio-tiempo porque
altera sucesos previamente registrados. Por ejemplo, recurdese que en Regreso al futuro, nuestro
joven hroe viaja hacia atrs en el tiempo y encuentra a su madre cuando sta era joven, precisamente
antes de que se enamorase de su padre. Con gran susto y consternacin, l descubre que ha impedido
involuntariamente el decisivo encuentro entre sus padres. Para empeorar las cosas, su joven madre
se ha llegado a sentir tiernamente atrada por l! Si impide inconscientemente que su padre y su
madre se enamoren y no puede desviar los afectos equivocados de su madre, l desaparecer porque
su nacimiento nunca tendr lugar.
La segunda paradoja implica sucesos sin ningn comienzo. Por ejemplo, supongamos que un
inventor empobrecido est tratando de construir la primera mquina del tiempo del mundo en su
stano desordenado. De no se sabe dnde, aparece un caballero rico y maduro y le ofrece muchos
fondos y las complejas ecuaciones y la circuitera para construir una mquina del tiempo. El inventor
se enriquece posteriormente con el conocimiento del viaje en el tiempo, sabiendo por adelantado
cundo ocurrirn exactamente las alzas y cadas de la Bolsa antes de que sucedan. Hace una fortuna
jugando a la Bolsa, a las carreras de caballos y otros juegos. Dcadas ms tarde, ya un hombre viejo
y rico, regresa en el tiempo para cumplir su destino. Se encuentra a s mismo cuando era un joven
que trabajaba en su stano, y da a su yo ms joven el secreto del viaje en el tiempo y el dinero para
explotarlo. La cuestin es: de dnde proceda la idea del viaje en el tiempo?
Quiz la ms loca de estas paradojas del viaje en el tiempo del segundo tipo fue ideada por Robert
Heinlein en su clsico relato corto All you Zombies.
Una nia es misteriosamente abandonada en un orfanato de Cleveland en 1945. Jane crece
solitaria y triste, sin saber quines son sus padres, hasta que un da se siente extraamente atrada por
un vagabundo. Ella se enamora de l. Pero precisamente cuando parece que las cosas empiezan a ir
bien para Jane, ocurren una serie de desastres. En primer lugar, se queda embarazada del vagabundo,
que luego desaparece. En segundo lugar, durante el complicado parto, los doctores descubren que
Jane tiene dos conjuntos de rganos sexuales y, para salvar su vida, se ven obligados a transformar
quirrgicamente a ella en l. Finalmente, un misterioso extrao rapta a su hija de la sala de
partos.
Destrozado por estos desastres, rechazado por la sociedad, desahuciado por el destino, l se
convierte en un borracho vagabundo. Jane no slo ha perdido a sus padres y a su amor, sino que
tambin ha perdido a su nica hija. Aos ms tarde, en 1970, entra en un bar solitario, llamado Pops
Place, y cuenta su pattica historia a un viejo camarero. El compasivo camarero ofrece al vagabundo
la oportunidad de vengarse del extrao que la dej embarazada y abandonada, a condicin de que se
una al cuerpo de viajeros del tiempo. Ambos entran en una mquina del tiempo, y el camarero deja
al vagabundo en 1963. El vagabundo se siente extraamente atrado por una joven hurfana, que
luego se queda embarazada.

El camarero sigue a continuacin nueve meses hacia adelante, secuestra a la nia del hospital y la
abandona en un orfanato en 1945. Luego, el camarero deja al vagabundo totalmente confuso en 1985,
para alistarse en el cuerpo de viajeros del tiempo. El vagabundo consigue rehacer su vida, se
convierte en un miembro anciano y respetado del cuerpo de viajeros del tiempo, y luego se disfraza
de camarero y tiene su misin ms difcil: una cita con el destino, encontrarse con un cierto
vagabundo en Pops Place en 1970.
La pregunta es: quin es la madre, el padre, el abuelo, la abuela, el hijo, la hija, la nieta y el nieto
de Jane? La muchacha, el vagabundo y el camarero, por supuesto, son todos la misma persona. Estas
paradojas pueden causarle mareos, especialmente si usted trata de desentraar la retorcida parentela
de Jane. Si dibujamos el rbol genealgico de Jane, encontramos que todas las ramas se curvan hacia
atrs sobre s mismas, como en un crculo. Llegamos a la sorprendente conclusin de que ella es su
propia madre y padre! Ella es todo un rbol genealgico en s misma.
Lneas de universo
La relatividad nos proporciona un mtodo sencillo para sortear la ms espinosa de estas paradojas.
Haremos uso del mtodo de la lnea de universo avanzado por Einstein.
Por ejemplo, supongamos que nuestro despertador nos despierta un da a las 8 de la maana, y
decidimos pasar la maana en la cama en lugar de ir al trabajo. Aunque parece que no estamos
haciendo nada al quedarnos en la cama, realmente estamos describiendo una lnea de universo.
Tomemos una hoja de papel de grficos, y pongamos distancia en la escala horizontal y
tiempo en la escala vertical. Si simplemente nos quedamos en la cama desde las 8 hasta las 12,
nuestra lnea de universo es una lnea recta vertical. Avanzamos 4 horas en el futuro, pero no
viajamos ninguna distancia. Incluso aunque nos dediquemos a nuestro pasatiempo favorito, no hacer
nada, creamos una lnea de universo. (Si alguien nos criticara por quedarnos en la cama, podramos
afirmar ciertamente que, segn la teora de la relatividad de Einstein, estamos describiendo una lnea
de universo en el espacio-tiempo tetradimensional.)
Supongamos ahora que nos levantamos de la cama al medioda y llegamos al trabajo a la 1 de la
tarde. Nuestra lnea de universo se ha inclinado porque nos estamos moviendo en el espacio tanto
como en el tiempo. En el ngulo inferior izquierdo est nuestra casa, y en el ngulo superior derecho
est nuestra oficina (figura 11.1). No obstante, si cogemos el coche para ir a trabajar, llegamos antes
a la oficina, a las 12,30. Esto significa que cuanto ms rpido viajemos, ms se desva nuestra lnea de
universo de la vertical. (Ntese que hay tambin una zona prohibida en el diagrama que nuestra
lnea de universo no puede atravesar porque tendramos que estar viajando a velocidad mayor que la
de la luz.)
Una conclusin es inmediata. Nuestra lnea de universo nunca empieza ni termina realmente.
Incluso cuando morimos, las lneas de universo de las molculas de nuestros cuerpos siguen
conservndose. Estas molculas pueden dispersarse en el aire o en el suelo, pero describirn sus
propias lneas de universo sin fin. Anlogamente, cuando nacemos, las lneas de universo de las
molculas procedentes de nuestra madre se juntan en un beb. En ningn punto se rompen estas lneas
de universo ni aparecen de la nada.
Para ver cmo encaja todo esto, tomemos el ejemplo sencillo de nuestra propia lnea de universo

personal. En 1950, pongamos por caso, se


encontraron nuestro padre y nuestra madre, se
enamoraron y engendraron un beb (nosotros).
De este modo, las lneas de universo de nuestra
madre y nuestro padre colisionaron y produjeron
una tercera lnea de universo (la nuestra).
Eventualmente, cuando alguien muere las lneas de
universo que forman la persona se dispersan en
miles de millones de lneas de universo de sus
molculas. Desde este punto de vista, un ser
humano puede definirse como una coleccin
temporal de lneas de universo de molculas. Estas
lneas de universo estaban dispersas antes de que
naciramos, se juntaron para formar nuestros
cuerpos, y se volvern a dispersar cuando
muramos. La Biblia dice: del polvo al polvo. En
esta imagen relativista podramos decir: de las
lneas de universo a las lneas de universo.
Nuestra lnea de universo contiene as toda la
informacin concerniente a nuestra historia. Todo
lo que nos ha sucedido desde nuestra primera
bicicleta hasta nuestra primera cita o nuestro
primer trabajo est registrado en nuestra lnea
de universo. De hecho, el gran cosmlogo ruso
George Gamow, famoso por enfocar el trabajo de
Einstein con ingenio y humor, titul
Fig ura 11.1. Nuestra lnea de universo resume toda nuestra
historia, desde el nacimiento a la muerte. Por ejemplo, si apropiadamente su autobiografa Mi lnea de
permanecemos en la cama desde las 8 hasta las 12, nuestra universo.
lnea de universo es una lnea vertical. Si vamos en automvil al
Con la ayuda de la lnea de universo, podemos
trabajo, entonces nuestra lnea de universo se inclina. Cuanto
ms deprisa nos movemos, ms se inclina nuestra lnea de ahora imaginar lo que sucede cuando volvemos
universo. Sin embargo, la velocidad ms rpida a la que hacia atrs en el tiempo. Supongamos que
podemos viajar es la velocidad de la luz. Por consiguiente, una
parte de este diagrama espacio-temporal est prohibida; es entramos en una mquina del tiempo y
decir, tendramos que ir a mayor velocidad que la luz para encontramos a nuestra madre antes de que
entrar en esta zona prohibida.
hayamos nacido. Por desgracia, ella se enamora de
nosotros y rechaza a nuestro padre. Realmente desaparecemos, como se muestra en Regreso al
futuro? Sobre una lnea de universo, vemos ahora por qu esto es imposible. Cuando desaparecemos,
nuestra lnea de universo desaparece. Sin embargo, segn Einstein, las lneas de universo no pueden
interrumpirse. De este modo, no es posible alterar el pasado en la relatividad.
La segunda paradoja, que implica recrear el pasado, plantea, no obstante, interesantes problemas.
Por ejemplo, al ir hacia atrs en el tiempo, estamos cumpliendo el pasado, y no destruyndolo. As, la
lnea de universo del inventor del viaje en el tiempo es un lazo cerrado. Su lnea de universo cumple,

ms que cambia, el pasado.


Mucho ms complicada es la lnea de universo
de Jane, la mujer que es su propia madre y su
propio padre y su hijo y su hija (figura 11.2).
Ntese, una vez ms, que no podemos alterar el
pasado. Cuando nuestra lnea de universo retrocede
en el tiempo, simplemente cumple lo que es ya
conocido. En un universo semejante, por
consiguiente, es posible encontrarse a s mismo en
el pasado. Si vivimos en un ciclo, entonces ms
pronto o ms tarde encontraremos a un o una
joven que resulta ser nosotros mismos cuando
ramos ms jvenes. Nosotros decimos a esta
persona joven que l o ella nos parece
sospechosamente familiar. Entonces, pensando un
poco, recordamos que cuando ramos jvenes
encontramos a una curiosa persona mayor que
afirmaba que nosotros le parecamos familiares.
As pues, quiz podamos cumplir el pasado,
pero nunca alterarlo. Las lneas de universo, como
hemos resaltado, no pueden cortarse y no pueden
acabar. Quiz pueden hacer lazos en el tiempo,
pero nunca alterarlo.
Estos diagramas de cono de luz, sin embargo,
han sido presentados slo en el marco de la
relatividad especial, que puede describir lo que
sucede si entramos en el pasado, pero es
demasiado primitiva para zanjar la cuestin de si Fig ura 11.2. Si el viaje en el tiempo es posible, entonces
tiene sentido el viaje en el tiempo. Para responder a nuestra lnea de universo se convierte en un lazo cerrado. En
1945, nace la joven. En 1963, ella tiene un beb. En 1970, l es
esta cuestin mayor debemos volver a la teora de un vagabundo que regresa a 1945 para encontrarse consigo
la relatividad general, donde la situacin se hace mismo. En 1985, l es un viajero en el tiempo que se encuentra a
s mismo en un bar en 1970, y se lleva de retorno a 1945,
mucho ms delicada.
secuestra a la nia y la devuelve a 1945, para empezar todo de
Con toda la potencia de la relatividad general, nuevo. La joven es su propia madre, padre, abuelo, abuela, hijo,
vemos que estas lneas de universo retorcidas hija y as sucesivamente.
podran estar fsicamente permitidas. Estos lazos
cerrados responden al nombre cientfico de curvas cerradas de tipo tiempo (CTC). El debate en los
crculos cientficos es si las CTC estn permitidas por la relatividad general y la teora cuntica.
Aguafiestas de la aritmtica y la relatividad general
En 1949, Einstein estaba interesado en el descubrimiento de uno de sus ms ntimos amigos y
colegas, el matemtico vienes Kurt Gdel, tambin del Instituto para Estudio Avanzado en Princeton,

donde Einstein trabajaba. Gdel encontr una desconcertante solucin a las ecuaciones de Einstein
que permita violaciones de los conceptos bsicos del sentido comn: su solucin permita ciertas
formas de viaje en el tiempo. Por primera vez en la historia se daba un fundamento matemtico al
viaje en el tiempo.
En algunos crculos, Gdel era conocido como un aguafiestas. En 1931, se hizo famoso (o, en
realidad, infame) cuando prob, contrariamente a cualquier expectativa, que no se puede demostrar la
coherencia de la aritmtica. Con ello arruin un sueo de dos mil aos, que se remontaba a Euclides
y los griegos, y que tena que haber sido el logro que coronase las matemticas: reducir todas las
matemticas a un pequeo conjunto coherente de axiomas de los que todo podra derivarse.
En un tour de force matemtico, Gdel demostr que siempre existirn teoremas de la aritmtica
cuya correccin o incorreccin nunca puede demostrarse a partir de los axiomas de la aritmtica; es
decir, la aritmtica siempre ser incompleta. El resultado de Gdel fue el desarrollo ms
sorprendente e inesperado en la lgica matemtica en quiz mil aos.
Las matemticas, que otrora se consideraban las ms puras de todas las ciencias porque eran
exactas y seguras, inmunes a la desagradable crudeza de nuestro mundo material, se hacan ahora
inseguras. Despus de Gdel, la base fundamental de las matemticas pareca quedar a la deriva.
(Hablando crudamente, la notable demostracin de Gdel empezaba mostrando que hay curiosas
paradojas en la lgica. Por ejemplo, consideremos el enunciado Esta sentencia es falsa. Si la
sentencia es verdadera, entonces se sigue que es falsa. Si la sentencia es falsa, entonces la sentencia es
verdadera. O consideremos el enunciado Yo soy un mentiroso. Entonces yo soy un mentiroso slo
si digo la verdad. Gdel formul entonces el enunciado Esta sentencia no puede demostrarse
verdadera. Si la sentencia es correcta, entonces no puede demostrarse que sea correcta.
Construyendo cuidadosamente una compleja madeja de paradojas semejantes, Gdel demostr que
existen enunciados verdaderos que no pueden ser demostrados utilizando la aritmtica.)
Despus de echar por tierra uno de los sueos ms acariciados de todas las matemticas, Gdel
hizo aicos a continuacin el saber convencional en torno a las ecuaciones de Einstein. Demostr que
la teora de Einstein contiene algunas patologas sorprendentes, incluyendo el viaje en el tiempo.
Supuso, en primer lugar, que el universo estaba lleno de un gas o polvo que estaba girando
lentamente. Esto pareca razonable, puesto que los confines lejanos del universo parecen estar llenos
de gas y polvo. Sin embargo, la solucin de Gdel provoc un gran inters por dos razones.
En primer lugar, su solucin violaba el principio de Mach. l demostr que eran posibles dos
soluciones a las ecuaciones de Einstein con la misma distribucin de polvo y de gas. (Esto significaba
que el principio de Mach era de algn modo incompleto, que estaban presentes hiptesis ocultas.)
Ms importante, demostr que estaban permitidas ciertas formas de viaje en el tiempo. Si uno
segua el camino de una partcula en un universo de Gdel, eventualmente volvera atrs y se
encontrara a s mismo en el pasado. l escribi: Haciendo un viaje de ida y vuelta en una nave
espacial siguiendo una curva suficientemente amplia, es posible en estos mundos viajar a cualquier
regin del pasado, presente y futuro, y volver de nuevo.[119] De este modo, Gdel descubri la
primera CTC en relatividad general.
Previamente, Newton haba considerado que el tiempo se mova como una flecha recta, que vuela
inevitablemente hacia su blanco. Nada poda desviar o cambiar el curso de esta flecha una vez

lanzada. Einstein, sin embargo, demostr que el tiempo se pareca ms a un ro caudaloso, que se
mueve hacia adelante pero que con frecuencia hace meandros por valles y llanuras retorcidos. La
presencia de materia o energa podra desplazar momentneamente la direccin del ro, pero el curso
global del ro sera suave: nunca terminara abruptamente o se volvera bruscamente hacia atrs. Sin
embargo, Gdel demostr que el ro del tiempo podra curvarse suavemente hacia atrs en crculo.
Los ros, despus de todo, tienen corrientes con remolinos y vrtices. Un ro puede fluir hacia
adelante en su centro, pero en las orillas habr siempre zonas de remanso donde el agua fluye con
movimiento circular.
La solucin de Gdel no poda ser rechazada como la obra de un charlatn porque Gdel haba
utilizado las propias ecuaciones de campo de Einstein para encontrar soluciones extraas en las que
el tiempo se cerraba en un crculo. Puesto que Gdel haba jugado con las reglas y descubri una
solucin legtima a sus ecuaciones, Einstein estaba obligado a tomar una va de escape y desecharla
porque no se ajustaba a los datos experimentales.
El punto dbil en el universo de Gdel era la hiptesis de que el gas y polvo del universo estaban
girando con lentitud. Experimentalmente, no vemos ninguna rotacin del polvo csmico y del gas en
el espacio. Nuestros instrumentos han verificado que el universo se est expandiendo, pero no parece
estar en rotacin. Por consiguiente, el universo de Gdel puede descartarse sin problemas. (Esto nos
deja con la posibilidad bastante perturbadora, aunque plausible, de que si nuestro universo rotase,
como Gdel especul, entonces las CTC y el viaje en el tiempo seran fsicamente posibles.)
Einstein muri en 1955, contento de que las soluciones perturbadoras de sus ecuaciones pudiesen
ser barridas bajo la alfombra por razones experimentales y que las personas no pudieran encontrarse
con sus padres antes de haber nacido.
Vivir en la zona tenebrosa
Luego, en 1963, Ezra Newman, Theodore Unti y Louis Tamburino descubrieron una nueva solucin
de las ecuaciones de Einstein que era an ms loca que la de Gdel. A diferencia del universo de
Gdel, su solucin no estaba basada en un universo en rotacin lleno de polvo. Superficialmente, se
pareca a un agujero negro tpico.
Como en la solucin de Gdel, su universo permita CTC y viajes en el tiempo. Adems, al
describir 360 grados alrededor del agujero negro, uno no volva al lugar de donde parti
originalmente. En su lugar, como si viviera en un universo con un corte de Riemann, uno pasara a
otra hoja del universo. La topologa de un universo de Newman-Unti-Tamburino podra compararse
a vivir en una escalera de caracol. Si nos movemos 360 grados alrededor de la escalera, no llegamos
al mismo punto del que partimos, sino a otro peldao de la escalera. Vivir en un universo semejante
superara a nuestra peor pesadilla, con el sentido comn completamente arrojado por la ventana. De
hecho, este extrao universo era tan patolgico que rpidamente fue bautizado como el universo
NUT, segn las iniciales de sus creadores.[120]
Al principio, los relativistas desecharon la solucin NUT de la misma forma que haban
desechado la solucin de Gdel; es decir, nuestro universo no pareca evolucionar del modo
predicho por estas soluciones, de modo que fueron descartadas arbitrariamente por razones
experimentales. Sin embargo, con el paso de las dcadas, hubo un diluvio de semejantes soluciones

extraas a, las ecuaciones de Einstein que permitan el viaje en el tiempo. A comienzos de los aos
setenta, Frank J. Tipler de la Tulane University en Nueva Orleans volvi a analizar una vieja solucin
a las ecuaciones de Einstein encontrada por W. J. van Stockum en 1936, incluso antes de la solucin
de Gdel. Esta solucin supona la existencia de un cilindro infinitamente largo en rotacin. De
forma bastante sorprendente, Tipler fue capaz de demostrar que esta solucin tambin violaba la
causalidad.
Incluso se demostr que la solucin de Kerr (que representa la descripcin fsicamente ms
realista de agujeros negros en el espacio exterior) permita el viaje en el tiempo. Las naves espaciales
que atravesasen el centro del agujero negro de Kerr (suponiendo que no fueran aplastadas en el
proceso) violaran la causalidad.
Pronto, los fsicos encontraron que singularidades de tipo NUT podran insertarse en cualquier
agujero negro o universo en expansin. De hecho, ahora se haca posible imaginar un nmero
infinito de soluciones patolgicas a las ecuaciones de Einstein. Por ejemplo, podra demostrarse que
toda solucin de agujero de gusano a las ecuaciones de Einstein permita alguna forma de viaje en el
tiempo.
Segn el relativista Frank Tipler, pueden encontrarse soluciones a las ecuaciones de campo que
exhiben virtualmente cualquier tipo de comportamiento extrao.[121] De este modo, se descubra una
explosin de soluciones patolgicas a las ecuaciones de Einstein que ciertamente hubieran
horrorizado a Einstein si hubiese estado todava vivo.
Las ecuaciones de Einstein, en cierto sentido, eran como un caballo de Troya. Superficialmente, el
caballo parece un regalo perfectamente aceptable, dndonos la curvatura observada de la luz estelar
bajo la accin de la gravedad y una explicacin concluyente del origen del universo. Sin embargo, en
su interior pululan todo tipo de demonios y monstruos extraos, que permiten la posibilidad de viajes
interestelares a travs de agujeros de gusano as como viajes en el tiempo. El precio que tenamos
que pagar por escudriar los secretos ms oscuros del universo era el potencial desmoronamiento de
nuestras creencias ms comnmente mantenidas acerca de nuestro mundo: la de que el espacio es
simplemente conexo y su historia es inalterable.
Pero sigue quedando la siguiente pregunta: podran estas CTC ser desechadas sobre bases
puramente experimentales, como hizo Einstein, o podra alguien demostrar que eran tericamente
posibles y a continuacin construir realmente una mquina del tiempo?
Construir una mquina del tiempo
En junio de 1988, tres fsicos (Kip Thorne y Michael Morris del Instituto Tecnolgico de California,
y Ulvi Yurtsever de la Universidad de Michigan) hicieron la primera propuesta seria de una mquina
del tiempo. Convencieron a los editores de Physical Review Letters, una de las publicaciones ms
distinguidas del mundo, de que su obra mereca seria consideracin. (Durante dcadas, montones de
propuestas chifladas de viajes en el tiempo haban sido propuestas a las principales revistas de fsica
pero todas haban sido rechazadas porque no se basaban en principios fsicos correctos o en las
ecuaciones de Einstein.) Como cientficos experimentados, presentaron sus argumentos en un
lenguaje aceptado de teora de campos y luego explicaron cuidadosamente dnde estaban sus
hiptesis ms dbiles.

