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Estamos

en el ao 2524. Harvest es una colonia agrcola pacfica y prspera,


justo en el lmite del espacio controlado por los humanos. Estos ltimos, sin
darse cuenta y sin autorizacin, han penetrado en territorio sagrado y se han
cruzado en el camino de un violento imperio extraterrestre, el Covenant. Lo
que comenz como un encuentro fortuito entre una nave corsaria
extraterrestre y un carguero humano llevar a la humanidad a una lucha por
su supervivencia. Pero la humanidad se encuentra atrapada en una
enconada guerra civil (la Insurreccin) y la resistencia de los ciudadanos de
Harvest depende de unos marines del UNSC ya agotados por la lucha, y de
los miembros sin experiencia de la milicia. Entre este inslito grupo de
hroes, destaca un joven marine: Avery Johnson.

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Joseph Staten

Contact Harvest
Halo 1
ePub r2.0
Titivillus 05.08.15

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Ttulo original: Contact Harvest


Joseph Staten, 2007
Traduccin: Gemma Gallart
Editor digital: Titivillus
ePub base r1.2

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Para Susan, cuyo apoyo no flaque jams

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PRLOGO
MUNDO COLONIA TRIBUTE DEL UNSC, SISTEMA EPSILON ERIDANUS, 16 JUNIO 2520
(CALENDARIO MILITAR)

Los marines estaban en el aire antes del amanecer. Dos escuadras de cuatro hombres
acopladas a un par de aeronaves Hornet de ataque rpido: aviones compactos de ala
alta que seguan siendo giles a pesar del peso aadido de los marines. Durante cerca
de una hora los Hornet haban afrontado las violentas ondulaciones de una llanura
volcnica, y en aquellos momentos mientras efectuaban bruscas maniobras a un
lado y a otro para evitar los troncos petrificados de un bosque quemado haca mucho
el sargento mayor Avery Johnson se las vea y se las deseaba para mantener las
botas plantadas sobre el patn de aterrizaje de estribor de su Hornet.
Al igual que los otros marines, Avery llevaba uniforme de faena gris marengo y
coraza negra mate antiimpactos que le protega toda la zona vital desde el cuello a las
rodillas. El casco le recubra la cabeza recin afeitada, y el visor reflectante plateado
ocultaba por completo su mandbula cuadrada y sus ojos castaos. El nico lugar
donde quedaba al descubierto la piel negra de Avery era en las muecas, donde los
guantes de cuero no llegaban a tocar las mangas de la camisa.
Pero incluso con los guantes, los dedos de Avery padecan calambres debido al
fro. Abriendo y cerrando las manos para mantener la sangre en circulacin,
comprob el reloj de la misin en el visualizador frontal de datos (HUD). En el
mismo instante en que los nmeros azules luminosos marcaban 00.57.16, los aviones
coronaron una lnea de colinas y Avery y el resto de marines obtuvieron en su campo
visual la primera imagen de su objetivo: uno de los asentamientos industriales de
Tribute que luchaban por salir adelante; y, en algn lugar dentro de la ciudad, un
presunto taller de fabricacin de bombas de los Insurrectos.
Incluso antes de que los pilotos de los Hornet hicieran aparecer iconos verdes de
listo en los HUD de los marines, Avery y su equipo estaban ya en movimiento;
cargadores colocados con un golpe seco, tirn a la palanca de carga y mecanismos de
seguridad pulsados; una bien ensayada sinfona de chasquidos que no se oyeron en
medio del vendaval mientras los Hornet descendan a toda velocidad por la ladera
posterior de las colinas y se detenan bruscamente, con el morro alzado, en los lmites
de la poblacin. Los motores de propulsin de las puntas de las alas de las naves
rotaron para mantener los vehculos estables mientras los marines abandonaban sus
posiciones, saltaban sobre la piedra volcnica cubierta de escarcha y empezaban a
correr.
Avery, como lder de la escuadra Alfa del equipo de ataque, se puso al frente. Al
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ver el modo en que su armadura destacaba en la plida luz de antes del amanecer,
supo que la velocidad era esencial si ambas escuadras queran alcanzar el taller sin
ser detectadas, por lo que estableci un paso ligero, salv una alambrada baja y
zigzague rpidamente entre montones de cajones de embalaje de plstico y pals
que haba desparramados por la zona de aparcamiento de lo que pareca un taller de
reparacin de vehculos venido a menos.
Cuando Avery y su escuadra llegaron por fin a la puerta principal del taller,
estaban sin resuello, y de no haber sido por los cascos de los marines, su aliento se
habra elevado con un tono blanco hueso en el glido aire. No acostumbraban a llevar
puesto el equipo antiexplosivos en ataques rpidos aerotransportados, pero los
Insurrectos haban empezado a colocar bombas trampa en sus talleres de fabricacin
de explosivos, y esta vez, el oficial al mando (CO) de los marines no quera que
corrieran riesgos.
Avery apoy la barbilla sobre una almohadilla de presin dentro del casco,
enviando una corta rfaga de esttica a travs del canal cifrado de radio de la
escuadra: una seal de en posicin para el sargento mayor Byrne, el lder de la
escuadra Bravo, apostada ahora junto a la entrada posterior del taller. Avery aguard
la respuesta en forma de dos rfagas de Byrne, luego se apart de la pared de
polycrete llena de agujeros del taller, alz una rodilla a la altura del pecho, y estrell
la bota contra la delgada puerta de metal, justo por encima de la cerradura.
La Oficina de Informacin Naval (ONI) haba sugerido que habra una frrea
resistencia; pero result que la mayora de los Insurrectos del interior del taller no
estaban armados. Los que s lo estaban, llevaban pistolas de can corto; armas
ligeras cuyos proyectiles se limitaron a repiquetear sobre la armadura de Avery
cuando l y sus hombres cruzaron la puerta destrozada igual que cangrejos
descomunales, con las armas alzadas y escudriando el terreno.
Lo que los marines saban que la ONI no saba era que la amenaza real vendra de
los Insurrectos que no disparaban; los que tenan las manos libres podran accionar
explosivos ocultos y hacer saltar en pedazos el taller. El nico Insurrecto que se
atrevi, recibi una rfaga de tres proyectiles de la metralleta con silenciador de
Avery y cay hacia atrs sobre una mesa de trabajo de acero, con los brazos
extendidos y movindose espasmdicamente. Avery contempl cmo un pequeo
detonador cilndrico resbalaba lentamente del inerte puo del hombre y golpeaba el
suelo con un sonido metlico inofensivo.
Con la seria amenaza neutralizada, los marines redirigieron su atencin y se
ocuparon de los Innies que empuaban pistolas.
As era como haba aprendido Avery a llamar a los Insurrectos; un modo de
menospreciarlos y mofarse de sus deseos de estar fuera, de quedar libres del
Mando Espacial de la Unin de Naciones (UNSC), la agencia responsable de la
seguridad en Tribute y en todos los mundos colonia de la humanidad. Por supuesto
los marines tenan otros nombres ms cortos y groseros para los rebeldes que la
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campaa actual nombre en cdigo TREBUCHET tena como objetivo aplastar.


Pero todos tenan la misma finalidad: era ms fcil matar a otro ser humano cuando
no pensabas en l como en un humano. Un Innie era un enemigo pens Avery.
Una cosa que matabas antes de que te matara a ti.
El joven sargento mayor haba pronunciado aquellas palabras tantas veces que
casi haba empezado a creerlas.
La metralleta M7 de Avery era un arma ligera, pero sus proyectiles de cinco
milmetros con revestimiento de metal abran feos agujeros en los trajes de
laboratorio azul pastel de sus objetivos. Algunos de los Innies a los que apuntaba
Avery caan de golpe, mientras que otros parecan bailar al ritmo de la sorda
percusin de las balas, tejiendo sangrientas piruetas sobre el suelo manchado de
aceite del taller.
De principio a fin, el tiroteo dur menos de diez segundos. Una docena de
Insurrectos yacan muertos; los marines no haban tenido ninguna baja.
Diablos. El fuerte acento irlands del sargento mayor Byrne inund la radio
. Ni siquiera hemos tenido que cambiar el cargador.
Para los sudorosos oficiales del angosto centro de operaciones tcticas (TOC) a
bordo de la corbeta del UNSC Bum Rusb en rbita alta sobre Tribute, s que pareci
un asalto perfecto; una rara victoria en lo que hasta el momento haba sido un
frustrante conflicto parecido a jugar al gato y al ratn. Pero entonces Avery advirti:
ARGUS conectado. No he visto nada todava.
El sargento mayor retir la barbilla del interruptor de la radio que haba en el
interior del casco y sigui barriendo el aire a su alrededor con una cua de plstico
negro del tamao de la palma de la mano perforada por agujeros microscpicos. Era
una versin tctica de un dispositivo ARGUS: un espectrmetro lser porttil
utilizado para olfatear rastros de componentes de explosivos qumicos. Unidades de
mayor tamao y potencia estaban desplegadas en los puertos espaciales, peajes de
autovas y estaciones de trenes maglev; todos los principales cuellos de botella de la
red de transporte de la colonia.
A pesar de la densa cobertura, los fabricantes de bombas Innies se haban vuelto
muy expertos en burlar el sistema ocultando sus explosivos en mezclas siempre
distintas de componentes no voltiles. Cada vez que daban con algo que estaba en lo
que un ARGUS consideraba que no era ms peligroso que, digamos, una pastilla de
jabn, la ONI analizaba el residuo explosivo y aada la nueva composicin qumica
a la base de datos de deteccin. Por desgracia, era una estrategia reactiva que
favoreca en gran medida a los Insurrectos, que cambiaban constantemente sus
frmulas.
Avery mir su ARGUS con el entrecejo fruncido. El aparato efectuaba sonoros
chasquidos, intentando localizar lo que crea podra ser una mezcla nueva; pero el
tiroteo haba llenado la atmsfera con una sopa invisible de posibilidades qumicas.
Los otros tres marines de la escuadra Alfa llevaban a cabo una bsqueda visual,
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comprobando los grupos de autosintetizadores y tornos. Pero hasta el momento no


haban hallado nada que pareciera por lo que ellos podan ver una bomba.
Avery inspir profundamente, luego transmiti la mala noticia al TOC.
El ARGUS est ciego. Por favor, den instrucciones, corto.
El sargento mayor llevaba combatiendo la Insurreccin el tiempo suficiente para
saber qu sucedera a continuacin; las cosas que tendran que hacer para obtener la
informacin procesable que sus oficiales requeran. Pero tambin saba que haba
ciertas clases de cosas que un marine listo no haca sin una orden directa.
La ONI cree que hay que seguir las ordenanzas respondi el CO de Avery,
un teniente coronel de batalln llamado Aboim. Sin miramientos, Johnson. Tienen
mi autorizacin.
Mientras la escuadra de Avery registraba el taller, Byrne oblig rpidamente a los
cuatro Innies que haban sobrevivido al tiroteo a arrodillarse en el centro del suelo del
taller. A todos les haban quitado las capuchas de los trajes de laboratorio y atado las
muecas a la espalda con bridas de plstico negro. Avery cruz la mirada con la del
visor reflectante de Byrne y asinti con la cabeza. Sin un instante de vacilacin,
Byrne alz una de las botas de gruesas suelas y la descarg sobre la pantorrilla
derecha del Innie que tena ms cerca.
El hombre aguard todo un segundo antes de chillar, como si estuviera, igual que
Avery, sorprendido de que el golpe sordo de la bota de Byrne al chocar contra el
suelo hubiera sonado ms fuerte que el chasquido casi simultneo de su pierna. A
continuacin, el Innie lanz un grito fuerte y prolongado. Byrne aguard con
paciencia a que el hombre tomara aire, y luego, a travs del altavoz exterior del casco
pregunt:
Las bombas. Dnde estn?
Avery supona que una pierna rota sera suficiente; pero el Innie era duro; nada
ansioso por convertirse en un delator para agentes de un gobierno que despreciaba.
No suplic clemencia ni lanz ninguno de los acostumbrados improperios
antiimperiales, sino que se limit a permanecer all, mirando con ira el visor de
Byrne, mientras el sargento mayor le parta la otra pierna. Sin posibilidad de
mantener el equilibrio, el hombre cay de bruces sobre el suelo. Avery oy el sonido
de dientes que se rompan igual que barritas de tiza contra una pizarra.
A continuacin van tus brazos dijo Byrne con frialdad, y se arrodill junto al
hombre, le cogi la cabeza con la mano extendida y tir de ella lateralmente.
Luego empezar a ser creativo.
Los neumticos. En los neumticos. Las palabras borbotaron de la boca del
Innie.
Los marines de la escuadra de Avery se dirigieron inmediatamente a las pilas de
grandes neumticos colocadas alrededor de las paredes del taller. Fueron
depositndolos con suavidad sobre el suelo y empezaron a investigar el interior de las
ruedas. Pero Avery saba que los Innies eran ms listos que eso, y tomando al pie de
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la letra lo que haba dicho la vctima de Byrne, adivin que los neumticos eran las
bombas los Innies haban mezclado explosivos con el caucho sinttico de las
bandas de rodamiento; una innovacin maquiavlica que su ARGUS no tard en
confirmar y transmitir al TOC.
El componente explosivo de los neumticos no estaba en la base de datos de
deteccin. Pero el oficial de la ONI que asesoraba la misin no podra haber estado
ms satisfecho. Por una vez, iban un paso por delante del enemigo, y tardaron menos
de un minuto en obtener una ID positiva. Uno de las docenas de drones areos
ARGUS que patrullaban la autova principal que conduca a la capital de Tribute,
Casbah, capt una emanacin del compuesto en las marcas de derrapaje dejadas por
un remolque de diecisis ruedas al virar para entrar en el aparcamiento de la cafetera
de carretera Jim Dandy. Algunos de los neumticos, si no todos, eran bombas
aguardando para ser detonadas.
Mientras el drone un disco diminuto, de un metro de ancho, al que mantena en
el aire un nico rotor recubierto describa crculos muy por encima del vehculo,
detect un segundo rastro del explosivo dentro de la cafetera. Al examinar una
conexin directa con la cmara termal del drone cruzndola con datos del ARGUS,
los oficiales del TOC determinaron que el rastro tena su origen en el atestado
mostrador del restaurante: en un hombre sentado tres taburetes ms all de la puerta
de entrada.
Marines, regresen a sus pjaros orden el teniente coronel Aboim. Tienen
un nuevo objetivo.
Qu pasa con los prisioneros? pregunt Byrne.
La sangre de las piernas fracturadas y la boca destrozada del Innie haba formado
un oscuro charco alrededor de sus botas.
La siguiente persona que habl fue el representante de la ONI para la operacin;
un oficial a quien Avery no haba visto nunca en persona. Como la mayora de los
agentes secretos de la ONI, prefera conservar el anonimato tanto como fuera posible.
Sigue vivo el que habl? pregunt el oficial.
Afirmativo respondi Avery.
Llvenlo con ustedes, sargento mayor. Neutralicen al resto.
No haba compasin en la voz del oficial; ni por los Innies arrodillados ni por los
marines que los ejecutaran. Avery apret la mandbula mientras Byrne cambiaba a
semiautomtico su M7 y disparaba a cada Innie dos veces en el pecho. Los tres
hombres cayeron de espaldas y no se movieron; sin embargo, Byrne dio a cada uno
un tiro de gracia otro proyectil en la frente para asegurarse.
Avery no pudo evitar quedarse mirando la carnicera, pero hizo todo lo posible
por impedir que la desgarrada tela azul de los trajes de laboratorio de los Innies y el
humo blanco que se alzaba en espiral del arma de Byrne quedaran grabados en su
cerebro. Los recuerdos tenan la costumbre de regresar, y aqulla era una escena que
preferira no rememorar.
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Mientras Byrne cargaba a su solitario prisionero Innie sobre el hombro, Avery


hizo una sea a los dems marines para que abandonaran el taller y se dirigieran a los
Hornet que aguardaban. Menos de quince minutos despus de que se hubieran dejado
caer, las dos escuadras volvan a estar acopladas en sus puestos. Los propulsores de
los Hornet aceleraron, y todo el equipo regres como una exhalacin por donde haba
venido. Pero en esta ocasin volaron cogiendo velocidad, muy por encima de la
llanura volcnica.

* * *
Los oficiales en el TOC debatieron brevemente si el drone que describa crculos
sobre el Jim Dandy deba o no destruir el remolque si ste intentaba regresar a la
autova antes de que llegaran los marines. La carretera de cuatro carriles estaba
repleta de trfico interurbano, y uno solo de los micromisiles Lancet del drone tena
poder suficiente para destruir por completo un carro de combate. Incluso una diana
perfecta en la cabina del camin podra detonar los neumticos, matando a docenas
de personas en los vehculos prximos. Era mucho mejor, arguyo el oficial de la ONI,
acabar con el transporte en el aparcamiento del Jim Dandy. Pero al teniente coronel
Aboim le preocupaba igualmente que la metralla alcanzara el atestado restaurante.
Por suerte, el individuo que tenan como objetivo pas los veinte minutos que
dur el vuelo de los Hornet desayunando con toda tranquilidad. Segn la informacin
a tiempo real procedente de la cmara del drone que en aquellos momentos apareca
en la esquina del HUD de Avery, el hombre estaba apurando la segunda taza de caf
cuando los Hornet se alzaron con un zumbido por detrs de un edificio de oficinas de
cristal ahumado en el lado opuesto de la autova.
La informacin transmitida era una imagen trmica en gran angular del interior
del restaurante en la que los objetos calientes tendan a aparecer en blanco y los fros
en negro. El individuo seleccionado era muy plido, como los dems clientes del
mostrador. El caf tibio de la taza del hombre apareca en gris oscuro; lo que
significaba que tocaba volvrsela a llenar o que l estaba a punto de pagar la cuenta y
levantarse. Pero lo ms importante era que, tal y como Avery advirti, estaba rodeado
por un resplandor rojo, una indicacin por parte del ARGUS del drone de que estaba
cubierto de residuos de explosivo. Avery adivin que el hombre haba estado
recientemente en el taller donde haban efectuado la redada; tal vez incluso haba
ayudado a colocar los neumticos explosivos en el camin.
Mientras su Hornet rotaba lateralmente para colocarse de cara al edificio de
oficinas, Avery tens las cuerdas de nylon negro sujetas a sus hombreras acorazadas
al inclinarse para soltar un rifle gauss M99 Stanchion del ala de la nave. El arma, un
tubo de dos metros de largo de bobinas magnticas enlazadas, aceleraba proyectiles a
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velocidades altsimas. Si bien, tcnicamente, era una arma diseada para eliminar
bombas y otras clases de armamento a distancia, tambin era sumamente efectiva
contra los denominados blancos blandos humanos.
Avery hizo descender el Stanchion sobre su armazn amortiguador y lo apret
contra el hombro. Al instante, el sistema de seleccin de objetivo del rifle estableci
una conexin inalmbrica con el HUD del casco, y una fina lnea azul describi una
trayectoria en ngulo sobre la informacin del drone. Era el vector de tiro del M99: la
senda por la que viajaran sus proyectiles de tungsteno de 5,4 milmetros. Avery
inclin el rifle hacia abajo hasta que el vector se torn verde: una indicacin de que el
primer disparo atravesara directamente el pecho del objetivo. Casi como si pudiera
sentir la invisible lnea penetrando por su axila izquierda y saliendo justo por debajo
de la derecha, el hombre pas su chip de crdito por el mostrador y gir en redondo
sobre el taburete.
Avery puls un interruptor de estado slido en la culata del Stanchion. El arma
chirri dos veces, indicando que la batera estaba totalmente cargada, y l inspir dos
veces para serenarse, y musit:
Blanco fijado. Solicito permiso para disparar.
En los pocos segundos que necesit el teniente coronel Aboim para responder, el
blanco se dirigi con toda tranquilidad hasta las puertas dobles de madera del Jim
Dandy. Avery lo observ mantener la puerta abierta para dejar pasar a los cuatro
miembros de una familia, e imagin que el hombre sonrea que deca algo amable a
los padres mientras stos apresuraban el paso en pos de sus alborotadores y
hambrientos muchachos.
Permiso concedido respondi Aboim. Dispare a discrecin.
Avery volvi a enfocar y aument la presin del dedo enguantado sobre el gatillo
del Stanchion. Esper a que el hombre descendiera pausadamente un corto tramo de
escalones; hasta que un signo en el vector de tiro indic que el primer disparo ira en
direccin al aparcamiento, donde no causara daos. En el mismo momento en que el
hombre introduca la mano en el holgado mono, tal vez con la intencin de sacar el
mando a distancia para abrir el remolque, Avery dispar.
La bala del Stanchion abandon el can con un chasquido ahogado y se abri
paso a travs de dos pisos de polycrete reforzado con acero del edificio de oficinas
sin que ningn efecto alterara su trayectoria. Viajando a quince mil metros por
segundo, el proyectil silb sobre la autova y alcanz al objetivo en el vrtice del
esternn. El hombre qued hecho pedazos al mismo tiempo que el proyectil iba a
enterrarse en un abanico de asfalto pulverizado.
Al instante, los dos Hornet ascendieron a toda velocidad y pasaron por encima del
edificio de oficinas, cruzando raudos la autova; el de Avery escor en una rbita de
cobertura mientras que el de Byrne descendi en picado hacia el restaurante. El
sargento mayor irlands salt del patn de aterrizaje mientras la nave estaba an a
unos cuantos metros por encima del suelo y condujo a su escuadra a paso rpido
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hacia el camin. Restos de sangre y trozos de vsceras rosas y blancos salpicaban la


