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8
Escalas de medicin

Introduccin
En el captulo 2 se analizaron las diferentes formas de medicin que utilizan los psiclogos.
Adems, se recalc la necesidad de comprobar que aqullas son vlidas y confiables. En el pre
sente capitulo se mostrar cmo tales mediciones pueden clasificarse en cuatro escalas. Se
contrastar esto con la manera en que los expertos en estadstica se refieren a las escalas.
Se analizarn tambin las consecuencias del uso de una escala de medicin en particular.

Ejemplos de mediciones
Las preguntas siguientes dan lugar a respuestas que difieren en el tipo de medicin reque
rido. Antes de pasar a la prxima seccin, observe las preguntas y vea si encuentra diferen
cias en el tipo y en la precisin de la informacin que cada respuesta proporciona.
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.

Gnero: femenino o masculino?


Cul es la ocupacin de su madre?
Cunto mide (en centmetros)?
Cuntos aos tiene?
10-19 20-29 30-39 40-49 50-59
Cul es su color favorito?
Qu peridico lee?
Cuntos hermanos tiene?
Cul es su bebida no alcohlica favorita?

Escalas de medicin

109

9. Come carne?
10. Cuntas horas prefiere dormir por la noche?
11. De qu color son sus ojos?
12. Cuntas unidades de alcohol bebe por semana?
(1 unidad = un vaso de cerveza, una medida de alcohol o un vaso de vino)
13. Su memoria es...?
I r ' 1m * + t t * $ * ...
mucho mejor
m ejor que
ledio
el promedio

promedio

peor

& ddIii

14. Cuntos aos tiene su padre?


15. A qu tem peratura ambiente (expresada en centgrados) se siente cmodo?
16. A cunto ascienden sus ingresos anuales?

Escalas de medicin
Hay cuatro escalas que se utilizan para describir las mediciones posibles; lea sus descrip
ciones y luego trate de clasificar las 16 preguntas anteriores en las cuatro. Las respuestas
se darn al final de la seccin siguiente.

Nominal
La escala nominal de medicin se usa para describir datos integrados nicamente por nom
bres o categoras (de all su otro nombre: nivel categrico). Por tanto, la respuesta a la pre
gunta vive en las instalaciones universitarias? constituye una forma de dato nominal. Los
datos nominales no son slo binarios (donde hay slo dos contestaciones posibles). La res
puesta a cmo viaja a la universidad? tambin representa un dato nominal.

Ordinal
La escala ordinal se refiere, como su nombre lo indica, a los datos que pueden colocarse
en un orden. Por ejemplo, las clasificaciones de grados universitarios en lo., 2o. y 3o. for
man una escala ordinal.

De intervalo
La escala de intervalo incluye datos que indican ms que simplemente un orden; seala el
grado de diferencia entre dos calificaciones. Por ejemplo, si se le dice la temperatura, ex
presada en grados Fahrenheit, de dos habitaciones, sabr no slo que ma es ms clida que
la otra, sino tambin en cunto.

no

Investigacin cuantitativa en psicologa

De razn
La escala de razn le proporciona, como la de intervalo, informacin acerca de la magni
tud de las diferencias entre lo que est midiendo. Sin embargo, rene la propiedad adicional
de que los datos deben tener un cero verdadero; en otras palabras, cero significa que la pro
piedad que se mide carece de una cantidad. Por ejemplo, el peso expresado en kilogramos
es una escala de razn. Ello puede resultar confuso porque cuando se pregunta a la gente su
peso, no puede responder cero kilogramos; esto significara que no cuenta con peso. La tem
peratura en grados Fahrenheit se encuentra en una escala de intervalo y no en una de razn
porque cero grados Fahrenheit constituye una temperatura mensurable.
En el caso de una escala de razn, podemos hablar de la razn entre dos entidades me
didas en ella porque hay un punto de partida fijo. Por ejemplo, si comparamos la estatura
de una persona que mide 100 centmetros con la de otra de 200, podemos decir que la pri
mera tiene la mitad de la altura de la segunda. En el caso de la temperatura, no hay un punto
de partida fijo para la escala; por ello, no es verdad si se dice que 40 centgrados es la mi
tad de 80 centgrados.
Comprender el concepto si convierte la escala a otro tipo de unidades para ver si la ra
zn entre dos puntos permanece igual. Si el ejemplo de la altura se cambia a pulgadas, donde
cada una equivale a 2.54 centmetros y 0.00 centmetros es lo mismo que 0.00 pulgadas, la
persona de menor estatura mide 39.37 pulgadas y la ms alta 78.74. La conversin no ha
cambiado la relacin entre ambos individuos; el primero mide la mitad del segundo. Sin
embargo, si convertimos 40 y 80 centgrados a Fahrenheit, obtendremos 104 y 176 grados,
respectivamente. Queda claro que una temperatura no es la mitad de la otra. Por fortuna
para cualquier lector que no comprenda la diferencia entre escalas de intervalo y de razn,
las estadsticas explicadas en este libro tratan de la misma manera los datos de razn y los
de intervalo.