Thorne y sus colegas comprendieron que, para superar el escepticismo de la comunidad


cientfica, tendran que rebatir las objeciones estndar a la utilizacin de agujeros de gusano como
mquinas del tiempo. En primer lugar, como se mencion antes, el propio Einstein advirti que las
fuerzas gravitatorias en el centro de un agujero negro seran tan enormes que cualquier nave espacial
quedara destrozada. Aunque los agujeros de gusano fueran matemticamente posibles, en la prctica
seran intiles.
En segundo lugar, los agujeros de gusano podran ser inestables. Se podra demostrar que
pequeas perturbaciones en los agujeros de gusano provocaran el colapso del puente de EinsteinRosen. De este modo, la presencia de una nave espacial en el interior de un agujero negro sera
suficiente para provocar una perturbacin que cerrara la entrada del agujero de gusano.
Tercero, uno tendra que ir a velocidad mayor que la de la luz para penetrar realmente en el
agujero de gusano y llegar al otro lado.
Cuarto, los efectos cunticos seran tan grandes que el agujero de gusano podra cerrarse por s
mismo. Por ejemplo, la intensa radiacin emitida por la entrada del agujero negro no slo matara a
cualquiera que tratase de entrar en el agujero negro, sino que tambin podra cerrar la entrada.
Quinto, el tiempo se frena en un agujero de gusano y llega a detenerse completamente en el
centro. As pues, los agujeros de gusano tienen la caracterstica indeseable de que, vistos por alguien
en la Tierra, un viajero espacial parece frenarse y llegar a una parada total en el centro del agujero
negro. Parece como si el viajero espacial estuviera congelado en el tiempo. En otras palabras, el
viajero espacial necesita una cantidad infinita de tiempo para atravesar un agujero de gusano.
Suponiendo, por el momento, que uno pudiera de alguna forma llegar a atravesar el centro del
agujero de gusano y volver a la Tierra, la distorsin del tiempo seguira siendo tan grande que
podran haber pasado millones o incluso miles de millones de aos en la Tierra.
Por todas estas razones, las soluciones de agujero de gusano nunca fueron tomadas en serio.
Thorne es un cosmlogo serio, alguien que normalmente podra ver las mquinas del tiempo con
extremo escepticismo o incluso burla. Sin embargo, Thorne se vio llevado gradualmente a esta
investigacin de la forma ms curiosa. En el verano de 1985, Carl Sagan envi a Thorne el borrador
de su nuevo libro, una novela denominada Contacto, que explora seriamente las cuestiones cientficas
y polticas que rodean a un suceso que marcara una poca: la entrada en contacto con la primera vida
extraterrestre en el espacio exterior. Todo cientfico que considere la cuestin de la vida en el espacio
exterior debe enfrentarse a la cuestin de cmo romper la barrera de la luz. Puesto que la teora de la
relatividad especial de Einstein prohbe explcitamente viajar a velocidad mayor que la de la luz,
puede llevar miles de aos el viajar a las estrellas lejanas en una nave espacial convencional,
haciendo as impracticable el viaje interestelar. Como Sagan quera hacer su libro tan cientficamente
preciso como fuera posible, escribi a Thorne preguntando si exista cualquier forma cientficamente
aceptable de evitar la barrera de la luz.
La solicitud de Sagan pic la curiosidad intelectual de Thorne. Aqu haba una peticin honesta y
cientficamente relevante hecha por un cientfico a otro y que exiga una respuesta seria.
Afortunadamente, debido a la naturaleza poco ortodoxa de la peticin, Thorne y sus colegas
enfocaron la cuestin de una forma muy inusual: trabajaron hacia atrs. Normalmente, los fsicos
empiezan con cierto objeto astronmico conocido (una estrella de neutrones, un agujero negro, el

big bang) y luego resuelven las ecuaciones de Einstein para encontrar la curvatura del espacio
circundante. La esencia de las ecuaciones de Einstein, recordmoslo, es que el contenido de materia y
energa de un objeto determina la cantidad de curvatura en el espacio y el tiempo circundantes.
Procediendo de este modo, tenemos la garanta de encontrar soluciones a las ecuaciones de Einstein
para los objetos astronmicamente relevantes que esperamos encontrar en el espacio exterior.
Sin embargo, debido a la extraa peticin de Sagan, Thorne y sus colaboradores enfocaron la
cuestin hacia atrs. Partieron con una idea cruda de lo que queran encontrar. Buscaban una solucin
a las ecuaciones de Einstein en la que el viajero espacial no, fuese desgarrado por los efectos de
marea del intenso campo gravitatorio. Buscaban un agujero de gusano que fuera estable y que no se
cerrara repentinamente a mitad del viaje. Buscaban un agujero de gusano en el que el tiempo que se
necesita para un viaje de ida y vuelta se midiera en das, no en millones o miles de millones de aos,
y as sucesivamente. De hecho, su principio gua consista en que trataban de que un viajero en el
tiempo tuviera un regreso razonablemente confortable a travs del tiempo despus de entrar en el
agujero de gusano. Una vez que decidieron qu aspecto tendra su agujero de gusano, entonces, y
slo entonces, empezaron a calcular la cantidad de energa necesaria para crear un agujero de gusano
semejante.
Desde su punto de vista heterodoxo, no se preocuparon en concreto de si los requisitos de energa
estaban mucho ms all de la ciencia del siglo XX. Para ellos, el construir realmente la mquina del
tiempo era un problema de ingeniera para alguna civilizacin futura. Queran probar que era
cientficamente factible, no que lo fuera econmicamente o que estuviese dentro de los lmites de la
ciencia actual en la Tierra:
Normalmente, los fsicos tericos preguntan: Cules son las leyes de la fsica? y/o Qu predicen dichas leyes
acerca del Universo?. En este artculo, nosotros preguntamos, en su lugar: Qu limitaciones ponen las leyes de la fsica
a las actividades de una civilizacin arbitrariamente avanzada?. Esto llevar a algunas investigaciones interesantes sobre
las propias leyes. Empezamos preguntando si las leyes de la fsica permiten a una civilizacin arbitrariamente avanzada
construir y mantener agujeros de gusano para viajes interestelares.[122]

La frase clave es, por supuesto, civilizacin arbitrariamente avanzada. Las leyes de la fsica nos
dicen lo que es posible, no lo que es prctico. Las leyes de la fsica son independientes de lo que
pudiera costar el verificarlas. De este modo, lo que es tericamente posible puede superar el producto
nacional bruto del planeta Tierra. Thorne y sus colegas fueron cuidadosos en afirmar que esta
civilizacin mtica, que puede dominar el poder de los agujeros de gusano, debe ser arbitrariamente
avanzada; es decir, capaz de realizar todos los experimentos que son posibles (incluso si no son
prcticos para los terrcolas).
Con gran satisfaccin, pronto encontraron con notable facilidad una solucin sorprendentemente
simple que satisfaca todas sus rgidas condiciones. No era una tpica solucin de agujero negro en
absoluto, de modo que no tuvieron que preocuparse por todos los problemas de ser desgajados por
una estrella colapsada. Bautizaron a su solucin como el agujero de gusano practicable, para
distinguirlo de las otras soluciones de agujero de gusano que no eran practicables por una nave
espacial. Estaban tan excitados por su solucin que se la comunicaron a Sagan, quien entonces
incorpor algunas de sus ideas en su novela. De hecho, quedaron tan sorprendidos por la simplicidad
de su solucin que estaban convencidos de que un estudiante que empezase su doctorado en fsica

sera capaz de comprenderla. En el otoo de 1985, en el examen final de un curso de relatividad


general impartido en el Caltech, Thorne dio la solucin de agujero de gusano a sus estudiantes sin
decirles lo que era, y les pidi que dedujeran sus propiedades fsicas. (La mayora de los estudiantes
dio anlisis matemticos detallados de la solucin, pero no se dieron cuenta de que tenan ante ellos
una solucin que permita el viaje en el tiempo.)
Si los estudiantes hubieran sido un poco ms observadores en ese examen final habran sido
capaces de deducir algunas propiedades bastante sorprendentes del agujero de gusano. De hecho,
hubieran descubierto que un viaje a travs de este agujero de gusano practicable sera tan cmodo
como un viaje en avin. Las mximas fuerzas gravitatorias experimentadas por los viajeros no
superaran 1 g. En otras palabras, su peso aparente no superara a su peso en la Tierra. Adems, los
viajeros nunca tendran que preocuparse de que la entrada del agujero de gusano se cerrara durante el
viaje. El agujero de gusano de Thorne est, de hecho, abierto permanentemente. En lugar de necesitar
un milln o mil millones de aos, un viaje a travs del agujero de gusano practicable sera abordable.
Morris y Thorne escriben que el viaje ser completamente cmodo y requerir un total de unos 200
das, o menos.[123]
Hasta aqu, Thorne advierte que las paradojas del tiempo que uno halla normalmente en las
pelculas no se encuentran: De la exposicin a los guiones de ciencia ficcin (por ejemplo, aquellos
en los que uno vuelve atrs en el tiempo y se mata a s mismo) uno podra esperar que las CTC den
lugar a trayectorias iniciales con multiplicidades nulas (es decir, trayectorias que son imposibles).
[124] Sin embargo, l ha demostrado que las CTC que aparecen en su agujero de gusano parecen
cumplir el pasado, ms que cambiarlo o iniciar paradojas temporales.
Finalmente, al presentar estos resultados sorprendentes a la comunidad cientfica, Thorne
escriba: Se presenta una nueva clase de soluciones de las ecuaciones de campo de Einstein, que
describen agujeros de gusano que, en principio, podran ser atravesados por seres humanos.
Hay, por supuesto, una trampa en todo esto, que es una razn por la que hoy no tenemos mquinas
del tiempo. El ltimo paso en el clculo de Thorne consista en deducir la naturaleza exacta de la
materia y la energa necesarias para crear este maravilloso agujero de gusano practicable. Thorne y
sus colegas descubrieron que en el centro del agujero de gusano debe haber una forma de materia
extica que tiene propiedades inusuales. Thorne apunta rpidamente que, aunque inusual, esta
forma de materia extica no parece violar ninguna de las leyes de la fsica conocidas. l advierte
que, en algn momento futuro, los cientficos pueden demostrar que la materia extica no existe. Sin
embargo, la materia extica parece ser, por el momento, una forma perfectamente aceptable de
materia siempre que uno tenga acceso a una tecnologa suficientemente avanzada. Thorne escribe
confiadamente que a partir de un solo agujero de gusano, una civilizacin arbitrariamente avanzada
puede construir una mquina para viajar hacia atrs en el tiempo.
Proyecto para una mquina del tiempo
Cualquiera que haya ledo La mquina del tiempo de H. G. Wells, sin embargo, puede sentirse
insatisfecho con el proyecto de Thorne para una mquina del tiempo. Usted no se sienta en una silla
en su sala de estar, gira unos pocos botones, ve luces parpadeantes, y es testigo del vasto panorama de
la historia, incluyendo las guerras mundiales destructivas, el auge y cada de las grandes

civilizaciones, o los frutos de las maravillas cientficas futuristas.


Una versin de la mquina del tiempo de Thorne consiste en dos cabinas, cada una de las cuales
contiene dos placas de metal paralelas. Los intensos campos elctricos creados entre cada par de
placas (mayores que cualquier cosa posible con la tecnologa actual) rizan el tejido del espaciotiempo, creando un agujero en el espacio que une las dos cabinas. Una cabina se coloca entonces en
una nave espacial y es acelerada hasta velocidades prximas a la de la luz, mientras que la otra
permanece en la Tierra. Puesto que un agujero de gusano puede conectar dos regiones del espacio
con tiempos diferentes, un reloj en la primera cabina marcha ms despacio que un reloj en la segunda
cabina. Debido a que el tiempo transcurrira a diferentes velocidades en los dos extremos del agujero
de gusano, cualquiera que entrase en un extremo del agujero de gusano sera instantneamente
lanzado al pasado o al futuro.
Otra mquina del tiempo podra tener el siguiente aspecto. Si puede encontrarse materia extica y
drsele la forma de metal, entonces la forma ideal sera probablemente un cilindro. Un ser humano
est situado en el centro del cilindro. La materia extica distorsiona entonces el espacio y el tiempo a
su alrededor, creando un agujero de gusano que se conecta a una parte lejana del universo en un
tiempo diferente. En el centro del vrtice est el ser humano, que no experimenta ms que 1 g de
tensin gravitatoria cuando es absorbido en el agujero de gusano y se encuentra a s mismo en el otro
extremo del universo.
Aparentemente, el razonamiento matemtico de Thorne es impecable. Las ecuaciones de Einstein
muestran en realidad que las soluciones de agujero de gusano permiten que el tiempo transcurra a
diferentes velocidades en cada extremo del agujero de gusano, de modo que en principio el viaje en
el tiempo es posible. El truco, por supuesto, consiste en crear el agujero de gusano en primer lugar.
Como Thorne y sus colaboradores sealan rpidamente, el principal problema es cmo dominar
suficiente energa para crear y mantener un agujero de gusano con materia extica.
Normalmente, una de las ideas bsicas de la fsica elemental es que todos los objetos tienen
energa positiva. Las molculas vibrantes, los automviles en movimiento, los pjaros que vuelan y
los misiles propulsados tienen todos energa positiva. (Por definicin, el espacio vaco tiene energa
nula.) Sin embargo, si podemos producir objetos con energas negativas (es decir, algo que tiene
un contenido de energa menor que el del vaco), entonces podramos ser capaces de generar
configuraciones exticas de espacio y tiempo en las que el tiempo se curve en un crculo.
Este concepto ms bien simple se conoce con un ttulo que suena complicado: la condicin de
energa media dbil (average weak energy condition, o AWEC). Como Thorne tiene cuidado en
sealar, la AWEC debe ser violada; la energa debe hacerse temporalmente negativa para que el viaje
en el tiempo tenga xito. Sin embargo, la energa negativa ha sido histricamente anatema para los
relativistas, que advierten que la energa negativa hara posible la antigravedad y un montn de otros
fenmenos que nunca se han visto experimentalmente.
Pero Thorne seala al momento que existe una forma de obtener energa negativa, y esto es a
travs de la teora cuntica. En 1948, el fsico holands Henrik Casimir demostr que la teora
cuntica puede crear energa negativa: tomemos simplemente dos grandes placas de metal paralelas y
descargadas. Ordinariamente, el sentido comn nos dice que estas dos placas, puesto que son
elctricamente neutras, no ejercen ninguna fuerza entre s. Pero Casimir demostr que, debido al

principio de incertidumbre de Heisenberg, en el vaco que separa estas dos placas hay realmente una
agitada actividad, con billones de partculas y antipartculas apareciendo y desapareciendo
constantemente. Aparecen a partir de la nada y vuelven a desaparecer en el vaco. Puesto que son tan
fugaces, son, en su mayora, inobservables, y no violan ninguna de las leyes de la fsica. Estas
partculas virtuales crean una fuerza neta atractiva entre estas dos placas que Casimir predijo que
era medible.
Cuando Casimir public su artculo, se encontr con un fuerte escepticismo. Despus de todo,
cmo pueden atraerse dos objetos elctricamente neutros, violando as las leyes normales de la
electricidad clsica? Esto era inaudito. Sin embargo, en 1958 el fsico M. J. Sparnaay observ este
efecto en el laboratorio, exactamente como haba predicho Casimir. Desde entonces, ha sido
bautizado como el efecto Casimir.
Una manera de aprovechar el efecto Casimir es colocar dos grandes placas conductoras paralelas
en la entrada de cada agujero de gusano, creando as energa negativa en cada extremo. Como
concluyen Thorne y sus colegas: Podra resultar que la condicin de energa media dbil nunca
pueda violarse, en cuyo caso no habra cosas tales como agujeros de gusano practicables, viajes en el
tiempo o fallos de causalidad. Es prematuro tratar de cruzar un puente antes de llegar a l.[125]
Por el momento, an no hay veredicto sobre la mquina del tiempo de Thorne. Todos estn de
acuerdo en que el factor decisivo es tener una teora de la gravedad completamente cuantizada para
zanjar la cuestin de una vez por todas. Por ejemplo, Stephen Hawking ha sealado que la radiacin
emitida en la entrada del agujero de gusano sera muy grande y contribuira a su vez al contenido de
materia y energa de las ecuaciones de Einstein. Esta realimentacin en las ecuaciones de Einstein
distorsionara la entrada del agujero de gusano, quiz incluso cerrndolo para siempre. Thorne, sin
embargo, discrepa en que la radiacin sea suficiente para cerrar la entrada.
Aqu es donde interviene la teora de supercuerdas. Puesto que la teora de supercuerdas es una
teora completamente mecanocuntica que incluye la teora de la relatividad general de Einstein como
un subconjunto, puede ser utilizada para calcular correcciones a la teora del agujero de gusano
original. En principio, nos permitira determinar si la condicin AWEC es fsicamente realizable, y si
la entrada del agujero de gusano permanece abierta para que los viajeros del tiempo disfruten de un
viaje al pasado.
Hawking ha expresado sus reservas sobre los agujeros de gusano de Thorne. Sin embargo, esto
resulta irnico porque el propio Hawking ha propuesto una nueva teora de agujeros de gusano que
es incluso ms fantstica. En lugar de conectar el presente con el pasado, Hawking propone utilizar
agujeros de gusano para conectar nuestro universo con un nmero infinito de universos paralelos!

12
UNIVERSOS EN COLISIN

La naturaleza no slo es ms extraa de lo que


suponemos; es ms extraa de lo que podamos suponer.
J. B. S. HALDANE
El cosmlogo Stephen Hawking es una de las figuras ms trgicas de la ciencia. Condenado por una
enfermedad degenerativa incurable, ha continuado sin descanso sus actividades investigadoras
haciendo frente a obstculos casi insuperables. Aunque ha perdido el control de sus manos, piernas,
lengua y finalmente sus cuerdas vocales, ha sido la punta de lanza de nuevos caminos de
investigacin mientras permanece confinado en una silla de ruedas. Cualquier fsico de menos
categora hubiera abandonado hace tiempo la lucha por abordar los grandes problemas de la ciencia.
Incapaz de sujetar un lpiz o una pluma, realiza todos los clculos en su cabeza, ayudado
ocasionalmente por un asistente. Privado de cuerdas vocales, utiliza dispositivos mecnicos para
comunicarse con el mundo exterior. Pero no slo mantiene un intenso programa de investigacin,
sino que tambin dedica tiempo a escribir un libro de gran xito, Historia del tiempo, y dar
conferencias por todo el mundo.
Visit una vez a Hawking en su casa en las afueras de la Universidad de Cambridge cuando fui
invitado a hablar en una conferencia de fsica que l organizaba. Caminando por su sala de estar,
qued sorprendido por el impresionante despliegue de ingeniosos artilugios que l utiliza para
continuar su investigacin. Por ejemplo, vi en su mesa de trabajo un dispositivo muy parecido al que
utilizan los msicos para sostener las partituras. Sin embargo, ste era mucho ms elaborado y tena
la capacidad de coger cada pgina y volverla cuidadosamente para leer un libro. (Me estremec al
pensar, como creo que lo hacen muchos fsicos, si yo hubiera tenido el nimo y la enorme fuerza de
voluntad para continuar la investigacin sin brazos, piernas o voz, incluso si tuviese a mi disposicin
las mejores ayudas mecnicas.)
Hawking es el titular de la ctedra Lucasiana de Fsica en la Universidad de Cambridge, la misma
que ocup Isaac Newton. Y como su ilustre predecesor, Hawking se ha embarcado en la mayor
bsqueda del siglo, la unificacin final de la teora de la gravedad de Einstein y la teora cuntica.
Como resultado, tambin l se ha sentido maravillado por la elegante coherencia de la teora
decadimensional, y de hecho cierra su conocido libro con un anlisis de la misma.
Hawking ya no dedica el grueso de su energa creativa al campo que le hizo mundialmente
famoso: los agujeros negros, que ahora ya estn superados. l persigue una pieza mayor: la teora
del campo unificado. La teora de cuerdas, recordmoslo, empez como una teora cuntica y
posteriormente absorbi a la teora de la gravedad de Einstein. Hawking, partiendo como un puro
relativista clsico ms que como un terico cuntico, enfoca el problema desde el punto de vista
inverso. l y su colega James Hartle parten del universo clsico de Einstein, y luego cuantizan el

universo entero!
La funcin de onda del universo
Hawking es uno de los fundadores de una nueva disciplina cientfica, denominada cosmologa
cuntica. A primera vista, esto parece una contradiccin en los trminos. La palabra cuntico se
aplica al mundo infinitesimalmente pequeo de los quarks y los neutrinos, mientras que cosmologa
significa la extensin casi ilimitada del espacio exterior. Sin embargo, Hawking y otros creen ahora
que las preguntas finales de la cosmologa slo pueden ser respondidas por la teora cuntica.
Hawking lleva la cosmologa cuntica a sus ltimas consecuencias cunticas, que permiten la
existencia de un nmero infinito de universos paralelos.
Recordemos que el punto de partida de la teora cuntica es una funcin de onda que describe
todos los diversos estados posibles de una partcula. Por ejemplo, imaginemos un gran nubarrn
irregular que cubre el cielo. Cuanto ms oscuro es el nubarrn, mayor es la concentracin de vapor
de agua y polvo en dicho punto. De este modo, mirando sencillamente al nubarrn, podemos estimar
rpidamente la probabilidad de encontrar grandes concentraciones de agua y polvo en ciertas partes
del cielo.
El nubarrn puede compararse a una sola funcin de onda electrnica. Al igual que un nubarrn,
sta llena todo el espacio. Anlogamente, cuanto mayor es su valor en un punto, mayor es la
probabilidad de encontrar all el electrn. Asimismo, las funciones de onda pueden estar asociadas
con objetos grandes, como personas. Cuando estoy sentado en mi silln en Princeton, s que tengo
una funcin de onda de probabilidad de Schrdinger. Si de algn modo pudiera ver mi propia
funcin de onda, se parecera a una nube con una forma muy aproximada a la de mi cuerpo. Sin
embargo, algo de la nube se extender por todo el espacio, ms all de Marte e incluso ms all del
sistema solar, aunque all sea prcticamente nula. Esto significa que existe una probabilidad muy
grande de que yo est, de hecho, sentado en mi silla y no en el planeta Marte. Aunque parte de mi
funcin de onda se extienda incluso ms all de la Va Lctea, hay slo una probabilidad infinitesimal
de que yo est sentado en otra galaxia.
La nueva idea de Hawking consista en tratar el universo entero como si fuera una partcula
cuntica. Repitiendo algunos pasos simples, nos vemos llevados a algunas conclusiones
esclarecedoras.
Empezamos con una funcin de onda que describe el conjunto de todos los universos posibles.
Esto significa que el punto de partida de la teora de Hawking debe ser un conjunto infinito de
universos paralelos, la funcin de onda del universo. El anlisis bastante simple de Hawking,
reemplazando la palabra partcula por universo, ha conducido a una revolucin conceptual en
nuestras ideas sobre la cosmologa.
Segn esta imagen, la funcin de onda del universo se extiende sobre todos los universos
posibles. Se supone que la funcin de onda es muy grande cerca de nuestro propio universo, de modo
que hay una buena probabilidad de que nuestro universo sea el correcto, tal como esperamos. Sin
embargo, la funcin de onda se extiende sobre todos los dems universos, incluso sobre aquellos que
no tienen vida y son incompatibles con las leyes familiares de la fsica. Puesto que se supone que la
funcin de onda es prcticamente nula para estos otros universos, no esperamos que nuestro universo

haga un salto cuntico a ellos en un futuro prximo.


El objetivo al que se enfrentan los cosmlogos cunticos es verificar matemticamente esta
conjetura, demostrar que la funcin de onda del universo es grande para nuestro universo presente y
prcticamente nula para los dems universos. Esto demostrara entonces que nuestro universo
familiar es en cierto sentido nico y tambin estable. (Por el momento, los cosmlogos cunticos son
incapaces de resolver este importante problema.)
Si tomamos a Hawking en serio, ello significa
que debemos empezar nuestro anlisis con un
nmero infinito de todos los universos posibles en
mutua coexistencia. Para decirlo llanamente, la
definicin de la palabra universo ya no es todo lo
que existe. Ahora significa todo lo que puede
existir. Por ejemplo, en la figura 12.1 vemos
cmo la funcin de onda del universo puede
extenderse sobre varios universos posibles, siendo
nuestro universo el ms probable pero ciertamente
no el nico. La cosmologa cuntica de Hawking
tambin supone que la funcin de onda del
universo permite que estos universos colisionen.
Pueden desarrollarse agujeros de gusano que unan
estos universos. Sin embargo, estos agujeros de
Fig ura 12.1. En la funcin de onda del universo de Hawking, gusano no son como los que encontramos en los
sta se halla concentrada con ms probabilidad en torno a
nuestro propio universo. Vivimos en nuestro universo porque es captulos anteriores, que conectan diferentes partes
el que tiene la probabilidad ms alta. Sin embargo, existe una dentro del mismo espacio tridimensional. Los
probabilidad pequea pero no nula de que la funcin de onda
nuevos agujeros de gusano conectan diferentes
prefiera universos paralelos vecinos. De este modo, las
transiciones entre universos pueden ser posibles (aunque con universos entre s.
probabilidad muy pequea).
Pensemos, por ejemplo, en una gran coleccin
de pompas de jabn suspendidas en el aire. Normalmente, cada pompa de jabn es como un universo
en s mismo, excepto que peridicamente choca con otra pompa para formar una ms grande, o se
divide en dos pompas ms pequeas. La diferencia est en que cada pompa de jabn es ahora un
universo decadimensional completo. Puesto que el espacio y el tiempo pueden existir slo dentro de
cada pompa, no hay tal cosa como espacio y tiempo entre las pompas. Cada universo tiene su propio
tiempo autocontenido. No tiene sentido decir que el tiempo transcurre a la misma velocidad en
todos estos universos. (Deberamos resaltar, sin embargo, que el viaje entre estos universos no est
abierto a nosotros a causa de nuestro nivel tecnolgico primitivo. Adems, deberamos resaltar
tambin que las grandes transiciones cunticas a esta escala son extremadamente raras y
probablemente necesitan un tiempo mucho mayor que la duracin de nuestro universo.) La mayora
de estos universos son universos muertos, carentes de cualquier vida. En estos universos las leyes de
la fsica seran diferentes, y por lo tanto no se satisfaran las condiciones fsicas que hicieran posible
la vida. Quiz, entre los miles de millones de universos paralelos, slo uno (el nuestro) tiene el
conjunto correcto de leyes fsicas para permitir la vida (figura 12.2).