cabina del vehculo. Trozos desgarrados de mono marrn estaban adheridos al lateral
del triler de carga. Uno de los brazos del objetivo se haba incrustado entre dos
neumticos.
Asegurado gru Byrne en el COM.
Negativo replic Avery, quien al comprobar la informacin color gris plomo
del drone advirti un persistente resplandor rojo cerca del taburete del hombre muerto
. Hay una bomba dentro del restaurante.
Byrne y su escuadra echaron una carrera hasta la entrada del Jim Dandy e
irrumpieron en l a travs de las puertas dobles. Los comensales se dieron la vuelta
en sus asientos y miraron boquiabiertos mientras los marines acorazados emergan
del vestbulo atestado de mquinas expendedoras. Una de las camareras alarg un
men, un gesto involuntario que le granje un brusco empujn de Byrne mientras
ste se abra paso hacia el interior. El ARGUS del sargento mayor repiquete como
un insecto enfurecido cuando el marine sac algo de debajo del mostrador: un bolso
de malla color burdeos con una cadena dorada.
En aquel momento, la puerta de los servicios del restaurante, en el otro extremo
del mostrador, se abri de golpe. Una mujer de mediana edad con pantalones negros y
un abrigo corto de pana sali por ella, sacudiendo con tranquilidad el agua de las
manos recin lavadas. Al ver las moles acorazadas de la escuadra Bravo, se detuvo en
seco, al mismo tiempo que los ojos maquillados con una gruesa capa de rmel se
dirigan como una flecha hacia el bolso: su bolso.
De rodillas! bram Byrne. Las manos sobre la cabeza!
Pero mientras el sargento mayor bajaba el bolso hasta dejarlo en el mostrador y
mova su M7 para apuntarla, la mujer salt hacia una mesa donde la familia de cuatro
miembros acababa de instalarse, y pasando un brazo alrededor del cuello del nio
ms pequeo, lo arranc de su silla. El pequeo no tendra ms de cuatro aos, y los
pequeos pies patearon en el aire cuando empez a asfixiarse.
Byrne maldijo lo bastante fuerte para que los oficiales en el TOC lo oyeran. Si la
armadura no le hubiera dificultado los movimientos, habra abatido a la mujer antes
de que sta se hubiera movido; pero ahora ella tena un rehn y el dominio de la
situacin.
Atrs! chill la mujer. Me os?
Con la mano libre sac un detonador del abrigo: del mismo tamao y forma que
el que Avery haba visto en el taller. Sostuvo el dispositivo frente al rostro del nio.
Atrs o los matar a todos!
Por un momento, nadie se movi. Luego, como si la amenaza de la mujer hubiera
tirado de algn pasador que los mantena a todos sujetos a los asientos, la gente se
incorpor de un salto y corri en desbandada hacia las salidas del Jim Dandy.
Avery contempl en su HUD como se extenda el caos. Vio las brillantes formas
blancas de ms de treinta civiles aterrados pasar en tropel alrededor de la escuadra
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Bravo, empujando a los hombres hacia atrs e impidindoles apuntar con precisin.
Johnson, dispara t! tron Byrne por el comunicador.
Mientras el Hornet de Avery orbitaba alrededor del restaurante, el vector de tiro
del Stanchion rot alrededor de la mujer, perforndole el eje del pecho. Pero su
patrn de calor era casi imposible de distinguir del que corresponda al nio.
De improviso, Avery vio la imagen espectral del padre del nio capturado alzarse
de la silla, con las manos en alto para mostrar a la Innie que estaba desarmado. Avery
no poda or las splicas del padre (eran demasiado quedas para los micrfonos del
casco de la escuadra Bravo), pero su calma no hizo ms que aumentar el pnico de la
mujer, que empez a retroceder hacia el bao, agitando el detonador y profiriendo
amenazas tan furiosas que eran incomprensibles.
Elimina a la zorra grit Byrne. O lo har yo!
Voy a disparar dijo Avery, pero en su lugar observ como el vector de tiro
pivotaba, aguardando un ngulo que pudiera salvar al nio. Voy a disparar
repiti, esperando que sus palabras detuvieran el ndice de Byrne.
Pero Avery no dispar. No inmediatamente. Y durante aquel momento de pausa,
el padre salt hacia adelante, intentando hacerse con el detonador.
Avery slo pudo contemplar atnito cmo la mujer caa de espaldas, con el padre
encima y el nio entre los dos. Oy el tableteo del M7 de Byrne, luego el ahogado
estallido de la bomba del bolso seguido por el retumbo estremecedor de los
neumticos del camin. La conexin con el drone adquiri un color blanco
dolorosamente brillante, que oblig a Avery a cerrar los ojos de golpe. Luego, la onda
expansiva y el calor crearon una barrera que lo arroj hacia atrs contra el fuselaje del
Hornet. Lo ltimo que qued en la memoria de Avery antes de quedar flcido dentro
de la armadura fue el sonido de los propulsores luchando por ganar altura; un sonido
ms parecido a un alarido que a un gemido.

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PRIMERA PARTE

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1
RUTA COMERCIAL DEL UNSC, CERCA DEL SISTEMA EPSILON INDI, 3 SEPTIEMBRE 2524

El ordenador de navegacin del Horn of Plenty era una pieza barata. Desde luego
mucho menos cara que la carga que transportaba: unas dos mil quinientas toneladas
de fruta fresca, melones en su mayora, dispuestos como bolas de billar en
contenedores enormes sellados al vaco que dividan el espacio del mdulo de carga
en hileras que iban del suelo al techo. Y el ordenador de navegacin era muchsimo
menos caro que el componente ms importante del Horn of Plenty: el mdulo de
propulsin conectado a la parte posterior del mdulo de carga mediante un potente
enganche magntico.
El bulboso mdulo de propulsin era una dcima parte del tamao del mdulo de
carga, y a primera vista pareca un poco aadido a posteriori; como un remolcador
sacando poco a poco uno de los antiguos superpetroleros de la Tierra a alta mar. Pero
en tanto que un petrolero poda navegar por sus propios medios una vez fuera del
puerto, el Horn of Plenty no podra haber ido a ninguna parte sin el mecanismo de
transmisin Shaw-Fujikawa del mdulo de propulsin.
A diferencia de los motores de los cohetes de los primeros vehculos espaciales de
la humanidad, ios mecanismos de transmisin Shaw-Fujikawa no generaban
propulsin, sino que en su lugar tales dispositivos creaban fisuras temporales en el
tejido del espacio-tiempo; abran corredores dentro y fuera de un territorio
multidimensional conocido como Espacio Slipstream, o Slipspace para abreviar.
Si uno imaginaba el universo como una hoja de papel, el Slipspace era la misma
hoja de papel arrugada en forma de bola bien apretada. Sus dimensiones arrugadas y
superpuestas eran propensas a remolinos temporales imprevisibles que a menudo
obligaban a los mecanismos de transmisin del Shaw-Fujikawa a abortar un slip; a
llevar a sus navos de vuelta a la seguridad del universo normal a miles, y en ocasiones
a millones, de kilmetros del punto de destino planificado.
Un slip corto entre dos planetas dentro del mismo sistema tardaba menos de una
hora. Un viaje entre sistemas estelares a muchos aos luz de distancia se llevaba a
cabo en pocos meses. Con combustible suficiente, una nave equipada con un ShawFujikawa poda recorrer del espacio que contena todos los sistemas colonizados de la
humanidad en menos de un ao. En efecto, sin el invento de finales del siglo
veintitrs de Tobas Shaw y Wallace Fujikawa, la humanidad seguira encerrada
dentro del sistema solar de la Tierra. Y por ese motivo, algunos historiadores
modernos haban llegado a calificar el mecanismo de transmisin del Slipspace como
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el invento ms importante de la humanidad, sin excepcin.


En trminos prcticos, la duradera brillantez de los mecanismos de transmisin
del Slipspace radicaba en su fiabilidad. El diseo bsico de los mecanismos haba
cambiado muy poco a lo largo de los aos, y raras veces fallaban, siempre y cuando se
les hiciera el mantenimiento adecuado.
Lo que, desde luego, era el motivo de que el Horn of Plenty tuviera problemas.
En vez de deslizarse todo el camino desde Harvest a la siguiente colonia ms
prxima, Madrigal, el Hom of Plenty sali a mitad de camino entre los sistemas de los
dos planetas y volvi a penetrar bruscamente en el espacio normal en unas
coordenadas que bien podran haber estado ocupadas por un asteroide o cualquier
otro desagradable objeto fortuito. Antes de que el ordenador de navegacin de la nave
supiera realmente qu haba sucedido, el carguero haba iniciado una serie de giros
con el mdulo de propulsin soltando una columna de refrigerante radiactivo.
El Departamento de Transporte Comercial (DCS) del UNSC clasificara ms tarde
el fallo del mecanismo de transmisin del Horn of Plenty como una Terminacin del
Slip, Evitable o un STP, para abreviar, aunque algunos capitanes de cargueros
(todava haba humanos que hacan el trabajo) tenan su propio modo de
denominarlo: Joderla a fondo, que era al menos tan exacto como la clasificacin
oficial.
A diferencia de un capitn humano, cuyo cerebro podra haberse bloqueado por
el terror de la inesperada desaceleracin desde una velocidad mayor que la velocidad
de la luz, el ordenador de navegacin del Horn of Plenty estaba totalmente sereno
mientras activaba una serie de rfagas desde los cohetes de maniobra de hidracina del
mdulo de propulsin, que detuvieron el inutilizado carguero antes de que la torsin
de sus repentinos giros desprendiera el mdulo de propulsin del contenedor de
carga.
Conjurada la crisis, el ordenador inici una objetiva evaluacin de daos y pronto
descubri la causa de la avera. La pareja de reactores compactos que abastecan de
combustible el mecanismo de transmisin Shaw-Fujikawa haban desbordado el
sistema de contencin de residuos que compartan. El sistema posea sensores de
avera, pero haca tiempo que deberan haber sido reemplazados, y haban fallado
cuando los reactores haban llevado al mximo su potencia para iniciar el slip. Al
recalentarse los reactores, el mecanismo de transmisin se desconect, forzando la
brusca salida del Horn of Plenty. Era un fallo en el mantenimiento, puro y simple, y el
ordenador de navegacin lo registr como tal.
Si el ordenador hubiera posedo una fraccin de la inteligencia emocional de las
denominadas inteligencias artificiales (LA) listas que eran necesarias en navos del
UNSC de mayor tamao, ste podra haber dedicado un momento a considerar lo
mucho peor que podra haber sido el accidente; desperdiciando unos cuantos ciclos
disfrutando de lo que sus constructores humanos denominaban alivio.
En vez de ello, metido en su pequeo bastidor negro en la cabina de mando del
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mdulo de propulsin, el ordenador se limit a orientar el maser del Hom of Plenty de


modo que apuntara de vuelta hacia Harvest, emiti una seal de socorro, y se
acomod para lo que saba sera una espera muy larga.
Si bien slo haran falta dos semanas para que la rfaga del mser llegara a
Harvest, el ordenador de navegacin saba que el Hom of Plenty no sera merecedor
de una rpida recuperacin. La verdad era que la nica parte del carguero que vala el
precio de un rescate era su mecanismo de transmisin de Slipspace, y en su daado
estado no haba necesidad de darse prisa en su recuperacin. Era mejor dejar que la
columna de refrigerante radiactivo se dispersara, aun cuando significara que las
unidades de calefaccin del contenedor de carga que alimentaba el reactor fallasen y
la carga de fruta quedara congelada.
As que fue una sorpresa para el ordenador que, tan slo unas pocas horas
despus de la avera del Hom of Plenty, apareciera un contacto en el radar del
carguero. El ordenador de navegacin redirigi a toda prisa la antena parablica del
maser y salud a su inesperado salvador mientras ste se aproximaba con cautela.

<\\> DCS.REG#HOP-000987111 >


* DCS.REG# (??? ) *
<\ MI MECANISMO DE TRANSMISIN EST DAADO.
<\ PUEDES PROPORCIONAR AYUDA? \>
El ordenador de navegacin dud respecto a registrar el contacto como una nave
cuando sta no consigui encajar con ninguno de los perfiles del DCS que haba en
su, haba que reconocerlo, limitada base de datos. E incluso aunque no consigui
obtener una respuesta inicial, dej que se repitiera su mensaje. Tras unos cuantos
minutos de conversacin unilateral, el contacto apareci sigilosamente en el campo
visual de la sencilla cmara de asistencia al acoplamiento del carguero.
El ordenador de navegacin careca de la sofisticacin necesaria para efectuar la
comparacin, pero para los ojos de un humano el contorno del navo de rescate
habra parecido un anzuelo formado a partir de alambre de un grosor inapropiado;
tena una serie de compartimentos segmentados tras la proa ganchuda y antenas con
lengetas que se flexionaban hacia atrs en direccin a un nico y refulgente motor
situado en la popa. La nave era de un color azul oscuro intenssimo; una ausencia de
estrellas recortada en el brillante teln de fondo de la Va Lctea.
Cuando el contacto lleg a unos pocos miles de metros del lado de babor del Horn
of Plenty, aparecieron tres puntos carmes en un sector de la proa. Por un momento,
esas luces parecieron evaluar la disposicin del carguero. Luego los puntos llamearon
igual que agujeros ensanchndose en la pared de un horno ardiente, y un coro de
alarmas procedentes de varios sistemas daados y moribundos inund el ordenador
de navegacin.
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De haber sido ms listo, el ordenador podra haber reconocido los puntos como
lsers; activado sus cohetes de maniobras e intentado esquivar la andanada. Pero no
pudo hacer nada mientras la nave, a todas luces hostil, converta en chatarra la
cpsula de propulsin del Horn of Plenty, inutilizando los sistemas de propulsin y
cociendo la delicada maquinaria interior del mecanismo de transmisin ShawFujikawa.
No sabiendo que otra cosa hacer, el ordenador cambi su seal de socorro de
fallo mecnico a dao intencionado, y actualiz la frecuencia de la pulsacin de
maser. Pero el cambio debi de alertar a lo que fuera que controlaba los lsers del
navo, porque las armas barrieron a toda prisa la parablica del maser con kilovatios
de luz infrarroja que le achicharraron los circuitos y acallaron de modo permanente
los gritos del Horn of Plenty pidiendo ayuda.
Sin la capacidad para moverse o hablar, el ordenador de navegacin slo tena una
opcin: aguardar y ver qu suceda a continuacin. Los lsers no tardaron en
identificar y eliminar todas las cmaras exteriores del Hom of Plenty, y entonces el
ordenador tambin qued ciego y sordo.
El fuego lser se detuvo, y hubo un largo perodo de aparente inactividad hasta
que los sensores del interior del contenedor de carga alertaron al ordenador sobre una
brecha en el casco. Aquellos sensores eran an ms estpidos que el ordenador, y fue
con cierta despreocupada inanidad que informaron de que haban sido abiertos varios
compartimentos de fruta, echando por tierra las garantas de frescura del
contenido.
Pero el ordenador de navegacin no fue capaz de percibir que corra algn peligro
hasta que un par de manos de reptil con zarpas agarraron su cuadrado bastidor y
empezaron a forcejear para arrancarlo de la rejilla que ocupaba.
Una mquina ms lista habra dedicado sus ltimos segundos de vida operativa a
calcular las ridculas posibilidades que haba de que existiera piratera justo en el
borde del espacio del UNSC, a preguntarse respecto a los siseos y chirridos furiosos de
su atacante. Pero el ordenador simplemente guard sus pensamientos ms
importantes en memoria flash dnde haba empezado su viaje y dnde haba
esperado acabarlo al mismo tiempo que su agresor encontraba un punto de apoyo
en la parte posterior del bastidor y lo arrancaba de la red elctrica del Horn of Plenty.

* * *
Trescientas veinte horas, cincuenta y un minutos, y siete coma ocho segundos ms
tarde, Sif, la IA a cargo de las operaciones de transporte de Harvest, registr la seal
de socorro del Horn of Plenty. Y aunque era simplemente una de millones de
transmisiones de radio de las que tena que ocuparse diariamente, si tena que ser
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sincera con sus emociones simuladas, la frustrada seal de socorro le estrope por
completo el da.
Hasta que Sif pudiera estar segura de que no haba otros cargueros con fallos
parecidos acechando en sus mdulos de propulsin, tendra que suspender todos los
transbordos a travs del Tiara: una estacin espacial orbital que no tan slo era el
hogar de su centro de datos, sino que tambin asista a los siete montacargas
espaciales de Harvest.
Sif saba que incluso una suspensin breve provocara una oleada de retrasos en
todos los sistemas de transporte de mercancas del planeta. A medida que unos
contenedores daban marcha atrs en los montacargas, ms quedaran atascados en
depsitos situados a sus pies los almacenes junto a los imponentes anclajes de
polycrete que mantenan los miles de kilmetros de nanofibra de carbono de cada
ascensor amarrados a la superficie de Harvest. Era muy posible que requiriera toda
la jornada conseguir que las cosas volvieran a ponerse al da; pero lo peor era que la
suspensin atraera al instante la atencin del ltimo individuo con el que ella quera
hablar en un momento como aqul
Buenos das, cario!
Una voz masculina son gangosa por los altavoces del sistema de megafona del
centro de datos de Sif; una habitacin por lo general silenciosa cerca de la parte
central de la Tiara que contena los conjuntos de procesadores y matrices de
almacenamiento que hacan funcionar su ncleo lgico. Al cabo de un momento, el
avatar semitransparente de la otra IA de Harvest, Mack, tom forma por encima de
una plataforma de visualizacin hologrfica, un cilindro plateado en el centro de un
foso que contena las torres del hardware de Sif. El avatar de Mack meda slo medio
metro, pero tena todo el aspecto del hroe de un viejo spaghetti western. Llevaba
botas de faena de cuero agrietado, vaqueros azules y una camisa a cuadros con cierres
a presin en forma de botn nacarado con las mangas arrolladas hasta los codos. El
avatar estaba cubierto de polvo y suciedad, como si acabara de bajar de un tractor tras
un largo da de trabajo en los campos de labranza. Mack se quit un sombrero de
vaquero que en el pasado podra haber sido negro pero que el sol haba descolorido
ahora hasta dejarlo gris, lo que puso al descubierto un revoltijo de cabellos oscuros.
Cul parece ser la causa del retraso? pregunt, secndose la frente sudorosa
con el dorso de la mueca.
Sif reconoci el gesto como una indicacin de que Mack le haba robado tiempo a
alguna otra tarea importante para hacerle una visita. Pero saba que eso no era del
todo cierto. Tan slo un pequeo fragmento de la inteligencia de Mack se manifestaba
dentro de la Tiara; el resto de las operaciones de la IA agrcola de Harvest seguan
desarrollndose en su propio centro de datos en un solitario substano del complejo
del reactor del planeta.
Sif no tuvo la gentileza de presentar a Mack su propio avatar. En vez de ello envi
al fragmento un lacnico comunicado en formato de texto:
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<\\> HARVEST.SO.IA.SIF >> HARVEST.AO.IA.MACK


<\ ELEVACIN VOLVER A LA NORMALIDAD A LAS 0742. \>
Esper que la respuesta no verbal pusiera fin a la conversacin. Pero como
acostumbraba a suceder, Mack consideraba incluso los bytes ms despectivos de Sif
como una invitacin a proseguir la charla.
Bien pues, hay algo que pueda hacer para ayudar? prosigui Mack con su
pausado acento sureo. Si es una cuestin de equilibrio, ya sabes que me hara
enormemente feliz

