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Revolucin Industrial.

El cambio que se produce en la Historia


Moderna de Europa por
el
cual
se
desencadena
el
paso
desde
una economa agraria y artesana a otra dominada por la industria y la
mecanizacin.

Desarrollo econmico
El trmino fue acuado por el historiador Arnold Toynbee para referirse al
desarrollo econmico britnico entre 1760 y 1840, aunque luego se le ha dado un
significado ms amplio. Los principales rasgos de la Revolucin Industrial habra
que clasificarlos en tecnolgicos, socioeconmicos y culturales. Los cambios
tecnolgicos incluyen los siguientes: el uso de nuevos materiales como son
el hierro y el acero; de nuevas fuentes de energa como el carbn y nuevas
fuerzas motrices como la Mquina de vapor. Se inventarn nuevas mquinas para
hilar (spinning jenny) o para tejer (el telar mecnico) que permiten un enorme
incremento de la produccin con un mnimo gasto de energa humana.
Surgir una nueva forma de organizacin del trabajo (factory system) que
comporta la divisin del trabajo y una mayor especializacin de la mano de obra.
Tambin deben destacarse las importantes mejoras de los transportes
(trenes y barcos de vapor) y la creciente interaccin entre la ciencia y la industria.
Estos cambios tecnolgicos supondrn un vertiginoso incremento del uso
de Recursos naturales y de la produccin en masa de bienes manufacturados.
Fuera del campo industrial se producirn tambin importantes cambios: mejoras
en la agricultura que har posible el suministro de alimentos para una creciente
poblacin urbana, declive de la tierra como principal fuente de riqueza con el
creciente papel que irn tomando la industria y el comercio internacional. Entre los
cambios sociales y culturales son destacables el crecimiento de la poblacin
urbana, el desarrollo de la llamada clase obrera y sus movimientos de protesta (el
movimiento obrero), el espectacular crecimiento de los conocimientos cientficos y
tcnicos. La industrializacin ha supuesto el mayor cambio para la humanidad
desde la llamada "Revolucin Neoltica".
En esta pgina no se pretende un enfoque exhaustivo del proceso industrializador,
pero s una visin general que sirva para quienes por primera vez se ocupan o se
interesan por este tema capital de nuestro mundo contemporneo. Se ha
procurado dar una visin general del Antiguo Rgimen, ante todo para que pueda
entenderse la magnitud de los cambios que supone la industrializacin. Las

causas de la industrializacin, aspecto muy polmico entre los estudiosos actuales


y pasados del fenmeno, estn tratadas de un modo sinttico e integrador.
La revolucin agrcola y la de los transportes pretende ser un breve catlogo de las
principales innovaciones tcnicas en estos sectores sin exponer un calendario
demasiado preciso ni evaluar el impacto econmico y social de estas nuevas
tecnologas. En la pgina dedicada a los sectores industriales se sigue un enfoque
muy clsico tratando primero el sector textil y luego el siderrgico. El apartado
dedicado a los cambios sociales se presta especial atencin al nacimiento de un
nuevo grupo social de trabajadores industriales, a sus problemas y al inicio del
movimiento obrero. En la seccin glosario se ha procurado ampliar informacin
sobre conceptos sociales y econmicos, as como sobre alguna de las
innovaciones tcnicas ms influyentes en esta Primera Revolucin Industrial.

Causas
La denominada Revolucin Industrial tuvo su origen en Gran Bretaa desde
mediados del siglo XVIII. Uno de los aspectos ms discutidos del estudio de este
proceso radica en la explicacin de por qu tuvo lugar primero en Gran Bretaa y
no en otros pases. Se trata por tanto de pasar revista de una forma sucinta a los
principales rasgos de este pas en los momentos del "despegue" del proceso
industrializador. A continuacin se exponen de manera esquemtica algunos de
los factores que explican este hecho, procurando establecer comparaciones con la
situacin de otros pases del entorno europeo que no comenzarn su
industrializacin hasta bien entrado el siglo XIX.

Factores polticos
Un rgimen poltico estable, la monarqua liberal, que desde el siglo XVII es el
sistema poltico imperante (mientras en otros pases de Europa se refuerza la
monarqua absoluta), y que se mantiene libre de las revoluciones que aquejan a
otros pases europeos. Las numerosas guerras en las que se vio envuelto el Reino
Unido durante los siglos XVIII y XIX no provocaron daos en territorio britnico. La
insularidad actu en este sentido como una barrera de proteccin a la que se una
el desarrollo de una poderosa flota de guerra que mantendr su hegemona
mundial durante los siglos XVIII y XIX. La existencia de una moneda estable y un
sistema bancario organizado: el Banco de Inglaterra fue creado ya en 1694. Estas
condiciones no se darn en otros pases europeos hasta finales del siglo XVIII.