La teora del universo beb de Hawking, aunque no sea un mtodo prctico de transporte,
plantea ciertamente cuestiones filosficas y quiz incluso religiosas. Ha estimulado ya dos debates
que llevan mucho tiempo cocindose entre los cosmlogos.
Colocar de nuevo a Dios en el universo?
El primer debate concierne al principio antrpico.
Durante siglos, los cientficos han aprendido a ver
el universo como algo fundamentalmente
independiente de las inclinaciones humanas. Ya no
proyectamos nuestros prejuicios y caprichos
humanos sobre cada descubrimiento cientfico.
Histricamente, sin embargo, los primeros
cientficos incurrieron a menudo en la falacia del
antropomorfismo, que supone que objetos y
animales tienen cualidades de tipo humano. Este
error lo comete cualquiera que ve que sus animales
de compaa manifiestan emociones y sentimientos
humanos. (Tambin lo cometen los guionistas de
Hollywood que suponen regularmente que seres
similares a nosotros poblaran planetas en rbita
alrededor de las estrellas del cielo.)
El antropomorfismo es un viejo problema. El
filsofo jonio Jenfanes se lamentaba en cierta
ocasin: Los hombres imaginan que los dioses
han nacido, y llevan ropas y tienen voces y formas
como las nuestras S, los dioses de los etopes
ura 12.2. Nuestro universo puede ser uno entre un nmero
son negros y de nariz chata, y los dioses de los Fig
infinito de universos paralelos, cada uno de los cuales est
tracios tienen el pelo rojo y los ojos azules. En conectado a los dems por una serie infinita de agujeros de
las ltimas dcadas, algunos cosmlogos se han gusano. El viaje por estos agujeros de gusano es posible pero
extremadamente improbable.
sentido horrorizados al descubrir que el
antropomorfismo se reintroduca en la ciencia bajo la mscara del principio antrpico, algunos de
cuyos defensores declaran abiertamente que les gustara volver a colocar a Dios en la ciencia.
Realmente, existe algn valor cientfico en este extrao debate sobre el principio antrpico, que
gira en torno al hecho incontrovertible de que, si las constantes fsicas del universo fueran alteradas
en la ms mnima cantidad, la vida en el universo sera imposible. Es este hecho notable slo una
coincidencia afortunada, o manifiesta el trabajo de algn Ser Supremo?
Existen dos versiones del principio antrpico. La versin dbil afirma que el hecho de que la
vida inteligente (nosotros) existe en el universo debera tomarse como un hecho experimental que
nos ayuda a comprender las constantes del universo. Como lo explica el premio Nobel Steven
Weinberg, el mundo es como es, al menos en parte, porque de otro modo no habra nadie para
preguntar por qu es como es.[126] Expresada de esta forma, la versin dbil del principio antrpico

es difcilmente discutible.
Para tener vida en el universo, se necesita una rara conjuncin de muchas coincidencias. La vida,
que depende de una variedad de complejas reacciones bioqumicas, puede fcilmente hacerse
imposible si cambiamos alguna de las constantes de la qumica y la fsica en una pequea cantidad.
Por ejemplo, si las constantes que gobiernan la fsica nuclear cambiasen aunque fuera ligeramente,
entonces la nucleosntesis y la creacin de los elementos pesados en las estrellas y supernovas podra
hacerse imposible. Los tomos podran hacerse inestables o imposibles de crear en las supernovas.
La vida depende de los elementos pesados (elementos por encima del hierro) para la creacin de
ADN y molculas de protenas. As pues, el ms pequeo cambio en la fsica nuclear hara que los
elementos pesados del universo fuesen imposibles de fabricar en las estrellas. Somos hijos de las
estrellas; sin embargo, si las leyes de la fsica nuclear cambiasen lo ms mnimo, nuestras madres
seran incapaces de tener hijos (nosotros). Como un ejemplo ms, se puede afirmar con seguridad
que la creacin de la vida en los ocanos primitivos necesit probablemente mil o dos mil millones
de aos. Sin embargo, si se pudiera contraer de alguna forma la vida media del protn hasta dejarla
en varios millones de aos, entonces la vida sera imposible. No habra tiempo suficiente para crear
vida a partir de colisiones aleatorias de molculas.
En otras palabras, el hecho mismo de que existimos en el universo para plantear estas cuestiones
acerca de l significa que debe haber ocurrido necesariamente una compleja secuencia de sucesos.
Significa que las constantes fsicas de la naturaleza deben tener un cierto intervalo de valores para
que las estrellas vivan el tiempo suficiente para crear los elementos pesados de nuestros cuerpos,
para que los protones no se desintegren demasiado rpidamente antes de que la vida tenga una
oportunidad de germinar, y as sucesivamente. En otras palabras, la existencia de seres humanos que
pueden plantearse cuestiones sobre el universo impone un enorme nmero de rgidas restricciones
sobre la fsica del universo; por ejemplo, su edad, su composicin qumica, su temperatura, su
tamao y sus procesos fsicos.
Reparando en estas coincidencias csmicas, el fsico Freeman Dyson escribi en cierta ocasin:
Cuando miramos en el Universo e identificamos los muchos accidentes de la fsica y la astronoma
que han colaborado en nuestro beneficio, casi parece que el Universo debe haber sabido, en cierto
sentido, que nosotros bamos a venir. Esto nos lleva a la versin fuerte del principio antrpico,
que afirma que todas las constantes fsicas del universo han sido escogidas de forma precisa (por
Dios o por algn Ser Supremo) para que la vida sea posible en nuestro universo. Puesto que plantea
cuestiones sobre una deidad, esta versin fuerte es mucho ms controvertida entre los cientficos.
Es concebible que, si lo nico que se requiriese para hacer posible la vida es que unas pocas
constantes de la naturaleza asumieran ciertos valores, esto podra haber sido fruto del ciego azar. Sin
embargo, parece que un gran conjunto de constantes fsicas debe asumir una banda estrecha de
valores para que se forme la vida en nuestro universo. Puesto que accidentes de este tipo son
altamente improbables, quiz una inteligencia divina (Dios) escogi exactamente estos valores para
crear la vida.
Cuando los cientficos oyen hablar por primera vez de alguna versin del principio antrpico,
inmediatamente se quedan estupefactos. El fsico Heinz Pagels recordaba: Aqu haba una forma de
razonamiento completamente ajena a la forma normal que siguen los fsicos tericos en sus asuntos.
[127]

El argumento antrpico es una versin ms avanzada del viejo argumento de que Dios situ la
Tierra precisamente a la distancia justa del Sol. Si Dios hubiese situado la Tierra demasiado prxima,
entonces estara demasiado caliente para mantener la vida. Si Dios hubiera situado la Tierra
demasiado lejos, entonces estara demasiado fra. La falacia de este argumento reside en que millones
de planetas en la galaxia estn situados probablemente a la distancia incorrecta de su sol y, por lo
tanto, la vida en ellos es imposible. Sin embargo, algunos planetas estarn, por puro accidente, a la
distancia correcta de su sol. Nuestro planeta es uno de ellos y por eso estamos aqu para discutir la
cuestin.
Con el tiempo, la mayora de los cientficos quedan desilusionados con el principio antrpico
porque no tiene poder predictivo, ni puede ser verificado. Pagels conclua con pesar que a
diferencia de los principios de la fsica, no proporciona ninguna forma de determinar si es correcto
o falso; no hay manera de verificarlo. A diferencia de los principios fsicos convencionales, el
principio antrpico no est sujeto a falsacin experimental la seal cierta de que no es un principio
cientfico.[128] El fsico Alan Guth dice con franqueza: Emocionalmente, me parece un camino
equivocado El principio antrpico es algo que la gente propone si no pueden pensar en algo
mejor que hacer.[129]
Para Richard Feynman, el objetivo de un fsico terico es demostrarse a s mismo que est
equivocado en cuanto sea posible.[130] Sin embargo, el principio antrpico es estril y no puede ser
refutado. O, como dijo Weinberg, aunque la ciencia es claramente imposible sin cientficos, no est
claro que el universo sea imposible sin ciencia.[131]
El debate sobre el principio antrpico (y por consiguiente, sobre Dios) estuvo en letargo durante
muchos aos, aunque fue reavivado recientemente por la funcin de onda del universo de Hawking.
Si Hawking est en lo cierto, entonces existen en realidad un nmero infinito de universos paralelos,
muchos de ellos con diferentes constantes fsicas. En algunos de ellos, quiz los protones se
desintegran con demasiada rapidez, o las estrellas no pueden fabricar los elementos pesados por
encima del hierro, o el big crunch tiene lugar demasiado deprisa antes de que pueda empezar la vida,
y as sucesivamente. De hecho, un nmero infinito de estos universos paralelos estn muertos, sin
leyes fsicas que puedan hacer posible la vida tal como la conocemos.
En tal universo paralelo (el nuestro), las leyes de la fsica eran compatibles con la vida tal como
la conocemos. La prueba es que nosotros estamos hoy aqu para discutir la cuestin. Si esto es cierto,
entonces quiz no haya que invocar a Dios para explicar por qu la vida, por preciosa que sea, es
posible en nuestro universo. Sin embargo, esto reabre la posibilidad del principio antrpico dbil, es
decir, que coexistamos con muchos universos muertos, y que el nuestro sea el nico compatible con
la vida.
La segunda controversia estimulada por la funcin de onda del universo de Hawking es mucho
ms profunda y, de hecho, an est sin resolver. Se denomina el problema del gato de Schrdinger.
El gato de Schrdinger, revisado
Puesto que la teora de Hawking de los universos beb y los agujeros de gusano utiliza el poder de la
teora cuntica, inevitablemente reabre los debates an no resueltos relativos a sus fundamentos. La
funcin de onda del universo de Hawking no resuelve completamente estas paradojas de la teora

cuntica; slo las expresa a una nueva y sorprendente luz.


La teora cuntica, recordmoslo, afirma que para todo objeto existe una funcin de onda que
mide la probabilidad de encontrar dicho objeto en un cierto punto del espacio y del tiempo. La teora
cuntica afirma tambin que nunca se conoce realmente el estado de una partcula hasta que se haya
hecho una observacin. Antes de que se haga una medida, la partcula puede estar en uno de entre una
diversidad de estados, descritos por la funcin de onda de Schrdinger. Por consiguiente, antes de
que pueda hacerse una observacin o medida, no se puede conocer realmente el estado de la partcula.
De hecho, la partcula existe en un estado ultramundano, una suma de todos los estados posibles, hasta
que se hace una medida.
Cuando esta idea fue propuesta por primera vez por Niels Bohr y Werner Heisenberg, Einstein se
revolvi contra ella. Existe la Luna slo porque la mira un ratn?, le gustaba preguntar. Segn la
interpretacin estricta de la teora cuntica, la Luna, antes de que sea observada, no existe realmente
tal como la conocemos. La Luna puede estar, de hecho, en uno cualquiera de entre un nmero infinito
de estados, incluyendo el estado de estar en el cielo, de estar explotando, o de no estar all en
absoluto. Es el proceso de medida que consiste en mirarla el que decide que la Luna est realmente
girando alrededor de la Tierra.
Einstein tuvo muchas discusiones acaloradas con Niels Bohr desafiando este punto de vista
heterodoxo. (En una discusin, Bohr dijo exasperado a Einstein: T no ests pensando,
simplemente ests siendo lgico!.)[132] Incluso Erwin Schrdinger (que inici la discusin global
con su famosa ecuacin de onda) protest contra esta reinterpretacin de su ecuacin. Una vez se
lament: No me gusta, y lamento haber tenido algo que ver con ello.[133]
Para desafiar esta interpretacin revisionista, los crticos preguntan: Est un gato muerto o vivo
antes de que se le mire?.
Para demostrar lo absurdo de esta pregunta, Schrdinger coloc un gato imaginario en una caja
cerrada. El gato est frente a una pistola, que est conectada a un contador Geiger, que a su vez est
conectado a un fragmento de uranio. El tomo de uranio es inestable y sufrir una desintegracin
radiactiva. Si se desintegra un ncleo de uranio, ser detectado por el contador Geiger que entonces
disparar la pistola, cuya bala matar al gato.
Para decidir si el gato est muerto o vivo, debemos abrir la caja y observar el gato. Sin embargo,
cul es el estado del gato antes de que abramos la caja? Segn la teora cuntica, slo podemos
afirmar que el gato est descrito por una funcin de onda que describe la suma de un gato muerto y
un gato vivo.
Para Schrdinger, la idea de pensar en gatos que no estn ni muertos ni vivos era el colmo del
absurdo, pero la confirmacin experimental de la mecnica cuntica nos lleva inevitablemente a esta
conclusin. Hasta el momento, todos los experimentos han verificado la teora cuntica.
La paradoja del gato de Schrdinger es tan extraa que uno recuerda a menudo la reaccin de
Alicia al ver desaparecer al gato de Cheshire en el cuento de Lewis Carroll: All me vers, dijo el
Gato, y desapareci. Alicia no se qued muy sorprendida por esto, pues se estaba acostumbrando a
ver suceder cosas extraas. Durante aos, tambin los fsicos se han acostumbrado a ver cosas
extraas sucediendo en la mecnica cuntica.
Existen al menos tres formas principales de abordar esta dificultad por parte de los fsicos. En

primer lugar, podemos suponer que Dios existe. Puesto que todas las observaciones implican un
observador, entonces debe haber alguna conciencia en el universo. Algunos fsicos, como el
premio Nobel Eugene Wigner, han insistido en que la teora cuntica prueba la existencia de algn
tipo de conciencia csmica universal.
La segunda forma de tratar la paradoja es la preferida por la gran mayora de fsicos en activo:
ignorar el problema. La mayora de los fsicos, sealando que una cmara sin ninguna conciencia
tambin puede hacer medidas, simplemente desean que este problema peliagudo, pero inevitable,
desaparezca.
El fsico Richard Feynman dijo en cierta ocasin: Creo que es justo decir que nadie comprende
la mecnica cuntica. No siga dicindose a s mismo, si puede evitarlo, Pero cmo puede ser as?
porque usted se meter hasta el fondo en un callejn sin salida del que nadie ha escapado. Nadie
sabe cmo puede ser eso.[134] De hecho, a menudo se ha dicho que de todas las teoras propuestas en
este siglo, la ms absurda es la teora cuntica. Algunos dicen que la nica cosa que la teora cuntica
tiene a su favor, de hecho, es que es indudablemente correcta.
Sin embargo, existe una tercera forma de tratar esta paradoja, denominada la teora de los muchos
universos. Esta teora (como el principio antrpico) no goz de mucho favor en las ltimas dcadas,
pero est siendo revitalizada por la funcin de onda del universo de Hawking.
Muchos universos
En 1957, el fsico Hugh Everett plante la posibilidad de que durante la evolucin del universo, ste
se divida continuamente en dos, como una bifurcacin en una carretera. En un universo, el tomo
de uranio no se desintegraba y el gato no mora. En el otro, el tomo de uranio se desintegraba y el
gato mora. Si Everett tiene razn, existe un infinito nmero de universos. Cada universo est ligado
a otro a travs de la red de bifurcaciones en la carretera. O, como escribi el escritor argentino Jorge
Luis Borges en El jardn de senderos que se bifurcan, el tiempo se bifurca continuamente hacia
incontables futuros.
El fsico Bryce DeWitt, uno de los proponentes de la teora de los muchos universos, describe el
impacto duradero que caus en l: Cada transicin cuntica que tiene lugar en cada estrella, en cada
galaxia, en cada rincn remoto del universo est desdoblando nuestro universo local en la Tierra en
miradas de copias de s mismo. An recuerdo vivamente la conmocin que experiment al encontrar
por primera vez este concepto de multiuniverso.[135] La teora de los muchos universos postula que
todos los universos cunticos posibles existen. En algunos universos, los seres humanos existen
como forma de vida dominante en la Tierra. En otros universos, tuvieron lugar sucesos subatmicos
que impidieron la evolucin de los seres humanos en este planeta.
Como apunt el fsico Frank Wilczek:
Se dice que la historia del mundo sera totalmente distinta si Helena de Troya hubiera tenido una verruga en la punta de
su nariz. Bien, las verrugas pueden aparecer por mutaciones en simples clulas, a menudo provocadas por la exposicin a
los rayos ultravioleta del Sol. Conclusin: existen muchos, muchos universos en los que Helena de Troya tuvo una verruga
en la punta de su nariz.[136]

Realmente, la idea de que pueden existir universos mltiples es una vieja idea. El filsofo san
Alberto Magno escribi: Existen muchos mundos, o slo hay un mundo? sta es una de las

cuestiones ms nobles y excelsas en el estudio de la Naturaleza. Sin embargo, el nuevo giro en esta
antigua idea es que estos muchos universos resuelven la paradoja del gato de Schrdinger. En un
universo, el gato puede estar muerto; en otro, el gato est vivo.
Por extraa que pueda parecer la teora de los muchos universos de Everett, es posible demostrar
que es matemticamente equivalente a la interpretacin usual de la teora cuntica. Pero
tradicionalmente, la teora de los muchos universos de Everett no ha sido popular entre los fsicos.
Aunque no puede ser descartada, la idea de un nmero infinito de universos igualmente vlidos, cada
uno de ellos dividindose en dos a cada instante de tiempo, plantea una pesadilla filosfica para los
fsicos, que aman la simplicidad. Existe un principio de la fsica denominado navaja de Occam, que
afirma que siempre deberamos tomar el camino ms sencillo posible e ignorar las alternativas ms
complicadas, especialmente si las alternativas no pueden medirse nunca. (Por consiguiente, la navaja
de Occam rechaza la vieja teora del ter, que afirmaba que un misterioso gas impregnaba el
universo entero. La teora del ter proporcionaba una respuesta conveniente a una pregunta
embarazosa: si la luz es una onda, y la luz puede viajar en el vaco, entonces qu es lo que est
ondulando? La respuesta era que el ter, como un fluido, estaba vibrando incluso en el vaco. Einstein
demostr que el ter era innecesario. Sin embargo, nunca dijo que el ter no existiera. Simplemente
dijo que era irrelevante. Por consiguiente, por la navaja de Occam, los fsicos ya no se refieren ms
al ter.)
Se puede demostrar que la comunicacin entre los muchos universos de Everett no es posible. Por
consiguiente, cada universo desconoce la existencia de los dems. Si los experimentos no pueden
verificar la existencia de estos universos, deberamos eliminarlos por la navaja de Occam.
En una lnea parecida, los fsicos no afirman categricamente que los ngeles y los milagros no
puedan existir. Quiz existan. Pero los milagros, casi por definicin, no son repetibles, y por lo tanto
no son experimentalmente medibles. Por consiguiente, por la navaja de Occam debemos desecharlos
(a menos, por supuesto, de que podamos encontrar un milagro o un ngel medible o reproducible).
Uno de los fsicos que desarroll la teora de los muchos universos, el mentor de Everett, John
Wheeler, la rechaz de mala gana porque requera llevar demasiado equipaje metafsico.[137]
La impopularidad de la teora de los muchos universos, sin embargo, puede disminuir a medida
que la funcin de onda del universo de Hawking gana adeptos. La teora de Everett se basaba en
partculas simples sin ninguna posibilidad de comunicacin entre universos diferentes cuando stos
se dividan. Sin embargo, la teora de Hawking, aunque relacionada, va mucho ms lejos: se basa en
un nmero infinito de universos autocontenidos (y no slo partculas) y postula la posibilidad de
pasar de uno a otro (va agujeros de gusano).
Hawking ha emprendido incluso la terrible tarea de calcular la solucin de la funcin de onda del
universo. Confa en que este enfoque es parcialmente correcto porque la teora est bien definida (si,
como mencionamos, la teora se define finalmente en diez dimensiones). Su objetivo es demostrar
que la funcin de onda del universo toma un valor muy alto cerca de un universo que se parezca al
nuestro. As pues, nuestro universo es el universo ms probable, pero ciertamente no es el nico.
Hasta el momento, se han celebrado varias conferencias internacionales sobre la funcin de onda
del universo. Sin embargo, como antes, las matemticas implicadas en la funcin de onda del
universo estn ms all de la capacidad de clculo de cualquier ser humano en este planeta, y

podramos tener que esperar aos antes de que un individuo emprendedor pudiera encontrar una
solucin rigurosa a las ecuaciones de Hawking.
Universos paralelos
Una diferencia importante entre la teora de los muchos universos de Everett y la funcin de onda del
universo de Hawking es que ste coloca agujeros de gusano que conectan estos universos paralelos
en el centro de su teora. Sin embargo, no hay necesidad de preguntar si usted saldr algn da del
trabajo, abrir la puerta, entrar en un universo paralelo y descubrir que su familia nunca oy hablar
de usted. En lugar de correr a su encuentro despus de un duro da de trabajo, su familia es presa del
pnico, le considera un intruso y usted va a la crcel por allanamiento de morada. Este tipo de escena
sucede slo en la televisin o en las pelculas. Es cierto que, en el enfoque de Hawking, los agujeros
de gusano s conectan constantemente nuestro universo con millones y millones de universos
paralelos, pero el tamao de estos agujeros de gusano es, en promedio, extraordinariamente
pequeo, ms o menos del tamao de la longitud de Planck (unos cien trillones de veces ms pequeo
que un protn, demasiado pequeo para el viaje de un ser humano). Adems, puesto que son
infrecuentes las grandes transiciones cunticas entre dichos universos, podramos tener que esperar
un tiempo muy largo, ms largo que la vida del universo, antes de que tuviera lugar un suceso
semejante.
As pues, es perfectamente consistente con las leyes de la fsica (aunque altamente improbable)
que alguien pueda entrar en un universo gemelo que sea exactamente igual que el nuestro excepto en
alguna pequea diferencia crucial, creado en algn instante en el tiempo cuando los dos universos se
separan.
Este tipo de universo paralelo fue explorado por John Wyndham en la historia Bsqueda al
azar. Colin Trafford, un fsico nuclear britnico, est a punto de morir en 1954 cuando explota un
experimento nuclear. En lugar de encontrarse en el hospital, l se despierta, solo e ileso, en un barrio
remoto de Londres. Se siente aliviado porque todo parece normal, pero pronto descubre que algo
anda mal. Todos los titulares de los peridicos son absurdos. La segunda guerra mundial no ocurri
nunca. Ni nunca se descubri la bomba atmica.
La historia del mundo ha sido cambiada. Adems, mira en un escaparate y advierte su propio
nombre, con su fotografa, como autor de un libro de gran xito de ventas. Queda conmocionado.
Una rplica exacta de s mismo existe en este universo paralelo como escritor en lugar de como
fsico nuclear!
Est soando todo esto? Hace aos pens en hacerse escritor, pero en su lugar decidi
convertirse en fsico nuclear. Aparentemente, en este universo paralelo, se hicieron diferentes
elecciones en el pasado.
Trafford busca en la gua telefnica de Londres y descubre su nombre, pero la direccin est
equivocada. Temblando, decide visitar su hogar.
Al entrar en su apartamento, queda conmocionado al encontrar a su esposa alguien a quien
nunca ha visto antes, una bella mujer que est amargada y furiosa por sus numerosos los con
otras mujeres. Ella le rie por sus indiscreciones extramaritales, pero nota que su marido parece
confuso. Su rplica, descubre Trafford, es un sinvergenza y un mujeriego. Sin embargo, encuentra