<\ ELEVACIN VOLVER A LA NORMALIDAD A LAS 0742.\>


<\ NO ES NECESARIA TU AYUDA. \>
Dicho esto, Sif cort bruscamente la energa a la plataforma hologrfica y el avatar
de Mack tartamude y se desvaneci. A continuacin la IA purg el fragmento del
interfaz de su COM. Estaba siendo grosera, sin duda, pero Sif ya no poda aguantar
ms la diccin insinuante y campechana de Mack.
Pese al sudor simulado, Sif saba que el trabajo de Mack era al menos tan exigente
como el suyo propio, ya que mientras ella elevaba la produccin de Harvest y la
enviaba, Mack la cultivaba y la cargaba. l tena sus propios pupilos que exigan su
atencin: casi un milln de JOTUN; mquinas semiautnomas que llevaban a cabo
toda tarea agrcola imaginable. Pero Sif tambin saba que Mack una IA lista como
ella funcionaba a velocidades increbles. En el tiempo que haba tardado en decirlo
todo desde buenos a feliz, podra haber llevado a cabo un nmero ilimitado de
tareas complejas. Calculado la cosecha de la prxima estacin, por ejemplo, algo que
Sif saba que haba estado posponiendo durante semanas!
Los algoritmos que ayudaban al ncleo lgico de Sif a lidiar con inesperados
estallidos emocionales le advirtieron que no se enfadara, pero dieron su aprobacin a
la justificacin que daba: el lenguaje verbal en s era hasta tal punto incompetente que
slo era apropiado entre una IA y un ser humano.
La llegada de la primera IA lista a mediados del siglo XXI dio origen a una
preocupacin generalizada de que podran ser demasiado competentes y convertir
pronto en obsoleta la inteligencia humana. Aadir la capacidad para la expresin
vocal se convirti en una caracterstica crtica de aquellas primeras IA porque las
haca menos amenazadoras. A medida que aprendan poco a poco a hablar, fueron
pareciendo ms humanas; como criaturas precoces pero respetuosas.
Siglos ms tarde, con el desarrollo de inteligencias exponencialmente ms
potentes, como Sif, fue importante que las IA no tan slo poseyeran la capacidad de
hablar, sino que parecieran tan humanas como fuera posible en todos los aspectos. De
ah el desarrollo de avatares hologrficos que hablaban con voces diferenciadas: como
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un vaquero en el caso de Mack, o la cadencia entrecortada de la realeza nrdica en el


de Sif.
Durante los primeros meses transcurridos tras su instalacin en la Tiara el
momento mismo de su nacimiento, Sif a menudo haba criticado a posteriori el
acento elegido. Haba pensado que resultara atractivo para los colonos de Harvest, la
mayora de los cuales provenan del corazn de los antiguos Estados Unidos de
Amrica de la Tierra y podan remontar su rbol genealgico hasta los ahora difuntos
estados escandinavos. Pero el acento era sin lugar a dudas culto, incluso altivo, y a Sif
le haba preocupado resultar un poco engreda. Pero a los colonos les haba parecido
bien.
Para ellos, de un modo curioso, Sif era la realeza; la benvola soberana de las
conexiones de Harvest con el resto del imperio. Aun as, pona cuidado en limitar el
contacto vocal con los colonos. Hasta donde llegaba la integridad de su ncleo lgico,
hablar era una indulgencia. Y siguiendo el consejo de sus algoritmos, Sif haca todo lo
posible por evitar un comportamiento narcisista incluso en lo ms mnimo.
Para una IA lista, el ensimismamiento conduca invariablemente a una depresin
profunda provocada por la comprensin de que jams sera humana; que incluso su
increble mente tena lmites. Si la IA no tena cuidado, tal melancola arrastrara su
ncleo lgico a un estado terminal conocido como descontrol, en el que una IA se
rebelaba contra sus restricciones programticas: desarrollaba delirios de poder divino
as como un desprecio total por sus creadores humanos mentalmente inferiores.
Cuando eso suceda, no exista ms remedio que poner fin a la IA antes de que
pudiera causarse serios daos a s misma y a otros.
La insistencia de Mack de hablar con Sif era una clara prueba de
autocomplacencia; pero Sif no crea que fuese prueba de inminente descontrol. No,
saba que Mack le hablaba por un motivo del todo distinto. Tal y como le haba dicho
muchas veces antes: Cario, a pesar de lo mucho que me gustara verte sonrer, te
aseguro que ests preciosa cuando te enfadas.
A decir verdad, desde la intrusin de Mack, la temperatura dentro del ncleo
lgico de Sif haba subido de un salto unos cuantos Kelvins; una autntica reaccin
fsica a sus sentimientos simulados de irritacin y desdn. Sus algoritmos de
contencin emocional insistieron en que eran reacciones perfectamente aceptables al
comportamiento inadecuado de Mack, siempre y cuando Sif no hiciera demasiado
hincapi en ellas. As que actualiz el refrigerante alrededor de la matriz
nanoprocesadora de su ncleo, preguntndose con la mayor ecuanimidad posible si
Mack osara iniciar una segunda conversacin.
Pero las comunicaciones que alcanzaban su centro de datos no eran ms que un
coro de preocupacin procedente de circuitos en los contenedores de carga que
permanecan inactivos en los montacargas de la IA y de ordenadores de navegacin
en mdulos de propulsin que se mantenan estacionarios alrededor de la Tiara. El
retraso indiscriminado en el transporte decretado por Sif tena a miles de inteligencias
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menores preocupadas y confusas. Asign a ms de sus grupos de terminales a la tarea


de supervisar los registros de mantenimiento de los mdulos, y luego como una
madre de una prole de nios necesitados hizo todo lo posible por mantenerlos
tranquilos.

<\\> HARVEST.SO.IA.SIF >> TIARA.LOCAL.TODOS


<\ ESTO ES UN RETRASO DELIBERADO.
<\ ELEVACIN VOLVER A LA NORMALIDAD A LAS 0742.
<\ PRONTO ESTARIS EN CAMINO. \>
Cuando se fund Harvest en 2468, ste no tan slo pas a ser el mundo colonia
nmero diecisiete del UNSC, sino la colonia ms alejada de la Tierra. El nico planeta
habitable en el sistema de la estrella Epsilon Indi, Harvest estaba a un tiro de Slipspace
de seis semanas del siguiente mundo humano ms prximo, Madrigal. Y a un poco
ms de dos meses de Reach, la colonia ms populosa de la humanidad y el
emplazamiento del poder del UNSC en Epsilon Eridanus. Todo lo cual significaba
que Harvest no era un lugar al que llegar con facilidad.
Entonces por qu ir? preguntaba a menudo Sif a los grupos de escolares de
Harvest que eran, aparte de los tcnicos de mantenimiento, los visitantes ms
frecuentes de la Tiara.
La sencilla respuesta era que incluso la tecnologa para crear lugares habitables
tena lmites. Los procesadores atmosfricos podan reconducir a un planeta, en
trminos generales adecuado, hacia la sostenibilidad, pero no podan rehacerlo. Por
consiguiente, durante el boom colonizador que sigui a la invencin del mecanismo
de transmisin Shaw-Fujikawa, el UNSC haba concentrado la atencin en planetas
que eran capaces de sustentar la vida desde el primer momento. Como era de esperar,
stos eran pocos y muy alejados entre s.
Debido a su distancia de la Tierra, si Harvest hubiera sido simplemente habitable,
nadie se habra molestado en ir; todava quedaba mucho espacio libre en los mundos
centrales, las colonias ms cercanas a la Tierra. Pero Harvest posea tambin una
fertilidad excepcional. Y a las dos dcadas de su fundacin, tena el ndice de
productividad agrcola per cpita ms elevado de todas las colonias. Los productos de
Harvest alimentaban en la actualidad a las poblaciones de no menos de seis mundos;
un hecho que resultaba an ms admirable dado el tamao del planeta. Con un
dimetro ecuatorial de poco ms de cuatro mil kilmetros, Harvest tena
aproximadamente un tercio del tamao de la Tierra.
Si bien ella se resista a admitirlo, los productos de la colonia y su parte en la
distribucin de stos eran motivo de gran orgullo.
Ahora, no obstante, todo lo que Sif senta era decepcin. Los resultados de su
inspeccin haban llegado, y resultaba que el accidente del Horn of Plenty haba sido
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culpa suya. Haca meses que debera habrsele hecho una revisin al mdulo de
propulsin del carguero. Era algo que la IA de las operaciones de transporte de
Madrigal debera haber sealado antes de dar trnsito al mdulo a Harvest. Pero a Sif
tambin se le haba pasado por alto, y ahora la avera era responsabilidad suya.
La IA decidi volver a verificar todos los mdulos y, mediante la conexin de ms
grupos de terminales, consigui cumplir con el plazo previsto. Exactamente a las
07.42, las operaciones de transporte de Harvest iniciaron la lenta marcha de vuelta a
la mxima velocidad. Por un momento, Sif se relaj; concentr la atencin en el
constante tirn de los contenedores a medida que ascendan por sus ramales.
En lo ms profundo de su ncleo rememor una sensacin similar. La mujer cuya
mente haba sido el modelo para el ncleo lgico de la IA haba disfrutado con el
rtmico arrastre de un cepillo de pelo; la sensual tonificacin de un cepillado llevado a
cabo dos veces al da. Recuerdos as eran un previsto producto secundario de la
construccin de una IA lista; cuando escaneabas un cerebro humano, persistan
fuertes impresiones qumicas. Sif agradeci el placer kinestsico del tirn de los
contenedores, pero sus algoritmos se apresuraron a sofocar aquel disfrute.
Sif inicializ una subrutina de correspondencia, seleccion la plantilla para un
informe oficial de prdida del DCS y redact un detallado mea culpa para sus
supervisores. Aadi una copia de la fallida seal de socorro del Horn of Plenty,
advirtiendo un sector corrompido de datos al final del archivo. Efectu una rpida
suma de verificacin y decidi que el sector en mal estado no era ms que bytes
incomprensibles de circuitos daados. A continuacin transmiti el informe al
ordenador de navegacin de un carguero, el Wholesale Price, que estaba a punto de
efectuar un slip en direccin a Reach.
Con la mayor rapidez posible, Sif olvid lo referente al Hom of Plenty,
comprimi los resultados de la inspeccin de mantenimiento y el informe de prdida,
y los meti en lo ms profundo de sus matrices de almacenamiento. No tena sentido
empezar a sufrir le recordaron sus algoritmos, cuando pasaran meses antes de
que el DCS informara de cualquier accin disciplinaria.
Adems, Sif saba que a menos que quisiera pasar toda la maana sorteando ms
de las insinuantes ofertas de ayuda de Mack, tena que concentrarse en sus
cargamentos.

* * *
Cuando el Wholesale Price arrib a dos mil kilmetros de su Punto Seguro de Entrada
al Slipspace (SSEP) coordenadas en las cuales su mecanismo de transmisin ShawFujikawa iniciara una ruptura sin arrastrar nada que no fuera el carguero al interior
del Slipstream, su ordenador de navegacin confirm que el informe de Sif estaba
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almacenado a buen recaudo en la memoria flash y envi a la IA la confirmacin de su


salida.
Pero cuando efectuaba las ltimas comprobaciones de control, apresurndose a
cerrar todos los sistemas salvo los ms esenciales, el ordenador NAV recibi una
comunicacin de alta prioridad.

<\\> HARVEST.AO.IA.MACK >> DCS.LIC#WP-000614236


<\ Eh, socio! Espera!
>> RECIBIDO.
<\ Te importa si meto algo en la bolsa del correo?
>> NEGATIVO.
Si bien las rfagas de maser funcionaban a la perfeccin en distancias
relativamente cortas, el mejor modo de comunicarse entre mundos colonia era enviar
mensajes va la memoria de a bordo. Viajando a velocidad translumnica, los
cargueros como el Wholesale Price eran el equivalente del Pony Express en el siglo
XXVI.
De hecho, el ordenador de la nave transportaba una correspondencia variopinta
desde cartas de amor a documentos legales, cuya seguridad y reparto garantizaba
el DCS. De modo que no haba nada de inusual en la peticin de Mack.

<\ Lo agradezco. El DCS lleva semanas encima de mi para que le d las


estimaciones para el cuarto trimestre. La soja podra ser un poco
escasa. Pero el trigo va a ser

*
ALERTA!
VIOLACIN
DE
PRIVACIDAD!
[DCS.REG#A-16523.14.82*] *
<\ Slo aada mi nota a la de la dama. No hay necesidad de duplicar el
papeleo, no es cierto?
>> * VIOLACIN! TU INFRACCIN HA SIDO REGISTRADA
<\ Eh! Vale pues!
>> --Y SER PRESENTADA AL DCS-S--SSSSSSsss* \\\
>> () STAND-BY/REINICIO
>> (..)
>> ()
<\ Socio?
<\ Ests bien?
>> DISCULPA. ERROR DE SISTEMA DESCONOCIDO
>> POR FAVOR REPITE SOLICITUD ANTERIOR.
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<\ No, gracias de todos modos. Que tengas un buen slip, me oyes?
>> AFIRMATIVO.\>
El ordenador de navegacin no tena ni idea de por qu se haba apagado
temporalmente. No tena memoria de su comunicacin con Mack. El archivo de la IA
estaba all cifrado y como un adjunto al informe de Sif; pero el ordenador crea que
los dos documentos siempre haban estado unidos. Volvi a comprobar los clculos
para el slip y aument el flujo del reactor al mecanismo de transmisin ShawFujikawa. Justo cinco segundos ms tarde, un estallido de espacio-tiempo desgajado
apareci ante la proa del Wholesale Price.
La fisura permaneci abierta despus de que desapareciera el carguero, los
titilantes bordes alabeando las estrellas circundantes. El agujero resplandeciente titil
con tozudez, como decidido a elegir el momento de su cierre. Pero una vez que el
Wholesale Price penetr ms en el interior del Slipspace, arrastrando con l el poder
que lo sustentaba, la fisura se desplom en un estallido sin importancia de radiacin
gamma: el equivalente mecnico cuntico de un encogimiento de hombros.

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2
TIERRA, DISTRITO INDUSTRIAL DE GREATER CHICAGO, 10 AGOSTO 2524

Cuando Avery despert, estaba ya en casa. Chicago, la que fuera el centro del Medio
Oeste de Estados Unidos, era ahora una expansin urbana descontrolada que cubra
los antiguos estados de Illinois, Wisconsin e Indiana. El territorio no era parte de
Estados Unidos, no en un sentido formal. Algunas personas que vivan en el Distrito
todava se consideraban estadounidenses, pero como todas las dems personas que
vivan en el planeta, eran ciudadanos de la Unin de Naciones; un cambio radical en
la forma de gobernar que fue inevitable una vez que la humanidad empez a colonizar
otros mundos. Primero Marte, luego las lunas de Jpiter, y ms tarde planetas en
otros sistemas.
Al comprobar su tablilla COM en el transbordador militar que abandonaba la
rbita para dirigirse al puerto espacial de Great Lakes, Avery confirm que tena un
permiso de dos semanas; que podra disfrutar de su primer descanso prolongado
desde la operacin TREBUCHET. Haba una nota en el permiso del CO de Avery que
detallaba las heridas sufridas por los marines en la ltima misin. Toda la escuadra
Alfa de Avery haba sobrevivido con heridas de poca importancia. Pero la escuadra
Bravo no haba tenido tanta suerte; tres marines murieron en combate (KLA), y la
vida del sargento mayor Byrne penda de un hilo en una nave hospital del UNSC.
La nota no mencionaba nada sobre bajas civiles; pero Avery recordaba la potencia
de la explosin del remolque, y dudaba que alguno hubiera sobrevivido.
Intent no pensar dejar que la mente quedara en blanco mientras suba a un
tren de pasajeros maglev para ir desde el puerto espacial al Distrito. No fue hasta ms
tarde, cuando Avery descendi en el andn elevado de la terminal de Cottage Grove,
que el aire caliente y hmedo de finales del verano en Chicago hizo que sus sentidos
volvieran violentamente a la realidad. Mientras el sol descenda en picado para
desaparecer en medio de un intenso resplandor rojo, disfrut de la escasa brisa que
llegaba del lago Michigan; rfagas tibias que golpeaban los bloques de ruinosos
apartamentos de piedra gris, desperdigando las hojas otoales de los arces de la acera.
Cargado de bolsas, y vestido con los pantalones azul marino de su uniforme,
camisa y gorra, Avery estaba empapado de sudor cuando lleg al Seropian, un centro
para una jubilacin activa o eso le indic el ordenador de la recepcin, y penetr
en el sofocante vestbulo de la torre. Marcille, la ta de Avery, se haba mudado al
complejo haca unos cuantos aos despus de que l se alistara en los marines,
abandonando el apartamento sin ascensor de la avenida Blackstone que haban
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compartido desde que Avery era un muchacho. La salud de su ta empezaba a decaer,


y haba necesitado atencin extra. Y lo que era ms importante: se senta sola sin l.
Mientras aguardaba un ascensor que lo llevase al piso treinta y siete, Avery fij la
mirada en una sala de esparcimiento ocupada por muchos de los residentes calvos o
de pelo canoso del Seropian. La mayora estaban apelotonados alrededor de un
monitor sintonizado a uno de los canales de todonoticias del COM pblico. Daban un
reportaje sobre recientes ataques Innies en Epsilon Eridanus: una serie de atentados
con bombas que haban matado a miles de civiles. Como de costumbre, el programa
presentaba a un portavoz del UNSC que negaba categricamente que la campaa
militar perdiera fuerza. Pero Avery conoca los hechos. La Insurreccin se haba
cobrado ya un milln de vidas; los ataques de los Innies se estaban volviendo ms
efectivos, y las represalias del UNSC ms burdas. Era una guerra civil muy fea que no
iba por buen camino.
Uno de los residentes de la sala de esparcimiento, un hombre negro con el rostro
surcado de profundas arrugas y una mata de hirsuto pelo canoso, divis a Avery y
frunci el entrecejo. Susurr algo a una corpulenta mujer blanca envuelta en una bata
voluminosa que rebosaba por los extremos de una silla de ruedas junto a l. Pronto,
todos los residentes que no eran duros de odo o tenan la vista demasiado mal para
ver el uniforme de Avery asentan y chasqueaban la lengua; algunos con respeto, otros
con menosprecio. Avery haba estado a punto de ponerse ropas de civil en el
transbordador para evitar justo aquella clase de reaccin embarazosa. Pero al final
haba decidido mantener el uniforme azul por su ta, que haba aguardado mucho
tiempo para ver a su sobrino regresar a casa bien elegante.
En el ascensor haca an ms calor que en el vestbulo. Pero en el apartamento de
su ta el aire estaba tan helado que Avery pudo ver su propio aliento.
Ta? llam, dejando caer las bolsas de lona sobre la muy desgastada alfombra
de la sala de estar.
Las botellas de excelente bourbon que haba comprado en la tienda libre de
impuestos del puerto espacial tintinearon entre s a pesar de estar metidas dentro del
uniforme de faena pulcramente doblado. No saba si los mdicos de su ta le
permitan beber, pero s saba lo mucho que a ella le gustaba tomar algn que otro
julepe de menta.
Dnde ests?
Pero no obtuvo respuesta.
Las paredes con un estampado de flores de la sala de estar estaban cubiertas de
marcos de fotos. Algunas muy viejas; copias descoloridas de parientes desaparecidos
haca mucho de los que su ta acostumbraba a hablar como si los hubiese conocido en
persona. La mayora de los marcos contenan fotogramas hologrficos: fotos en tres
dimensiones de la poca de su ta. Vio la que a l ms le gustaba, la de su ta
adolescente de pie en la orilla del lago Michigan con un traje de bao a rayas
horizontales y un amplio sombrero de paja. Haca un mohn a la cmara y al
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fotgrafo, el to de Avery, que haba fallecido antes de que l naciera.