Factores sociales y econmicos


Abundancia de capitales, procedentes, en parte, del dominio comercial britnico,
pues desde el siglo XVII la marina mercante britnica en dura competencia con los
holandeses se ha hecho con el control de buena parte de los intercambios
comerciales de otros continentes con Europa. El comercio de productos como el te
o el tabaco, y el trfico de esclavos, haba permitido la creacin de enormes
fortunas, en manos de comerciantes y banqueros. Este comercio colonial
proporcionaba a Gran Bretaa materias primas y mercados donde vender sus
productos manufacturados. Incremento sostenido de la capacidad para producir
alimentos por parte de la agricultura britnica que est conociendo un importante
desarrollo, la denominada revolucin agraria, desde la aprobacin de leyes que
permiten el cercamiento de las propiedades. Existencia de una abundante mano
de obra.
La poblacin britnica crece a gran ritmo a causa fundamentalmente de los
cambios en la agricultura: el suministro constante y creciente de alimentos va
terminando con las crisis demogrficas. Parte de esa poblacin en crecimiento
emigrar a las ciudades y formar la masa de los trabajadores industriales. La
mayor libertad econmica a causa de la debilidad relativa con respecto a otros
pases de organismos como los gremios que suponan un freno a cualquier
innovacin en las actividades industriales. No es casual que fuese un britnico, el
escocs Adam Smith, autor de La Riqueza de las Naciones, quien hiciese la ms
destacada e influyente defensa de la libertad econmica: para la mejor forma de
emplear el capital para crear riqueza es aquella en la cual la intervencin de los
gobiernos es lo ms reducida posible. La mano invisible del mercado asigna
siempre de la forma ms eficiente los recursos econmicos de un pas.
Abundancia de emprendedores entre los comerciantes y los grandes propietarios
de tierra.
Una aristocracia que permite y premia las innovaciones y la creacin de riqueza,
en contraste con la nobleza de otros pases, ms tradicional, apegada a latierra y
que desprecia cualquier forma de trabajo productivo. Menor peso de los impuestos
al comercio en el mercado interno: en Gran Bretaa el peso de los impuestos
interiores era muy reducido comparado con otros pases europeos donde era muy
comn encontrarse aduanas interiores cada pocos kilmetros lo que converta al
comercio en una actividad poco productiva. Puede decirse que en Gran Bretaa
exista ya un mercado nacional que en otros pases slo existir cuando se
eliminen las aduanas interiores y se cree una importante red de ferrocarriles.

Factores geogrficos Abundancia de hierro y, sobre todo, de carbn. El hierro se


encontraba en los Montes Peninos, mientras que el carbn abundaba tanto en
Inglaterra como en Gales y Escocia. De hecho, despus de tres siglos de
explotacin, Gran Bretaa sigue teniendo enormes reservas de carbn.
En las proximidades de las minas de carbn se concentrar gran parte del
potencial industrial britnico en especial con el nacimiento de una fuerte industria
siderrgica bsica para proporcionar metales baratos para la construccin de
mquinas, ferrocarriles,
infraestructuras.
Fcil
y
constante
suministro
de agua como fuente de energa, pues el clima, lluvioso, superando de promedio
los 1.000 mm anuales y sin estacin seca, proporciona corrientes de agua
numerosas y constantes. La energa hidrulica desempear un importante papel
en los aos previos a la difusin de la mquina de vapor. El factor insular:
abundancia de puertos que facilitan el comercio nacional e internacional. Este
factor unido a la existencia de muchos ros navegables (y canales que se
construirn) favoreci la creacin muy temprana de un mercado nacional con las
ventajas que supone contar con un mercado de gran tamao a la hora de
acometer inversiones.