difcil discutir con una bella desconocida a la que nunca ha visto antes, incluso si resulta ser su
esposa. Aparentemente, l y su rplica tienen universos cambiados.
Poco a poco descubre que se est enamorando de su propia esposa. No puede comprender
cmo su rplica pudo tratar a su amada esposa de una manera tan despectiva. Las siguientes semanas
que pasan juntos son las mejores de sus vidas. l decide reparar todo el dao que infligi su rplica a
su esposa durante aos. Entonces, precisamente cuando ambos se estn redescubriendo mutuamente,
l es devuelto de repente a su propio universo, dejando atrs a su amor. Arrojado de nuevo a su
propio universo contra su voluntad, empieza una bsqueda frentica para encontrar a su esposa. Ha
descubierto que la mayora de las personas, pero no todas, en su universo tienen una rplica en el
otro. Seguramente, razona l, su esposa debe tener una rplica en su propio universo.
Llega a obsesionarse, rastreando todas las claves que recuerda de su universo gemelo. Utilizando
todo su conocimiento de la historia y de la fsica, concluye que los dos mundos divergieron entre s
debido a algn suceso capital en 1926 o 1927. Un nico suceso, razona l, debe haber separado los
dos universos.
Sigue entonces meticulosamente los registros de nacimientos y muertes de varias familias. Gasta
todos los ahorros que le quedan entrevistando a montones de personas hasta que localiza el rbol
genealgico de su esposa. Con el tiempo, tiene xito en encontrar la pista de su esposa en su
propio universo. Finalmente, l se casa con ella.
El ataque de los agujeros de gusano gigantes
Un fsico de Harvard que ha saltado a la palestra en la que se discuten los agujeros de gusano es
Sidney Coleman. Con aspecto de un cruce entre Woody Allen y Albert Einstein, l recorre los
pasillos de Jefferson Hall tratando de convencer a los escpticos de su ltima teora de agujeros de
gusano. Con su bigote chaplinesco, su cabello desmelenado como el de Einstein y su enorme
camiseta, Coleman destaca en medio de una multitud. Ahora afirma que ha resuelto el famoso
problema de la constante cosmolgica, que ha intrigado a los fsicos durante los ltimos ochenta
aos.
Su trabajo fue incluso portada del Discover Magazine, con un artculo titulado Universos
paralelos: la nueva realidad, segn el fsico ms heterodoxo de Harvard. l es tambin heterodoxo
con respecto a la ciencia ficcin. Gran aficionado a la misma, incluso colabor en la fundacin de
Advent Publishers, que publicaba libros sobre crtica de ciencia ficcin.
Actualmente, Coleman combate enrgicamente a los crticos que dicen que los cientficos no
sern capaces de verificar las teoras de agujeros de gusano en el transcurso de nuestra vida. Si
creemos en los agujeros de gusano de Thorne, entonces tenemos que esperar a que alguien descubra
una materia extica o domine el efecto Casimir. Hasta entonces, nuestras mquinas del tiempo no
tienen motor capaz de lanzarnos hacia el pasado. Anlogamente, si creemos en los agujeros de
gusano de Hawking, tenemos que movernos en un tiempo imaginario para viajar entre agujeros de
gusano. En cualquier caso, es un estado de cosas muy triste para el fsico terico medio, que se siente
frustrado por la tecnologa dbil e inadecuada del siglo XX y que slo puede soar en dominar la
energa de Planck.
Aqu es donde entra el trabajo de Coleman. Recientemente hizo la afirmacin de que los agujeros

de gusano podran dar un resultado muy tangible y muy medible en la actualidad, y no en algn
futuro distante e imprevisible. Como sealamos anteriormente, las ecuaciones de Einstein afirman
que el contenido de materia-energa de un objeto determina la curvatura del espacio-tiempo a su
alrededor. Einstein se preguntaba si el puro vaco del espacio podra contener energa. Est el puro
vaco desprovisto de energa? Esta energa del vaco se mide por algo denominado la constante
cosmolgica; en principio, no hay nada que impida que una constante cosmolgica aparezca en las
ecuaciones. Einstein pensaba que este trmino era estticamente feo, pero no pudo descartarlo sobre
bases fsicas o matemticas.
En los aos veinte, cuando Einstein trataba de resolver sus ecuaciones para el universo,
descubri, con mucho pesar, que el universo se estaba expandiendo. Hasta entonces, el saber
dominante consista en que el universo era esttico e invariable. Para amaar sus ecuaciones para
impedir la expansin del universo, Einstein incluy una constante cosmolgica minscula en su
solucin, escogida para equilibrar exactamente la expansin y dar lugar a un universo esttico por
decreto. En 1929, cuando Hubble demostr concluyentemente que el universo est realmente en
expansin, Einstein elimin la constante cosmolgica y dijo que haba sido el mayor error de mi
vida.
Hoy sabemos que la constante cosmolgica tiene un valor muy prximo a cero. Si hubiera una
pequea constante cosmolgica negativa, entonces la gravedad sera poderosamente atractiva y todo
el universo podra tener, pongamos por caso, slo unos pocos metros. (Extendiendo su mano, usted
podra agarrar a la persona que tiene delante, que resultara ser usted mismo.) Si hubiera una pequea
constante cosmolgica positiva, entonces la gravedad sera repulsiva y todo se estara alejando de
usted tan rpidamente que su luz nunca le llegara. Puesto que ninguna de estas escenas de pesadilla
ocurre, confiamos en que la constante cosmolgica es extraordinariamente minscula o incluso nula.
Pero este problema volvi a salir a la superficie en los aos setenta, cuando la ruptura de simetra
se estaba estudiando intensamente en el Modelo Estndar y en la teora GUT. Cada vez que se rompe
una simetra, se vierte una gran cantidad de energa en el vaco. De hecho, la cantidad de energa que
inunda el vaco es 10100 veces mayor que la cantidad experimentalmente observada. Esta discrepancia
de 10100 es incuestionablemente la mayor de toda la fsica. En ningn lugar de la fsica vemos una
divergencia tan enorme entre la teora (que predice una gran energa del vaco cada vez que se rompe
una simetra) y el experimento (que mide una constante cosmolgica nula en el universo). Aqu es
donde intervienen los agujeros de gusano de Coleman; son necesarios para cancelar las
contribuciones indeseadas a la constante cosmolgica.
Segn Hawking, puede haber un nmero infinito de universos alternativos coexistiendo con el
nuestro, todos los cuales estn conectados por una madeja infinita de agujeros de gusano. Coleman
trat de sumar las contribuciones de esta serie infinita. Despus de realizar la suma, encontr un
sorprendente resultado: la funcin de onda del universo prefiere tener constante cosmolgica nula,
como era deseable. Si la constante cosmolgica fuera nula, la funcin de onda se hara
excepcionalmente grande, significando que haba una alta probabilidad de encontrar un universo con
constante cosmolgica nula. Adems, la funcin de onda del universo desapareca rpidamente si la
constante cosmolgica se haca distinta de cero, significando que haba una probabilidad cero para
dicho universo indeseado. Esto era exactamente lo que se necesitaba para cancelar la constante

cosmolgica. En otras palabras, la constante cosmolgica era nula porque era el resultado ms
probable. El nico efecto de tener billones y billones de universos paralelos era mantener la constante
cosmolgica nula en nuestro universo.
Puesto que ste era un resultado tan importante, los fsicos inmediatamente empezaron a lanzarse
a este campo. Cuando Sidney apareci con este trabajo, todo el mundo salt, recuerda el fsico de
Stanford Leonard Susskind.[138] En su tpico estilo desenfadado, Coleman public este resultado
potencialmente importante con una pizca de humor. Siempre cabe la posibilidad de que, sin ser
consciente de ello, yo est metido hasta el cuello en arenas movedizas y hundindome rpidamente,
escribi.[139]
A Coleman le gusta impresionar vivamente a las audiencias con la importancia de este problema:
el hecho de que las probabilidades de cancelar una constante cosmolgica hasta una parte en 10100
son fantsticamente pequeas. Imaginemos que a lo largo de un periodo de diez aos usted gasta
millones de dlares sin mirar sus ingresos, y cuando finalmente compara lo que usted gan con lo
que gast, comprueba que se compensan hasta el ltimo penique, seala.[140] Por esta razn, su
clculo, que demuestra que se puede cancelar la constante cosmolgica hasta una parte en 10100, es un
resultado nada trivial. Para aadir la guinda al pastel, Coleman resalta que dichos agujeros de gusano
resuelven tambin otro problema: ayudan a determinar los valores de las constantes fundamentales
del universo. Coleman aade: Era un mecanismo completamente diferente de cualquiera que hubiera
sido considerado. Era como Batman agitndose en su cuerda.[141]
Pero tambin afloraron las crticas; la ms persistente era que l supona que los agujeros de
gusano son pequeos, del orden de la longitud de Planck, y que olvid sumar los agujeros de gusano
grandes. Segn los crticos, tambin los agujeros de gusano grandes tendran que incluirse en su
suma. Pero puesto que nosotros no vemos agujeros de gusano grandes y visibles en ninguna parte,
parece que su clculo tiene un fallo fatal.
Sin dejarse amilanar por esta crtica, Coleman contest en su forma usual: eligiendo ttulos
escandalosos para sus artculos. Para demostrar que los agujeros de gusano grandes pueden
despreciarse en su clculo, escribi una respuesta a sus crticos con el ttulo Escapada de la amenaza
de los agujeros de gusano gigantes. Cuando se le pregunt sobre sus ttulos, contest: Si se
concediesen premios Nobel por los ttulos, yo ya habra obtenido el mo.[142]
Si los argumentos puramente matemticos de Coleman fueran correctos, proporcionaran fuerte
evidencia experimental de que los agujeros de gusano son una caracterstica esencial de todos los
procesos fsicos, y no slo castillos en el aire. Significara que los agujeros de gusano que conecten
nuestro universo con un nmero infinito de universos muertos son esenciales para impedir que
nuestro universo se arrugue en una bola compacta y minscula, o que explote a velocidades
fantsticas. Significara que los agujeros de gusano son la caracterstica esencial que hace a nuestro
universo relativamente estable.
Pero, como sucede con la mayora de los desarrollos que tienen lugar en la longitud de Planck, la
solucin final a estas ecuaciones de agujeros de gusano tendr que esperar a que tengamos una mejor
comprensin de la gravedad cuntica. Muchas de las ecuaciones de Coleman requieren un medio de
eliminar los infinitos comunes a todas las teoras cunticas de la gravedad, y esto significa utilizar la
teora de supercuerdas. En concreto, podramos tener que esperar hasta que podamos calcular con

Habilidad correcciones cunticas finitas a su teora. Muchas de estas predicciones extraas tendrn
que esperar hasta que podamos afilar nuestras herramientas de clculo.
Como hemos resaltado, el problema es principalmente terico. Simplemente no tenemos la
potencia mental matemtica para desbrozar estos problemas bien definidos. Las ecuaciones nos miran
desde la pizarra, pero estamos inermes para encontrar soluciones finitas y rigurosas a las mismas
por el momento. Una vez que los fsicos tengan una mejor comprensin de la fsica a la energa de
Planck, entonces se abrir un universo entero de nuevas posibilidades. Cualquier persona, o cualquier
civilizacin, que domine verdaderamente la energa encontrada en la longitud de Planck se convertir
en el amo de todas las fuerzas fundamentales. ste es el prximo tema que abordaremos. Cundo
podemos esperar convertirnos en seores del hiperespacio?

IV
SEORES DEL HIPERESPACIO

13
MS ALL DEL FUTURO

Qu significa para una civilizacin tener un milln de


aos? Disponemos de radiotelescopios y naves espaciales
slo desde hace unas dcadas; nuestra civilizacin tcnica
tiene unos pocos cientos de aos y una civilizacin
avanzada de millones de aos est tan por delante de
nosotros como nosotros lo estamos de un lemrido o de un
macaco.
CARL SAGAN
El fsico Paul Davies coment en cierta ocasin lo que cabe esperar una vez que hayamos resuelto los
misterios de la unificacin de todas las fuerzas en una sola superfuerza. Escribi que
podremos cambiar la estructura del espacio y del tiempo, atar nuestros propios nudos en la nada, y dar orden a la
materia. Controlar la superfuerza nos permitir crear y transmutar partculas a voluntad, generando as exticas formas de
materia. Quiz seamos capaces incluso de manipular la dimensionalidad del propio espacio, creando extraos mundos
artificiales con propiedades inimaginables. Verdaderamente seremos seores del universo.[143]

Cundo esperamos valemos del poder del hiperespacio? La verificacin experimental de la


teora del hiperespacio, al menos indirectamente, puede llegar en el siglo XXI. Sin embargo, la escala
de energa necesaria para manipular (y no slo verificar) el espacio-tiempo decadimensional, para
convertirnos en seores del universo, est muchos siglos por delante de la tecnologa actual. Como
hemos visto, se necesitan enormes cantidades de materia-energa para ejecutar hazaas casi
milagrosas, tales como crear agujeros de gusano y alterar la direccin del tiempo.
Para ser dueos de la dcima dimensin, o bien encontramos vida inteligente en la galaxia que ya
haya dominado estos niveles astronmicos de energa, o bien luchamos durante varios miles de aos
antes de que alcancemos esta capacidad por nosotros mismos. Por ejemplo, nuestros actuales
colisionadores de tomos o aceleradores de partculas pueden elevar la energa de una partcula por
encima de un billn de electronvoltios (la energa creada si un electrn fuera acelerado por un billn
de voltios). El mayor acelerador est actualmente localizado en Ginebra, Suiza, y depende de un
consorcio de catorce pases europeos. Pero esta energa palidece ante la energa necesaria para
sondear el hiperespacio: 1019 miles de millones de electronvoltios, o mil billones de veces mayor
que la energa que podra haber producido el SSC.
Mil billones (un 1 con quince ceros detrs) puede parecer un nmero imposiblemente grande. La
tecnologa necesaria para explorar esta increble energa puede requerir colisionadores de tomos de
miles de millones de kilmetros de longitud, o una tecnologa radicalmente nueva. Incluso si
llegramos a agotar el producto interior bruto total del mundo y construir un colisionador de tomos
superpotente, no seramos capaces de acercarnos a esta energa. A primera vista, parece una tarea

imposible dominar este nivel de energa.


Sin embargo, este nmero no parece tan ridculamente grande si advertimos que la tecnologa se
expande exponencialmente, algo que es difcil de captar por nuestra mentes. Para comprender lo
rpido que es el crecimiento exponencial, imaginemos una bacteria que se divide cada treinta
minutos. Si no se ponen obstculos a este crecimiento, en unas pocas semanas esta simple bacteria
dar lugar a una colonia que pesara tanto como todo el planeta Tierra.
Aunque los seres humanos han existido sobre este planeta durante quiz dos millones de aos, el
rpido auge de la civilizacin moderna en los ltimos doscientos aos ha sido posible debido al
hecho de que el crecimiento del conocimiento cientfico es exponencial; es decir, su tasa de
expansin es proporcional a lo que ya se conoce. Cuanto ms conocemos, ms rpidamente podemos
conocer ms. Por ejemplo, hemos acumulado ms conocimiento desde la segunda guerra mundial
que todo el conocimiento acumulado en dos millones de aos de evolucin sobre este planeta. De
hecho, la cantidad de conocimiento que adquieren nuestros cientficos se duplica aproximadamente
cada diez a veinte aos.
Por ello, es importante analizar nuestro propio desarrollo histrico. Para apreciar cmo puede
crecer exponencialmente la tecnologa, analicemos nuestra propia evolucin, centrndonos
estrictamente en la energa disponible para el ser humano medio. Esto ayudar a situar en su correcta
perspectiva histrica la energa necesaria para explotar la teora decadimensional.
El crecimiento exponencial de la civilizacin
Hoy, no nos supone ningn problema viajar un domingo por el campo en un automvil con un motor
de doscientos caballos. Pero la energa disponible para un ser humano medio durante la mayor parte
de nuestra evolucin en este planeta fue considerablemente menor.
Durante este periodo, la fuente bsica de energa fue la potencia de nuestras propias manos,
alrededor de un octavo de caballo de vapor. Los seres humanos se movan por la tierra en pequeas
bandas, cazando y recolectando comida en grupos de forma muy parecida a los animales, utilizando
slo la energa de sus propios msculos. Desde un punto de vista energtico, esto slo cambi en los
ltimos cien mil aos. Con la invencin de las herramientas manuales, los seres humanos pudieron
extender la potencia de sus miembros. Las lanzas ampliaron el poder de sus brazos, los mazos el
poder de sus puos, y los cuchillos el poder de sus mandbulas. En este periodo, su producto
energtico se duplic, hasta llegar a ser de un cuarto de caballo de vapor.
En los ltimos diez mil aos aproximadamente, el producto energtico de un ser humano se
duplic otra vez. La razn principal para este cambio fue probablemente el final de la era glaciar, que
haba retardado el desarrollo humano durante miles de aos.
La sociedad humana, que durante cientos de miles de aos estuvo compuesta por pequeas bandas
de cazadores y recolectores, cambi con el descubrimiento de la agricultura poco despus de que el
hielo se fundiera. Al no tener ya que vagar por llanuras y selvas, las bandas errantes de seres
humanos se establecieron en poblados estables donde podan recogerse cosechas durante el ao.
Asimismo, con la fusin de la capa de hielo lleg la domesticacin de animales tales como caballos y
bueyes; la energa disponible para un ser humano creci hasta aproximadamente un caballo de vapor.
Con el comienzo de una vida agraria estratificada lleg la divisin del trabajo, hasta que la

sociedad sufri un cambio importante: la transicin a una sociedad esclavista. Esto significaba que
una persona, el propietario de esclavos, poda dirigir la energa de cientos de esclavos. Este
incremento repentino en energa hizo posible una brutalidad inhumana; tambin hizo posibles las
primeras autnticas ciudades, donde los reyes podan ordenar a sus esclavos que utilizasen grandes
gras, balanzas y poleas para levantar fortalezas y monumentos a s mismos. Debido a este
incremento de la energa, en los desiertos y selvas surgieron templos, torres, pirmides y ciudades.
Desde un punto de vista energtico, durante aproximadamente el 99,99 por 100 de la existencia de
la humanidad sobre este planeta, el nivel tecnolgico de nuestra especie estuvo slo un paso por
delante del de los animales. Slo ha sido en los ltimos cientos de aos cuando los seres humanos
han tenido ms de un caballo de vapor a su disposicin.
Un cambio decisivo lleg con la Revolucin industrial. El descubrimiento de Newton de las leyes
de la gravitacin universal y del movimiento hizo posible reducir la mecnica a un conjunto de
ecuaciones bien definidas. De este modo, la teora clsica de Newton de la fuerza gravitatoria allan,
en cierto sentido, el camino para la moderna teora de mquinas. Esto ayud a hacer posible el uso
ampliamente extendido de mquinas de vapor en el siglo XIX; con el vapor, el ser humano medio
pudo disponer de decenas a centenares de caballos de vapor. Por ejemplo, los ferrocarriles abrieron
continentes enteros al desarrollo, y los barcos de vapor abrieron el comercio internacional moderno.
Ambos eran alimentados por la potencia del vapor, calentado por carbn.
La humanidad necesit ms de diez mil aos para crear la civilizacin, moderna en Europa. Con
mquinas impulsadas por vapor, y posteriormente por petrleo, Estados Unidos se industrializ en un
siglo. De este modo, el dominio de slo una simple fuerza fundamental de la naturaleza increment
enormemente la energa disponible para un ser humano y cambi la sociedad de forma irrevocable.
A finales del siglo XIX, el dominio de Maxwell de la fuerza electromagntica desencaden una vez
ms una revolucin en la energa. La fuerza electromagntica hizo posible la electrificacin de
nuestras ciudades y nuestros hogares, incrementando exponencialmente la versatilidad y potencia de
nuestras mquinas. Los motores de vapor estaban siendo ahora reemplazados por potentes dinamos.
En los ltimos cincuenta aos, el descubrimiento de la fuerza nuclear ha multiplicado la potencia
disponible para un solo ser humano por un factor de un milln. Puesto que la energa de las
reacciones qumicas se mide en electronvoltios, mientras que la energa de fisin y fusin se mide en
millones de electronvoltios, tenemos un incremento de un milln en la potencia a nuestra disposicin.
La leccin del anlisis de las necesidades histricas de energa de la humanidad muestra
grficamente que slo durante el 0,01 por 100 de nuestra existencia hemos manipulado niveles de
energa por encima de la de los animales. Pero en slo algunos siglos, hemos liberado enormes
cantidades de energa a travs de las fuerzas electromagntica y nuclear. Dejemos ahora el pasado y
comencemos una discusin del futuro, utilizando la misma metodologa, para comprender en qu
momento podremos dominar la superfuerza.
Civilizaciones Tipo I, II y III
La futurologa, o la prediccin del futuro a partir de juicios cientficos razonables, es una ciencia
arriesgada. Algunos ni siquiera la llamaran ciencia en absoluto, sino algo que se parece ms a la
charlatanera o la brujera. La futurologa se ha ganado merecidamente esta mala reputacin porque

todas las encuestas cientficas sobre la prxima dcada dirigidas por futurlogos han fallado
estrepitosamente. Lo que hace de la futurologa una ciencia tan primitiva es que nuestros cerebros
piensan de forma lineal, mientras que el conocimiento progresa de forma exponencial. Por ejemplo,
las predicciones de los futurlogos han demostrado que ellos toman la tecnologa conocida y
simplemente la duplican o triplican para predecir el futuro. Las predicciones hechas en los aos
veinte mostraban que los futurlogos predecan que en unas pocas dcadas tendramos enormes
flotas de dirigibles transportando pasajeros a travs del Atlntico.
Pero la ciencia tambin se desarrolla de formas inesperadas. A corto plazo, cuando se extrapola a
unos pocos aos, es seguro apostar que la ciencia progresar mediante mejoras cuantitativas
continuas de la tecnologa existente. Sin embargo, cuando se extrapola a algunas dcadas,
descubrimos que avances cualitativos en nuevas reas se convierten en el factor dominante, con
nuevas industrias que irrumpen en lugares inesperados.
Quiz el ms famoso ejemplo de futurologa que result falsa son las predicciones hechas por
John von Neumann, el padre de los modernos ordenadores electrnicos y uno de los grandes
matemticos del siglo. Despus de la guerra, hizo dos predicciones: primero, que en el futuro los
ordenadores se haran tan monstruosos y caros que slo los grandes gobiernos seran capaces de
permitrselos, y segundo, que los ordenadores seran capaces de predecir la exactitud del tiempo.
En realidad, el crecimiento de los ordenadores sigui precisamente la direccin opuesta: nos
vemos inundados con ordenadores baratos y tan pequeos que pueden caber en la palma de la mano.
Los chips de ordenador se han hecho tan baratos y potentes que son una parte integral de algunos
electrodomsticos modernos. Tenemos ya la mquina de escribir inteligente (el procesador de
textos), y con el tiempo tendremos el aspirador inteligente, la cocina inteligente, la televisin
inteligente, y similares. Por otra parte, los ordenadores, por muy potentes que sean, han fracasado
en la prediccin del tiempo. Aunque, en principio, puede predecirse el movimiento clsico de
molculas individuales, el tiempo meteorolgico es tan complejo que incluso alguien que estornude
podra crear perturbaciones que creceran y se amplificaran a lo largo de miles de kilmetros, hasta
quiz desencadenar, eventualmente, un huracn.
Con todas estas importantes advertencias, tratemos de determinar cundo puede alcanzar una
civilizacin (sea la nuestra propia o una del espacio exterior) la capacidad de dominar la dcima
dimensin. El astrnomo Nikolai Kardashev de la antigua Unin Sovitica clasific en cierta ocasin
las civilizaciones futuras de la siguiente forma:
Una civilizacin Tipo I es la que controla los recursos energticos de todo un planeta. Esta
civilizacin puede controlar el clima, impedir los terremotos, explotar las profundidades de la
corteza terrestre, y cultivar los ocanos. Esta civilizacin ha completado ya la exploracin de su
sistema solar.
Una civilizacin Tipo II es la que controla la potencia del propio sol. Esto no significa
aprovecharse pasivamente de la energa solar; esta civilizacin explota el sol. Las necesidades
energticas de esta civilizacin son tan grandes que consume directamente la potencia del sol para
impulsar sus mquinas. Esta civilizacin empezar la colonizacin de sistemas estelares locales.
Una civilizacin Tipo III es la que controla la potencia de toda una galaxia. Como fuente de
alimentacin, aprovecha la potencia de miles de millones de sistemas estelares. Probablemente ha

dominado las ecuaciones de Einstein y puede manipular el espacio-tiempo a voluntad.