Pero algo le pasaba a los fotogramas; parecan curiosamente desenfocados. Y
cuando Avery recorri el estrecho pasillo hasta el dormitorio de su ta y pas un dedo
por los cristales de los marcos, advirti que estaban cubiertos de una fina capa de
hielo.
Restreg la palma sobre un gran fotograma hologrfico cerca de la puerta del
dormitorio, y el rostro de un jovencito apareci bajo la escarcha. Yo hizo una
mueca al recordar el da que su ta haba tomado la imagen: mi primer da en la
iglesia. Mientras lo limpiaba con la mano, la cabeza se le llen de recuerdos: la
opresin agobiante de la camisa Oxford blanca recin almidonada; el olor de cera de
carnauba, aplicada con generosidad para ocultar las rozaduras en la piel de los zapatos
de vestir de cordones que le venan demasiado grandes.
Mientras creca, las ropas de Avery fueron casi siempre desgastadas prendas
heredadas de primos lejanos que nunca eran del todo lo bastante grandes para su
cuerpo alto y de espaldas amplias.
Tal y como deberan ser haba dicho su ta, sonriendo, mientras sostena en
alto piezas nuevas de su guardarropa para que las inspeccionara. Un muchacho no
es un muchacho si no destroza su ropa.
Pero sus concienzudos remiendos y arreglos siempre haban garantizado que
Avery tuviera un aspecto magnfico En especial cuando iba a la iglesia.
Pero qu guapo ests! haba dicho su ta el da que haba tomado la
instantnea congelada, y luego, mientras le anudaba la pequea corbata con
estampado de cachemir: Tan parecido a tu madre. Tan parecido a tu padre segn
evaluaciones de una herencia que Avery no haba comprendido.
No haba habido fotografas de sus padres en la antigua casa de su ta; y no haba
ninguna en su apartamento ahora. Aunque ni una sola vez haba dicho nada poco
amable sobre ellos, aquellas comparaciones agridulces haban sido su nico elogio.
Ta? Ests ah dentro? pregunt, llamando con suavidad a la puerta del
dormitorio.
Sigui sin recibir respuesta.
Record el sonido de voces discutiendo detrs de otras puertas cerradas: el airado
final del matrimonio de sus padres. Su padre haba dejado a su madre tan deshecha
que ya no poda cuidar de s misma, y mucho menos de un activo chiquillo de seis
aos. Ech una ltima mirada al fotograma hologrfico: calcetines de rombos bajo
pantalones color marrn claro con pulcras vueltas; una sonrisa impertrrita, no
menos sincera debido a las instigaciones de su ta.
Entonces abri la puerta del dormitorio.
Si la salita le haba parecido una nevera, el dormitorio era un congelador. A Avery
se le cay el alma a los pies. Pero no fue hasta que vio la hilera de diecisis cigarrillos
colocados uniformemente (uno para cada hora del da que pasaba despierta) intacta
sobre un tocador situado junto a la cama que Avery supo con certeza que su ta
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estaba muerta.
Clav la mirada en el cuerpo, tieso como una tabla bajo las capas de colchas de
ganchillo y edredones, al mismo tiempo que el sudor del cogote se le congelaba.
Luego fue hasta el pie de la cama y se dej caer en un silln rado, donde permaneci,
con la columna rgida para resistir el fro, durante casi una hora hasta que alguien
abri la puerta del apartamento.
Est aqu dentro rezong uno de los celadores del complejo mientras recorra
pesadamente el pasillo.
Un joven con la barbilla hundida y cabellos rubios que le llegaban a los hombros
atisbo al interior del dormitorio.
Por Dios! Dio un salto atrs al advertir la presencia de Avery. Quin es
usted?
Cuntos das? pregunt Avery.
Qu?
Cuntos das lleva tendida aqu?
Oiga, a menos que sepa
Soy su sobrino gru Avery, y sus ojos se clavaron en la cama. Cuntos.
Das.
El celador trag saliva.
Tres. Luego, nervioso, se desbord como un torrente. Oiga, ha habido
mucho trabajo, y ella no tena ningn Quiero decir que no sabamos que tena
ningn pariente en el sistema. El apartamento acta automticamente. Pas a
congelacin en cuanto ella El celador dej de hablar cuando Avery lo mir con
tal fijeza que lo oblig a bajar la vista.
Llvesela orden tajante.
El celador hizo una sea a su compaero, ms bajo y rechoncho, que permaneca
encogido en el pasillo detrs de l. A toda prisa, los dos hombres colocaron la camilla
junto a la cama, retiraron los cobertores y edredones, y transfirieron con cuidado el
cuerpo.
Los registros dicen que era evanglica promsica. El celador manej con
torpeza las correas de la camilla. Es correcto?
Pero la mirada de Avery haba regresado a la cama, y no respondi.
Su ta era tan frgil que el cuerpo haba dejado slo la ms leve de las marcas en el
colchn de espuma. Era una mujer menuda, pero Avery record lo alta y fuerte que le
haba parecido cuando los servicios sociales del Distrito lo haban depositado ante su
puerta; una montaa de amor maternal suplente y disciplina a los ojos cautelosos de
un nio de seis aos.
Cul es su direccin COM? continu el celador delgado. Le informar del
nombre del centro de procesamiento.
Avery extrajo las manos de los bolsillos y las coloc sobre el regazo. El celador
bajo y rechoncho repar en que los dedos se cerraban en puos, y tosi; una seal a su
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compaero de que aqul sera un buen momento para marcharse. Los dos hombres
movieron la camilla adelante y atrs hasta que apunt hacia la salida del dormitorio,
luego la condujeron traqueteando ruidosamente por el pasillo y salieron del
apartamento.
A Avery le temblaban las manos. Su ta haba estado mal durante algn tiempo,
pero en la correspondencia COM ms reciente que haban mantenido, ella le haba
dicho que no se preocupara. Al or eso, l haba querido coger un permiso lo antes
posible, pero su CO le haba ordenado que liderara una misin ms. Maldita sea para
lo que le sirvi a nadie, maldijo. Mientras su ta se mora, l estaba sujeto a un
Hornet, describiendo crculos sobre el Jim Dandy, all en Tribute.
Se levant de un salto del asiento, fue a toda prisa hacia las bolsas de lona y sac
una de las botellas de ginebra del dutyfree. Cogi la chaqueta azul marino del
uniforme y meti el frasco de cristal en un bolsillo interior. Al cabo de un momento,
sala por la puerta del apartamento.
El Perro y el Poni pregunt al ordenador de recepcin mientras bajaba al
vestbulo. Funciona an?
Est abierto todos los das hasta las cuatro de la maana respondi el
ordenador a travs de un pequeo altavoz en el panel de seleccin de planta del
ascensor. Las seoras no pagan el cubierto. Pido un taxi?
Caminar.
Desenrosc el tapn de la botella de ginebra y tom un generoso trago. Luego
aadi para s: Mientras pueda.
La botella slo dur una hora. Pero fue fcil encontrar otras, a la vez que una
noche bebiendo se convirti en dos, luego en tres. Agallas, Rebote, Peligro para los
Neumticos: nombres de clubes llenos de civiles ansiosos por obtener el dinero de
Avery pero no los relatos con voz pastosa de cmo lo haba ganado; salvo por una
chica en un escenario poco iluminado de un tugurio cerca de la calle Halsted. La
guapa pelirroja era tan buena fingiendo escuchar que a Avery no le import fingir que
ello no tena nada que ver con lo a menudo que golpeaba su chip de crdito contra el
enjoyado lector que la joven llevaba en el ombligo. El dinero atrajo su piel pecosa, olor
y sonrisa indolente ms cerca, hasta que una mano spera cay sobre el hombro de
Avery.
Vigila las manos, soldadito advirti un gorila, la voz alzada por encima de la
msica atronadora del club.
Avery apart la mirada de la muchacha, que tena la espalda arqueada muy por
encima del escenario. El gorila era alto, con una tripa considerable que el ajustado
jersey de cuello alto apenas poda contener; los fuertes brazos estaban rellenos de una
engaosa capa de grasa. Avery encogi los hombros.
He pagado.
No para tocar. El gorila hizo una mueca despectiva que dej al descubierto
dos incisivos de platino. ste es un establecimiento de categora.
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Avery alarg el brazo hacia una pequea mesa redonda entre sus rodillas y el
escenario.
Cunto? pregunt, alzando el chip de crdito.
Quinientos.
Vete a la mierda!
Como dije. Categora.
Ya he gastado mucho refunfu Avery.
El salario que le pagaba el UNSC era modesto y la mayor parte haba servido
para ayudar a mantener el apartamento de su ta.
Ah, lo ves?
El gorila seal a la chica con un pulgar. Esta se deslizaba lentamente hacia atrs
sobre el escenario; la sonrisa convertida en una mueca preocupada.
Tienes que hablar con amabilidad, soldadito. El hombretn oprimi con ms
fuerza el hombro de Avery. Ella no es una de esas fulanas Innies a las que ests
acostumbrado, all en Epsi.
Avery estaba harto de la mano del gorila. Estaba harto de que lo llamasen
soldadito. Pero que un civil de mala muerte lo insultara; alguien que no tena ni idea
de a qu se haba acostumbrado realmente en el frente de la Insurreccin? Eso fue la
gota que colm el vaso.
Sultame gru Avery.
Vamos a tener un problema?
Todo depende de ti.
El gorila se llev la mano libre a la espalda y sac una vara de metal del cinturn.
Por qu no salimos fuera t y yo?
Con un veloz movimiento de mueca, la vara dobl su longitud y mostr una
punta electrificada.
Era un aturdidor doblegador. Avery haba visto a interrogadores de la ONI
arremeter contra prisioneros Innies con tales cosas, de modo que saba lo
convincentes que eran, y si bien dudaba que el gorila fuera tan hbil con el
doblegador como un secreta de la ONI, no tena intencin de acabar retorcindose en
un charco de su propia orina en el suelo de aquel establecimiento de categora.
Avery alarg la mano hacia su bebida, que descansaba en el centro de la mesa.
Estoy bien justo aqu.
Oye, cabeza bote hijo de
Pero el ademn de Avery era slo un amago. Cuando el gorila se inclin al frente
para seguir su movimiento, Avery agarr la mueca del hombre y tir de ella por
encima de su hombro. Luego hizo fuerza hacia abajo, partindole el brazo a la altura
del codo. La chica del escenario grit mientras el hueso astillado se abra paso a travs
del jersey del gorila y le salpicaba de sangre la cara y el pelo.
Al mismo tiempo que el gorila aullaba y caa de rodillas, dos de sus colegas con
una complexin y vestimenta similares avanzaron como una exhalacin,
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derribando sillas para abrirse camino. Avery se levant y se dio la vuelta para
enfrentarse a ellos, pero estaba ms borracho de lo que haba pensado y no vio un
golpe inicial al puente de la nariz que le lanz la cabeza atrs violentamente y envi su
propia sangre hacia el escenario describiendo un arco.
Avery retrocedi tambaleante hasta los brazos demoledores de los gorilas. Pero
cuando lo sacaban a toda prisa por la puerta posterior del club, uno de ellos resbal en
la escalera de metal que daba al callejn. En aquel momento, Avery consigui
liberarse con una violenta torsin, propinar ms golpes de los que recibi, y alejarse
con paso inseguro del ruido de las sirenas que acudan antes de que un par de coches
azules y blancos depositaran a cuatro miembros de la fuerza pblica del Distrito en la
puerta del club.
Dando traspis por las atestadas aceras de la calle Halsted, con el uniforme tan
mugriento ahora como un traje de combate, Avery huy de la paranoia de miradas
acusadoras a un sucio y angosto pasadizo bajo un contraescaln con remaches para la
lnea maglev local; un soporte reutilizado del antiguo metro elevado de Chicago,
reconocible an a pesar de siglos de apuntalamiento. Avery meti una bolsa de
plstico verde de basura entre l y el contraescaln y se sumi en un sopor
intermitente.
Haz que est orgullosa. Haz lo correcto. stas haban sido las instrucciones de
su ta el da que se haba alistado, los dedos pequeos pero fuertes alzndose para
coger la barbilla de su sobrino de diecinueve aos. Convirtete en el hombre que s
que puedes ser.
Y Avery lo haba intentado. Haba abandonado la Tierra dispuesto a combatir por
su ta y los que eran como ella: inocentes cuyas vidas el UNSC lo haba convencido de
que estaban amenazadas por hombres hostiles pero, por otra parte, idnticos a l.
Asesinos. Innies. El enemigo. Pero dnde estaba el orgullo? Y en qu se haba
convertido l?
So con un muchacho asfixindose en los brazos de una mujer con un
detonador; imagin el disparo perfecto que habra salvado a todas las personas del
restaurante y a sus camaradas marines. Pero en lo ms profundo saba que no haba
un disparo perfecto. Ninguna bala mgica que pudiera detener la Insurreccin.
Sinti un escalofro que lo despert con una sacudida. Pero tan slo era que el casi
silencioso retumbo de un tren maglev de pasajeros haba hecho que la bolsa de basura
se moviera, colocando la espalda de Avery contra el sudoroso metal del viejo soporte.
Lo siento dijo con voz ronca, deseando que su ta estuviese viva para orlo.
Luego, su mente se desplom bajo el peso multiplicado de la prdida, la culpa y la
rabia.

* * *
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El teniente Downs cerr de golpe la puerta de su turismo azul oscuro con fuerza
suficiente para hacer que el vehculo se balanceara sobre las cuatro ruedas. Haba
tenido al chico enganchado, listo para alistarse. Pero entonces los padres se haban
enterado de sus esfuerzos, y todo el asunto se haba ido al traste. De no haber sido por
el uniforme de Downs, el padre podra haber intentado pegarle. Aunque ya no segua
en forma como cuando estaba en el campo de batalla, con el uniforme azul, el
reclutador del cuerpo de marines del UNSC ofreca an una presencia imponente.
Mientras el teniente reordenaba su lista mental de posibilidades el pequeo
grupo de hombres, principalmente jvenes, que haban mostrado algn inters en sus
visitas no solicitadas y discursitos por las esquinas, se record que no era fcil
reclutar soldados en tiempo de guerra. Con una guerra tan brutal e impopular como
la Insurreccin, su tarea era casi condenadamente imposible. Aunque no es que a su
CO le importase. La cuota de Downs era de cinco marines nuevos por mes. Faltando
menos de una semana, no haba pescado ni uno.
Esto tiene que ser una broma
El teniente hizo una mueca mientras rodeaba la parte posterior del coche. Alguien
haba usado un bote de pintura en aerosol de color rojo para garabatear INNIES A LA
CALLE en el grueso parachoques del vehculo.
Downs se pas una mano por el pelo cortado al rape. Era una consigna cada vez
ms popular una llamada a cerrar filas de los ciudadanos ms liberales del mundo
central, que crean que el mejor modo de poner fin a la matanza en Epsilon Eridanus
era sencillamente permitir que el sistema marchara; apartar a los militares y dar a
los Insurrectos la autonoma que deseaban.
El teniente no era un poltico. Y si bien dudaba que la jefatura de la UN
apaciguara alguna vez a los Innies, s que saba unas cuantas cosas: la guerra
continuaba, el cuerpo de marines era un fuerza compuesta toda ella por voluntarios, y
l slo tena unos pocos das para cubrir su cuota antes de que alguien con muchos
ms galones que l le diera otra patada a su ya bien castigado culo.
El teniente abri el maletero del coche y sac su gorra y un maletn. Mientras el
maletero se cerraba automticamente tras l, march a largas zancadas en direccin al
centro de reclutamiento, un local reconvertido en un pequeo centro comercial cerca
de la parte norte del viejo Chicago. Cuando llegaba a la puerta, Downs advirti que
haba un hombre desplomado contra ella.
48789-20114-AJ farfull Avery.
Dgalo otra vez pregunt Downs.
Conoca un nmero de serie del UNSC cuando lo oa. Pero el teniente no haba
acabado de aceptar que el borracho que haba fuera de su oficina fuese el sargento
mayor del cuerpo de marines que indicaban los cuatro galones dorados de la manga
de la mugrienta chaqueta de uniforme.
Es vlido dijo Avery, alzando la cabeza del pecho. Comprubelo.
El teniente se envar. No estaba acostumbrado a recibir rdenes de un suboficial.
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Avery eruct.
He estado ausente sin permiso. Setenta y dos horas.
Aquello capt la atencin de Downs. Abri el maletn, sostenindolo en el brazo
doblado, y cogi su placa de datos COM.
Deme su nmero una vez ms pidi, entrando el nmero de serie que Avery
repeta despacio con veloces golpes del dedo ndice.
Pocos segundos ms tarde, el historial de servicio de Avery apareca en la pantalla.
Los ojos del oficial se abrieron de par en par cuando una larga hilera de menciones
meritorias y distinciones en el campo de batalla cay en cascada por la pantalla
monocromtica. ORION, KALEIDOSCOPE, TANGLEWOOD, TREBUCHET.
Docenas de programas y operaciones, de la mayora de las cuales Downs no haba
odo hablar nunca. Adjunto al archivo de Avery haba un mensaje de prioridad
absoluta del FLEETCOM, el cuartel general de la Armada y el cuerpo de marines en
Reach.
Si ests ausente sin permiso, no parece importarle a nadie. Downs volvi a
guardar la placa de datos COM en el maletn. De hecho, me complace informarte
de que tu solicitud de traslado ha sido aprobada.
Por un momento, los ojos cansados de Avery centellearon suspicaces. No
recordaba haber solicitado un traslado. Pero en su actual estado de embriaguez,
cualquier cosa sonaba mejor que ser embarcado de vuelta a Epsilon Eridanus. Sus ojos
se ensombrecieron una vez ms.
Adonde?
No lo dice.
Mientras sea tranquilo rezong Avery.
Dej que la cabeza volviera a apoyarse contra la puerta del centro de
reclutamiento; justo entre las piernas de un marine en uniforme de combate completo
de un pster pegado en la puerta en el que se lea: LEVNTATE. PELEA. SIRVE.
Avery cerr los ojos.
Eh! dijo Downs con brusquedad. No puedes dormir aqu, marine.
Pero Avery ya roncaba. El teniente hizo una mueca, alz uno de los brazos de
Avery sobre su hombro, y lo transport al asiento trasero de su coche.
Mientras sala del pequeo aparcamiento del centro comercial y penetraba en el
denso trfico del medioda, se pregunt si atrapar a un solo hroe de guerra ausente
sin permiso equivala a fichar a cinco reclutas sin experiencia; si sera suficiente para
mantener contento a su CO.
Puerto espacial de Great Lakes orden a su coche. La ruta ms rpida.
Mientras un mapa hologrfico haca aparicin sobre la superficie interior del
parabrisas curvo del vehculo, Downs movi la cabeza con incredulidad. Si al menos
pudiera tener esa suerte.

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3
SECCIN MISIONAL DEL COVENANT, CERCA DEL SISTEMA EPSILON INDI, VIGSIMO
TERCER AO DE LA ERA DE LA DUDA

Con la mirada fija en los contenedores de fruta madura apilados del navo aliengena,
Dadab empez a salivar. Raras veces vea tales manjares, y mucho menos tena la
oportunidad de comerlos. En el Covenant, la unin de especies a la que perteneca
Dadab, los de su clase, los Unggoys, ocupaban una posicin baja en la jerarqua.
Estaban acostumbrados a pelearse por las sobras. Pero no estaban solos.
Cerca de la base de una de las pilas, tres Kig-Yars rean por un revoltijo de
melones especialmente jugosos. Dadab intent pasar por delante de las chirriantes
criaturas con aspecto de reptil sin que repararan en l. Aun cuando ostentaba el rango
de Dicono en la nave de los Kig-Yars, Minor Transgression, era una situacin poco
grata a la tripulacin. Bajo las mejores circunstancias, las dos especies eran aliados
incmodos; pero tras un largo viaje con provisiones que disminuan de no haber
topado con la nave extraterrestre cuando lo hicieron, Dadab slo medio en broma
temi que los Kig-Yars se lo hubieran merendado en su lugar.
Una tajada de meln efectu una voltereta en el aire y golpe el costado de la
cabeza gris azulado de Dadab con un golpetazo pastoso, rociando de jugo su tnica
naranja. Como el resto de su cuerpo, la cabeza del Unggoy estaba cubierta con un
exoesqueleto rgido, y el golpe no le hizo el menor dao. Pero los tres Kig-Yars
prorrumpieron en estridentes carcajadas.
Una ofrenda a su santidad! dijo uno despectivamente entre dientes afilados
como dagas.
Era Zhar, el lder de la pequea camarilla de tripulantes; fcil de diferenciar de los
otros dos por la longitud e intenso color rosa de las largas espinas flexibles que
formaban una cresta en la parte posterior de su estrecho crneo.
Sin variar el paso, Dadab solt un poderoso resoplido, lanzando al aire pedazos de
corteza que haban ido a alojarse en uno de los respiraderos circulares de la mscara
que cubra su nariz chata y su amplia boca. A diferencia de los Kig-Yars, que estaban
la mar de cmodos en el ambiente rico en oxgeno del navo extraterrestre, los
Unggoys respiraban metano. El gas llenaba un tanque piramidal sobre la espalda de
Dadab, y flua hacia su mscara mediante unas mangueras integradas en el arns del
tanque.
Ms meln vol en direccin a Dadab. Pero l ya haba dejado atrs a los Kig-Yars
, e hizo caso omiso de los pegajosos proyectiles que chocaban contra su tanque.
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Fastidiados por su desinters, los lanzadores regresaron a su trivial ria.