La relevancia de las cuatro escalas


A medida que pase de datos nominales a datos de razn, obtendr ms informacin acerca
de lo que se mide. Por ejemplo, si pregunta:
Fuma? (S/No)
obtendr datos nominales.
Si pregunta:
Fuma?
Nada en absoluto.
,
Entre uno y 10 cigarrillos al da.
Ms de 10 cigarrillos al da.

Escalas de medicin

_ _ r T fi

obtendr datos ordinales que le ayudarn a distinguir, entre los fumadores, a quienes fuman
mucho y a quienes fuman poco.
Por ltimo, si pregunta:
Cuntos cigarros fuma al da?
recibir datos de razn que le indicarn con ms precisin cunto fuma la gente.
La diferencia importante entre las tres versiones de la pregunta es que usted puede apli
car distintas tcnicas estadsticas, segn cuente con datos de intervalo/razn, ordinales o
nominales. Cuanto ms informacin proporcione, tanto ms informativas sern las estads
ticas que derive de ella.
De acuerdo con lo anterior, si se le proporciona una medida situada en una escala de
razn, estar desperdiciando informacin si la trata pomo ordinal o nominal.
Las preguntas siguientes le dan datos nominales:
1. Gnero: femenino o masculino?
2. Cul es la ocupacin de su madre?
Vale la pena sealar que si quisiera ordenar las ocupaciones sobre la base, digamos, del es
tatus, convertira los datos en una escala ordinal. Sin embargo, si no tiene un orden, perma
necern en una escala nominal.
Otras escalas nominales son stas:
5.
6.
8.
9.
11.

Cul es su color favorito?


Qu peridico lee?
Cul es su bebida no alcohlica favorita?
Come carne?
De qu color son sus ojos?

Las preguntas siguientes arrojan datos ordinales:


4. Cuntos aos tiene?
10-19 20-29
30-39
13. Su memoria es...?
mucho mejor
jue el promedio

40-49

mejor que
el promedio

50-59

promedio

El ejemplo anterior puede confundir, pues indica que las opciones son simplemente nom
bres o categoras, pero note que forman un orden; quien asegura tener una memoria mejor
que el promedio afirma que la suya es mejor que la de alguien con una memoria promedio,
peor que el promedio o mucho peor que el promedio.

112 [

Investigacin cuantitativa en psicologa

La pregunta siguiente es una de las pocas que ofrecen datos de intervalo, no de relacin:
15. A qu tem peratura ambiente (expresada en centgrados) se siente cmodo?
Las preguntas siguientes le daran datos de razn:
3.
7.
10.
12.

Cunto mide (en centmetros)?


Cuntos hermanos tiene?
Cuntas horas prefiere dormir por noche?
Cuntas unidades de alcohol bebe por semana?
(1 unidad = un vaso de cerveza, una medida de alcohol o un vaso de vino)
14. Cuntos aos tiene su padre?
16. A cunto ascienden sus ingresos anuales?

Indicadores
Una consideracin adicional sobre el nivel de una medicin especfica estriba en cmo ha
br de usarse; qu indica. Se ha sealado que los psiclogos en raras ocasiones tienen me
diciones directas de lo que desean observar. Esto resulta particularmente cierto si tratan con
algo digamos un estado socioeconmico que tal vez quieren definir. Mediciones co
mo aos de estudios o ingresos se encuentran en el nivel de razn, pero cuando se utilizan
para indicar el estatus socioeconmico son ordinales, pues una diferencia del mismo tamao
en ingresos significar cosas distintas en diversos puntos de la escala. Por tanto, una persona
que gana 200 000 pesos al ao se halla en una situacin mucho mejor que alguien que percibe
100 000, mientras que quien gana 2 600 000 al ao no est mucho mejor pagado que alguien
que obtiene 2 500 000. Con el ejemplo anterior se demostr que un aumento absoluto ten
dr significado diferente en distintos puntos de la escala. Sin embargo, incluso el mismo
aumento en proporcin o razn puede tener significados diversos en diferentes puntos de
la escala. Es ms probable que un aumento de 10% tenga mayor importancia para quienes
ganan 100 000 al ao (e incluso puede llevar a clasificarlos en un grupo socioeconmico di
ferente) de lo que sera 10% para el individuo que percibe 2 500 000.