La base de esta clasificacin es bastante simple: cada nivel se establece segn la base de la fuente
de alimentacin que da energa a la civilizacin. Las civilizaciones Tipo I utilizan la potencia de todo
un planeta. Las civilizaciones Tipo II utilizan la potencia de toda una estrella. Las civilizaciones Tipo
III utilizan la potencia de toda una galaxia. Esta clasificacin ignora cualquier prediccin relativa a la
naturaleza detallada de las civilizaciones futuras (que estn expuestas a resultar falsas) y en su lugar
se centra en aspectos que pueden ser razonablemente comprendidos mediante las leyes de la fsica,
tales como el suministro de energa.
Nuestra civilizacin, por el contrario, puede ser clasificada como una civilizacin Tipo 0, una
civilizacin que simplemente est empezando a aprovechar recursos planetarios, pero que no tiene la
tecnologa y los recursos para controlarlos. Una civilizacin Tipo 0 como la nuestra extrae su
energa de combustibles fsiles como el petrleo y el carbn y, en gran parte del Tercer Mundo, de la
fuerza bruta humana. Nuestros mayores ordenadores ni siquiera pueden predecir el tiempo, y mucho
menos controlarlo. Visto desde esta perspectiva ms amplia, nosotros como civilizacin somos un
recin nacido.
Aunque se podra conjeturar que la lenta marcha desde una civilizacin Tipo 0 a una civilizacin
Tipo III podra durar millones de aos, lo extraordinario de este esquema clasificatorio es que este
ascenso es exponencial y por lo tanto procede mucho ms rpidamente que cualquier cosa que
estemos dispuestos a concebir.
Con todas estas matizaciones, an podemos hacer conjeturas fundadas sobre cundo alcanzar
nuestra civilizacin estos hitos. Dado el ritmo al que est creciendo nuestra civilizacin, cabra
esperar que alcanzramos el estatus Tipo I en unos pocos siglos.
Por ejemplo, la mayor fuente de energa disponible para nuestra civilizacin Tipo 0 es la bomba
de hidrgeno. Nuestra tecnologa es tan primitiva que slo podemos liberar la potencia de la fusin
del hidrgeno mediante la detonacin de una bomba, en lugar de controlarla en un generador de
potencia. Sin embargo, un simple huracn genera la potencia de cientos de bombas de hidrgeno. De
este modo, el control del clima, que es una caracterstica de las civilizaciones Tipo I, est al menos un
siglo por delante de la tecnologa actual.
Anlogamente, una civilizacin Tipo I ha colonizado ya la mayor parte de su sistema solar. Por el
contrario, los hitos del desarrollo actual del viaje espacial se miden trabajosamente en la escala de
dcadas, y por consiguiente saltos cualitativos tales como una colonizacin espacial deben medirse
en siglos. Por ejemplo, la fecha ms prxima para un aterrizaje humano de la NASA en el planeta
Marte es el 2020. As pues, la colonizacin de Marte podra tener lugar entre 40 a 50 aos a partir de
entonces, y la colonizacin del sistema solar en un siglo.
Por el contrario, la transicin desde una civilizacin Tipo I a una Tipo II podra necesitar slo
1.000 aos. Dado el crecimiento exponencial de la civilizacin, podramos esperar que en 1.000 aos
las necesidades energticas de una civilizacin se hagan tan grandes que deba empezar a explotar el
Sol para alimentar sus mquinas.
Un ejemplo tpico de civilizacin Tipo II es la Federacin de Planetas retratada en la serie Star
Trek. Esta civilizacin acaba de empezar a dominar la fuerza gravitatoria es decir, el arte de
distorsionar el espacio-tiempo va agujeros de gusano y as, por primera vez, tiene la capacidad de

alcanzar estrellas prximas. Ha evitado el lmite impuesto por la velocidad de la luz mediante el
dominio de la teora de la relatividad general de Einstein. Se han establecido pequeas colonias en
algunos de estos sistemas, que la nave espacial Enterprise ha jurado proteger. Las naves espaciales de
la civilizacin estn impulsadas por la colisin de materia y antimateria. La capacidad de crear
grandes concentraciones de antimateria apropiada para el viaje espacial coloca a dicha civilizacin
varios siglos o un milenio por delante de la nuestra.
Pasar a una civilizacin Tipo III puede llevar varios miles de aos o ms. sta es, de hecho, la
escala de tiempo predicha por Isaac Asimov en su clsica serie de la Fundacin, que describe el auge,
cada y resurgimiento de una civilizacin galctica. La escala de tiempo involucrada en cada una de
estas transiciones implica miles de aos. Esta civilizacin ha dominado la fuente energtica contenida
dentro de la propia galaxia. Para ella, el impulso mediante distorsin no es una forma extica de
viaje a las estrellas prximas, sino que es el medio normal de intercambio y comercio entre sectores
de la galaxia. De este modo, aunque se necesitaron dos millones de aos para que nuestra especie
dejara la seguridad de los bosques y construyese una civilizacin moderna, pueden necesitarse slo
miles de aos para dejar la seguridad de nuestro sistema solar y construir una civilizacin galctica.
Una opcin abierta a una civilizacin Tipo III es la de aprovechar la potencia de supernovas o
agujeros negros. Sus naves espaciales pueden ser incluso capaces de explorar el ncleo galctico, que
es quiz la ms misteriosa de todas las fuentes de energa. Los astrofsicos han teorizado que, debido
al enorme tamao del ncleo galctico, el centro de nuestra galaxia podra contener millones de
agujeros negros. Si esto fuera cierto, podra proporcionar cantidades virtualmente ilimitadas de
energa.
En este punto, sera posible manipular energas mil billones de veces mayores que las energas
actuales. As pues, para una civilizacin Tipo III, con el producto energtico de innumerables
sistemas solares y quiz el ncleo galctico a su disposicin, el dominio de la dcima dimensin
sera una posibilidad real.
El Astropollo
Una vez com con el fsico Freeman Dyson del Instituto para Estudio Avanzado. Dyson es una
veterana figura en el mundo de la fsica que ha abordado algunas de las cuestiones ms desafiantes e
intrigantes a las que se enfrenta la humanidad, tales como las nuevas direcciones en la exploracin
espacial, la naturaleza de la vida extraterrestre y el futuro de la civilizacin.
A diferencia de otros fsicos que trabajan casi exclusivamente en reas restringidas y bien
definidas de especializacin, la frtil imaginacin de Dyson ha volado por la galaxia. Yo no puedo,
como hacan Bohr y Feynman, estar varios aos con toda mi mente concentrada en una cuestin
profunda. Me interesan demasiadas direcciones diferentes, confesaba.[144] Delgado, notablemente
activo, con la seria expresin de un profesor de Oxford y hablando con una huella de su acento
britnico, se embarc en una larga y variada conversacin de sobremesa conmigo, hablando sobre
muchas de las ideas que le han fascinado a lo largo de los aos.
Con respecto a la transicin de nuestra civilizacin al estatus Tipo I, Dyson piensa que nuestro
primitivo programa espacial est mal orientado. Actualmente hay una tendencia hacia naves ms
pesadas y lanzamientos espaciales ms separados en el tiempo, lo que est retardando gravemente la

exploracin del espacio. En sus escritos, l ha propuesto un cambio radical de esta tendencia, basado
en lo que llama el Astropollo.
Pequeo, ligero de peso e inteligente, el Astropollo es una sonda espacial verstil con una ventaja
evidente sobre las voluminosas y exorbitantemente caras misiones espaciales del pasado que han sido
un cuello de botella para la exploracin espacial. El Astropollo pesara un kilogramo en lugar de la
tonelada de peso del Voyager, dice l. El Astropollo no se construira, se criara, aade. El
Astropollo podra ser tan gil como un colibr con un cerebro que no pesara ms de un gramo.[145]
Sera en parte mquina y en parte animal, utilizando los desarrollos ms avanzados en
bioingeniera. Sera pequeo pero suficientemente potente para explorar los planetas exteriores, tales
como Urano y Neptuno. No necesitara enormes cantidades de combustible; sera criado y
programado para comer el hielo y los hidrocarburos presentes en los anillos que rodean a los
planetas exteriores. Su estmago, obra de ingeniera gentica, digerira entonces estos materiales
para transformarlos en combustible qumico. Una vez saciado su apetito, se dirigira a la siguiente
luna o planeta.
El Astropollo depende de desarrollos tecnolgicos cruciales en ingeniera gentica, inteligencia
artificial y propulsin elctrico-solar. Dado el notable progreso en estas reas, Dyson espera que las
diversas tecnologas necesarias para el Astropollo estn disponibles hacia el ao 2016.
Desde una perspectiva amplia del desarrollo de la civilizacin, Dyson cree tambin que, al ritmo
actual de desarrollo, podramos alcanzar el estatus del Tipo I en unos pocos siglos. l no cree que sea
muy difcil la transicin entre los diversos tipos de civilizaciones. Estima que la diferencia en tamao
y potencia que separa los diversos tipos de civilizaciones es aproximadamente un factor de diez mil
millones. Aunque esto pueda parecer un nmero alto, una civilizacin que crezca al ritmo lento de un
1 por 100 anual podra hacer la transicin entre las diversas civilizaciones en 2.500 aos. Por
consiguiente, est casi garantizado que una civilizacin puede progresar continuamente hacia el
estatus del Tipo III.
Dyson ha escrito: Una sociedad con un fuerte impulso expansionista extender su hbitat desde
un solo planeta (Tipo I) hasta una biosfera que explota toda una estrella (Tipo II) en algunos miles de
aos, y desde una sola estrella a una galaxia entera (Tipo III) en algunos millones de aos. Una
especie que haya superado el estatus Tipo II es invulnerable a la extincin incluso por la peor
catstrofe natural o artificial imaginable.[146]
Sin embargo, existe un problema. Dyson ha llegado a la conclusin de que la transicin de una
civilizacin Tipo II a una Tipo III puede plantear dificultades fsicas formidables, debido
principalmente a la limitacin impuesta por la velocidad de la luz. La expansin de una civilizacin
Tipo II necesariamente avanzar a velocidad menor que la velocidad de la luz, lo que l piensa que
supone una grave restriccin a su desarrollo.
Romper una civilizacin Tipo II la barrera de la luz y los lmites de la relatividad especial al
explorar la potencia del hiperespacio? Dyson no est seguro. Nada puede descartarse, pero la
longitud de Planck, me record, es una distancia fantsticamente pequea, y las energas requeridas
para sondear en esa distancia son inimaginables. Quiz, cavilaba l, la longitud de Planck sea una
barrera natural frente a todas las civilizaciones.
Civilizaciones Tipo III en el espacio exterior

Si el largo viaje hasta alcanzar el estatus Tipo III parece lejano para nuestra propia civilizacin, quiz
un da encontremos una civilizacin extraterrestre que ya haya dominado el hiperespacio para sus
necesidades y est dispuesta a compartir su tecnologa con nosotros. El enigma al que nos
enfrentamos, sin embargo, es que no vemos signos en los cielos de ninguna civilizacin avanzada, al
menos no en nuestro sistema solar y ni siquiera en nuestra pequea regin de la galaxia. Nuestras
sondas espaciales, especialmente la Vikingo que aterriz en Marte en los aos setenta y las misiones
Voyager a Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno en los aos ochenta, han transmitido informacin
desalentadora acerca de la naturaleza rida y sin vida de nuestro sistema solar.
Los dos planetas ms prometedores, Venus y Marte, no han dado seales de vida, ni mucho menos
de civilizaciones avanzadas. Venus, que debe su nombre a la diosa del amor, fue en otro tiempo
imaginado como un planeta frtil y tropical tanto por astrnomos como por novelistas. Lejos de ello,
nuestras sondas espaciales han encontrado un planeta spero y yermo, con una sofocante atmsfera
de dixido de carbono, con temperaturas abrasadoras por encima de los 425 C y lluvias txicas de
cido sulfrico.
Marte, el centro de especulacin incluso antes de que Orson Welles provocase el pnico nacional
en 1938 durante la Depresin con su emisin radiofnica sobre una invasin procedente de dicho
planeta, ha sido igualmente decepcionante. Sabemos que es un planeta desierto y desolado sin trazas
de agua superficial. Antiguos lechos fluviales y ocanos hace tiempo desaparecidos han dejado su
marca caracterstica en la superficie de Marte, pero no vemos ruinas o indicios de civilizacin.
Yendo ms all de nuestro sistema solar, los cientficos han analizado las emisiones de radio
procedentes de estrellas prximas con resultados igualmente estriles. Dyson ha resaltado que
cualquier civilizacin avanzada debe generar necesariamente, por la segunda ley de la
termodinmica, grandes cantidades de calor residual. Su consumo de energa sera enorme, y una
pequea fraccin de dicho calor residual sera fcilmente detectable por nuestros instrumentos. As
pues, afirma Dyson, explorando las estrellas prximas, nuestros instrumentos deberan ser capaces de
encontrar la mencionada huella de calor residual generada por una civilizacin avanzada. Pero no
importa en qu parte de los cielos exploremos, no vemos huellas de calor residual o comunicaciones
de radio procedentes de civilizaciones de Tipo I, II o III. En nuestra propia Tierra, por ejemplo,
hemos dominado el arte de la radio y la televisin en los cincuenta ltimos aos. Por lo tanto, nuestro
planeta est rodeado de una esfera de radioondas en expansin, de aproximadamente cincuenta aosluz de radio. Cualquier vida inteligente en una estrella situada a menos de cincuenta aos-luz de la
Tierra, debera ser capaz de detectar nuestra presencia. Anlogamente, cualquier civilizacin de Tipo
II o III debera estar emitiendo continuamente copiosas cantidades de radiacin electromagntica
durante los ltimos miles de aos, de modo que cualquier vida inteligente a menos de varios miles de
aos-luz del planeta de dicha civilizacin debera ser capaz de detectar su presencia.
En 1978, el astrnomo Paul Horowitz sonde todos los sistemas estelares semejantes a nuestro
Sol (185 en total) y situados a menos de 80 aos-luz de nuestro sistema solar, y no encontr huellas
de radioemisiones de vida inteligente. Los astrnomos Donald Goldsmith y Tobius Owen informaron
en 1979 sobre una investigacin de ms de 600 sistemas estelares, tambin con resultados negativos.
Esta bsqueda, llamada SETI (iniciales de search for extraterrestrial intelligence o bsqueda de
inteligencia extraterrestre), ha resultado un fracaso. (En tono alentador, en una rara muestra de

generosidad cientfica, el Congreso asign en 1992 cien millones de dlares para ser gastados en un
periodo de 10 aos en la High Resolution Microwave Survey [Exploracin con Microondas de Alta
Resolucin], que explorar las estrellas vecinas en busca de vida inteligente. Estos fondos harn
posible que el radiotelescopio fijo gigante de 305 metros en Arecibo, Puerto Rico, explore
sistemticamente estrellas seleccionadas dentro de un radio de 100 aos-luz de la Tierra. Esto ser
complementado por la radioantena mvil de 34 metros en Goldstone, California, que barrer amplias
porciones del cielo nocturno. Tras aos de resultados negativos, el astrnomo Frank Drake de la
Universidad de California en Santa Cruz es cautamente optimista sobre la posibilidad de encontrar
algunas seales positivas de vida inteligente. l comenta: Muchas sociedades humanas desarrollaron
la ciencia independientemente a partir de una combinacin de curiosidad e intentos de crear una vida
mejor, y pienso que las mismas motivaciones existirn en otras criaturas.)
El enigma se hace ms profundo cuando nos damos cuenta de que la probabilidad de que emerja
vida inteligente en nuestra galaxia es sorprendentemente grande. Drake lleg incluso a derivar una
ecuacin sencilla para calcular el nmero de planetas en la galaxia con formas de vida inteligente.
Nuestra galaxia, por ejemplo, contiene alrededor de doscientos mil millones de estrellas. Para
obtener una cifra aproximada del nmero de estrellas con formas de vida inteligente, podemos hacer
la siguiente estimacin muy cruda. Podemos ser conservadores y decir que el 10 por 100 de estas
estrellas son estrellas amarillas muy parecidas al Sol, que el 10 por 100 de stas tienen planetas que
orbitan a su alrededor, que el 10 por 100 de stas tienen planetas similares a la Tierra con atmsferas
compatibles con la vida, que el 10 por 100 tienen atmsferas similares a la de la Tierra con formas de
vida creciendo en ellos, y que el 10 por 100 de stos tienen formas de vida inteligente. Esto significa
que una millonsima de los doscientos mil millones de estrellas en la galaxia tendrn probablemente
alguna forma de vida inteligente, lo que implica que unas doscientas mil estrellas tendran planetas
albergando alguna forma de vida inteligente. Un conjunto de valores ligeramente ms optimista para
la ecuacin de Drake muestra que la vida inteligente podra estar, en promedio, a una distancia tan
prxima como 15 aos-luz de nuestro Sol.
Con las tcnicas de ordenador recientemente desarrolladas, los cientficos han sido capaces de
refinar el sencillo clculo original de Drake. Por ejemplo, George W. Wetherill, de la Carnegie
Institution de Washington, ha realizado simulaciones mediante ordenador de la primitiva evolucin
de nuestro sistema solar, empezando con un gran disco turbulento de gas y polvo alrededor del Sol.
l deja que el ordenador haga evolucionar el disco hasta que empiezan a formarse pequeas masas
rocosas a partir del polvo. Para su grata sorpresa, descubri que era fcil que planetas del tamao
aproximado de la Tierra evolucionaran a partir de estos ncleos rocosos. La mayor parte de las
veces, de hecho, se formaban espontneamente planetas del tamao de la Tierra a distancias entre un
80 y un 130 por 100 de la distancia de la Tierra al Sol. (Curiosamente, l descubri tambin que la
formacin de planetas del tamao de Jpiter lejos del Sol era importante para la evolucin de los
planetas del tamao de la Tierra. Los planetas del tamao de Jpiter eran esenciales para barrer
enjambres de cometas y residuos que podran eventualmente golpear al planeta similar a la Tierra y
extinguir cualquier forma de vida primitiva que pudiese haber en el mismo. Las simulaciones
mediante ordenador de Wetherill demuestran que sin un planeta como Jpiter para desviar estos
cometas con su gigantesca atraccin gravitatoria, estos cometas incidiran sobre el planeta similar a

la Tierra con una frecuencia alrededor de mil veces mayor de lo que lo hacen en realidad, causando
un impacto destructor de vida cada 100.000 aos aproximadamente.)
As pues, existe una conclusin convincente (aunque ciertamente no rigurosa) de que las leyes de
la probabilidad favorecen la presencia de otra inteligencia dentro de la galaxia. El hecho de que
nuestra galaxia tiene quiz 10.000 millones de aos significa que ha habido mucho tiempo para que
dentro de ella hayan florecido montones de formas de vida inteligente. Las civilizaciones de Tipo II y
III, emitiendo durante varios cientos a varios miles de aos, estaran enviando una esfera de radiacin
electromagntica fcilmente detectable que tendra un dimetro entre varios cientos y varios miles de
aos-luz. Pero aun as no vemos seales de formas de vida inteligente en los cielos.
Por qu?
Se han propuesto varias teoras especulativas para explicar por qu no hemos sido capaces de
detectar seales de vida inteligente hasta 100 aos-luz de nuestro planeta. Ninguna de ellas es
especialmente satisfactoria, y la verdad final puede ser una combinacin de todas ellas.
Una teora sostiene que la ecuacin de Drake puede darnos probabilidades estimadas de cuntos
planetas contienen vida inteligente, pero no nos dice nada sobre cundo alcanzan dichos planetas este
nivel de desarrollo. Dadas las escalas astronmicas de tiempo involucradas, quiz la ecuacin de
Drake predice formas de vida inteligente que existieron millones de aos antes de nosotros, o
existirn millones de aos despus de nosotros.
Por ejemplo, nuestro sistema solar tiene aproximadamente 4.500 millones de aos. La vida
comenz en la Tierra hace aproximadamente tres o cuatro millones de aos, pero slo en el ltimo
milln de aos se ha desarrollado vida inteligente en el planeta (y slo en las ltimas dcadas ha
construido esta civilizacin estaciones de radio capaces de enviar seales al espacio exterior). Sin
embargo, un milln de aos es, en una escala de tiempo de miles de millones de aos, tan slo un
breve instante de tiempo. Es razonable suponer que pudieron existir miles de civilizaciones avanzadas
antes de que nuestros lejanos ancestros dejaran los bosques, y que dichas civilizaciones ya han
perecido, o que mil civilizaciones ms se desarrollarn mucho despus de que la nuestra haya
muerto. En cualquier caso, no seramos capaces de detectarlas mediante nuestros instrumentos.
La segunda teora sostiene que en la galaxia abundan, de hecho, formas avanzadas de civilizacin,
pero que son suficientemente avanzadas para ocultar su existencia a nuestros instrumentos de
espionaje. No significaramos nada para ellos porque estn muchos millones de aos por delante de
nosotros. Por ejemplo, si tropezamos con una colonia de hormigas cuando caminamos por el campo,
nuestro primer impulso no es ciertamente entrar en contacto con las hormigas, querer ver a su lder,
agitar baratijas ante sus ojos y ofrecerles una prosperidad sin paralelo y los frutos de nuestra
tecnologa avanzada. Es ms probable que nuestra primera tentacin sea ignorarlas (o quiz incluso
pisotear algunas de ellas).
Intrigado por estas viejas preguntas, inquir a Dyson si l pensaba que pronto entraramos en
contacto con formas de vida extraterrestre. Su respuesta me sorprendi bastante. Dijo: Espero que
no. Pens que era extrao que alguien que ha pasado dcadas especulando sobre civilizaciones
inteligentes en el espacio exterior tuviese reservas sobre la posibilidad de encontrarlas realmente.
Conociendo la historia britnica, sin embargo, debe haber tenido buenas razones para no correr a
abrazar otras civilizaciones. La civilizacin britnica slo estaba probablemente varios cientos de