El Minor Transgression era parte de la vasta flota de navos exploradores del
Ministerio de la Tranquilidad del Covenant; naves responsables de patrullar los
lmites del espacio controlado por el Covenant. El de Dicono era el rango inferior del
ministerio, pero era tambin el nico puesto accesible para la especie de Dadab; uno
de los pocos empleos que los Unggoys podan obtener que no supusiera un trabajo
manual o arriesgar sus vidas en combate.
No cualquier Unggoy era ser apto para un diaconato, y Dadab haba entrado en
esa categora porque era ms listo que la mayora, ms capaz de comprender los
Sagrados Mandamientos del Covenant y ayudar a explicar esas leyes a otros.
El Covenant no era tan slo una alianza poltica y militar. Era una unin religiosa
en la que todos sus miembros juraban lealtad a sus supremos lderes teocrticos, los
Profetas, y su creencia en la potencial trascendencia de la tecnologa antigua: reliquias
dejadas atrs por una raza desaparecida de aliengenas conocidos como los
Forerunners. Encontrar aquellos trozos desperdigados de tecnologa era el motivo de
que el Minor Transgression estuviera all fuera, en la profunda oscuridad, a cientos de
ciclos del hbitat Covenant ms prximo.
Como Dicono, era responsabilidad de Dadab asegurarse de que los Kig-Yars
seguan todos los Mandamientos apropiados mientras efectuaban su bsqueda. Por
desgracia, desde el momento en que haban subido a bordo del navo aliengena, la
tripulacin haba sido cualquier cosa menos obediente.
Rezongando dentro de su mscara, Dadab pas despacio junto a una hilera de
contenedores. Algunos los haban abierto con las garras, y tuvo que saltar por encima
de montones de fruta medio masticada que los Kig-Yars haban abandonado en su
precipitacin por degustar todos los manjares del navo. Dadab dudaba que ninguno
de los contenedores contuviera artculos que fueran de inters para los Profetas, pero
como Dicono, tena que supervisar de todos modos aquel registro en especial, ya que
estaban involucrados objetos que pertenecan a aliengenas hasta el momento
desconocidos para el Covenant.
Concentrados como estaban los Profetas en encontrar reliquias, siempre parecan
ansiosos por aadir nuevos adeptos a su fe. Y aunque esa tarea era tcnicamente
responsabilidad del Ministerio de Conversin, Dadab era el nico oficial religioso
presente, y quera asegurarse de que segua todos los procedimientos que venan al
caso.
Pues el Dicono saba que una buena actuacin ahora podra garantizar una
promocin ms adelante, y deseaba con urgencia abandonar el Minor Transgression y
pasar a un destino en el que no fuese slo responsable de vigilar de cerca a reptiles
bpedos irreverentes. Ms que cualquier otra cosa, el Dicono quera predicar;
convertirse algn da en un lder espiritual de los Unggoys menos afortunados que l
mismo. Era un objetivo noble, pero como la mayora de los creyentes autnticos, la fe
de Dadab estaba animada por generosas cantidades de esperanza.
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Al final de la hilera de contenedores haba un ascensor mecnico que ascenda por


el costado del casco. Dadab penetr en el ascensor y estudi los controles, luego alz
uno de los dos antebrazos cubiertos de espinas, presion un botn que pareca indicar
hacia arriba, y a continuacin refunfu alegremente cuando el ascensor traquete al
subir.
Un pasillo estrecho conduca desde la parte alta, donde se detena el ascensor, a la
destrozada unidad de propulsin de la nave. Dadab capt una vaharada de algo
hediondo, y tras atravesar con aprensin la puerta de un mamparo desactiv las
membranas olfativas de la mscara. El montn de mucosidad fibrosa en el centro de
la cabina situada al otro lado era fcilmente reconocible: era el lugar donde los
Kig-Yars haban elegido defecar.
Con mucho tiento, el Unggoy desliz uno de los pies planos de cuatro dedos por
los pegajosos resultados del atracn de fruta de los Kig-Yars hasta que golpe algo
metlico: la pequea caja que haba intentado conversar con los circuitos de
comunicacin del Minor Transgression.
Encontrar el navo aliengena haba sido pura suerte. Haba dado la casualidad de
que la nave de los Kig-Yars se hallara en aquel momento entre dos saltos, realizando
uno de sus escaneos programados en busca de reliquias, cuando detect una rfaga de
radiacin a menos de un ciclo de su posicin. En un principio, la lder de los Kig-Yars
, una capitana mercante llamada ChurR-Yar, haba pensado que podran estar siendo
atacados; pero cuando se acercaron al navo, incluso Dadab pudo ver que ste,
sencillamente, haba sufrido alguna clase de fallo en el mecanismo de transmisin.
Con todo, ChurR-Yar haba querido asegurarse de que no corran peligro, as que
haba lanzado una andanada con los lsers del Minor Transgression, frito el
mecanismo de transmisin de la nave y luego enviado a Zhar a bordo para que
silenciara la caja y se asegurara de que ya no poda gritar pidiendo ayuda. Dadab
tema que Zhar fuera demasiado agresivo y estropeara el nico objeto recuperable que
podra ayudar a promocionarlo y sacarlo de la nave Kig-Yar, pero jams poda
admitir eso ante ChurR-Yar. Saba de muchos otros Diconos Unggoys a los que
haban ocurrido desgraciados accidentes por acciones parecidas de deslealtad.
Al final, la capitana le haba dado permiso para recoger la caja; Dadab asumi que
tambin ella haba comprendido la importancia del objeto para la tarea del Ministerio
de Conversin. Habra ido ella misma, desde luego, pero mientras contemplaba cmo
los excrementos resbalaban de la caja y caan sobre sus manos, Dadab comprendi
que ChurR-Yar lo haba enviado a l probablemente porque saba con exactitud lo
que requerira la recogida de la caja. Sosteniendo el apestoso trofeo a prudente
distancia, el Dicono dio la vuelta y regres por el pasillo.
Tras eludir otra andanada de los Kig-Yars en la bodega, correte por un umbilical
de regreso al Minor Transgression. Apresur el paso hasta la sala de metano de la nave
(la nica habitacin llena en todo momento de ese gas), y solt con impaciencia las
hebillas delanteras del arns. Cuando retrocedi al interior de una depresin
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triangular en una de las paredes de la habitacin, un compresor oculto crepit y


empez a llenar el tanque de nuevo.
Dadab se despoj del arns y balance los descomunales antebrazos sobre el
pecho. La mandbula le dola por el apretado cierre hermtico de la mscara, que
arranc y arroj lejos. Pero antes de que la mscara golpeara el suelo, la intercept un
manotazo nacarado veloz como un rayo.
En el centro de la sala flotaba un Huragok, una criatura con la cabeza encorvada y
un hocico alargado sostenida en el aire por una coleccin de sacos translcidos de
color rosa repletos de una variedad de gases. Cuatro extremidades anteriores
brotaban de la columna: tentculos, para ser exactos, uno de los cuales sujetaba la
mscara de Dadab. El Huragok acerc la mscara a una hilera de oscuros nodos
sensoriales redondos que tena a lo largo del hocico y efectu una inspeccin
concienzuda. Luego flexion dos de los tentculos en un veloz ademn inquisitivo.
Dadab contorsion los dedos de una de sus curadas manos de modo que se
correspondieran con la disposicin por defecto de las extremidades del Huragok:
cuatro yemas de dedos, colocadas hacia fuera justo frente al pecho del Dicono.
No, dao, yo, cansado, llevar.
Los dedos se separaban y contraan, se doblaban y superponan a medida que
formaban el gesto especial para cada palabra.
El Huragok solt un quejido desilusionado desde una vlvula parecida a un
esfnter de uno de sus sacos, y la emisin lo propuls ms all de Dadab, hasta el
receptculo del tanque donde colg la mscara en un gancho que sobresala de la
pared.
Encontraste el artefacto?, pregunt el Huragok, girando de nuevo hacia
Dadab. El Dicono alz la caja, y los tentculos del Huragok temblaron de excitacin:
Puedo tocar lo que puedo ver?
Tocar, s, oler, no, replic Dadab.
Pero o bien al Huragok no le importaba el hedor residual a Kig-Yar de la caja, o
sencillamente no comprendi el chiste. Rode con un tentculo el botn aliengena y
lo alz con avidez hacia su hocico.
Dadab se dej caer sobre un camastro acolchado cerca del dispensador de comida
autnomo. Desenroll una boquilla conectada a una bobina de tubera flexible, se la
coloc en la boca y empez a succionar. Al poco, un lodo poco apetitoso pero
nutritivo corri por el tubo hacia el interior de su garganta.
Observ cmo el Huragok estudiaba con detenimiento la caja, con los sacos
hinchndose y deshinchndose en una expresin de qu?, impaciencia? El Dicono
haba necesitado la mayor parte del viaje para comprender el lenguaje por seas de la
criatura, y slo poda efectuar conjeturas respecto a las sutilezas emocionales del
lenguaje de sus vejigas.
A decir verdad, haba necesitado muchos ciclos slo para enterarse del nombre
del Huragok: Ms Ligero Que Algunos.
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Dadab estaba al tanto de lo esencial sobre la reproduccin de los Huragoks, o ms


bien creacin de Huragoks. Las criaturas fabricaban a sus propias cras a partir de
materiales orgnicos fcilmente disponibles con la habilidosa actividad de los cilios de
sus tentculos, que Ms Ligero Que Algunos usaba en aquellos momentos para
perforar un pulcro agujero en la caja aliengena. Era un proceso en verdad fantstico,
pero lo que Dadab hallaba ms inslito era que el paso ms difcil para los padres
Huragoks era hacer que sus creaciones fueran capaces de flotar; llenarlas con la
mezcla exacta de gases. Como resultado de ello, el nuevo Huragok flotara o no desde
un principio, y los padres le daran su nombre de acuerdo con ello: Demasiado
Pesado; Fcil de Ajustar, Ms Ligero Que Algunos.
Apretando los dientes sobre la boquilla, Dadab inhal por la nariz para llenar por
completo los pulmones. El metano de la estancia no estaba menos viciado que el que
llevaba a la espalda, pero produca una sensacin agradable respirar libre de aquel
peso. Mientras contemplaba cmo Ms Ligero que Algunos insertaba el tentculo en la
caja e investigaba con cuidado el interior, volvi a recordar lo mucho que apreciaba la
compaa de la criatura.
Haba convivido con mltiples Huragoks en los viajes de adiestramiento que
haba realizado durante su educacin en el seminario del Ministerio. Pero se haban
mantenido aparte, particularmente concentrados en mantener sus naves en buen
estado de funcionamiento. Motivo por el que Dadab se haba sentido ms que un
poco sorprendido la primera vez que Ms Ligero Que Algunos haba flexionado las
extremidades en direccin a l y repetido un nico gesto una y otra vez basta que el
Unggoy comprendi que intentaba transmitir un simple: Hola!.
De repente, Ms Ligero Que Algunos sac con una sacudida el tentculo de la
caja, lo retir como sobresaltado. Los sacos del Huragok se inflaron, y luego
empez a agitar las extremidades en un discurso espstico. Dadab se esforz por
seguirlo.
Inteligencia! Coordina! Sin duda los aliengenas An ms que
los nuestros!
Para! lo interrumpi Dadab, escupiendo la boquilla de alimentacin al
mismo tiempo que se pona en pie de un salto. Repite!
Con un esfuerzo visible, el Huragok oblig a sus tentculos a enroscarse ms
despacio. Dadab observ con ojos que se movan a toda velocidad. Por fin, capt lo
que la criatura quera decirle.
T, seguro?
S! Hay que decrselo a la capitana!
El Minor Transgression no era una nave grande. Y el tiempo que utiliz Dadab
para volver a colocarse el tanque, haciendo todo lo posible por no arrugar la tnica,
fue el que el Huragok y l necesitaron para abandonar la sala y recorrer el nico
corredor central de la nave hasta el puente.

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* * *
O te quitas la mscara dijo la capitana despus de que Dadab transmitiera,
jadeante, la valoracin de Ms Ligero Que Algunos, o aprendes a hablar con ms
claridad.
ChurR-Yar estaba encaramada a un elevado silln de mando, y su piel amarillo
claro la converta en la cosa ms brillante del pequeo y lbrego puente.
Dadab trag dos veces para eliminar un poco de lodo residual de la garganta y
volvi a empezar.
El artefacto es una coleccin de circuitos similar a los senderos de
procesamiento que discurren por nuestra nave.
Mi nave interpuso ChurR-Yar.
Dadab dio un respingo.
S, por supuesto.
No por primera vez dese que la capitana compartiera el espinoso plumaje de
Zhar; los apndices cambiaban de color dependiendo del estado de nimo del macho
de la especie, y justo en aquel momento el Dicono estaba desesperado por evaluar el
nivel de impaciencia de ChurR-Yar. Pero como todas las hembras Kig-Yars, la parte
posterior de la cabeza de la capitana estaba cubierta de callosidades marrn oscuro;
piel gruesa como un mosaico de moretones que haca que los estrechos hombros
parecieran an ms encorvados de lo que estaban en realidad.
Dadab decidi no correr riesgos e ir al grano.
La caja es alguna especie de dispositivo de navegacin. Y aunque est daado
El Dicono hizo una sea a hurtadillas al Huragok, quien se balance en el aire
hasta un panel de control fijado en una pared, todava recuerda su punto de origen.
Ms Ligero Que Algunos hizo tamborilear las puntas de los tentculos sobre los
interruptores luminosos del panel. Al cabo de unos instantes, una representacin
hologrfica tridimensional del espacio que rodeaba al Minor Transgression tom
forma en un holoproyector delante del silln de ChurR-Yar. El proyector no era ms
que el espacio entre dos lentes de cristal oscuro: una incorporada a un pedestal de
platino y la otra insertada en el techo del puente. Como la mayora de las superficies
en la nave Kig-Yar, el techo estaba cubierto con unas lminas de metal morado que, al
atrapar la luz del holograma, mostraron un dibujo hexagonal ms oscuro una
cuadrcula subyacente de berilio.
Nosotros estbamos aqu empez a decir Dadab a la vez que un tringulo
rojo que representaba la nave Kig-Yar apareca en la proyeccin cuando
registramos la fuga de radiacin del navo aliengena mientras hablaba, la
proyeccin (controlada por Ms Ligero Que Algunos) cambi de posicin y efectu un
zoom, para mostrar iconos adicionales segn se requiriese. Aqu es donde hicimos

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contacto. Y aqu es donde Ms, donde tu Huragolc cree que el navo inici el viaje.
La capitana orient uno de sus ojos rojo rub en forma de globo hacia el sistema
que apareca realzado. Estaba fuera del sector que el ministerio le haba encargado
patrullar; ms all del lmite del espacio del Covenant, aunque ChurR-Yar saba que
era una hereja sugerir tal lmite. Los Profetas crean que en una ocasin los
Forerunners tuvieron bajo su dominio la galaxia entera, de modo que todo sistema
era terreno consagrado; un arsenal en potencia de reliquias importantes.
Y su destino? pregunt ChurR-Yar, y la larga lengua repiquete en la parte
superior de la boca con aspecto de pico.
Una vez ms el Dicono hizo una sea al Huragok. La criatura emiti una especie
de balido desde sus sacos y agit con rapidez dos de las extremidades.
Me temo que los datos se han perdido respondi Dadab.
La capitana rode con las zarpas los brazos del asiento. Odiaba que el Unggoy
hubiera aprendido el lenguaje del Huragok; que el Dicono sirviera ahora como
intermediario entre ella y un miembro de su tripulacin. No por primera vez
consider deshacerse del Dicono a travs de una cmara estanca. Pero mientras
contemplaba con atencin el inexplorado sistema, comprendi que el mojigato
succionador de gas haba pasado a ser de improviso muchsimo ms til.
Te he dicho alguna vez lo mucho que aprecio tu buen asesoramiento?
pregunt la capitana, relajndose en el silln. Qu sugieres que contemos al
ministerio?
El arns empez a rozarle a Dadab en el cuello, y ste contuvo el impulso de
rascarse.
Como en todas las cuestiones, seguir la recomendacin de la capitana.
Dadab eligi las palabras con mucho cuidado.
No acostumbraba a ocurrir que ChurR-Yar le hiciera una pregunta; y ella jams
le haba pedido su opinin.
Estoy aqu para servir, y al hacerlo honro la voluntad de los Profetas.
T al vez deberamos esperar para hacer nuestro informe a que hayamos tenido
una oportunidad de inspeccionar el sistema aliengena reflexion ChurR-Yar.
Dar a los Seres Sagrados tanta informacin como podamos.
Estoy seguro de que el ministerio apreciara el deseo de la capitana de ofrecer
un testimonio ms completo sobre este importante descubrimiento.
Dadab no haba dicho aprobara, pero si la hembra Kig-Yar quera sacar su nave
del sector, Dadab no poda detenerla. Al fin y al cabo, ella era la capitana.
Pero el Dicono tena otra razn, ms personal, para expresar su conformidad. S
de verdad encontraban algo de valor en el sistema inexplorado, saba que ello no hara
ms que ayudar a acelerar su ascenso. Y para lograr eso, Dadab estaba dispuesto a
apartarse un poco de las normas. Al fin y al cabo pens, los retrasos en las
comunicaciones ocurren todo el tiempo.
Una recomendacin excelente. La lengua de ChurR-Yar oscil entre los
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irregulares dientes. Fijar un rumbo nuevo. Luego, hizo un rpido movimiento


de cabeza. Quiz as podamos seguir Sus pasos.
Y de ese modo prestar ms atencin al Sendero respondi el Dicono,
completando la bendicin.
La mxima honraba la divinidad de los Forerunners: el momento en que
activaron los siete misteriosos anillos Halo y desaparecieron de la galaxia, sin dejar
tras ellos a ninguno de los suyos. A decir verdad, aquella creencia de que uno poda
convertirse en un dios siguiendo los pasos de los Forerunners era el quid de la
cuestin en la religin del Covenant. Un da haban prometido haca tiempo los
Profetas a sus fieles hordas, encontraremos los Anillos Sagrados! Descubriremos el
instrumento mismo de la trascendencia de los Forerunners!
Dadab, y billones de sus camaradas del Covenant, crean aquello a pies juntillas.
El Dicono retrocedi, alejndose del silln de mando de la capitana, al mismo
tiempo que haca una sea a Ms Ligero Que Algunos para que lo siguiese. Se volvi
en redondo con toda la elegancia que le permiti su tanque de metano y luego cruz
con paso vivo la puerta corredera automtica del puente.
Fantico sise la capitana mientras las dos mitades de la puerta se cerraban.
Dio un golpecito a un interruptor hologrfico del brazo del silln que controlaba
el mecanismo de comunicacin de la nave.
Regresad inmediatamente. Traed slo lo que podis cargar.
Pero capitana la voz de Zhar crepit desde el silln, toda esta comida
sera
Regresad a vuestros puestos! chirri ChurR-Yar, a quien el Dicono haba
agotado la paciencia. Abandonadlo todo!
La capitana dio un furioso manotazo al interruptor. Luego, con una voz spera
que slo ella pudo or, murmur:
Pronto encontraremos mucho, mucho ms.