Especialistas en estadstica y escalas


Los especialistas en estadstica tienden a clasificar las escalas numricas en tres tipos: conti
nuas, discretas y dicotmicas. La diferencia entre las primeras y las segundas se ilustra con
dos tipos de reloj. El anlogo (con manecillas que giran) le da la hora en una escala conti
nua, ya que puede sealarle cada hora posible. El digital, sin embargo, recorta el tiempo en
unidades iguales y, cuando ha pasado una, indica la siguiente, pero no marca la hora entre uni
dades; da el tiempo en una escala discreta. En ocasiones, la distincin entre una escala con
tinua y una discreta llega a ser borrosa. Los ejemplos del reloj pueden aplicarse para ilustrar

P ii

Escalas de medicin

el tema. A menos que el reloj anlogo sea suficientemente grande, resultar difcil efectuar
mediciones muy exactas; podra utilizarse slo para dar la hora en mltiplos de segundos,
mientras que un reloj digital puede darle una medicin muy precisa, incluso en milisegundos.
Dicotmica se refiere a una variable que puede tener slo dos valores (por ejemplo, s
y no). Otro trmino para dicotmico es binario.
Vuelva a las 16 preguntas del principio del captulo y trate de identificar las que pue
den clasificarse como continuas, discretas o dicotmicas.
Las preguntas siguientes arrojan respuestas que se miden en una escala continua (si se
interpreta que pertenecen a ese nivel de precisin):
3. Cunto mide (en centmetros)?
10. Cuntas horas prefiere dormir por la noche?
12. Cuntas unidades de alcohol bebe por semana?
(1 unidad = un vaso de cerveza, una medida de alcohol o un vaso de vino)
14. Cuntos aos tiene su padre?
15. A qu tem peratura ambiente (expresada en centgrados) se siente cmodo?
16. A cunto ascienden sus ingresos anuales?
Las preguntas siguientes arrojan respuestas que se encuentran en una escala discreta:
2. Cul es la ocupacin de su madre?
4. Cuntos aos tiene?
10-19
20-29
30-39
40-49
50-59
5. Cul es su color favorito?
6. Qu peridico lee?
7. Cuntos hermanos tiene?
8. Cul es su bebida no alcohlica favorita?
11. De qu color son sus ojos?
13. Su memoria es...?
mucho mejor
? que el promedio

mejor que
el promedio

promedio

peor
que el promedio

mucho peor
|
que el promedio

l .........jju to a flto .

Las preguntas siguientes arrojan respuestas que se hallan en una escala dicotmica:
1. Gnero: femenino o masculino?
9. Come carne?
Los psiclogos se sitan en al menos dos campos: los que aplican la clasificacin nominal, or
dinal o de intervalo/razn de medicin para decidir cul estadstica emplear; y los que pre
fieren seguir el sistema de clasificacin de los expertos en estadstica. Sin embargo, deben

114

Investigacin cuantitativa en psicologa

considerarse ambos sistemas. Como ver en el captulo 14, otros criterios importantes in
dican cul versin de un procedimiento estadstico emplear. Mi percepcin es que ambas
maneras de clasificar las escalas resultan vlidas y que podemos seguir el consejo de los
expertos en estadstica respecto a la eleccin de pruebas estadsticas, pero hemos de reparar
en lo que las mediciones significan (lo que indican) y, por tanto, en el sentido que podemos
dar a los resultados del anlisis estadstico.

Resumen
Hay dos mtodos para clasificar escalas de medicin. Los psiclogos tienden a describir
cuatro de stas: nominal, ordinal, de intervalo y de t;azn. Cada una proporciona un deter
minado nivel de informacin; la escala nominal ofrece la menor cantidad de informacin, y
la de razn la mayor. En cuanto a las tcnicas estadsticas descritas en el libro, las escalas
de mediciones de intervalo y de razn pueden tratarse igual. Los expertos en estadstica pre
fieren hablar de escalas continuas, discretas y dicotmicas. Ambos sistemas de clasifica
cin deben tomarse en cuenta. Una consideracin adicional que determina cmo clasificar
una medicin es lo que se pretende indicar. La escala de una medicin tiene efecto sobre el
tipo de estadstica utilizable en esa medicin.
En el captulo siguiente se presentan las maneras en que pueden describirse los datos,
tanto numrica como grficamente.

9
Resumen y descripcin de datos

Introduccin
La primera fase del anlisis de datos consiste en la produccin de un resumen. Esta mane
ra de describir los datos puede ser numrica o grfica. Reviste utilidad particular porque
puede mostrar si los resultados de la investigacin concuerdan con la hiptesis del investi
gador. Los expertos en estadstica confieren una importancia creciente a esta etapa y la han
descrito como anlisis de datos exploratorio (EDA, exploratory data analysis). Los psic
logos tienden a subemplear el EDA como una etapa de su anlisis.

Mtodos numricos
Datos de razn, de intervalo u ordinales
Medidas de tendencia central
Cuando haya recolectado datos acerca de los participantes desear elaborar un resumen que
le d una idea sobre los resultados de los participantes que ha estudiado. Imagine que ha
entregado a un grupo de 15 adultos una lista de 100 palabras y que le ha pedido a cada per
sona que recuerde el mayor nmero de palabras posible. Las puntuaciones de recuerdo son
las siguientes:
3, 7, 5, 9, 4, 6, 5, 7, 8, 11, 10, 7, 4, 6, 8

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