aos ms avanzada que muchas de las civilizaciones, tales como la india y la africana, conquistadas
por el ejrcito y la marina britnicos.
Aunque la mayora de los escritores de ciencia ficcin deploran las limitaciones de la
exploracin espacial impuestas por la velocidad de la luz, Dyson adopta el punto de vista heterodoxo
de que quiz sta sea una buena cosa. Viendo la historia a menudo sangrienta del colonialismo a lo
largo de nuestra propia historia mundial, quiz sea una bendicin enmascarada, cavila l, que
diversas civilizaciones Tipo II estn separadas por grandes distancias y que la energa de Planck sea
inaccesible. Mirndolo por el lado positivo, bromea: Al menos, uno puede evitar al recaudador de
impuestos.
Desgraciadamente, el encuentro de dos civilizaciones desiguales ha tenido a menudo
consecuencias catastrficas para la ms dbil. Por ejemplo, la civilizacin azteca haba crecido
durante miles de aos hasta alcanzar una gran relevancia en Mxico central. En algunas reas, su
dominio de la ciencia, el arte y la tecnologa rivalizaban con los logros de Europa. Sin embargo, en
lo que respecta a la plvora y los barcos de guerra, los aztecas estaban quiz varios siglos por detrs
de los espaoles. El choque repentino entre una pequea y harapienta banda de 400 conquistadores y
la avanzada civilizacin azteca termin en tragedia en 1521. En un breve periodo de tiempo, el pueblo
azteca, con una poblacin que alcanzaba millones de personas, fue sistemticamente aplastado y
esclavizado para trabajar en las minas. Sus tesoros fueron saqueados, su historia fue borrada e
incluso el ms tenue recuerdo de las grandes civilizaciones aztecas fue dejado en el olvido por
oleadas de misioneros.
Cuando pensamos en cmo podramos reaccionar frente a los visitantes del espacio exterior,
resulta instructivo leer cmo reaccionaron los aztecas frente a los visitantes que procedan de Espaa:
Cogan el oro como si fueran monos, con sus rostros encendidos. Pues evidentemente, su sed de oro
era insaciable; ellos se moran por l; lo codiciaban; queran atiborrarse de l como si fueran cerdos.
De modo que lo manoseaban, tomaban montones de oro, los movan de un lado para otro, lo cogan
para s mismos, farfullando y dicindose galimatas.[147]
A una escala csmica, las interacciones repentinas entre civilizaciones podran ser incluso ms
espectaculares. Puesto que estamos hablando de escalas de tiempo astronmicas, es probable que una
civilizacin que est un milln de aos por delante de nosotros nos encuentre totalmente carentes de
inters. Adems, hay probablemente pocas cosas en nuestro planeta que ofrecer a estos aliengenas en
trminos de recursos naturales que no estn disponibles al mismo tiempo en otros muchos sistemas
estelares.
En la serie Star Trek, sin embargo, la Federacin de Planetas encuentra otras civilizaciones
hostiles, los Klingons y los Romulans, que estn exactamente en el mismo estado de desarrollo
tecnolgico que la Federacin. Esto puede aumentar el dramatismo y la tensin de la serie, pero la
improbabilidad de que esto suceda es realmente astronmica. Lo ms probable es que cuando nos
aventuremos en la galaxia en naves espaciales encontraremos civilizaciones en niveles de desarrollo
tecnolgico con enormes diferencias, algunas quiz millones de aos por delante de nosotros.
El ascenso y cada de las civilizaciones
Adems de las posibilidades de que no hayamos coincidido en el tiempo con otras civilizaciones por

millones de aos y que otras civilizaciones no se hayan dignado en reparar en nosotros, una tercera
teora, que es la ms interesante, sostiene que del enjambre surgieron miles de formas de vida
inteligente, pero fueron incapaces de superar una serie de catstrofes, tanto naturales como
autoprovocadas. Si esta teora es correcta, quiz algn da nuestras naves espaciales encontrarn las
ruinas de antiguas civilizaciones en planetas muy lejanos o, ms probablemente, nuestra propia
civilizacin se enfrentar a estas catstrofes. En lugar de llegar a ser seores del universo, quiz
sigamos el camino hacia la autodestruccin. De este modo, la pregunta que planteamos es: cul es el
destino de las civilizaciones avanzadas? Sobreviviremos (sobrevivirn) el tiempo suficiente para
dominar la fsica de la dcima dimensin?
El ascenso de las civilizaciones no est marcado por un crecimiento continuo y seguro en
tecnologa y conocimiento. La historia nos muestra que las civilizaciones crecen, maduran y luego
desaparecen, a veces sin dejar rastro. En el futuro, quiz la humanidad liberar una caja de Pandora
de horrores tecnolgicos que amenacen nuestra propia existencia, desde bombas atmicas a dixido
de carbono. Lejos de anunciar la llegada de la Era de Acuario, algunos futurlogos predicen que
quiz nos estemos enfrentando a un colapso tecnolgico y ecolgico. Para el futuro, ellos conjuran la
imagen estremecedora de la humanidad reducida a un Scrooge pattico y aterrorizado en el cuento de
Charles Dickens, araando la tierra de su propia tumba y pidiendo una segunda oportunidad.
Por desgracia, el grueso de la humanidad sigue bsicamente despreocupado, o inconsciente,
acerca de los desastres potenciales a los que nos enfrentamos. Algunos cientficos han argumentado
que quiz la humanidad, considerada como una sola entidad, pueda ser comparada a un adolescente
dando bandazos fuera de control. Por ejemplo, los psiclogos nos dicen que los adolescentes actan
como si fueran invulnerables. Sus hbitos de conducir, beber y tomar drogas son prueba grfica,
dicen, de la despreocupada temeridad que impregna su estilo de vida y conducta. La principal causa
de muerte entre los adolescentes en este pas ya no es la enfermedad, sino los accidentes, causados
probablemente por el hecho de que piensan que van a vivir para siempre.
Si esto es cierto, entonces estamos abusando de la tecnologa y del medio ambiente como si
furamos a vivir para siempre, inconscientes de las catstrofes que aguardan en el futuro. La sociedad
como un todo puede tener un complejo de Peter Pan, sin querer crecer nunca y enfrentarse a las
consecuencias de su propia responsabilidad.
Para concretar nuestra discusin, utilizando el conocimiento a nuestra disposicin podemos
identificar varios obstculos importantes que tendremos que superar durante los prximos eones
antes de que podamos convertirnos en seores de la dcima dimensin: la barrera del uranio, el
colapso ecolgico, una nueva edad glacial, aproximaciones astronmicas, Nmesis y extincin, y la
muerte del Sol y de la Va Lctea.
La barrera del uranio
Jonathan Schell, en su libro fundamental El destino de la Tierra, seala lo peligrosamente
prximos que estamos de llegar a una aniquilacin mutua. Aunque el colapso reciente de la Unin
Sovitica ha hecho posible reducciones de armamento, quedan an cerca de 50.000 armas nucleares,
tanto tcticas como estratgicas, en el mundo actual, as como misiles con precisin mortal para
transportarlas. La humanidad ha alcanzado finalmente la posibilidad de una aniquilacin total.

Aun en el caso en que los misiles no destruyan a todas las personas en los lanzamientos iniciales
de una guerra nuclear, debemos prevenir la muerte agonizante causada por el invierno nuclear,
durante el cual el holln y las cenizas de las ciudades incendiadas bloquearn lentamente la luz solar
que nos da la vida. Estudios mediante ordenador han demostrado que tan slo 100 megatones de
explosivos pueden generar suficientes tormentas de fuego en las ciudades para provocar un
oscurecimiento importante de la atmsfera. Cuando desciendan las temperaturas, se pierdan las
cosechas y se hielen las ciudades, los ltimos vestigios de la civilizacin se extinguirn como una
vela.
Finalmente, existe el peligro creciente de proliferacin nuclear. Los servicios de inteligencia de
Estados Unidos estiman que la India, que hizo explotar su primera bomba en 1974, tiene ahora un
arsenal de aproximadamente veinte bombas atmicas. Su enemigo arquetpico, Pakistn, afirman
estas fuentes, ha construido cuatro bombas atmicas, una de las cuales no pesa ms de 200
kilogramos, en su instalacin nuclear secreta de Kahuta. Un trabajador atmico en la instalacin
nuclear Dimona de Israel en el desierto Negev afirm que vio all material suficiente para construir
doscientas bombas atmicas. Y Surfrica admiti que haba construido siete bombas atmicas y
aparentemente haba ensayado dos bombas atmicas a finales de los setenta en las proximidades de su
costa. El satlite espa Vela de Estados Unidos capt la huella de la bomba atmica, un doble
destello inequvoco y caracterstico, en dos ocasiones cerca de la costa de Surfrica en presencia de
barcos de guerra israeles. Naciones como Corea del Norte, Corea del Sur y Taiwn estn a punto de
convertirse en potencias nucleares. A la luz de los recientes levantamientos de secretos de los
servicios de inteligencia de Estados Unidos, es altamente probable que veinte naciones posean la
bomba hacia el ao 2000. La bomba habr proliferado en los puntos ms calientes del globo, incluido
Oriente Medio.
Esta situacin es altamente inestable, y lo ser ms a medida que las naciones compitan por los
recursos menguantes y las esferas de influencia. No slo nuestra sociedad, sino cualquier civilizacin
inteligente en la galaxia que desarrolle una sociedad industrial, descubrir el elemento 92 (uranio) y,
con l, la capacidad de destruccin masiva. El elemento 92 tiene la curiosa propiedad de sostener una
reaccin en cadena y liberar la enorme cantidad de energa almacenada dentro de su ncleo. Con la
capacidad para dominar el elemento 92 viene la capacidad para o bien liberar a nuestra especie de la
escasez, la ignorancia y el hambre, o bien de consumir el planeta en fuego nuclear. Sin embargo, la
potencia del elemento 92 slo puede ser liberada cuando una especie inteligente alcanza un cierto
punto de desarrollo como civilizacin Tipo 0. Depende del tamao de su unidad social cohesionada y
su estado de desarrollo industrial.
El fuego, por ejemplo, puede ser dominado por grupos aislados de individuos inteligentes (tales
como una tribu). La fundicin y la metalurgia primitiva, necesarias para la fabricacin de armas,
requieren una unidad social mayor, que puede llegar a miles de personas (como los habitantes de un
pequeo pueblo). El desarrollo del motor de combustin interna (por ejemplo, un motor de
automvil) requiere el desarrollo de una compleja base qumica e industrial, que slo puede ser
lograda por una unidad social cohesionada que llegue a millones de personas (por ejemplo, un
estado-nacin).
El descubrimiento del elemento 92 altera este equilibrio entre el lento y continuo ascenso de la

unidad social cohesionada y su desarrollo tecnolgico. La liberacin de energa nuclear supera a los
explosivos qumicos en un factor de un milln, pero el mismo estado-nacin que puede dominar el
motor de combustin interna puede tambin refinar el elemento 92. De este modo, se produce un
grave desajuste, especialmente cuando el desarrollo social de esta civilizacin hipottica est an
bloqueado en la forma de estados-nacin hostiles. Con el descubrimiento del elemento 92, la
tecnologa para la mutilacin y la destruccin sobrepasa bruscamente al lento desarrollo de las
relaciones sociales.
Resulta natural concluir, por consiguiente, que civilizaciones Tipo 0 surgieron en numerosas
ocasiones en los ltimos cinco a diez mil millones de aos de historia de nuestra galaxia, pero que
todas llegaron finalmente a descubrir el elemento 92. Si la capacidad tecnolgica de una civilizacin
super a su desarrollo social, entonces, con el ascenso de estados-nacin hostiles, exista una gran
probabilidad de que la civilizacin se destruyese a s misma hace tiempo en una guerra atmica.[148]
Lamentablemente, si vivimos lo suficiente para alcanzar estrellas lejanas en nuestro sector de la
galaxia, quiz podamos ver las cenizas de numerosas civilizaciones muertas que dirimieron las
pasiones nacionales, los celos personales y los odios raciales con bombas nucleares.
Como ha dicho Heinz Pagels:
El desafo que para nuestra civilizacin se deriva de nuestro conocimiento de las energas csmicas que alimentan las
estrellas, el movimiento de la luz y los electrones a travs de la materia, o el intrincado orden molecular que es la base
biolgica de la vida, debe ser afrontado mediante la creacin de un orden poltico y moral que acomode estas fuerzas o,
de lo contrario, seremos destruidos. Pondr a prueba nuestros recursos ms profundos de razn y compasin.[149]

Parece probable, por lo tanto, que civilizaciones avanzadas brotaron en numerosas ocasiones
dentro de nuestra galaxia y que pocas de ellas superaron la barrera del uranio, especialmente si su
tecnologa sobrepas a su desarrollo social.
Si representamos, por ejemplo, el ascenso de la
radiotecnologa en un grfico, vemos que nuestro
planeta evolucion durante cinco mil millones de
aos antes de que una especie inteligente
descubriera la forma de manipular las fuerzas
electromagntica y nuclear. Sin embargo, si nos
aniquilamos en una guerra nuclear, entonces esta
curva alcanzar un pico y volver a cero. As pues,
para comunicar con una civilizacin avanzada,
debemos explorar exactamente en la poca
correcta, con un margen de aproximacin de unas
pocas dcadas, antes de que la civilizacin explote.
Existe una pequesima ventana temporal a
Fig ura 13.1. Por qu no vemos otra vida inteligente en la travs de la que podemos entrar en contacto con
galaxia? Quiz formas de vida inteligente que pudieran construir
otra civilizacin viva, antes de que se destruya. En
radiotelescopios florecieron millones de aos atrs, pero
perecieron en una guerra nuclear. Nuestra galaxia podra haber la figura 13.1, vemos el ascenso de civilizaciones
albergado muchsimas de esas formas, pero quiz la mayora extraterrestres en la galaxia representado como
han muerto. Ser diferente nuestra civilizacin?
una serie de picos, cada uno de ellos mostrando el

rpido ascenso de una civilizacin y la cada incluso ms rpida debida a una guerra nuclear.
Explorar los cielos en busca de vida inteligente puede ser, por lo tanto, una tarea difcil. Quiz haya
habido muchos miles de picos en los ltimos miles de millones de aos, con miles de planetas que
han dominado brevemente la radiotecnologa antes de explotar. Desgraciadamente, cada breve pico
tiene lugar en tiempos csmicos diferentes.
Colapso ecolgico
Suponiendo que una civilizacin Tipo 0 pueda dominar el uranio sin destruirse en una guerra
nuclear, la prxima barrera es la posibilidad del colapso ecolgico.
Recordemos el ejemplo anterior de una simple bacteria que se divide con tanta frecuencia que con
el tiempo llega a superar el peso del planeta Tierra. Sin embargo, en realidad no vemos masas
gigantescas de bacterias en la Tierra; de hecho, las colonias bacterianas normalmente ni siquiera
crecen hasta alcanzar el tamao de una moneda. Las bacterias de laboratorio colocadas en un disco
lleno de nutrientes crecern en realidad exponencialmente, pero luego morirn porque producen
demasiados residuos y agotan el suministro de alimento. Estas colonias bacterianas se sofocan
esencialmente en sus propios productos residuales.
Al igual que colonias bacterianas, tambin podemos estar agotando nuestras reservas mientras
nos ahogamos en los productos residuales que producimos sin descanso. Nuestros ocanos y la
atmsfera no son ilimitados, sino pelculas ultrafinas en la superficie de la Tierra. La poblacin de
una civilizacin Tipo 0, antes de que alcance el estatus Tipo I, puede llegar a los miles de millones,
creando una tensin en los recursos y exacerbando los problemas de contaminacin. Uno de los
peligros ms inmediatos es el envenenamiento de la atmsfera, en forma de dixido de carbono, que
atrapa los rayos del Sol y eleva la temperatura media del planeta, iniciando posiblemente un efecto
invernadero incontrolado.
Desde 1958, las concentraciones de dixido de carbono en el aire se han incrementado en un 25
por 100, procedente principalmente de la combustin de petrleo y carbn (el 45 por 100 del dixido
de carbono procede de Estados Unidos y la antigua Unin Sovitica). Esto, a su vez, puede haber
acelerado el crecimiento de la temperatura media de la Tierra. Llev casi un siglo, desde 1880, elevar
2 C la temperatura media del planeta. Sin embargo, la temperatura media est creciendo ahora casi 1
C por dcada. Para el ao 2050, esto se traduce en una elevacin de las aguas costeras entre 30 y 120
centmetros, que podra anegar naciones como Bangladesh e inundar reas como Los ngeles y
Manhattan. Ms grave incluso sera una devastacin de los graneros estadounidenses en el Medio
Oeste, la aceleracin de la desertizacin y la destruccin de los bosques tropicales hmedos que, a su
vez, acelera el efecto invernadero. El hambre y la ruina econmica se extenderan a una escala global.
El fallo est en una poltica planetaria descoordinada. La contaminacin se origina en millones de
factoras individuales en todo el planeta, pero el poder para frenar esta contaminacin desenfrenada
reside en una poltica planetaria que es difcil de aplicar, si no imposible, si la unidad social
cohesionada dominante es el estado-nacin, que slo se mide en cientos de millones de personas. A
corto plazo, esto puede significar polticas de emergencia y la reduccin drstica del motor de
combustin interna y el uso de carbn y petrleo. El nivel de vida tambin podra caer. Significa
penalidades adicionales en el desarrollo de las naciones, que necesitan acceso a fuentes baratas de

energa. A largo plazo, sin embargo, nuestra sociedad puede verse obligada a recurrir a una de las
tres soluciones posibles que no producen dixido de carbono y son esencialmente inagotables:
energa solar, plantas de fusin y reactores nucleares. De stos, la energa solar y la fusin parecen
los ms prometedores. La energa de fusin (que fusiona los tomos de hidrgeno que se encuentran
en el agua del mar) y la energa solar estn an a varias dcadas, pero proporcionaran amplios
suministros de energa en los prximos siglos, hasta que la sociedad haga la transicin a una
civilizacin Tipo I.
El fallo est una vez ms en el hecho de que la tecnologa ha sobrepasado al desarrollo social. En
tanto que la contaminacin est producida por estados-nacin individuales, mientras que las medidas
necesarias para corregirla son planetarias, habr un desajuste fatal que invita al desastre. La barrera
del uranio y el colapso ecolgico existirn como potenciales desastres que amenazan la vida de las
civilizaciones Tipo 0 hasta que este desajuste se solucione.
No obstante, una vez que una civilizacin pasa del estatus Tipo 0, hay mucho ms lugar para el
optimismo. Alcanzar el estatus Tipo I requiere un grado notable de cooperacin social a escala
planetaria. Son necesarios agregados del orden de decenas a centenares de millones de individuos
para explotar los recursos de uranio, combustin interna y elementos qumicos. Sin embargo, se
necesitan probablemente agregados del orden de miles de millones para dominar los recursos
planetarios. As pues, la organizacin social de una civilizacin Tipo I debe ser muy compleja y muy
avanzada, o de otro modo no puede desarrollarse la tecnologa.
Por definicin, una civilizacin Tipo I requiere una unidad social cohesionada que es la
poblacin total del planeta. Una civilizacin Tipo I debe ser, por su propia naturaleza, una
civilizacin planetaria. No puede funcionar a menor escala.
Esto puede compararse, en algn sentido, al nacimiento de un nio. El periodo ms peligroso
para un nio son los primeros meses de vida, cuando la transicin a un ambiente externo y
potencialmente hostil supone tensiones biolgicas enormes para el beb. Tras el primer ao de vida,
la tasa de mortalidad disminuye drsticamente. Anlogamente, el perodo ms peligroso para una
civilizacin son los primeros siglos a partir de que haya alcanzado la capacidad nuclear. Puede
suceder que, una vez que la civilizacin ha conseguido un sistema poltico planetario, lo peor haya
pasado.
Una nueva era glaciar
Nadie sabe qu es lo que produce una era glaciar, que tiene una duracin que se mide en decenas a
centenares de miles de aos. Una teora es que est causada por variaciones mnimas en la rotacin de
la Tierra, que son demasiado pequeas para ser advertidas incluso sobre un periodo de siglos. Estos
efectos minsculos se acumulan aparentemente a lo largo de centenares de miles de aos para
provocar pequeos cambios en las corrientes de chorro de los polos. Con el tiempo, las corrientes de
chorro se desvan, enviando masas de fro aire polar cada vez ms hacia el sur, lo que hace que las
temperaturas desciendan bruscamente en el globo, hasta que comienza una era glaciar. Las
glaciaciones ocasionaron daos considerables en la ecologa de la Tierra, eliminando muchas
formas de vida mamfera y quiz aislando bandas de seres humanos en continentes diferentes, quiz
dando lugar incluso a las diversas razas, que es un fenmeno relativamente reciente.

Por desgracia, nuestros ordenadores son demasiado primitivos incluso para predecir el tiempo de
maana, y mucho menos cundo va a golpearnos la prxima era glaciar. Por ejemplo, los
ordenadores estn entrando ahora en su quinta generacin. A veces olvidamos que, por muy grandes
o complejos que sean los ordenadores de la cuarta generacin, slo pueden sumar dos nmeros a un
tiempo. ste es un gran cuello de botella que est empezando a resolverse con los ordenadores de la
quinta generacin, provistos de procesadores paralelos que pueden ejecutar varias operaciones
simultneamente.
Es altamente probable que nuestra civilizacin (si supera con xito la barrera del uranio y el
colapso ecolgico) alcance el estatus Tipo I, y con l la capacidad de controlar el clima, en algunos
cientos de aos. Si la humanidad alcanza el estatus Tipo I u otro superior antes de que ocurra la
prxima era glaciar, entonces hay grandes razones para creer que una era glaciar no destruir la
humanidad. O bien los seres humanos cambiarn el clima e impedirn la era glaciar, o bien
abandonarn la Tierra.
Aproximaciones astronmicas
A una escala de tiempo de varios miles a varios millones de aos, las civilizaciones Tipo 0 y Tipo
I tienen que preocuparse por las colisiones de asteroides y por las supernovas cercanas.
Slo en este siglo, con medidas astronmicas refinadas, se ha hecho evidente que la rbita de la
Tierra cruza las rbitas de muchos asteroides, haciendo preocupantemente grande la posibilidad de
residuos prximos. (Una forma de que una civilizacin Tipo 0 o Tipo I impida una colisin directa
consiste en enviar misiles con bombas de hidrgeno para interceptar y desviar el asteroide mientras
est an a decenas de millones de kilmetros de la Tierra. Este mtodo ha sido propuesto, de hecho,
por organismos internacionales de cientficos.)
Estas aproximaciones son ms frecuentes de lo que piensa la mayora de la gente. La ltima tuvo
lugar el 3 de enero de 1993, y fue realmente fotografiada utilizando el radar por los astrnomos de la
NASA. Las fotos del asteroide Toutatis muestran que consta de dos ncleos rocosos, cada uno de
ellos de unos tres kilmetros de dimetro. Pas a menos de cuatro millones de kilmetros del planeta
Tierra. El 23 de marzo de 1989, un asteroide de aproximadamente un kilmetro de dimetro pas
incluso ms cerca de la Tierra, a alrededor de 1,2 millones de kilmetros (aproximadamente tres
veces la distancia de la Tierra a la Luna).
De hecho, tambin se anunci a finales de 1992 que un cometa gigantesco chocara con la Tierra
exactamente el 14 de agosto del 2126, acabando quiz con toda la vida en el planeta. El astrnomo
Brian Marsden del Centro de Astrofsica Harvard-Smithsonian estim las probabilidades de un
choque directo como de 1 en 10.000. El corneta Swift-Tuttle (nombre de los dos astrnomos
norteamericanos que primero lo descubrieron durante la guerra civil) fue pronto bautizado como la
Roca del Juicio Final por los medios de comunicacin. Los fsicos que trabajan en armamento
nuclear y estn a punto de quedar en paro argumentan, quiz de manera interesada, que se les debera
permitir construir masivas bombas de hidrgeno para explotarlos y hacerlos aicos cuando llegue el
momento.
Trozos y fragmentos del cometa Swift-Tuttle han hecho impacto ya en la Tierra. Mientras hace
una revolucin completa alrededor del Sol cada 130 aos, desprende una considerable cantidad de