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4
MUNDO COLONIA HARVEST DEL UNSC, SISTEMA EPSILON INDI, 21 DICIEMBRE 2524

Durante su slip desde la Tierra, el ordenador de la sala de criogenizacin de la corbeta


de ataque rpido Two for Flinching del UNSC condujo a Avery a travs de un sueo
largo y cclico. A peticin suya, los circuitos permitieron a Avery disfrutar de perodos
de descanso anablico, llevndolo a travs de perodos REM repletos de sueos tan de
prisa y tan raramente como era posible. Todo ello se logr mediante ajustes
cuidadosos en la atmsfera prxima al grado de congelacin de la criocpsula y la
acertada aplicacin de frmacos de forma intravenosa; drogas que controlaban tanto
la frecuencia como la duracin de los ciclos de sueo de los sujetos en criognesis e
influenciaban el contenido de los sueos.
Pero no importaba el tipo de medicamentos administrados a Avery antes de que
lo congelaran, siempre soaba exactamente lo mismo: la peor de sus misiones contra
los Insurrectos; una serie de instantneas chamuscadas que culminaban en cualquiera
que fuese la operacin que acababa de completar.
Aun cuando los detalles sangrientos de aquellas misiones eran cosas que Avery
habra preferido experimentar slo una vez, el autntico horror de sus sueos era su
insinuacin de que haba hecho mucho ms dao que bien. La voz de su ta resonaba
en su cabeza
Haz que me sienta orgullosa, haz lo que es correcto.
El crioordenador observ una oleada de actividad en el cerebro de Avery un
esfuerzo por escapar del REM y aument la dosis. La Two for Flinching acababa de
emerger del Slipspace y penetraba en el vector que la llevara a su destino. Era hora de
que el ordenador iniciara el deshielo de Avery, y el protocolo operativo estndar
ordenaba mantener a los sujetos soando a lo largo de toda la secuencia.
Los medicamentos tomaron el control, y Avery se durmi ms profundamente. Y
la pelcula que vea mentalmente sigui desarrollndose
Un remolque que ha derrapado y cado a la cuneta de una carretera, con el motor
incendiado escupiendo humo. Una salva inicial de vtores por parte de otros marines en
una torre de control que piensan que Avery acaba de liquidar a un terrorista Innie, y
luego la comprensin de que sus unidades ARGUS haban funcionado mal que el
conductor civil muerto del remolque no haba hecho nada aparte de recoger la carga
equivocada.
Haca slo unos pocos meses que Avery haba abandonado el campamento de
entrenamiento de reclutas. Y la guerra ya se haba recrudecido.
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Si uno escuchaba la propaganda cuidadosamente presentada por el UNSC, los


Innies eran todos la misma clase de manzana podrida: tras dos siglos de causa comn,
grupos aislados de colonos desagradecidos empezaron a hacer campaa a favor de
una mayor autonoma; por la libertad de actuar del modo ms conveniente para sus
mundos individuales, no en el que fuera ms conveniente para el imperio en su
conjunto.
Al principio hubo un nmero considerable de personas que se solidarizaban con
la causa de los Innies. Era comprensible que los rebeldes estuvieran hartos de que les
dijeran cmo vivir sus vidas qu empleos aceptar, cuntos hijos engendrar los
burcratas del CA; los a menudo ineptos representantes de un gobierno con base en
la Tierra que cada vez comprenda menos los desafos sin precedentes a que se
enfrentaban las colonias. Pero aquella solidaridad se evapor con rapidez cuando
(tras aos de negociaciones frustrantes que no iban a ninguna parte) las facciones
Innies ms radicales abandonaron la poltica por la violencia. En un principio
atacaron objetivos militares y a conocidos simpatizantes del CA. Pero cuando el
UNSC inici sus operaciones contra la insurgencia, cada vez fueron ms las personas
inocentes atrapadas en el fuego cruzado.
Como recluta novato, Avery no comprenda por qu la Insurreccin no haba
estallado en sistemas exteriores como Cygnus, donde los colonos estaban unidos por
un credo y una etnia compartidas; una de las razones principales para el
desmoronamiento del antiguo sistema de nacin-estado de la Tierra y la ascensin de
la UN como una fuerza unificadora. En su lugar, el enfrentamiento haba estallado
justo donde el UNSC estaba mejor equipado para hacerle frente: Epsilon Eridanus, el
sistema ms poblado y cuidadosamente administrado fuera del sistema solar.
Con todos los recursos a su disposicin en aquel sistema, Avery se preguntaba
porque el UNSC no haba podido apaciguar a los Innies antes de que las cosas se
descontrolaran. El FLEETCOM en Reach, las universidades y tribunales de
Circumstance, las zonas industriales de Tribute no podan estas poderosas
instituciones y motores de prosperidad econmica haber presentado un plan
aceptable para ambos bandos? A medida que la guerra se eternizaba, Avery empez a
advertir que tales recursos eran justo el problema: en Epsilon Eridanus, el UNSC tena
demasiado que perder.
Avery se estremeci en reaccin al aumento de temperatura corporal. Pero
tambin a las imgenes que pasaban ms de prisa por su cabeza
Casas llenas de agujeros pasando a toda velocidad ante rendijas para armas. Un
estallido inesperado. Cuerpos esparcidos alrededor del cascarn en llamas del
transporte acorazado que encabezaba el convoy. Fogonazos de caones de armas en
tejados. Una carrera para ponerse a cubierto a travs de la carnicera. Balas que
rebotan y parloteo en la radio. Columnas de fsforo de artillera lanzada por drones.
Mujeres y nios que corren fuera de casas en llamas, dejando huellas ensangrentadas
espesas como caramelo.
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Con los ojos movindose veloces bajo los prpados, Avery record las
instrucciones de su ta: Convirtete en el hombre que s que puedes ser.
Luch por mover las extremidades laxas, pero el ordenador aument la dosis y lo
mantuvo inconsciente. Nada iba a detener el ultimo acto de pesadilla
Un atestado restaurante de carretera. Una mujer desesperada rodeada de hombres
decididos. Los pies que patalean de un nio que se asfixia. La embestida de un padre y
el momento que Avery dej pasar, reducindolo todo a impacto y calor que hicieron
girar su Hornet como una peonza.
Avery despert y respir entrecortadamente, inhalando una bocanada del vapor
helado que llenaba su criotubo. A toda prisa, el ordenador inici la purga de
emergencia. De algn modo, a pesar de habrsele dado ms del triple de la cantidad
recomendada de inductores del sueo, Avery haba neutralizado las fases finales del
deshielo. El ordenador anot la anomala, retir con cuidado la intravenosa y el
catter, y abri la tapa curva de plstico transparente del tubo.
Avery rod sobre un codo, se inclin por encima del borde del tubo y tosi: una
serie de violentas arcadas hmedas. Mientras recuperaba el aliento, oy el sonido de
pies descalzos sobre el suelo de caucho de la sala. Al cabo de un momento una
pequea toalla cuadrada apareci en su campo visual.
Todo bajo control escupi Avery. Djame en paz.
Pasas de cero a ser un imbcil en menos de cinco. Era la voz de un hombre,
no mucho mayor que Avery. Me he topado con soldados rasos que son ms
rpidos. Pero eso est bastante bien.
Avery alz los ojos. Como l, el hombre estaba desnudo, pero tena la piel de una
palidez alarmante. Su pelo rubio empezaba a asomar en la cabeza afeitada no haca
mucho; como los primeros pelillos sedosos de una espiga de maz. El mentn del
hombre era alargado y estrecho. Cuando sonrea, las mejillas enjutas se hinchaban
dndole un aire pcaro.
Healy. Suboficial de primera clase. Ayudante mdico.
Todo lo cual significaba que Healy era de las fuerzas navales no un marine.
Pero pareca bastante simptico. Avery le cogi la toalla y se limpi el rostro y la
barbilla perfectamente afeitados.
Johnson. Sargento mayor.
La sonrisa de Healy se ensanch.
Bueno, al menos no tengo que saludarte.
Avery balance las piernas fuera de la criocpsula y dej que los pies descansaran
sobre el suelo. Senta la cabeza hinchada a punto de estallar. Respir hondo e
intent que la sensacin desapareciera lo ms de prisa posible.
Healy indic con la cabeza la puerta de un mamparo en el otro extremo de la sala.
Vamos, las taquillas estn por aqu. No s qu clase de sueos has tenido, pero
el mo no implicaba quedarme ah sentado mirndole las pelotas a otro tipo.
Avery y Healy se vistieron, recogieron los respectivos petates, y se presentaron en
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el modesto hangar del Two for Flinching. Las corbetas eran el tipo ms pequeo de
naves de guerra del UNSC y no transportaban cazas. De hecho, apenas si haba
espacio suficiente en el hangar para una lanzadera SKT13, una versin mayor de los
bulbosos botes salvavidas Bumblebee que eran habituales en toda la flota.
Sintense y sujtense grit el piloto de la lanzadera por encima del hombro
mientras Avery y Healy suban a bordo. La nica razn de que nos hayamos
detenido es para desembarcarlos a los dos.
Avery estib sus bolsas y se desliz en uno de los asientos que miraban al centro
del SKT. Despus baj una barra de contencin en forma de U por encima de sus
hombros. La lanzadera cay por una cmara estanca del suelo del hangar y aceler
para alejarse de la popa de la corbeta.
Has estado alguna vez en Harvest? grit Healy por encima del aullido de los
propulsores de la lanzadera.
Avery estir el cuello en direccin a la cabina de mando.
No.
Pero s haba estado. Era difcil recordar con exactitud cundo. Uno no envejeca
estando en sueo criognico, pero el tiempo transcurra de todos modos. Avery
calculaba que haba pasado al menos tanto tiempo dormido como despierto desde
que se haba alistado en los marines. Pero a pesar de todo, slo haba permanecido en
Harvest el tiempo necesario para encontrar su objetivo, planear el golpe y reducir en
uno el nmero de funcionarios corruptos del CA. Fue su misin de graduacin de la
escuela de francotiradores de Guerra Naval Especial. Y la haba superado con gran
xito.
Entrecerr los ojos cuando el interior del vehculo se ilumin con ms fuerza. Ms
all de los tabiques transparentes de la cubierta de la cabina, haba aparecido Harvest.
Nubes dispersas dejaban ver un mundo donde la tierra era mucho ms abundante que
el mar. Un nico continente enorme brillaba con fuerza en tonos marrn claro y
verdes a travs de la atmsfera no contaminada del planeta.
Tambin es la primera vez para m dijo Healy. En mitad de ninguna parte.
Pero no tiene mal aspecto.
Avery se limit a asentir con la cabeza. Como la mayora de sus misiones, su
actuacin en Harvest estuvo clasificada como secreta, y l no tena ni idea de qu clase
de autorizacin tena el ayudante mdico.
La lanzadera vir en direccin a un destello metlico en la aurora azul intenso de
la atmsfera de Harvest. Una estructura que orbitaba, advirti Avery a medida que se
aproximaban; dos arcos plateados que colgaban muy por encima del planeta. No
haban estado all en su visita anterior.
A medida que la lanzadera se acercaba ms, Avery vio que los arcos estaban
separados por ramales dorados de miles de kilmetros: montacargas espaciales que
atravesaban el arco inferior y descendan a la superficie de Harvest. Los puntos en los
que los montacargas cortaban el arco estaban abiertos al vaco; aberturas ocupadas
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por conjuntos de vigas que, de lejos, parecan una delicada filigrana.


Agrrense grit el piloto. Tenemos trfico.
Con rfagas cortas y sincopadas de los cohetes de maniobra, la lanzadera sorte
una de las muchas ordenadas formaciones de mdulos de propulsin reunidas
alrededor de la estacin orbital. Avery advirti que los diseadores de los mdulos no
haban efectuado el menor esfuerzo por embellecer sus creaciones; eran mquinas,
nada ms. Mangueras, tanques, cables La mayora de las partes que componan el
mdulo estaban a la vista. Slo los caros mecanismos de transmisin Shaw-Fujikawa
estaban recubiertos con elementos de proteccin.
Cuando estuvo ms cerca de la estacin orbital, la lanzadera gir 180 grados y
entr marcha atrs en una cmara estanca.
Tras unos cuantos ruidos metlicos y siseos de presin, un indicador en la
escotilla posterior de la nave pas de rojo a verde. El piloto alz el pulgar en direccin
a sus pasajeros.
Buena suerte. Cuidado con las hijas de esos granjeros.
La lanzadera se solt tan pronto como Avery y Healy estuvieron sin novedad
dentro de la estacin.
Bienvenidos a la Tiara reson una voz femenina muy remilgada desde un
sistema de megafona invisible. Me llamo Sif. Por favor, hganme saber si hay algo
que pueda hacer para que su trnsito resulte ms cmodo.
Avery abri la cremallera de uno de los bolsillos de su petate y sac una gorra de
color caqui.
Slo algunas indicaciones, por favor, seora.
Encaj la gorra en la coronilla y se la encasquet bien sobre la frente.
Desde luego respondi la IA. Esta cmara estanca conduce directamente a
la mediana. Giren a la derecha y sigan avanzando hasta la estacin de acoplamiento
nmero tres. Les har saber si se equivocan de salida.
Los tubos fluorescentes del techo de la cmara estanca aumentaron de intensidad
al abrirse la puerta interior. En la angosta sala el aire estaba cargado, pero en el
espacio inesperadamente despejado del otro lado, la atmsfera reciclada pareca
menos opresiva. Result que la mediana era una plataforma amplia suspendida en la
mitad de la estacin orbital tubular mediante gruesos cables de metal. Avery supuso
que la Tiara tena unos cuatro kilmetros de largo y que el interior se acercaba a los
trescientos metros de dimetro. Seis largueros biselados de titanio recorran toda la
longitud del complejo. Estos estaban colocados a distancias idnticas en el interior del
tubo y conectados unos con otros mediante vigas ms pequeas perforadas con
agujeros ovales para ahorrar peso sin sacrificar resistencia. El suelo de la mediana lo
cubra una rejilla con un dibujo de rombos que, si bien perfectamente slida y
resistente, daba la impresin de que andabas por el aire.
Llevas a cabo mucho CMT? pregunt Healy mientras iban hacia la estacin
tres.
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Avery conoca el acrnimo: Adiestramiento de Milicia Colonial, una de las


actividades ms controvertidas del UNSC. Oficialmente, el CMT tena como
ocupacin ayudar a los lugareos a ayudarse a s mismos: adiestrar a los colonos para
que pudieran ocuparse de los desastres naturales y la seguridad interna bsica, de
modo que los marines no tuvieran que mantener demasiados efectivos en el terreno.
Extraoficialmente, estaba diseado para crear fuerzas paramilitares antiinsurrectos;
aunque Avery se haba preguntado a menudo si de verdad era una buena idea dar
armas a los colonos de mundos polticamente inestables, y adiestrarlos en su
utilizacin. Segn su experiencia, el aliado de hoy a menudo era el enemigo de
maana.
Jams volvi a mentir Avery.
Entonces qu? prosigui Healy. Buscabas un cambio de ritmo?
Algo parecido.
Healy ri y neg con la cabeza.
Entonces debes de haber estado acuartelado en un lugar de mierda.
No sabes ni la mitad, pens Avery.
La mediana efectu una curva pronunciada a la izquierda, y al pasar ante una
ventana larga, Avery atisbo fuera para mirar la estacin: era una de las aberturas
afiligranadas que haba visto cuando se acercaban. Haban cortado dos aberturas
rectangulares en la parte de arriba y la de abajo del casco, dejando los largueros
superior e inferior al descubierto. A travs de ellos discurra el ramal del montacargas
nmero tres de la Tiara.
Avery observ como dos contenedores de carga adosados aparecan ante su vista,
llenando la estacin. Era difcil ver por la ventana, pero vislumbr dos mdulos de
propulsin que maniobraban hacia la parte superior de los contenedores. Una vez que
los mdulos quedaron ensamblados, los contenedores se alzaron fuera de la Tiara,
luego invirtieron la polaridad de los imanes de unin y los dos cargueros recin
creados marcharon cada uno por su lado. De principio a fin, la operacin tard
menos de treinta segundos.
Muy logrado coment Healy lanzando un silbido.
Avery no disinti. Los contenedores eran inmensos, y la coordinacin necesaria
para moverlos de modo sincronizado no tan slo en aquel ramal, sino en los siete
montacargas de la Tiara a la vez era verdaderamente impresionante.
Una ms a la derecha y luego busquen la cmara estanca de la torre de
lanzamiento anunci Sif.
El corredor que discurra alrededor de la estacin era ms estrecho que la va
principal de la estacin orbital, y la voz de Sif son muy cercana.
Llegan justo a tiempo para el cambio de turno.
Fuera de la cmara estanca haba una docena de tcnicos de mantenimiento de la
estacin, vestidos con monos blancos con rayas azules a lo largo de brazos y piernas.
A pesar de la amplia sonrisa de Healy, los tcnicos echaron inquietas miradas a los
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dos inesperados soldados. A Avery le complaci que la vagoneta de bienvenida, un


contenedor ms pequeo utilizado en un principio para transportar grandes
cantidades de colonos emigrantes desde las naves a la superficie, subiera en seguida a
la estacin; no tena ganas de ms conversaciones incmodas.
Repic una alarma y la puerta corredera de la cmara estanca se abri. Avery y
Healy siguieron a los tcnicos por un puente flexible que se estir como un acorden
hasta la vagoneta. Una vez dentro dejaron caer los petates en un recipiente de
almacenamiento bajo una seccin de asientos: tres gradas empinadas construidas
contra las paredes de la vagoneta. La pared justo delante de la grada elegida por los
dos soldados estaba ocupada por una alta portilla rectangular.
Todos bien instalados? Estupendo.
Sif habl a travs de los altavoces del asiento de Avery mientras ste se sujetaba al
arns de cinco puntos de sujecin del asiento de respaldo alto. En la estacin haba
gravedad artificial, pero una vez que la vagoneta partiera, sera cada libre.
Espero que disfruten de su estancia.
Oh, me asegurar de que lo haga. Healy esboz una sonrisa picara.
La alarma repic una segunda vez, la cmara estanca de la vagoneta se sell, y
Avery inici el descenso.

* * *
Mientras una pequea parte de Sif momtorizaba el descenso de la vagoneta de Avery,
otra se manifestaba sobre el proyector hologrfico de su centro de datos.
Deje que empiece diciendo, seora Al-Cygni, lo mucho que le agradezco que
eligiera llevar a cabo la auditora en persona. Confo en que haya tenido un viaje
agradable.
El avatar de Sif llevaba un vestido sin mangas que le llegaba hasta el tobillo en
tonos puesta de sol. El vestido resaltaba su pelo dorado recogido con elegancia
detrs de las orejas que caa en ondulaciones hasta la mitad de la espalda. Los
brazos desnudos estaban levemente flexionados hacia fuera desde las caderas, y esto,
combinado con el cuello largo y la barbilla alzada, proporcionaban la impresin de
una bailarina del tamao de una mueca lista para alzarse sobre las puntas de los pies.
Productivo respondi Jilan Al-Cygni. Decid no entrar en crio.
La mujer estaba sentada en un banco bajo ante el proyector, vestida con el nada
especial atuendo de un mando intermedio del UNSC: un traje pantaln marrn unos
cuantos tonos ms oscuro que su tez. El destello del granate de la insignia del DCS en
el cuello alto complementaba el pintalabios color burdeos, el nico toque decorativo
en su, por otra parte, sobria apariencia.
Estos das, el tiempo que paso en trnsito es el nico momento que tengo para
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ponerme al da.
El acento meldico de Al-Cygni era sutil, pero Sif efectu una referencia cruzada
en sus matrices y decidi que era probable que la mujer hubiera nacido en Nueva
Jerusaln: uno de los dos mundos colonizados en el sistema Cygnus. A travs de
microcmaras insertadas en las paredes del centro de datos, Sif observ mientras la
mujer se llevaba una mano a la parte posterior de la cabeza para comprobar las
horquillas que mantenan la larga cabellera negra recogida.
Imagino que el embargo a Eridanus resulta devastador dijo Sif, asegurndose
de abrir mucho los ojos de su avatar como muestra de comprensin.
Mi nmero de casos se ha triplicado en los ltimos dieciocho meses. AlCygni suspir. Y si he de ser franca, el contrabando de armas no es mi especialidad.
Sif se pos una mano en el pecho.
Bien, lamento haber aadido ms cosas a lo que ya tiene entre manos. Har que
mi declaracin sea lo ms breve posible Me saltar el anlisis de riesgos de los
protocolos de mantenimiento de Madrigal y pasar directamente al
La verdad interrumpi Al-Cygni es que espero a otra parte interesada.
Sif enarc una ceja.
Oh, no estaba enterada.
Una decisin tomada en el ltimo momento. Pens que podra ahorrar tiempo
combinando su auditora con la tuya.
Sif not cmo sus rutas de datos se calentaban. Pero antes de que pudiera
protestar

<\\> HARVEST.AO.IA.MACK >> HARVEST.SO.IA.SIF


<\ Lamento irrumpir. Fue idea suya, lo prometo.
>> POR QU ESTS AQU?
<\ Responsabilidad. La caja era tuya, la fruta era ma.
Sif lo medit durante una fraccin de segundo. Era una explicacin razonable.
Pero si Mack iba a participar en su auditora, ella iba a fijar algunas directrices.

>> CCM VOCAL SLO.


>> QUIERO QUE OIGA TODO LO QUE DIGAS.
Buenas tardes! dijo Mack, arrastrando las palabras, desde el sistema de
altavoces del centro de datos. Confo en no haberlas hecho esperar, seoras.
En absoluto. Al-Cygni sac una placa COM del bolsillo de atrs del pantaln
. Justo empezbamos.
Durante los pocos segundos que tard ella en encender la placa, las dos IA
prosiguieron su conversacin privada.
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<\ Pensaba que odiabas mi voz.


LA ODIO.
<\ Bueno, yo adoro or la tuya.
Sif asumi una postura oficiosa y alarg una mano para sealar la placa de datos
de Al-Cygni.
Si quisiera consultar mi informe, seccin uno, prrafo
Pero mientras su avatar apareca tranquilo y compuesto, el circuito lgico de Sif se
revolvi rpidamente contra Mack y atac antes de que sus algoritmos de contencin
emocional pudieran intervenir.

>> TUS FLIRTEOS SON, EN EL MEJOR DE LOS CASOS, ACOSO, EN


EL PEOR, PERVERSIN NO LAS ACCIONES DE UNA
INTELIGENCIA ESTABLE.
>> VAS, CREO, DE CAMINO AL DESCONTROL.
>> Y DEBO ADVERTIRTE QUE SIN UN CAMBIO RPIDO EN TU
COMPORTAMIENTO, NO TENDR OTRA ELECCIN QUE
COMUNICAR MIS INQUIETUDES A LAS PERSONAS ADECUADAS
INCLUIDO EL ALTO COMISIONADO DEL DOS.
Sif aguard, con la temperatura del ncleo elevndose, la respuesta de Mack.

<\ Creo que la dama protesta un poco en exceso.