Cambios sociales
Crecimiento demogrfico
Aunque la industrializacin va a producir enormes transformaciones en la sociedad
britnica como el crecimiento de la llamada clase burguesa, o el xodo
rural producto de la revolucin agraria, sin embargo quiz los dos fenmenos
sociales ms dignos de estudio sean el espectacular crecimiento demogrfico y el
nacimiento de una nueva y masiva clase trabajadora formada por los obreros de
las nuevas industrias. La industrializacin va a provocar un crecimiento de la
poblacin sin precedentes en la historia de la humanidad conocido como
la Revolucin Demogrfica. Los cambios en la industria, la agricultura y los
transportes produjeron un aumento espectacular de la riqueza (que se traduce
fundamentalmente en una mejor alimentacin) que se reflej en un crecimiento
notable de la poblacin que servir para multiplicar los habitantes de Europa en
muy pocos aos e incluso para poblar con emigrantes otros continentes.
La disminucin de algunas de las ms temibles epidemias que haban azotado
Europa durante siglos, ciertas mejoras sanitarias e higinicas (como el

descubrimiento de la primera vacuna por el doctor Edward Jenner en 1796 que


protega contra la viruela) y, sobre todo, una mejor alimentacin con el fin de las
crisis de subsistencia, estn entre las causas de ese crecimiento demogrfico.
Este aumento de la poblacin fuerte y sostenido explica el enorme crecimiento de
las ciudades britnicas a lo largo de los siglos XVIII y XIX. Las codiciones de vida
de los obreros. Precisamente en algunas de estas ciudades el crecimiento rpido,
desordenado y sin criterios surgirn enormes suburbios superpoblados, sucios y
conflictivos donde las epidemias de tifus o clera se convierten en algo habitual.
Estos suburbios surgan muchas veces en torno a una fbrica: estaban formados
por los barracones donde vivan los operarios de esa fbrica.
Sin entrar en el conocido debate de si la industrializacin mejor o empeor las
condiciones de vida de los trabajadores, si que puede intentarse describir las
situacin en la que vivan estos obreros, que puede calificarse en general como
muy mala, as como sus condiciones laborales habra que describirlas como
espantosas: fbricas sucias, hmedas, oscuras, poco ventiladas y ruidosas
(condiciones causadas por la presencia en ellas de las mquinas de vapor y por la
nula preocupacin de los patrones por las condiciones laborales de sus
empleados). En estas fbricas poco sanas y peligrosas era habitual que sus
obreros pasasen de doce a catorce horas diarias, trabajndose incluso sbados en
jornada completa, y domingos hasta medioda. La concentracin de obreros en las
fbricas es la que hace posible que estos trabajadores tomen conciencia de su
situacin y vean que mediante acciones colectivas podran tratar de mejorar sus
condiciones de vida. El factory system se encuentra por tanto en el origen del
movimiento obrero.
La industrializacin impuls tambin el trabajo de mujeres y nios de muy corta
edad, pues si antes en muchos oficios la fuerza del trabajador era un factor clave,
ahora la fuerza la realizan las mquinas. Los empresarios fomentaron el trabajo
infantil y femenino porque mujeres y nios reciban salarios dos y tres veces
inferiores a los de los hombres. Los nios fueron empleados en la industria textil,
en las minas, en la industria siderrgica: durante el siglo XVIII no hubo normas
que regulasen el empleo infantil. Para hacerse una idea de las dimensiones
alcanzadas por esta explotacin basta con citar la existencia de una ley del
parlamente britnico que en 1833 (The Factory Act, 1833) dejaba la jornada
laboral de los nios de nueve a trece aos en "slo" nueve horas diarias, y de
trece a dieciocho aos el trabajo estaba fijado en diez horas y media (la jornada
duraba para ellos doce horas, pero con hora y media reservada para las comidas).