residuos que crean un ro de meteoritos y partculas en el espacio exterior. Cuando la Tierra cruza
este ro, tenemos el chaparrn anual de meteoritos Perseidas que raramente deja de iluminar el cielo
con fuegos artificiales celestes. (Tambin deberamos sealar que la prediccin de residuos de
cometas cercanos es un asunto arriesgado. Puesto que el calor de la radiacin solar hace que la
superficie helada del corneta se vaporice de forma irregular y escupa miles de pequeos fuegos
artificiales, hay ligeras pero importantes distorsiones en su trayectoria. No es sorprendente que
Marsden se retractara de su prediccin unas pocas semanas despus. Estamos a salvo hasta el
prximo milenio, admiti Marsden.)
Un comit de la NASA estim en enero de 1991 que existen entre 1.000 y 4.000 asteroides que
cruzan la rbita de la Tierra y tienen ms de medio kilmetro de dimetro, suficiente para plantear
una amenaza a la civilizacin humana. Sin embargo, slo unos 150 de estos grandes asteroides han
sido adecuadamente detectados por el radar. Adems, se ha estimado que hay alrededor de 300.000
asteroides que cruzan la rbita de la Tierra y que tienen al menos un kilmetro de dimetro. Por
desgracia, los cientficos apenas conocen las rbitas de cualquiera de estos asteroides ms pequeos.
Mi propia aproximacin personal a un objeto extraterrestre tuvo lugar cuando yo era un
estudiante veterano en Harvard en el invierno de 1967. Un ntimo amigo con el que comparta el
dormitorio, que tena un empleo a tiempo parcial en el observatorio de la universidad, me cont un
secreto celosamente guardado: los astrnomos del observatorio haban detectado un asteroide
gigantesco, de varios kilmetros de dimetro, que se diriga directamente hacia el planeta Tierra.
Adems, aunque era demasiado pronto para decirlo, l me inform que sus ordenadores calculaban
que podra chocar con la Tierra en junio de 1968, hacia la fecha de nuestra graduacin. Un objeto de
dicho tamao rompera la corteza de la Tierra, arrojara miles de millones de toneladas de magma
fundido y provocara grandes terremotos y maremotos en todo el mundo. A medida que pasaban los
meses, yo obtena actualizaciones peridicas sobre el curso del asteroide del Juicio Final. Los
astrnomos del observatorio estaban siendo obviamente muy cuidadosos para no provocarnos un
pnico indebido con esta informacin.
Veinte aos despus haba olvidado todo sobre el asteroide, hasta que estuve hojeando un artculo
sobre rastros prximos de asteroides. Casi con seguridad, el artculo haca referencia al asteroide de
1968. Aparentemente, el asteroide estuvo a menos de dos millones de kilmetros de un impacto
directo con la Tierra.
Ms extraos, pero ms espectaculares que las colisiones de asteroides, son los estallidos de
supernova en la vecindad de la Tierra. Una supernova libera enormes cantidades de energa, mayores
que el producto de cientos de miles de millones de estrellas, hasta que eventualmente brilla ms que
toda la galaxia. Crea una rfaga de rayos X que sera suficiente para provocar perturbaciones graves
en cualquier sistema estelar prximo. Como mnimo, una supernova cercana creara un EMP (pulso
electromagntico) gigantesco, similar al que hubiera liberado una bomba de hidrgeno detonada en
el espacio exterior. La rfaga de rayos X podra incidir sobre nuestra atmsfera, expulsando a los
electrones de los tomos; los electrones describiran entonces trayectorias espirales en el campo
magntico de la Tierra, creando campos elctricos enormes. Estos campos son suficientes para
neutralizar todos los dispositivos elctricos y de comunicacin en cientos de kilmetros, creando la
confusin y el pnico. En una guerra nuclear a gran escala, el EMP sera suficiente para destruir o

daar cualquier forma de electrnica en un rea amplia de la poblacin de la Tierra. En el peor de los
casos, de hecho, un estallido de supernova en la vecindad de un sistema estelar podra ser suficiente
para destruir toda la vida.
El astrnomo Cari Sagan especula que un suceso semejante pudo haber acabado con los
dinosaurios:
Si por azar hubiera habido una supernova en un radio de diez o veinte aos luz del sistema solar hace aproximadamente
sesenta y cinco millones de aos, habra derramado un flujo intenso de rayos csmicos en el espacio, y algunos de stos,
al entrar en la atmsfera de la Tierra, habran quemado el nitrgeno atmosfrico. Los xidos de nitrgeno as generados
habran eliminado la capa de ozono protectora de la atmsfera, incrementando el flujo de radiacin solar ultravioleta en la
superficie y quemando y mutando los principales organismos protegidos imperfectamente contra la intensa luz ultravioleta.

Por desgracia, la supernova dara poco aviso de su explosin. Una erupcin de supernova tiene
lugar muy rpidamente, y su radiacin viaja a la velocidad de la luz, de modo que una civilizacin
Tipo I tendra que organizar una escapatoria rpida al espacio exterior. La nica precaucin que
puede tomar una civilizacin es vigilar cuidadosamente aquellas estrellas prximas que estn a punto
de convertirse en supernovas.
El factor de extincin Nmesis
En 1980, el finado Luis lvarez, su hijo Walter, Frank Asaro y Helen Michel, de la Universidad de
California en Berkeley, propusieron que un cometa o un asteroide choc contra la Tierra hace sesenta
y cinco millones de aos, iniciando as enormes perturbaciones atmosfricas que llevaron a la
repentina extincin de los dinosaurios. Examinando los estratos sedimentados en lechos de ros hace
sesenta y cinco millones de aos, pudieron determinar la presencia de cantidades anormalmente altas
de iridio, que escasea en la Tierra pero se encuentra normalmente en objetos extraterrestres, como
los meteoritos. La teora es bastante plausible, puesto que un cometa de diez kilmetros de dimetro
que incidiese sobre la Tierra a aproximadamente treinta kilmetros por segundo (diez veces ms
rpido que una bala a gran velocidad) tendra la fuerza de cien millones de megatones de TNT (o
10.000 veces el arsenal nuclear total del mundo). Producira un crter de cien kilmetros de dimetro
y treinta kilmetros de profundidad, desprendiendo residuos suficientes para interceptar toda la luz
del Sol durante un extenso periodo de tiempo. Al descender drsticamente la temperatura, la gran
mayora de las especies de este planeta seran aniquiladas o seriamente mermadas.
De hecho, se anunci en 1992 que haba sido identificado un serio candidato para el cometa o
asteroide que acab con los dinosaurios. Ya se saba que existe un gran crter de 180 kilmetros de
dimetro en Yucatn, Mxico, cerca del pueblo de Chicxulub Puerto. En 1981, geofsicos de la
compaa nacional de petrleo de Mxico, Pemex, informaron a los gelogos que haban captado
anomalas gravitacionales y magnticas de formas circulares en dicho lugar. Sin embargo, slo
despus de que se hiciera popular la teora de lvarez los gelogos analizaron activamente los
residuos del impacto cataclsmico. Mtodos de datacin radiactiva utilizando argon-39 han mostrado
que el crter de Yucatn tiene 64,98 + 0,05 millones de aos. Y lo que es todava ms impresionante,
se demostr que Mxico, Hait e incluso Florida, estn cubiertos con pequeos residuos cristalinos
llamados tektitas, que son probablemente silicatos que fueron cristalizados por el impacto de este
gran asteroide o cometa. Estas tektitas cristalinas pueden encontrarse en sedimentos que se formaron

entre los periodos Terciario y Cretcico. Anlisis de cinco muestras de tektitas diferentes dan una
edad promedio de 65,07 + 0,10 millones de aos. Dada la precisin de estas medidas independientes,
los gelogos tienen ahora la pistola humeante del asteroide o cometa que acab con los
dinosaurios.
Pero una de las caractersticas sorprendentes de la vida sobre la Tierra es que la extincin de los
dinosaurios slo es una de las varias extinciones en masa bien documentadas. Otras extinciones en
masa fueron mucho peores que la que cerr el periodo Cretcico hace sesenta y cinco millones de
aos. La extincin en masa que cerr el periodo Prmico, por ejemplo, destruy completamente el 96
por 100 de todas las plantas y las especies animales hace 250 millones de aos. Los trilobites, que
gobernaban los ocanos como una de las formas de vida dominantes en la Tierra, perecieron
misteriosa y abruptamente durante esta gran extincin en masa. De hecho, ha habido cinco
extinciones en masa de la vida vegetal y animal. Si se incluyen extinciones en masa que estn peor
documentadas, se hace manifiesta una pauta: cada veintisis millones de aos aproximadamente, hay
una extincin de este tipo. Los paleontlogos David Raup y John Sepkoski han demostrado que si
representamos el nmero de especies conocidas en la Tierra en cualquier momento dado, entonces el
grfico muestra una abrupta cada en el nmero de formas de vida en la Tierra cada veintisis
millones de aos, como un reloj. Puede mostrarse que esta pauta se extiende durante diez ciclos que
se remontan hasta 260 millones de aos (excluyendo dos ciclos).
En un ciclo de extincin, al final del periodo Cretcico, hace sesenta y cinco millones de aos,
fueron aniquilados la mayora de los dinosaurios. En otro ciclo de extincin, al final del periodo
Eoceno, hace treinta y cinco millones de aos, se extinguieron muchas especies de mamferos
terrestres. Pero el enigma central de esto es: qu cosa hay en los cielos con un ciclo de veintisis
millones de aos? Una bsqueda a travs de datos biolgicos, geolgicos o incluso astronmicos
sugiere que nada tiene un ciclo con un periodo de veintisis millones de aos.
Richard Muller de Berkeley ha propuesto la teora de que nuestro Sol forma en realidad parte de
un sistema de estrellas dobles, y que nuestra estrella hermana (llamada Nmesis o la Estrella de la
Muerte) es responsable de las extinciones peridicas de vida en la Tierra. La conjetura es que nuestro
Sol tiene una compaera masiva e invisible que completa una rbita cada veintisis millones de aos.
Cada vez que atraviesa la nube de Oort (una nube de cometas que supuestamente existe ms all de la
rbita de Plutn), arrastra con ella una indeseable avalancha de cometas, algunos de los cuales
chocan con la Tierra, dando lugar a tantos residuos que impiden que la luz del Sol alcance la
superficie terrestre.
La evidencia experimental para esta teora inusual procede del hecho de que los estratos
geolgicos del pasado, correspondientes al final de cada ciclo de extincin, contienen cantidades
anormalmente grandes del elemento iridio. Puesto que el iridio se encuentra naturalmente en
meteoritos extraterrestres, es posible que estas trazas de iridio sean remanentes de los cometas
enviados por Nmesis. Actualmente estamos a mitad de un ciclo de extincin, lo que quiere decir que
Nmesis, si existe, est en el punto ms alejado de su rbita (probablemente a varios aos-luz de
distancia). Esto nos dara ms de diez millones de aos hasta su siguiente llegada.[150]
Afortunadamente, en la poca en que los cometas de la nube de Oort pudieran chocar de nuevo
con el sistema solar, habramos alcanzado el estatus Tipo III, que significa que habremos conquistado

no slo las estrellas cercanas, sino tambin que habremos viajado a travs del espacio-tiempo.
La muerte del Sol
Los cientficos se preguntan a veces qu suceder eventualmente a los tomos de nuestros cuerpos
mucho tiempo despus de que hayamos muerto. La posibilidad ms probable es que nuestras
molculas vuelvan al Sol.
Nuestro Sol es una estrella de mediana edad. Tiene aproximadamente cinco mil millones de aos
y probablemente seguir siendo una estrella amarilla durante otros cinco mil millones de aos.
Cuando nuestro Sol agote su suministro de hidrgeno, no obstante, quemar helio y se hinchar
enormemente: se har un gigante rojo. Su atmsfera se expandir rpidamente, extendindose hasta
ms all de la rbita de Marte, y la rbita de la Tierra quedar completamente dentro de la atmsfera
del Sol, de modo que la Tierra se calcinar por las enormes temperaturas. Las molculas que
constituyen nuestros cuerpos, y de hecho la propia Tierra, sern consumidas por la atmsfera solar.
Sagan pinta el cuadro siguiente:
Dentro de miles de millones de aos a partir de ahora, habr un ltimo da perfecto en la Tierra Las capas de hielo
rtica y Antrtica se fundirn, inundando las costas del mundo. Las altas temperaturas ocenicas liberarn ms vapor de
agua al aire, incrementando la nubosidad y protegiendo a la Tierra de la luz del Sol y retrasando un poco el final. Pero la
evolucin solar es inexorable. Finalmente los ocanos hervirn, la atmsfera se evaporar en el espacio y nuestro planeta
ser destruido por una catstrofe de las proporciones ms inmensas imaginables.[151]

De este modo, para aquellos que desean saber si la Tierra se consumir en hielo o en fuego, la
fsica da realmente una respuesta precisa. Se consumir en el fuego. Sin embargo, es altamente
probable que los seres humanos, si hemos sobrevivido tanto, hace tiempo que habremos salido del
sistema solar. A diferencia de una supernova, existe un largo aviso de la muerte de nuestro Sol.
La muerte de la galaxia
En una escala de tiempo de varios miles de millones de aos, debemos enfrentarnos al hecho de
que la Va Lctea, en la que vivimos, morir. Ms exactamente, vivimos en el brazo espiral Orin de
la Va Lctea. Cuando miramos al cielo nocturno y nos sentimos empequeecidos por la inmensidad
de las luces celestes que puntan el cielo, estamos mirando realmente una minscula porcin de las
estrellas localizadas en el brazo Orin. Los millones de estrellas que han inspirado a amantes y
poetas durante generaciones ocupan solamente una minscula parte del brazo Orin. El resto de los
200.000 millones de estrellas de la Va Lctea estn tan lejanas que apenas pueden ser vistas como una
cinta lechosa que cruza el cielo nocturno.
Aproximadamente a dos millones de aos-luz de la Va Lctea est nuestra galaxia vecina ms
cercana, la gran galaxia Andrmeda, que es dos o tres veces mayor que nuestra galaxia. Las dos
galaxias se estn aproximando a 125 kilmetros por segundo, y chocarn en un periodo de 5 a 10.000
millones de aos. Como ha dicho el astrnomo Lars Hernquist de la Universidad de California en
Santa Cruz, esta colisin ser parecida a un asalto. Nuestra galaxia ser consumida y destruida.[152]
Vista desde el espacio exterior, la galaxia Andrmeda parecer colisionar y luego absorber
lentamente la Va Lctea. Las simulaciones por ordenador de galaxias en colisin demuestran que la

atraccin gravitatoria de la galaxia mayor superar lentamente a la gravedad de la galaxia ms


pequea y, tras varias rotaciones, esta ltima ser devorada. Pero puesto que las estrellas de la Va
Lctea estn tan ampliamente separadas por el vaco del espacio, el nmero de colisiones entre
estrellas ser muy pequeo, del orden de varias colisiones por siglo. De este modo nuestro Sol puede
evitar una colisin directa durante un extenso periodo de tiempo.
Finalmente, en esta escala de tiempo de miles de millones de aos, tenemos un destino mucho ms
mortal: la muerte de nuestro propio universo. Astutas formas de vida inteligente podrn encontrar
maneras de construir arcas espaciales para sobrevivir a la mayora de las catstrofes naturales, pero
cmo podemos evitar la muerte del universo, cuando el propio espacio es nuestro peor enemigo?
Los aztecas crean que el fin del mundo llegara cuando el Sol cayese un da del cielo. Ellos
predecan que esto sucedera cuando la Tierra se haya cansado , cuando la semilla de la Tierra se
haya agotado. Las estrellas seran sacudidas de los cielos.
Quiz ellos estuvieran cerca de la verdad.
Cabe esperar que para la poca en que nuestro Sol empiece a parpadear, har tiempo que la
humanidad habr dejado el sistema solar y partido hacia las estrellas. (De hecho, en la serie de la
Fundacin de Asimov, el lugar de nuestro sistema solar original se ha perdido despus de miles de
aos.) Sin embargo, inevitablemente, todas las estrellas en los cielos empezarn a parpadear a medida
que se agote su combustible nuclear. En una escala de decenas a cientos de miles de millones de aos,
nos enfrentamos a la muerte del propio universo. O bien el universo est abierto, en cuyo caso se
expandir para siempre hasta que las temperaturas se aproximen gradualmente al cero absoluto, o
bien el universo es cerrado, en cuyo caso la expansin se invertir y el universo morir en un
violento big crunch. Incluso para una civilizacin Tipo III, sta es una terrible amenaza a su
existencia. Puede el dominio del hiperespacio salvar a la civilizacin de su catstrofe final, la muerte
del universo?

14
EL DESTINO DEL UNIVERSO

Unos dicen que el mundo acabar en fuego.


Otros dicen que en hielo.
Por lo que he saboreado del deseo
me pongo a favor del fuego.[153]
ROBERT FROST
Nada acaba hasta que ha terminado.
YOGI BERRA
El que una civilizacin, ya sea en la Tierra o en el espacio exterior, pueda llegar a un punto en su
desarrollo tecnolgico que le permita valerse de la potencia del hiperespacio depende en parte, como
hemos visto, de que pueda capear una serie de desastres tpicos de las civilizaciones Tipo 0. El
periodo peligroso son los primeros cientos de aos tras los albores de la era nuclear, cuando el
desarrollo tecnolgico de una civilizacin ha superado ampliamente su madurez social y poltica
para manejar conflictos regionales.
Para el tiempo en que una civilizacin haya alcanzado el estatus Tipo III, habr conseguido una
estructura social planetaria suficientemente avanzada para evitar la autoaniquilacin y una tecnologa
suficientemente poderosa para evitar un desastre ecolgico o natural, tal como una era glaciar o un
colapso solar. Sin embargo, incluso una civilizacin Tipo III tendr dificultades para evitar la
catstrofe final: la muerte del propio universo. Incluso las naves espaciales de la ms poderosa y
perfeccionada de las civilizaciones de Tipo III sern incapaces de escapar al destino final del
universo.
Que el propio universo debe morir era conocido para los cientficos del siglo XIX. Charles
Darwin, en su Autobiografa escriba de su angustia cuando se daba cuenta de este hecho profundo
pero deprimente: Creyendo como yo lo hago que el hombre ser, en un futuro lejano, una criatura
mucho ms perfecta de lo que es ahora, resulta intolerable la idea de que l y otros seres sensibles
estn condenados a una completa aniquilacin al cabo de un progreso lento y continuado.[154]
El matemtico y filsofo Bertrand Russell escribi que la extincin final de la humanidad es
causa de una desesperacin inquebrantable. En lo que probablemente es uno de los pasajes ms
deprimentes nunca escrito por un cientfico, Russell advirti:
Que el hombre es el producto de causas que no previeron el fin que estaban alcanzando; que su origen, su crecimiento,
sus esperanzas y sus temores, sus amores y sus creencias, no son sino el resultado de una disposicin accidental de tomos;
que ningn ardor, ningn herosmo, ninguna intensidad de pensamiento o sentimiento, puede preservar una vida ms all de
la tumba; que todos los trabajos, toda la devocin, toda la inspiracin, todo el brillo del genio humano, estn destinados a
la extincin en la vasta muerte del sistema solar; y que el templo entero de la culminacin del Hombre debe quedar

enterrado inevitablemente bajo los restos de un universo en ruinas. Todas estas cosas, si no estn totalmente fuera de
discusin, son casi tan seguras que ninguna filosofa que las rechace puede esperar mantenerse en pie. Slo dentro del
andamiaje de estas verdades, slo sobre la base firme de una desesperacin inquebrantable, puede construirse una segura
morada del alma.[155]

Russell escribi este pasaje en 1923, dcadas antes de la llegada del viaje espacial. La muerte del
sistema solar se perfilaba en su mente como una conclusin rigurosa de las leyes de la fsica. Dentro
de los mrgenes de la limitada tecnologa de su tiempo, esta deprimente conclusin pareca
inevitable. Desde entonces, hemos aprendido bastante sobre la evolucin estelar para saber que
nuestro Sol se convertir con el tiempo en un gigante rojo y consumir la Tierra en fuego nuclear.
Sin embargo, tambin comprendemos las ideas bsicas del viaje espacial. En la poca de Russell, la
idea misma de grandes naves capaces de colocar seres humanos en la Luna o en los planetas era
considerada universalmente como el pensamiento de un loco. Sin embargo, con el crecimiento
exponencial de la tecnologa, la perspectiva de la muerte del sistema solar no es un suceso tan temible
para la humanidad, como hemos visto. Para el tiempo en que nuestro Sol se convierta en un gigante
rojo, la humanidad o bien habr perecido hace tiempo en el polvo nuclear o, esperanzadoramente,
habr encontrado su lugar correcto entre las estrellas.
Con todo, resulta sencillo generalizar la desesperacin inquebrantable de Russell desde la
muerte de nuestro sistema solar a la muerte del universo entero. En dicha eventualidad, parece que
ningn arca espacial podra transportar a la humanidad sacndola del camino del desastre. La
conclusin parece irrefutable; la fsica predice que todas las formas de vida inteligente, no importa lo
avanzadas que estn, perecern cuando el propio universo muera.
Segn la teora de la relatividad general de Einstein, el universo o bien seguir expandindose
para siempre en un quejido csmico, en cuyo caso el universo llegar a temperaturas prximas al
cero absoluto, o bien se contraer en un furioso colapso, el big crunch. El universo morir bien en
hielo, con un universo abierto, o bien en fuego, con un universo cerrado. En cualquier caso, una
civilizacin Tipo III est condenada porque las temperaturas se aproximarn o bien al cero absoluto o
bien al infinito.
Para decir qu destino nos espera, los cosmlogos utilizan las ecuaciones de Einstein para
calcular la cantidad total de materia-energa en el universo. Puesto que la materia en las ecuaciones de
Einstein determina la cantidad de curvatura espaciotemporal, debemos saber la densidad media de
materia del universo para determinar si existe materia y energa suficiente para que la gravitacin
invierta la expansin csmica del big bang original.
Un valor crtico para la densidad media de materia determina el destino final del universo y, con
l, de toda la vida inteligente. Si la densidad media del universo es menor que 1029 gramos por
centmetro cbico, lo que equivale a 10 miligramos de materia extendida sobre un volumen similar al
de la Tierra, entonces el universo seguir expandindose para siempre, hasta que se convierta en un
espacio sin vida y uniformemente fro. Sin embargo, si la densidad media es mayor que dicho valor,
entonces existe materia suficiente para que la fuerza gravitatoria del universo invierta el big bang, y
provoque las enormes temperaturas del big crunch.
Por el momento, la situacin experimental es confusa. Los astrnomos tienen varias maneras de
medir la masa de una galaxia y, por consiguiente, la masa del universo. La primera es contar el
nmero de estrellas en una galaxia, y multiplicar dicho nmero por la masa media de cada estrella.