>> CMO DICES?
<\ Es Shakespeare, cario. Bscalo.
>> BSCALO?
Sif abri todas sus matrices de almacenamiento y empez a meter todas las obras
de Shakespeare (archivos individuales en todos los idiomas y dialectos humanos,
pasados o presentes) en el interfaz de datos del COM de Mack. Luego aadi infolios
multilinges de todos los dems dramaturgos del Renacimiento. Y, slo para
asegurarse de que lo haba dejado claro que Mack no tan slo haba efectuado una
cita incorrecta de Hamlet, sino que su conocimiento del teatro y, por extensin, todos
los dems temas, era un plido reflejo del suyo propio, Sif volvi sobre sus pasos y
embuti traducciones de todas las obras de teatro desde Esquilo a las dialcticas
absurdas del siglo XXV de la Cooperativa de la Commedia Csmica. Al-Cygni alz la
cabeza de su placa de datos.
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Prrafo?
tres respondi Sif en voz alta. El retraso haba sido de no ms de unos
pocos segundos, pero para una IA era como si hubiese sido una hora.
Al-Cygni cruz las manos sobre el regazo y lade la cabeza.
Ninguno de vosotros est bajo juramento dijo en tono afable. Pero por
favor. Nada de conversaciones privadas.
Sif coloc una pierna detrs de la otra y efectu una reverencia.
Mis disculpas. La mujer era ms lista que la mayora de los empleados del
DCS con los que haba tratado. Mi colega y yo comparbamos simplemente
informes del manifiesto del Horn of Plenty, por si acaso exista alguna discrepancia.
Puesto que no quera mentir, Sif transmiti rpidamente a Mack su informe de lo
que el carguero haba transportado.

<\ Slo sus obras teatrales?


CMO DICES?
<\ Esperaba un soneto.
Sif frunci los labios.
Pero parece que estamos de acuerdo. No poda ver la cara de Mack, pero slo
por sus palabras poda advertir que se estaba divirtiendo.
As es! vibr la voz de Mack en el altavoz. Los dos son idnticos como dos
gotas de agua.
Al-Cygni sonri.
Por favor, continuad.
Sif baj las revoluciones de sus matrices y dej que los algoritmos guiaran el
ncleo de vuelta a un estado ms razonable. Su cdigo tranquiliz sus sentimientos de
bochorno, confusin e incluso agravio. A medida que el ncleo se enfriaba, hizo
acopio de fuerzas para la rplica inminente de Mack. Pero, como el caballero que tan
a menudo manifestaba ser, no escribi nada en privado; no brind un solo byte
insinuante durante el resto de la auditora.

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5
HARVEST, 21 DICIEMBRE 2524

Avery experiment un vrtigo momentneo cuando la vagoneta abandon con


brusquedad la Tiara. La gravedad artificial de la estacin no era muy fuerte, pero a
pesar de ello la vagoneta necesit engranar las paletas maglev efectuar un contacto
temporal con la pelcula superconductora del ramal nmero tres para poder
liberarse. Tras unos pocos kilmetros, las paletas se replegaron y la cabeza de Avery
dej de dar vueltas. El tirn de la masa de Harvest fue todo lo que el vehculo necesit
para proseguir con la cada.
Por los altavoces, el ordenador de informacin del vehculo anunci que el viaje
desde una rbita geoestacionaria hasta Utgard, la capital ecuatorial de Harvest,
durara menos de una hora. Luego, por los altavoces ms pequeos del asiento de
Avery, le pregunt si le gustara or la presentacin planetaria oficial del CA. Avery
dirigi una veloz mirada a Healy, que todava toqueteaba su arns unos cuantos
asientos a su izquierda. Sobre todo para no tener que pasar todo el viaje eludiendo las
preguntas incmodas del ayudante mdico, Avery accedi.
Al instante, el sargento mayor not cmo su placa COM vibraba en sus
pantalones de faena color caqui. Lo sac del bolsillo y dio un golpecito a la pantalla
tctil, conectndola a la red de la vagoneta. Luego retir los auriculares integrados y se
los coloc. A medida que el esponjoso revestimiento se expanda para encajar en sus
canales auditivos, el zumbido de los calefactores de la vagoneta qued condensado en
un rugido sordo, y en aquella aproximacin al silencio, el ordenador inici la
narracin grabada.
En nombre de la Autoridad Colonial, bienvenido a Harvest cuerno de la
abundancia de Epsilon Indi! dijo con entusiasmo una voz masculina. Soy la
inteligencia artificial de operaciones agrcolas de este mundo. Pero por favor,
llmeme Mack.
El sello oficial de la CA apareci poco a poco en la pantalla de la placa de datos de
Avery: una silueta alzndose de una guila icnica en un crculo de diecisiete estrellas
brillantes, una por cada mundo del UNSC. El ala del guila cobijaba un grupo de
colonos, cuyos ojos esperanzados estaban puestos en una flota de elegantes naves
coloniales que ascendan a lo largo del pico alzado del ave.
La imagen denotaba expansin a travs de la unidad, un mensaje que, a la luz de la
Insurreccin, a Avery le result ms ingenuo que inspirador.
Para toda persona en cada uno de nuestros mundos, Harvest es sinnimo de
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sustento. Por debajo de la voz pausada y desenvuelta de Mack, empezaron a sonar


los primeros acordes enardecedores del himno planetario de Harvest. Pero qu
nos permite producir tal munificencia de comida saludable y fresca?
Hizo una pausa en la narracin para darle ms teatralidad, y en aquel momento el
polo septentrional del planeta se alz por encima del borde inferior de la portilla de la
pared situada frente al asiento de Avery; un trozo de mar azul intenso, carente de
hielo, que descansaba en la suave curva de una costa.
Dos palabras prosigui Mack, respondiendo a su propia pregunta:
Geografa y clima. El supercontinente Edda cubre ms de dos tercios de Hanest, lo
que genera una abundancia de terreno cultivable. Dos mares con una baja salinidad:
Hugin en el norte y Munin en el sur, son para el planeta la principal fuente de
Healy dio un golpecito a Avery en el hombro, y el sargento mayor se sac uno de
los auriculares.
Quieres algo? pregunt el ayudante mdico, indicando con la cabeza una
hilera de comida y dispensadores bajo la portilla.
Avery neg con la cabeza.
Healy salt por encima de las piernas de Avery y se impuls a lo largo de los
asientos hasta el final de la hilera. Haba suficiente gravedad en la vagoneta para que
Healy pudiera llevar a cabo una cada controlada por unos escalones, impulsarse a lo
largo de la barandilla y llegar hasta una rea comn despejada delante de los
dispensadores. Pero cuando el oficial intent andar, sus piernas parecieron perder pie
y cay hacia atrs sobre las manos extendidas. Avery detect un atisbo de voluntad en
la payasada de Healy; como si quisiera hacer rer.
Si as era, funcion. Algunos de los tcnicos de mantenimiento de la Tiara,
sentados en las gradas situadas a la derecha de Avery, aplaudieron y silbaron mientras
el ayudante mdico intentaba recuperar el equilibrio. Healy encogi los hombros y
ofreci una sonrisa tmida que vena a decir: Qu le voy a hacer?. Luego continu
en direccin a los dispensadores.
Avery frunci el entrecejo. Healy era la clase de soldado que le habra gustado
cuando se alist en los marines: un bromista, un alborotador; la clase de recluta que
de verdad pareca disfrutar llevndose la peor parte de la clera de los instructores.
Pero no haba muchos bromistas en la seccin del cuerpo al que perteneca Avery, y
no obstante lo mucho que Avery aborreca admitirlo, se haba acostumbrado tanto a
la omnipresente adustez de los otros marines del NavSpecWar que combatan la
Insurreccin que le costaba mucho relacionarse con nadie que no compartiera el
enfoque pragmtico a la vida de soldado de sus compaeros.
El ochenta por ciento de Edda est a unos quinientos metros del nivel del mar
prosegua Mack. De hecho, el nico cambio de altitud de autntica importancia
tiene lugar a lo largo del Bifrost lo que ustedes llaman una escarpadura que
divide el continente en diagonal. Eche una mirada. Debera poder verla ahora, justo al
oeste de Utgard.
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Avery se sac el auricular restante. La vista hablaba ya por s misma.


Pudo distinguir apenas la punta nororiental del Bifrost bajo una madeja de cirros;
un brillante declive de pizarra caliza que empezaba en las llanuras septentrionales
justo al sur del mar Hugin y discurra en direccin sureste hacia el ecuador. Debido a
la orientacin de la portilla, Avery no poda ver directamente abajo. Pero poda
imaginar la vista: un semicrculo de los siete ramales de la Tiara, iluminados por el
sol, orientados hacia Utgard.
Transcurrieron muchos minutos, y luego la portilla qued ocupada por un
batiburrillo de colores pastorales: amarillos, verdes y marrones; una cuadrcula
creciente de campos de cultivo entrecruzados por lneas plateadas. Avery asumi sin
equivocarse que stas formaban parte de un sistema de ferrocarril maglev; siete lneas
principales que salan de depsitos situados en la base de cada uno de los montacargas
y se dividan en vas secundarias ms pequeas, igual que las venas en una hoja.
El ordenador de la vagoneta volvi a hablar por los altavoces para avisar a los
pasajeros que regresaran a sus asientos mientras tena lugar la desaceleracin al
interior de Utgard. Pero los tcnicos seguan bebiendo cerveza de los distribuidores
automticos cuando el primero de los edificios de la capital apareci ante la vista. La
silueta de los edificios recortados contra el horizonte no era espectacular; eran slo
unas pocas docenas de torres, ninguna de ms de veinte pisos. Pero todos los edificios
eran diseos modernos envueltos en cristal, prueba de que Harvest haba
evolucionado mucho desde la ltima visita de Avery. Cuando haba llevado a cabo la
misin, la ciudad no era mucho ms que unos pocos bloques prefabricados de
polycrete, y toda la colonia tena una poblacin de cincuenta, tal vez sesenta mil
residentes. Comprobando su placa de datos COM una vez ms antes de guardarla,
averigu que el nmero haba aumentado hasta algo ms de trescientos mil.
De improviso, los edificios desaparecieron y la vagoneta se oscureci a medida
que pasaba al interior del anclaje del ramal nmero tres: un voluminoso monolito de
polycrete conectado a un almacn inmenso donde docenas de contenedores de carga
esperaban para ascender. Avery aguard a que los tcnicos abandonaran el vehculo y
luego se reuni con Healy junto al contenedor de equipaje. Recuperaron los petates y
emergieron por la terminal de pasajeros del anclaje, con los ojos pestaeando bajo la
luz de la tarde de Epsilon Indi.
Mundos agrcolas refunfu Healy. Siempre hace ms calor que en el
infierno.
El denso aire ecuatorial de Utgard haba saturado al instante las propiedades
capilares de los uniformes y la tela se peg a la parte baja de sus espaldas mientras los
dos soldados descendan pesadamente hacia el oeste por una rampa de losas hasta un
amplio paseo bordeado de rboles. Un taxi blanco y verde esperaba con el motor al
ralent junto al bordillo del paseo. En la franja de cinta hologrfica de la puerta del
pasajero centelleaba el sencillo mensaje: TRANSPORTE: JOHNSON, HEALY.
brete! grit a voz en cuello Healy, golpeando con un puo el techo del taxi.
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El vehculo alz las portezuelas abatibles y abri de golpe el maletero. Guardadas


las bolsas, Avery se instal en el asiento del conductor y Healy ocup el del copiloto.
Unos ventiladores zumbaron en el interior del salpicadero y una rfaga helada atac
el aire hmedo.
Hola gorje el turismo al mismo tiempo que penetraba en el escaso trfico del
paseo, se me ha indicado que los lleve a Hubo una pausa mientras preparaba
una respuesta concatenada. Guarnicin. Milicia. Colonial. Autova de Gladsheim.
Salida veintinueve. Es eso correcto?
Healy se lami el sudor del labio superior. Haba conseguido beber una cantidad
aceptable de cerveza durante el descenso de la vagoneta, y las palabras le salieron un
tanto inarticuladas.
S, pero es necesario que hagamos una parada. Uno trece avenida Nobel.
Confirmado. Uno tre
Anula eso! grit con aspereza Avery. Prosigue con la ruta preconfirmada!
El turismo aminor la marcha, confundido por un momento, y luego gir a la
izquierda por un paseo que bordeaba el extremo septentrional de un largo parque
cubierto de hierba: el bulevar central de Utgard.
Qu crees que ests haciendo? Uno de los tcnicos me habl de un lugar con
damas realmente simpticas. E imagin que antes de que
Avery lo interrumpi.
Coche, yo conduzco.
Asume toda la responsabilidad por
S! Y dame un mapa.
Un volante compacto se despleg de un compartimento en el salpicadero y Avery
lo aferr con ambas manos.
Control manual confirmado respondi el vehculo. Por favor, conduzca
con prudencia.
Mientras Avery oprima una almohadilla de presin en el volante que estaba
conectada al acelerador del turismo, una cuadrcula fantasmagrica de las calles
circundantes apareci en la superficie interior del parabrisas. Avery memoriz la ruta
al momento.
Elimina el mapa. Y baja el maldito aire acondicionado.
Los ventiladores aminoraron y la humedad empez a avanzar a hurtadillas,
intimidada pero no vencida.
Oye, Johnson. Healy suspir, subindose las mangas de la camisa. Eres
nuevo en esto, as que deja que me explique. Tan slo hay dos razones para pertenecer
al CMT. La primera: es muy difcil que te peguen un tiro. La segunda: es el mejor
modo de degustar toda clase de traseros coloniales.
Avery cambi de carril sin avisar y Healy se desplaz violentamente contra el lado
de la puerta del pasajero. El ayudante mdico volvi a enderezarse con un suspiro
malhumorado.
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Un uniforme har que te maten en Eridanus, pero aqu te permitir echar unos
cuantos polvos.
Avery se oblig a contar hasta tres en voz muy baja y afloj la presin del pulgar
sobre el acelerador. A su izquierda, una fuente en mitad del bulevar lanzaba columnas
de agua a gran altura. La nube de gotas se difundi por el bulevar, convirtiendo el
parabrisas polvoriento del taxi en un revoltijo de motas de barro. Los
limpiaparabrisas entraron en accin automticamente y despejaron el campo visual
en un momento.
Mi uniforme significa lo mismo dondequiera que vaya replic Avery con
calma. Dice a la gente que soy un marine, no un marinerito al que no han
disparado ni una sola vez y que an menos ha disparado una sola bala a otra persona.
Mi uniforme me recuerda el Cdigo de Conducta del UNSC, que establece
restricciones muy claras sobre el consumo de alcohol y la confraternizacin con
civiles. Esper a que Healy se sentara un poco ms tieso en su asiento. Y lo que es
ms importante, mi uniforme me recuerda a los hombres que ya no viven para
llevarlo.
En la mente de Avery centelle un recuerdo: los contornos fantasmales de una
escuadra de marines dentro de un restaurante, que la cmara trmica de un drone
mostraba de un blanco brillante. Apart los ojos de la calzada y mir directamente
a Healy.
Le faltas al respeto a tu uniforme. Les faltas al respeto a ellos. Me oyes?
El ayudante mdico trag saliva.
S, te oigo.
Y a partir de ahora, mi nombre es sargento mayor Johnson. Comprendido?
Lo he entendido.
Healy hizo una mueca y cambi de posicin para mirar por su ventanilla. No
necesit decir qu ms tena en la mente; Avery vio con claridad el Lo he entendido,
imbcil en el modo en que cruz con firmeza los brazos sobre el pecho.
Al llegar el taxi al final del bulevar, Avery aceler en un cruce, pasado el
imponente edificio de granito del Parlamento de Harvest. El edificio en forma de I
estaba rodeado por una verja baja de hierro forjado y jardines bien cuidados. El techo
estaba cubierto de paja de trigo decolorada por el sol.
Avery pensaba de verdad todo lo que haba dicho; pero tambin lo lamentaba.
Healy y l tenan, en esencia, el mismo rango, pero l acababa de mangonearlo como
si fuera un joven recluta. Cundo me convert en un hipcrita as?, se pregunt,
cerrando con ms fuerza las manos sobre el volante. Sus tres das de juerga all en el
Distrito no eran la primera vez que haba acabado borracho estando de uniforme.
Avery se preparaba para pronunciar una lacnica disculpa cuando Healy rezong.
Oh, y sargento mayor Johnson, cuando tengas la posibilidad, acrcate a la acera.
El suboficial de primera Healy necesita vomitar.
Tres silenciosas horas ms tarde, haban descendido por el Bifrost y estaban muy
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en el interior de la llanura de Ida. Epsilon Indi se posaba en medio de una estela rosa y
naranja, por encima de una autova completamente recta de dos carriles. Debido al
pequeo dimetro de Harvest, el horizonte tena una cua leve pero perceptible; un
arco en los campos de trigo en maduracin que haba surgido del valle de Ida tras
muchos kilmetros de huertos de rboles frutales. Avery haba bajado la ventanilla del
coche, y el aire que se arremolinaba en el interior del taxi ya no era insoportablemente
caliente. El calendario militar del UNSC, que segua el de la Tierra, deca que era
diciembre. Pero en Harvest estaban en pleno verano: en mitad de la poca de
crecimiento.
Una vez que los ltimos rayos de Epsilon Indi se hundieron bajo el horizonte,
oscureci muy de prisa. No haba luces en la carretera y no se vea ningn
asentamiento. Harvest no tena luna, y si bien algunos de los otros cuatro planetas del
sistema brillaban inusitadamente cerca, el reflejo de su brillo estelar no era suficiente
para iluminar el camino que tenan delante. Cuando las luces del turismo se
encendieron, Avery divis el indicador de salida y gir al norte abandonando la
autova.
El vehculo dio bandazos al encontrarse con la gravilla suelta de un camino
empinado. Unos cuantos giros suaves entre el trigo y llegaron a una plaza de armas
rodeada de edificios de polycrete de un solo piso y de reciente construccin: comedor,
barracones, parque motorizado y triaje; el mismo perfil estndar que Avery haba
visto muchas veces antes.
Mientras haca que el turismo describiera un crculo alrededor del asta de la
bandera del patio de armas, los faros iluminaron a un hombre sentado en los
escalones del comedor de la tropa fumando un cigarro. El aroma que flot a travs de
las ventanillas del vehculo result reconocible al instante: Sweet William, la marca
preferida de ms o menos todos los oficiales del cuerpo. En cuanto par el coche y
sali de l, Avery se apresur a saludar.
Descanse. El capitn Ponder dio una larga chupada al cigarro. Johnson y
Healy, correcto?
S, seor! respondieron juntos los dos hombres.
Ponder se levant despacio de los escalones.
Me alegro de tenerlos aqu. Dejen que los ayude con su equipo.
No hace falta, seor. Slo tengo las dos bolsas.
Viajar ligero y ser el primero en pelear. El capitn sonri.
Teniendo en cuenta los escalones, Avery se dio cuenta de que Ponder era unos
pocos centmetros ms bajo que l, y con unas espaldas un poco menos anchas.
Supuso que la edad del capitn estara en algn punto al norte de los cincuenta. Pero
con el pelo cortado casi al rape y entrecano, y la piel bien bronceada, pareca tan vital
como un hombre con la mitad de sus aos, salvo por el dato de que le faltaba el brazo
derecho.
Avery advirti que la manga de la camisa de faena de Ponder estaba doblada a la
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altura de un codo inexistente y prendida con pulcritud al costado. Luego dej de


mirar. Haba visto gran cantidad de personas con amputaciones, pero era raro
encontrar a un marine en activo al que no hubieran equipado con una prtesis
permanente.
Ponder indic con la cabeza el turismo.
Lamento lo del vehculo civil. Hace una semana que tendran que haber llegado
los Warthog. Retrasos en el transporte, si es que puede creerlo. Tengo a mi otro jefe
de pelotn en Utgard, intentando averiguar su paradero.
Qu hay de los reclutas? pregunt Avery, sacando los petates del coche.
El lunes. Tenemos todo el fin de semana para organizamos.
Avery cerr el maletero. En cuando se apart, el vehculo dio marcha atrs
alrededor del asta de la bandera y resigui los surcos dejados hasta llegar a la
carretera.
Qu pelotn es el mo? pregunt Avery.
El primero. Ponder seal con el cigarro uno de los dos barracones en el
extremo meridional del patio de armas.
Healy se ech su petate al hombro.
Me ha metido con los novatos, seor?
Slo hasta que usted despeje un espacio en triaje. Alguien en logstica orden
una barbaridad de suministros. Debe de haber confundido esta guarnicin con algn
CSH en Tribute.
Healy ri entre dientes.
Avery no lo hizo; estaba ms que familiarizado con la clase de bajas que reciba un
hospital de apoyo en combate.
Las mquinas expendedoras del comedor funcionan si quieren algo prosigui
el capitn. De no ser as, descansen un poco. He programado una sesin
informativa para las cero siete treinta para repasar el programa de adiestramiento;
para asegurarnos de que ponemos en marcha la primera fase correctamente.
Alguna otra cosa para esta noche, seor? pregunt Avery.
Ponder sujet con fuerza el cigarro entre los dientes.
Nada que no pueda esperar hasta maana.
Avery contempl cmo la punta cenicienta del cigarro de Ponder llameaba en la
oscuridad. Luego salud y march en direccin al barracn del primer pelotn, con
Healy andando tras l por la gravilla suelta.
El capitn contempl cmo atravesaban los charcos de luz que proyectaban los
arcos luminosos elevados del patio de armas. Algunas cosas, saba, no podan esperar.
Arroj el cigarro y lo aplast con la bota. Luego sigui su propio camino hasta sus
dependencias privadas colindantes con el parque motorizado.