Todava en 1.891, una ley que pretenda luchar contra abusos en la explotacin
infantil se limit a elevar la edad mnima de trabajo de los diez a los once aos. De
hecho, apenas se detectan preocupaciones sociales durante la segunda mitad del
siglo XVIII pues estas condiciones se aceptan como normales. Ya en el siglo XIX
investigaciones parlamentarias, protestas sindicales o conocidos relatos como los
de Dickens en Tiempos Difciles, pusieron de manifiesto la dureza de la vida de los
obreros industriales.PROTESTAS OBRERAS. Aunque desde los inicios de la
industrializacin se registra una notable oposicin de los obreros artesanos a la
introduccin de mquinas, las primeras formas de protesta obrera se detectan en
Gran Bretaa en la segunda dcada del siglo XIX cuando surge el conocido
Movimiento Ludita (o Ludismo), nombre que deriva de un personaje real o
inventado, un obrero, Ned Ludd, cabecilla de este movimiento de protesta que se
canalizaba hacia la destruccin de la maquinaria, y que pronto se extender por
varios condados de Inglaterra donde la industria textil se haba convertido en la
principal manufactura.
Las Guerras Napolenicas de aos posteriores hicieron saltar en varias ocasiones
nuevas protestas luditas. El llamado Movimiento Cartista supone una versin ms
organizada del Movimiento Obrero y que se desarrolla entre 1837 y mediados del
siglo XIX. Debe su nombre a la denominada Carta del Pueblo, documento que
lleg a conseguir la firma de cientos de miles de obreros y que era una peticin
elevada al Parlamento en la que se peda el Sufragio Universal, el voto secreto, la
igualdad en el valor de los votos. En definitiva, revelaba el deseo de
democratizacin del sistema poltico britnico: el movimiento obrero desea
participar en el juego poltico y desde ah mediante la presentacin de leyes en el
Parlamento, mejorar las condiciones de vidas de los obreros industriales.
Desde mediados de siglo el movimiento ir perdiendo fuerza progresivamente,
aunque paradjicamente, en aos posteriores, el Parlamento Britnico adoptar la
mayor parte de las peticiones recogidas en la Carta del Pueblo. Hay que recordar
que la legislacin britnica (leyes aprobadas en 1.799 y 1800) prohiba de una
forma terminante la formacin de asociaciones obreras, pues se consideraba que
estas asociaciones chocaban con el espritu del liberalismo econmico: deba ser
el mercado quien fijase los salarios y no la presin de los sindicatos. Pero a pesar
de estos obstculos legales surgieron diversas formas de asociacionismo obrero
sostenidas por las cuotas que pagaban los trabajadores y que pretendan, ante
todo, ofrecer proteccin para los asociados en caso de accidente o enfermedad.

Siglo XIX
En la segunda mitad del siglo XIX se inicia en Inglaterra una profunda
transformacin de la estructura econmica que trajo aparejada la trasformacin de
la estructura social y poltica del pas, extendindose luego a varios pases de
Europa. Estamos hablando ni ms ni menos que de la Revolucin Industrial,
proceso que se apoy en tres grandes acontecimientos: crecimiento de la
poblacin, incorporacin de materias primas en la produccin y el descubrimiento
de nuevas fuentes de energa que facilitaban la elaboracin de dichas materias
primas. A estos acontecimientos se le suman otras cuestiones relevantes para la
revolucin: Crecimiento y desarrollo de las tcnicas, acumulacin de capital para
invertir, aplicacin de nuevas tcnicas agrarias, crecimiento de las inversiones,
aparicin de nuevos sistemas de cultivo, nueva maquinaria agraria como la
sembradora mecnica y nuevas tcnicas qumicas para mejorar la composicin del
suelo.
Adems crece el comercio interior y exterior: los propietarios agrcolas comienzan
a proyectar sus ventas hacia otras regiones y pases, los empresarios ingleses se
encontraban muy entusiasmados por los avances y comenzaron a invertir cada
vez ms, y la aparicin de nuevas fuentes de energa hicieron que la revolucin
sea inminente. Uno de los historiadores marxistas ms importantes del siglo
XX, Eric Hosbawm, afirmaba en su libro La era de las Revoluciones que el motor
inmediato de la Revolucin Industrial haba sido la industria del algodn. Este
sector, junto con el siderrgico, fue uno de los primeros en revolucin su
tecnologa a finales del siglo XVIII. Los grandes cambios en la industria
algodonera suponan abundante materia prima, que a su vez era ms que barata y
tambin la renovacin de las tcnicas que permitan una mayor concentracin
industrial. Por ello se consider que el algodn fue la primera materia prima de
Inglaterra.
En lo que al transporte respectaba, hubo innovaciones por dems. Se crean
nuevas vas para el ferrocarril, aparece el carruaje a vapor y el primer tren de
pasajeros en el ao 1830, que recorra Manchester hasta Liverpool. En transporte
fluvial tambin tuvo sus avances, construyndose una nueva red de canales por
casi todo el pas. La Revolucin, como te comentbamos al principio, modific
todo el sistema social de Inglaterra. Cambiaron los estamentos: aparece la
sociedad de clases, cuya cspide la ocuparan los ricos: los burgueses y las
populares estarn dominadas por los obreros, cuyas condiciones laborales eran

deplorables. Este ltimo punto fue propedutico para que la Revolucin alcanzara
su etapa ms ferviente, lo que provoc revueltas y protestas, huelgas y desorden
en las calles, sin embargo eso no bast ara que aos ms tarde se constituyera
el capitalismo monopolista, que, formado por grandes empresarios, comenzaron a
dominar la economa no solo inglesa, sino europea.