Clculos realizados de esta manera tediosa muestran que la densidad media es menor que el valor
crtico, y que el universo seguir expandindose para siempre. El problema de este clculo es que
omite la materia que no es luminosa (por ejemplo, nubes de polvo, agujeros negros, estrellas enanas
fras).
Existe tambin una segunda manera de realizar este clculo, que consiste en utilizar las leyes de
Newton. Calculando el tiempo que tardan las estrellas en completar una revolucin en una galaxia,
los astrnomos pueden utilizar las leyes de Newton para estimar la masa total de la galaxia, de la
misma forma que Newton utiliz el tiempo que tardaba la Luna en completar una revolucin en torno
a la Tierra para estimar las masas de la Luna y de la Tierra.
El problema est en el desajuste entre estos dos clculos. De hecho, los astrnomos saben que
hasta un 90 por 100 de la masa de una galaxia est en forma de masa perdida o materia oscura
indetectable y oculta, que no es luminosa pero tiene masa. Incluso si tenemos en cuenta un valor
aproximado para la masa del gas interestelar no luminoso, las leyes de Newton predicen que la
galaxia es mucho ms pesada que el valor calculado contando estrellas.
Hasta que los astrnomos resuelvan la cuestin de esta masa perdida o materia oscura, no
podemos resolver la cuestin de si el universo se contraer y colapsar en una bola ardiente o se
expandir para siempre.
Muerte entrpica
Supongamos, por el momento, que la densidad media del universo es menor que el valor crtico.
Puesto que el contenido de materia-energa determina la curvatura del espacio-tiempo, encontramos
que no existe materia-energa suficiente para hacer que el universo vuelva a colapsar. Se expandir
entonces ilimitadamente hasta que su temperatura llegue casi al cero absoluto. Esto incrementa la
entropa (que mide la cantidad total de caos o aleatoriedad en el universo). Finalmente, el universo
muere en una muerte entrpica.
El fsico y astrnomo ingls sir James Jeans escribi sobre la muerte final del universo, que l
denomin muerte trmica, ya a comienzos de nuestro siglo: La segunda ley de la termodinmica
predice que slo puede haber un final para el universo una muerte trmica en la que la
temperatura es tan baja que hace la vida imposible.[156]
Para comprender cmo ocurre la muerte entrpica, es importante comprender la tres leyes de la
termodinmica que gobiernan todos los procesos qumicos y nucleares en la Tierra y en las estrellas.
El cientfico y escritor britnico C. P. Snow tena una forma elegante de recordar las tres leyes:
1. Usted no puede ganar (es decir, usted no puede obtener algo a cambio de nada, porque la materia
y la energa se conservan).
2. Usted ni siquiera puede plantarse (usted no puede volver al mismo estado energtico, porque
siempre hay un incremento en el desorden; la entropa siempre crece).
3. Usted no puede salirse del juego (porque el cero absoluto es inalcanzable).
Para la muerte del universo, la ms importante es la segunda ley, que afirma que cualquier
proceso crea un incremento neto en la cantidad de desorden (entropa) del universo. La segunda ley

es en realidad una parte integrante de nuestras vidas cotidianas. Por ejemplo, supongamos que
echamos leche en una taza de caf. El orden (tazas separadas de leche y caf) se ha transformado de
forma natural en desorden (una mezcla aleatoria de leche y caf). Sin embargo, invertir la entropa,
extrayendo orden del desorden, es extremadamente difcil. Desmezclar el lquido en tazas
separadas de leche y caf es imposible sin un buen laboratorio qumico. Asimismo, un cigarrillo
encendido puede llenar una habitacin vaca con nubes de humo, incrementando la entropa de dicha
habitacin. El orden (tabaco y papel) se ha convertido una vez ms en desorden (humo y alquitrn).
Invertir la entropa es decir, obligar al humo a que vuelva al cigarrillo y convertir el alquitrn de
nuevo en tabaco sin quemar es imposible incluso con el mejor laboratorio de qumica del planeta.
Anlogamente, todo el mundo sabe que es ms fcil destruir que construir. Se puede necesitar
aos para construir una casa, pero slo una hora para destruirla en un incendio. Se necesitaron casi
5.000 aos para transformar las bandas errantes de cazadores en la gran civilizacin azteca, que
floreci en Mxico y en Amrica Central y construy imponentes monumentos a sus dioses. Sin
embargo, slo se necesitaron algunos meses para que Corts y los conquistadores demoliesen esa
civilizacin.
La entropa est aumentando incesantemente en las estrellas tanto como en nuestro planeta. Esto
significa que, con el tiempo, las estrellas agotarn su combustible nuclear y morirn, convirtindose
en masas muertas de materia nuclear. El universo se oscurecer a medida que las estrellas, una a una,
dejen de centellear.
A partir de nuestra comprensin de la evolucin estelar, podemos pintar un cuadro bastante
lgubre de cmo morir el universo. Todas las estrellas se convertirn en agujeros negros, estrellas
de neutrones o estrellas enanas fras (dependiendo de su masa) en menos de 1024 aos a medida que
sus hornos nucleares se apaguen. La entropa aumenta a medida que las estrellas se deslizan hacia
abajo por la curva de energa de enlace, hasta que no puede extraerse ms energa fusionando su
combustible nuclear. En menos de 1032 aos, todos los protones y neutrones del universo
probablemente se desintegrarn. Segn las GUT, los protones y los neutrones son inestables en una
gran escala de tiempo. Esto significa que, con el tiempo, toda la materia tal como la conocemos,
incluyendo la Tierra y el sistema solar, se disolver en partculas ms pequeas, tales como
electrones y neutrinos. De este modo, los seres inteligentes tendrn que enfrentarse a la desagradable
posibilidad de que los protones y neutrones de sus cuerpos se desintegren. Los cuerpos de los
organismos inteligentes ya no estarn hechos de los cien elementos qumicos familiares, que son
inestables sobre ese inmenso periodo de tiempo. La vida inteligente tendr que encontrar maneras de
crear nuevos cuerpos hechos de energa, electrones y neutrinos.
Despus de un fantstico periodo de 10100 aos (un gugol), la temperatura del universo se
aproximar al cero absoluto. La vida inteligente en este lbrego futuro se enfrentar a la perspectiva
de la extincin. Incapaz de apiarse cerca de las estrellas, se congelar hasta la muerte. Pero incluso
en un universo desolado y fro, a temperaturas prximas al cero absoluto, existe una ltima fuente
remanente de energa: los agujeros negros. Segn el cosmlogo Stephen Hawking, los agujeros
negros no son completamente negros, sino que dejan escapar energa lentamente al espacio exterior
durante un extenso periodo de tiempo.
En este futuro distante, los agujeros negros podran convertirse en presentadores de vida

porque evaporaran energa lentamente. La vida inteligente se concentrara necesariamente cerca de


estos agujeros negros y extraera energa de ellos para mantener sus mquinas en funcionamiento.
Las civilizaciones inteligentes, como ateridas personas sin hogar acurrucadas cerca de un dbil
fuego, se reduciran a patticos y mseros puestos fronterizos agarrndose a un agujero negro.[157]
Pero qu sucede, podramos preguntar, al cabo de 10100 aos, cuando los agujeros negros en
evaporacin hayan agotado la mayor parte de su propia energa? Los astrnomos John D. Barrow de
la Universidad de Sussex y Joseph Silk de la Universidad de California en Berkeley advierten que esta
cuestin puede carecer en definitiva de sentido con el conocimiento actual. En esa escala de tiempo, la
teora cuntica, por ejemplo, deja abierta la posibilidad de que nuestro universo pueda pasar por
efecto tnel a otro universo.
Las probabilidades para este tipo de sucesos son extraordinariamente pequeas; habra que
esperar un intervalo de tiempo mayor que la vida de nuestro universo actual, de modo que no
tendramos que preocuparnos de que la realidad colapse repentinamente durante nuestra vida,
trayendo consigo un nuevo conjunto de leyes fsicas. Sin embargo, en la escala de 10100 aos, ya no
puede descartarse este tipo de raros sucesos cunticos csmicos.
Barrow y Silk aaden: Donde hay teora cuntica hay esperanza. Nunca podemos estar
completamente seguros de que esta muerte trmica tendr lugar porque nunca podemos predecir con
completa certeza el futuro de un universo mecanocuntico; pues en un futuro cuntico infinito todo lo
que puede suceder, llegar a suceder.[158]
Escape a travs de una dimensin ms alta
El quejido csmico es en verdad un destino lgubre que nos espera si la densidad media del universo
es demasiado pequea. Supongamos ahora que la densidad media es mayor que el valor crtico. Esto
significa que el proceso de expansin se contraer en decenas de miles de millones de aos, y el
universo terminar en fuego, no en hielo.
En este escenario, existe materia suficiente y, por lo tanto, una atraccin gravitatoria
suficientemente fuerte en el universo para detener la expansin, y luego el universo empezar a
contraerse lentamente, acercando de nuevo las galaxias distantes. La luz estelar estar desplazada
hacia el azul en lugar de desplazada hacia el rojo, indicando que las estrellas se estn acercando
rpidamente. Las temperaturas aumentarn de nuevo hasta lmites astronmicos. Con el tiempo, el
calor se har suficientemente intenso para vaporizar toda la materia en gas.
Los seres inteligentes descubrirn que los ocanos de sus planetas han hervido y que sus
atmsferas se han convertido en un horno. Conforme sus planetas empiecen a desintegrarse, ellos se
vern obligados a huir al espacio exterior en misiles gigantescos.
Incluso el santuario del espacio exterior puede mostrarse inhspito, no obstante. Las temperaturas
llegarn a crecer por encima del punto en el que los tomos son estables, y los electrones sern
arrancados de sus ncleos, creando un plasma (como el que se encuentra en nuestro Sol). En este
momento, quiz la vida inteligente tendr que construir pantallas protectoras gigantescas alrededor
de sus naves y utilizar todo su aporte de energa para evitar que sus pantallas se desintegren por el
calor intenso.
Conforme las temperaturas siguen creciendo, los protones y los neutrones del ncleo se separan.

Ms adelante, los propios protones y neutrones sern desgajados en quarks. Como en un agujero
negro, el big crunch lo devora todo. Nada le sobrevive. Por lo tanto, parece imposible que la materia
ordinaria, y mucho menos la vida inteligente, pueda sobrevivir a la violenta ruptura.
Existe, sin embargo, un posible escape. Si todo el espacio-tiempo colapsa en un tremendo
cataclismo, la nica forma de escapar del big crunch es abandonar el espacio y el tiempo: escapar a
travs del hiperespacio. Esto puede no ser tan extravagante como suena. Clculos mediante ordenador
realizados con las teora de Kaluza-Klein y de supercuerdas han demostrado que, instantes despus de
la Creacin, el universo tetradimensional se expandi a expensas del universo hexadimensional. Por
lo tanto, los destinos ltimos de los universos de cuatro y de seis dimensiones estn ligados.
Suponiendo que esta imagen bsica sea correcta, nuestro universo gemelo hexadimensional puede
expandirse gradualmente a medida que nuestro propio universo tetradimensional colapsa. Instantes
antes de que nuestro universo se contraiga hasta la nada, la vida inteligente puede advertir que el
universo hexadimensional se est abriendo, y encontrar un medio de explotar este hecho.
El viaje interdimensional es hoy imposible porque nuestro universo hermano se ha contrado
hasta la escala de Planck. Sin embargo, en las etapas finales de un colapso, el universo hermano
puede abrirse, haciendo otra vez posible el viaje dimensional. Si el universo hermano se expande lo
suficiente, la materia y la energa pueden escapar hacia l, proporcionando una portezuela de escape
para cualesquiera seres inteligentes suficientemente sabios para calcular la dinmica del espaciotiempo.
El finado fsico Gerald Feinberg de la Universidad de Columbia especul sobre esta jugada de
escapar a la compresin final del universo a travs de dimensiones extra:
En el momento actual, esto no es ms que una trama de ciencia ficcin. Sin embargo, si existen otras dimensiones
adems de las que ya conocemos, o espacio-tiempos de cuatro dimensiones adems del que habitamos, creo que sera muy
probable que existan fenmenos fsicos que sirvan de conexin entre ellos. Parece plausible que si la inteligencia perdura
en el universo, en un lapso muy inferior a los muchos miles de millones de aos que faltan para el big crunch lograr
descubrir qu base tiene esta hiptesis y cmo sacarle partido.[159]

Colonizar el universo
Casi todos los cientficos que han investigado la muerte del universo, desde Bertrand Russell a los
cosmlogos actuales, han supuesto que la vida inteligente estar casi desvalida ante los inevitables
estertores de la muerte final del universo. Incluso la teora de que los seres inteligentes pueden pasar
por efecto tnel al hiperespacio y evitar el big crunch supone que estos seres son vctimas pasivas
hasta los instantes finales del colapso.
Sin embargo, los fsicos John D. Barrow de la Universidad de Sussex, y Frank J. Tipler de la
Tulane University, en su libro The Anthropic Cosmological Principle, se han apartado del saber
convencional y concluyen precisamente lo contrario: que la vida inteligente, a lo largo de miles de
millones de aos de evolucin, jugar un papel activo en los instantes finales de nuestro universo.
Ellos adoptan el punto de vista bastante heterodoxo de que la tecnologa continuar creciendo
exponencialmente durante miles de millones de aos, acelerndose constantemente en proporcin a la
tecnologa existente. Cuantos ms sistemas estelares hayan colonizado los seres inteligentes, ms
sistemas estelares pueden colonizar. Barrow y Tipler argumentan que al cabo de miles de millones de
aos, los seres inteligentes habrn colonizado completamente vastas porciones del universo visible.

Pero ellos son conservadores; no suponen que la vida inteligente haya dominado el arte del viaje en
el hiperespacio. Slo suponen que sus misiles viajarn a velocidades prximas a la de la luz.
Esta exposicin debera tomarse en serio por varias razones. En primer lugar, los misiles que
viajen a velocidades prximas a la de la luz (impulsados, por ejemplo, por motores fotnicos que
utilizan la potencia de grandes haces lser) pueden necesitar cientos de aos para llegar a sistemas
estelares lejanos. Pero Barrow y Tipler creen que los seres inteligentes prosperarn durante miles de
millones de aos, que es un tiempo suficiente para colonizar su propia galaxia y las vecinas incluso
con misiles a velocidad sublumnica.
Sin dar por hecho el viaje en el hiperespacio, Barrow y Tipler argumentan que los seres
inteligentes enviarn a la galaxia millones de pequeas sondas de Von Neumann con velocidades
prximas a la de la luz para descubrir sistemas solares apropiados para su colonizacin. John von
Neumann, el genio matemtico que desarroll el primer ordenador electrnico en la Universidad de
Princeton durante la segunda guerra mundial, demostr rigurosamente que podran construirse
robots o autmatas con capacidad de autoprogramarse, autorepararse e incluso crear copias de s
mismos. Por consiguiente, Barrow y Tipler sugieren que las sondas de Von Neumann funcionaran
con amplia independencia de sus creadores. Estas pequeas sondas seran muy diferentes de la
generacin actual de sondas Viking y Pioneer, que son poco ms que mquinas pasivas y
reprogramadas que obedecen rdenes de sus dueos humanos. Las sondas de Von Neumann sern
similares al Astropollo de Dyson, slo que mucho ms potentes e inteligentes. Entraran en nuevos
sistemas estelares, aterrizaran en los planetas y excavaran el suelo en busca de metales y elementos
qumicos apropiados. A continuacin crearan un pequeo complejo industrial capaz de manufacturar
numerosas copias robticas de s mismas. Desde estas bases, seran lanzadas ms sondas de Von
Neumann para explorar ms sistemas estelares.
Al ser autmatas autoprogramados, estas sondas no necesitaran instrucciones de su planeta
paterno; exploraran millones de sistemas estelares con su propia autonoma, descansando slo para
transmitir peridicamente por radio sus hallazgos. Con millones de estas sondas de Von Neumann
dispersas por toda la galaxia, creando millones de copias de s mismas a medida que comen y
digieren los compuestos qumicos de cada planeta, una civilizacin inteligente sera capaz de
ahorrar el tiempo desperdiciado en explorar sistemas estelares sin inters. (Barrow y Tipler
consideran incluso la posibilidad de que sondas de Von Neumann procedentes de civilizaciones
lejanas hayan entrado ya en nuestro propio sistema solar. Quiz el monolito tan misteriosamente
caracterizado en 2001: una odisea del espacio fuera una sonda de Von Neumann.)
En la serie Star Trek, por ejemplo, la exploracin de otros sistemas estelares por la Federacin
es bastante primitiva. El proceso de exploracin depende por completo de las habilidades de los seres
humanos a bordo de un pequeo nmero de naves estelares. Aunque este escenario puede servir para
la intriga de dramas de inters humano, es un mtodo muy poco eficaz de exploracin estelar dado el
gran nmero de sistemas planetarios que son probablemente inapropiados para la vida. Las sondas de
Von Neumann, aunque no puedan tener las interesantes aventuras del capitn Kirk o el capitn Picard
y sus tripulaciones, seran ms apropiadas para la exploracin galctica.
Barrow y Tipler hacen una segunda hiptesis que es crucial para su argumento: la expansin del
universo se frenar en algn momento y luego se invertir durante decenas de miles de millones de

aos. Durante la fase de contraccin del universo, la distancia entre galaxias disminuir, haciendo
mucho ms fcil que los seres inteligentes continen la colonizacin de las galaxias. Conforme se
acelere la contraccin del universo, tambin se acelerar el ritmo de colonizacin de galaxias
vecinas, hasta que el universo entero sea eventualmente colonizado.
Incluso aunque Barrow y Tipler suponen que la vida inteligente poblar todo el universo, an les
queda por explicar cmo cualquier forma de vida ser capaz de soportar las temperaturas y presiones
increblemente grandes creadas por el colapso final del universo. Ellos admiten que el calor
provocado por la fase de contraccin ser suficientemente intenso para vaporizar a cualquier ser
vivo, pero quiz los robots que ellos hayan creado sern suficientemente resistentes al calor para
aguantar los momentos finales del colapso.
Recrear el big bang
En esta lnea, Isaac Asimov ha conjeturado cmo podran reaccionar los seres inteligentes a la
muerte final del universo. En La ltima pregunta, Asimov plantea la vieja cuestin de si el universo
debe morir inevitablemente, y lo que suceder a cualquier vida inteligente cuando lleguemos al Da
del Juicio Final. Asimov supone, no obstante, que el universo morir en hielo, ms que en fuego, a
medida que las estrellas dejen de quemar hidrgeno y las temperaturas se hundan hasta el cero
absoluto.
La historia comienza en el ao 2061, cuando un colosal ordenador ha resuelto los problemas
energticos de la Tierra diseando un enorme satlite solar en el espacio que puede enviar la energa
del Sol a la Tierra. El AC (ordenador analgico) es tan grande y avanzado que sus tcnicos slo
tienen una idea muy vaga de cmo funciona. Por una apuesta de cinco dlares, dos tcnicos
borrachos preguntan al ordenador si puede evitarse la muerte final del Sol o, lo que es lo mismo, si
el universo debe morir inevitablemente. Despus de meditar tranquilamente sobre esta pregunta, el
AC responde: datos insuficientes para una respuesta SIGNIFICATIVA.
Algunos siglos despus, el AC ha resuelto el problema del viaje en el hiperespacio, y los seres
humanos empiezan a colonizar miles de sistemas estelares. El AC es tan grande que ocupa varios
cientos de kilmetros cuadrados en cada planeta, y tan complejo que se automantiene y autorrepara.
Una familia joven es lanzada a travs del hiperespacio, guiada infaliblemente por el AC, en busca de
un nuevo sistema estelar que colonizar. Cuando el padre menciona accidentalmente que las estrellas
deben morir con el tiempo, los hijos se ponen histricos. Que no mueran las estrellas, piden los
nios. Para calmar a los nios, el padre pregunta al AC si la entropa puede invertirse. Mirad,
tranquiliza el padre, leyendo la respuesta del AC, el AC puede resolver cualquier cosa. Les anima
diciendo: l se ocupar de todo cuando llegue el momento, as que no os preocupis. Lo que el
padre no dice a los nios es que el AC ha impreso en realidad: datos insuficientes para una respuesta
significativa.
Miles de aos despus, la galaxia entera ha sido colonizada. El AC ha resuelto el problema de la
inmortalidad y controla la energa de la galaxia, pero debe encontrar nuevas galaxias que colonizar.
El AC es tan complejo que ha superado hace tiempo el punto en el que nadie comprende cmo
funciona. Redisea y mejora continuamente sus propios circuitos. Dos miembros del Consejo
Galctico, cada uno de ellos con cientos de ao de edad, debaten la cuestin urgente de encontrar

nuevas fuentes de energa galcticas, y se preguntan si el propio universo se est agotando. Puede
invertirse la entropa?, preguntan. El AC responde: DATOS INSUFICIENTES PARA UNA
RESPUESTA SIGNIFICATIVA.
Despus de millones de aos, la humanidad se ha extendido por las innumerables galaxias del
universo. El AC ha resuelto el problema de liberar la mente del cuerpo, y las mentes humanas son
libres de explorar la vastedad de millones de galaxias, dejando a salvo sus cuerpos en algn planeta
hace tiempo olvidado. Dos mentes se encuentran accidentalmente en el espacio exterior, y
casualmente se preguntan en cul de las innumerables galaxias se originaron los seres humanos. El
AC, que ahora es tan grande que la mayor parte de l tiene que alojarse en el hiperespacio, responde
transportndolos instantneamente a una oscura galaxia. Ellos quedan decepcionados. La galaxia es
tan ordinaria como millones de otras galaxias, y la estrella original hace tiempo que muri. Las dos
mentes se angustian porque miles de millones de estrellas en los cielos estn encontrando lentamente
el mismo destino. Las dos mentes preguntan: puede evitarse la muerte del propio universo? Desde el
hiperespacio, el AC responde: datos insuficientes para una respuesta SIGNIFICATIVA.
Miles de millones de aos despus, la humanidad consta de un billn de billones de billones de
cuerpos inmortales, cada uno de ellos servido por autmatas. La mente colectiva de la humanidad,
que est libre para volar a cualquier parte del universo a voluntad, se fusiona finalmente en una sola
mente, que a su vez se fusiona con el propio AC. Ya no tiene sentido preguntar de qu est hecho el
AC, o dnde est realmente en el hiperespacio. El universo est muriendo, piensa el hombre
colectivamente. A medida que las estrellas y las galaxias dejan de generar energa, las temperaturas
en todo el universo se aproximan al cero absoluto. El hombre pregunta desesperadamente si el fro y
la oscuridad que rodean a las galaxias significa su muerte final. Desde el hiperespacio, el AC
responde: datos insuficientes para UNA RESPUESTA SIGNIFICATIVA.
Cuando el hombre pide al AC que rena los datos necesarios, ste responde: as lo har, lo he
estado haciendo DURANTE CIEN MIL MILLONES DE AOS. A MIS PREDECESORES LES HAN
PLANTEADO ESTA PREGUNTA MUCHAS VECES. TODOS LOS DATOS QUE TENGO SIGUEN
SIENDO INSUFICIENTES.
Transcurre un intervalo intemporal, y el universo ha llegado finalmente a su muerte definitiva.
Desde el hiperespacio, el AC pasa una eternidad reuniendo datos y considerando la pregunta final. Al
fin, el AC descubre la solucin, aunque ya no queda nadie a quien dar la respuesta. El AC formula
cuidadosamente un programa y entonces comienza el proceso de invertir el Caos. Recoge gas
interestelar fro, lo acumula en estrellas muertas hasta que se crea una bola gigantesca.
Entonces, cuando su labor est hecha, desde el hiperespacio el AC truena: hgase la luz!
Y la luz se hizo.
Y al sptimo da, l descans.

15
CONCLUSIN

Lo conocido es finito, lo desconocido infinito;


intelectualmente permanecemos en una isla en medio de un
inabarcable ocano de inexplicabilidad. Nuestra ocupacin
en cada generacin es reclamar un poco ms de tierra.
T HOMAS H. HUXLEY
Quiz el descubrimiento ms profundo en fsica en el siglo pasado haya sido la comprensin de que
la naturaleza, en su nivel ms fundamental, es ms simple de lo que cualquiera piensa. Aunque la
complejidad matemtica de la teora decadimensional ha alcanzado alturas sorprendentes, abriendo
en el proceso reas nuevas de la matemtica, los conceptos bsicos que impulsan la unificacin, tales
como el espacio multidimensional y las cuerdas, son bsicamente geomtricos y simples.
Aunque es demasiado pronto para decirlo, cuando los futuros historiadores de la ciencia vuelvan
la vista al tumultuoso siglo XX, podrn ver que una de las grandes revoluciones conceptuales es la
introduccin de las teoras de espacio-tiempos multidimensionales, tales como las teoras de
supercuerdas y las de tipo Kaluza-Klein. Igual que Coprnico simplific el sistema solar con su serie
de crculos concntricos y destron a la Tierra de su lugar central en los cielos, la teora
decadimensional promete simplificar enormemente las leyes de la naturaleza y destronar al mundo
familiar de tres dimensiones. Como hemos visto, la comprensin crucial es que una descripcin
tridimensional del mundo, tal como el Modelo Estndar, es demasiado pequea para unir todas las
fuerzas fundamentales de la naturaleza en una teora global. Comprimir las cuatro fuerzas
fundamentales en una teora tridimensional da lugar a una fea, forzada y en ltima instancia
incorrecta descripcin de la naturaleza.
As pues, la corriente principal que ha dominado la fsica terica en la ltima dcada ha sido la
comprensin de que las leyes fundamentales de la fsica resultan ms simples en dimensiones ms
altas, y que todas las leyes de la fsica parecen unificarse en diez dimensiones. Estas teoras nos
permiten reducir una enorme cantidad de informacin a una forma concisa y elegante que une las dos
teoras ms grandes del siglo XX: la teora cuntica y la de la relatividad general. Quiz es tiempo de
explorar algunas de las implicaciones principales que tiene la teora decadimensional para el futuro
de la fsica y de la ciencia, el debate entre el reduccionismo y el holismo en la naturaleza, y la
relacin estti