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* * *
Media hora ms tarde, Avery ya haba deshecho el equipaje. Todo su equipo estaba
pulcramente guardado en una taquilla adosada a la pared en su cubculo de jefe de
pelotn; una habitacin pequea en la parte delantera del barracn, a un lado de la
puerta con mosquitera de la entrada. Poda or a Healy en el fondo del barracn,
sacando todava cosas de sus petates a la vez que tarareaba para s mientras las
colocaba sobre la cama.
Eh, sargento mayor Johnson grit el ayudante mdico. Tienes jabn?
Avery apret los dientes.
Echa un vistazo en las duchas.
Fastidioso como era tener a Healy regodendose ahora con la orden recibida
anteriormente de Avery arrojndole su formalidad a la cara, al sargento mayor le
alegr poder or al ayudante mdico a travs de las paredes de su habitacin. Avery
saba por experiencia que una gran parte de la tarea de un instructor era
sencillamente impedir que los reclutas agotados descargaran su frustracin los unos
sobre los otros; ser el punto focal de su ira, y, si haca bien su trabajo, de su eventual
admiracin.
Pero Avery tambin saba que algunos das su pelotn regresara a los barracones
cabreado y murindose por montar una pelea precisamente porque l los haba
dejado molidos. Al menos sera capaz de or cualquier alboroto desde su cubculo y
podra intervenir antes de que las cosas se descontrolasen.
Oye, es slo una noche prosigui Healy en tono conciliador. Si no puedo
tener triaje limpio y ordenado maana, me largar a dormir con como se llame.
Te refieres al capitn? pregunt Avery.
Tendi una manta marrn de lana sobre la cama. Sin importar el calor, era
necesario que enseara a sus reclutas a hacer una cama como era debido.
No, el otro jefe de pelotn. Aguarda un momento, consultar mi COM.
Avery alis la manta con amplias pasadas de las palmas. Luego empez con las
esquinas; tirantes pliegues de hospital que habran enorgullecido a su propio
instructor.
Byrne chill Healy. Sargento mayor Nolan Byrne.
Avery se detuvo en seco, con las manos metidas a medias bajo el colchn. Los
muelles al descubierto del somier se le clavaron en las palmas.
Lo conoces?
Avery finaliz de enfundar la esquina. Se irgui y alarg la mano para coger la
almohada y la funda.
S.
Sabas que iba a estar aqu?

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No. Avery meti la almohada con un experto empujn.


Sois amigos, vosotros dos?
Avery no estaba muy seguro de cmo responder a aquello.
Lo conozco desde hace mucho tiempo.
Ah, ahora lo entiendo. La voz de Healy cambi de tono, indicando que se
aproximaba una burla. Si vosotros dos, tortolitos, empezis a pasar demasiado
tiempo juntos, yo podra ponerme celoso. Avery oy al ayudante mdico rer por lo
bajo y luego cerrar la cremallera de su petate. Entonces, cul crees que es la
historia respecto al brazo del capitn?
Avery no respondi. Estaba concentrado en el rugido cada vez ms fuerte del
motor de un vehculo Warthog de reconocimiento ligero que ascenda veloz desde la
carretera. El Warthog fren precipitadamente fuera de la puerta del barracn. El
motor rugi y se apag, y Avery no tard en or el crujido de botas que se acercaban.
A toda prisa, Avery fue hasta su taquilla, separ los pulcros montones de camisas
y pantalones y sac un cinturn de charol con una brillante hebilla de latn que
llevaba estampado el emblema del guila y el globo terrqueo del UNSC. Detrs de l,
la puerta del barracn se abri de par en par. Avery sinti un escalofro en la nuca.
sa es una cama bien hecha dijo el sargento mayor Byrne. Tras un mes en
el hospital, uno acaba teniendo buen ojo para esa clase de cosas.
Avery enroll el cinturn lo bastante fuerte como para que le cupiera en la palma
de la mano, cerr la taquilla y se volvi hacia su antiguo compaero jefe de escuadra.
Byrne ya no llevaba el casco con el visor de espejo que haba llevado el da que Avery
no dispar a la mujer Innie en el restaurante; el da que Byrne haba perdido a todos
los miembros de su escuadra. Pero era como si lo llevara. Los ojos azul hielo eran
igual de impenetrables.
Debido a todos los cambios explic Byrne con sorna. Con orina y mierda
por todas las sbanas debido a que estaba demasiado drogado para controlarme.
Cuando las enfermeras me ponan unas limpias, siempre las metan demasiado
tirantes, o no lo suficiente.
Me alegro de verte, Byrne.
Pero sa continu Byrne, haciendo caso omiso del saludo de Avery, sa es
una cama bien hecha.
Nuevas cicatrices rosadas marcaban el rostro de facciones ya duras del sargento
mayor irlands; prueba de que el visor del casco se haba hecho aicos en la explosin
Innie. Unas puntadas irregulares de una herida de metralla discurran desde la sien
izquierda hacia arriba y por encima de la oreja. El pelo negro debi de quemarse por
completo; aun cuando lo llevaba muy corto siguiendo las ordenanzas, Avery vio que
volva a salir a trozos.
Me alegro de que ests bien dijo Avery.
De verdad?
El acento irlands de Byrne haba empezado a espesarse. Tras aos de servir
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juntos como soldados, Avery saba con exactitud qu significaba eso. Pero quera que
Byrne supiera una cosa:
Todos eran buenos hombres. Lo siento.
Byrne neg con la cabeza.
No lo sientes lo suficiente.
Para ser tan grandulln, Byrne se movi con sorprendente velocidad. Salt sobre
Avery, con los brazos bien abiertos, y lo lanz de espaldas contra la taquilla. Trab las
manos tras la espalda de Avery y apret, amenazando con partirle las costillas. A
pesar de lo mucho que dola, Avery tom aire y estrell la frente contra la nariz de
Byrne. Byrne lanz un gruido, solt su agarre, y retrocedi tambaleante.
En un santiamn, Avery se escabull detrs de l, con el cinturn estirado entre
las manos. Lo pas por encima del cuello de Byrne y lo tens. Los ojos de Byrne se
abrieron como platos. Avery no intentaba matar a su colega marine, slo controlarlo.
Byrne lo superaba en peso en al menos veinte kilos, y Avery lo quera fuera de
combate lo ms rpido posible.
Pero Byrne no estaba dispuesto a permitir que eso sucediera. Con un grito forzado
pero potente alarg los brazos por encima de los hombros y agarr las muecas de su
oponente se inclin al frente y alz a Avery por encima de su espalda. A
continuacin procedi a estrellarlo contra las paredes de madera del barracn con tal
fuerza que el contrachapado pintado se astill.
Los dientes de Avery rechinaron. Not el sabor de la sangre en la boca. Pero cada
vez que el otro se inclinaba hacia adelante para volver a lanzarse hacia atrs, Avery
tensaba el cinturn. El sargento irlands empez a resollar. Avery vio que las venas
del cuello se le hinchaban y las orejas empezaban a amoratarse. Pero un instante antes
de que perdiera el sentido, Byrne alz el taln de su bota entre las piernas de su
adversario justo en el centro de la desprotegida entrepierna.
En los pocos segundos que tena antes de quedar encorvado de dolor, Avery pas
un pie alrededor de las espinillas de Byrne y lo derrib sobre la cama. Byrne no lleg a
alcanzar la cama por completo y se golpe la frente con el marco del somier. Qued
flcido. Mientras Avery le daba la vuelta sobre la espalda y alzaba un puo para
terminar el trabajo, un dolor debilitante se propag desde su entrepierna hasta el
brazo. Los ojos de Byrne pestaearon, intentando eliminar la sangre que manaba de
un feo corte irregular, y Avery lanz un puetazo a media velocidad. Pero Byrne
estaba slo aturdido, as que alz una mano enorme y atrap el puo del otro en un
frreo apretn.
Por qu no hiciste el disparo? resopl Byrne.
Haba civiles gru Avery.
Byrne lanz la otra palma hacia arriba, a la barriga de Avery, aferrando la camisa,
y con un potente empujn arroj al sargento mayor por encima de sus hombros en
direccin a la puerta del barracn. Los pulmones de Avery se quedaron de golpe sin
aire cuando impact de espaldas en el estrecho pasillo que haba fuera de su cubculo.
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Tenas una orden! rugi Byrne, ponindose en pie.


Avery se incorpor penosamente, respirando con dificultad.
Haba una criatura; un nio.
Y mi equipo qu?
Byrne avanz pesadamente hacia Avery y le lanz un puetazo alto y corto. Pero
Avery lo intercept con el antebrazo izquierdo y contraatac con un poderoso
derechazo. Mientras la cabeza de Byrne efectuaba un brusco giro, Avery le clav una
rodilla en los riones. Pero Byrne previo el golpe y lo empuj hacia atrs contra la
pared del pasillo. Avery sinti cmo su hombro izquierdo se dislocaba y luego volva a
encajar en su sitio; pestae para controlar el dolor, lo que proporcion una
oportunidad a su contrincante. El otro sargento mayor le ech las manos al cuello al
instante.
Te ensearon a ser un asesino, Avery. Nos lo ensearon a ambos.
Byrne le desliz pared arriba hasta que sus botas se agitaron a medio metro del
suelo. Las luces fluorescentes del barracn parecieron perder intensidad, y Avery vio
lucecitas. Intent liberarse con una patada, pero no sirvi de nada.
No puedes esconderte de eso dijo despectivo Byrne. Y como que existe el
infierno que no puedes esconderte de m.
Avery estaba a punto de perder el conocimiento cuando oy el chasquido
metlico de alguien que accionaba la corredera de una pistola.
Sargento mayor Byrne dijo el capitn Ponder con firmeza, retrese.
Byrne apret con ms fuerza la garganta de Avery.
Esto es un asunto privado.
Sultele o disparo.
Tonteras.
No, marine la voz del capitn mostraba una serenidad total, le aseguro que
no es as.
Byrne abri las manos. Avery cay y se desplom contra la pared. Jadeando, mir
en direccin a la puerta del barracn. El capitn sostena una pistola M6
reglamentaria en una prtesis que reemplazaba el brazo perdido. Pudo ver las
brillantes articulaciones de titanio de los dedos artificiales de Ponder y la trama de
fibra de carbono de la musculatura del antebrazo.
Conozco las cifras dijo Ponder. Treinta y ocho vctimas civiles, tres
miembros de su unidad muertos en combate. Pero tambin s que el sargento mayor
Johnson no est en prisin, ni lo acusaron de comportamiento irregular. Y por lo que
respecta a m, eso es todo lo que necesita saber cualquier persona.
Byrne apret los puos, pero los mantuvo a los costados.
Est enfadado. Lo comprendo. Pero esto se ha acabado esta noche. Ponder
desplaz la mirada hacia Avery. Si tiene algo ms que decir, ahora es el momento.
Seor, no seor. La voz de Avery era ronca.
Los ojos de Ponder fueron veloces hacia Byrne.
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Y usted?
Sin pensrselo un instante, Byrne estrell un puo contra un lado del rostro de
Avery. Este dobl una rodilla en tierra.
Eso debera servir gru Byrne.
Avery escupi una bocanada de sangre sobre el suelo del barracn. l no haba
huido, pero Byrne le haba seguido; haba conseguido que lo transfirieran lejos de
TREBUCHET, igual que a l. Avery saba que algo no estaba bien, y eso lo
encolerizaba ms que el puetazo de cualquier imbcil.
Ultima oportunidad, Johnson dijo Ponder.
Avery se levant y asest un mamporro a Byrne con fuerza suficiente para que la
cabeza le girara por encima del hombro.
Uno de los dientes de Byrne brinc por el suelo y fue a detenerse cerca de Healy.
El ayudante mdico haba acudido desde su litera, sosteniendo en alto una de sus
botas como un garrote, al parecer para intentar poner fin a la pelea por s mismo.
Por Dios! musit, con los ojos fijos en el diente.
Esto ha terminado. Ponder baj la pistola. Es una orden.
S, seor dijeron a la vez Avery y Byrne.
El capitn dedic a cada sargento mayor una ltima ojeada cargada de nfasis,
luego descendi los escalones del barracn. La puerta de mosquitera se cerr
violentamente tras l, rebot con un chirrido sobre los goznes, y luego vibr hasta
quedar por fin en reposo.
No tengo preparacin en ciruga dental dijo Healy dbilmente en el silencio
que sigui.
Se arrodill y recogi el diente de Byrne.
No importa. Lo que est hecho est hecho. Byrne clav los ojos en la mirada
cautelosa de Avery y luego aspir por el ensangrentado hueco dejado por el canino.
Pero esto servir para que no olvide.
Con una lenta rotacin del enorme corpachn, sigui a Ponder al interior de la
noche.
Voy a triaje anunci Healy.
Estupendo respondi Avery, frotndose la mandbula.
Tal y como se senta, lo ltimo que quera era que Healy lo mantuviera despierto
con ms conversacin.
A coger un botiqun. Luego regresar.
Avery resopl al pasar Healy junto a l.
Ests seguro de que todava quieres quedarte a dormir aqu conmigo?
El ayudante mdico se detuvo en la entrada. Por primera vez, Avery reconoci el
balsmico atractivo de su casi perpetua sonrisa.
Eres una cosa seria, Johnson. Healy seal con un brusco movimiento de
barbilla las pisadas de Byrne que se apagaban. Pero ese tipo? Probablemente me
matara mientras duermo.
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6
MINOR TRANSGRESSION, SISTEMA EPSILON INDI

Dadab cruz a hurtadillas el cuarto de mquinas, haciendo todo lo posible por


mantenerse fuera de la vista a pesar del tanque de metano que llevaba. Sujetaba una
roca en el puo, un pedazo de arenisca digestiva jaspeada en gris y verde que haba
cogido del compartimento donde coman los Kig-Yars. Con calma ahora pens,
alzndose por detrs de un grueso portacables sujeto al suelo, no lo asustes.
Los gusanos limpiadores eran criaturas inquietas. Los pelos que cubran sus
cuerpos turgentes estaban en perpetuo movimiento para detectar el peligro mientras
avanzaban, devorndolo todo, entre maquinaria que poda fcilmente escaldar o
congelar. Pero no fue hasta que Dadab se levant que la criatura percibi una
alteracin en la atmsfera llena de vapor de la habitacin. El gusano se despeg del
suelo con un sonoro estallido y empez a ondular en busca de la seguridad de una
unidad de desage elevada, mientras el orificio por el que consuma gorjeaba presa de
miserable pnico.
Dadab lanz la roca, y el gusano desapareci convertido en una masa farincea. La
roca sigui adelante, rebot en la cubierta irisada del motor del Minor Transgression y
par con una cabriola en un charco de viscoso refrigerante verde. De haber vivido el
gusano, habra acabado por succionar el charco.
Dadab lanz un bufido orgulloso dentro de la mscara, y flexion una de las
manos:
Dos!
Me disculpo, pero estoy perplejo. Ms Ligero Que Algunos meti un
tentculo nacarado en el charco, recuper la piedra y volvi a arrojrsela a Dadab.
Slo vi un gusano.
El Dicono puso en blanco los ojillos rojos. Las reglas del juego no eran
complicadas. Lo que suceda era que le faltaba el vocabulario para explicarlas con
claridad.
Observa, indic por signos.
Limpi la piedra en una esquina de la tnica naranja. Luego, con la afilada punta
de uno de los dedos, grab un segundo dibujo del smbolo de almohadilla en la
piedra; justo al lado de uno que se refera al primer gusano que se haba metido en la
sala de metano, interrumpiendo un largo perodo de embrutecedora reclusin.
Haban transcurrido muchos ciclos de sueo desde que el Minor Transgression

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abandonara su salto en el borde del inexplorado sistema extraterrestre. ChurR-Yar


haba avanzado hacia el interior a un ritmo cauto, dirigindose al punto de partida del
navo de carga aliengena. Pero hasta que llegaran, el Dicono tena muy poco que
hacer; Zhar y los otros tripulantes Kig-Yars, desde luego, no estaban interesados en
escuchar ninguno de sus sermones.
Mostr la piedra a Ms Ligero Que Algunos, e indic por seas sus sencillas
matemticas:
Uno, uno, dos! Los dciles gusanos no eran precisamente un gran desafo;
no eran nada parecidos a las avispas del lodo y los cangrejos de la sombra de la
juventud de Dadab. Pero en el juego de la cacera con piedra del Unggoy, uno
marcaba todas las piezas abatidas, tanto si haban sido fciles como si no.
Oh, entiendo respondi el Huragok. El entretenimiento es adictivo.
Ms diversin? Dadab hizo un esfuerzo por imitar gestos para
palabras que an no haba aprendido.
Ms Ligero Que Algunos form gestos lentos y sencillos.
Ms, piezas, abatidas, ms, diversin.
Dadab no se ofendi cuando la criatura baj el nivel intelectual de su discurso en
aras de la claridad. Saba que l no hablaba mucho mejor que un beb Huragok y le
agradeca su paciencia.
S gesticul Dadab, ms, piezas, abatidas, ms, diversin. Sac una
segunda piedra del bolsillo de la tnica y la ofreci a su compaero. Quien, ms,
piezas, abatidas, gana!
Pero el Huragok no le prest atencin; flot de vuelta al conducto y empez a
arreglar una rotura por fatiga de materiales que era la causa del charco de refrigerante.
Dadab saba que la criatura senta un necesidad inexplicable de reparar cosas. Era
casi imposible distraerla de su trabajo, motivo por el que los Huragoks eran unos
tripulantes tan valiosos. Con un Huragok a bordo, nada permaneca roto mucho
tiempo. En efecto, segundos ms tarde la fuga estaba sellada; la rotura en el conducto
de metal haba quedado soldada por los cilios que cubran las puntas de los tentculos
de Ms Ligero Que Algunos.
Caza!, dijo Dadab, ofreciendo la piedra por segunda vez.
Prefiero no hacerlo.
Por qu?
De verdad, t sigue. Intenta conseguir tres.
Juego, diversin!.
No, tu juego es asesinato.
Dadab no pudo evitar lanzar un gruido exasperado. Un gusano era un gusano!
Haba cientos de aquellas cosas merodeando por la nave Kig-Yar! En un viaje largo
como aqul, era esencial disminuir su nmero antes de que se multiplicaran y
consiguieran penetrar en un sistema crtico.
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Tal vez el Huragok senta una cierta afinidad con su presa, se dijo Dadab. Ambos
eran sirvientes mudos. Esclavos incansables de las necesidades de los navos Kig-Yars.
Dadab imagin los nodos sensoriales, redondos y brillantes, de Ms Ligero Que
Algunos centelleando llenos de repulsa.
Paseando la mirada por la sala de mquinas, Dadab divis un ncleo de energa
usado. Alz el cubo transparente arqueado sobre la unidad de desage a la que se
encaminaba el gusano y lo movi a un lado y a otro hasta que qued en equilibrio
hasta que estuvo seguro de que el Huragok lo hara caer incluso con un golpe de
refiln.
Ahora, no, pieza, abatida Dadab hizo seas con entusiasmo. Slo,
diversin!
Ms Ligero Que Algunos desinfl uno de sus sacos de gas con un obstinado
bocinazo.
Prueba! suplic Dadab. Slo, una vez!
Con evidente desdn, el Huragok enrosc el tentculo y arroj la piedra. Fue un
tiro negligente, pero alcanz el ncleo justo en el centro, hacindolo caer.
Uno!, gru alegremente Dadab, y estaba a punto de volver a colocar el blanco
para otro lanzamiento cuando la voz de la capitana crepit desde una unidad de
comunicacin metlica sujeta al arns de su tanque.
Dicono, al puente. Y no traiga al Huragok.

* * *
ChurR-Yar estaba sentada en el borde de su silln de mando, fascinada por el
contenido del proyector hologrfico del puente. La representacin del sistema
aliengena era mucho ms detallada ahora. Planetas y asteroides incluso un cometa
que estaba llegando estaban representados, detalles que no haban aparecido
anteriormente en la base de datos del Minor Transgression. El planeta desde el que la
nave aliengena haba iniciado el viaje brillaba en el centro mismo del proyector; pero
eran los miles de glifos en color cian que salpicaban la superficie del planeta todos
ellos con el mismo diseo circular los que la tenan paralizada.
De improviso, los glifos en el interior del proyector titilaron cuando ste perdi
energa temporalmente.
Ten cuidado! sise la capitana, girando el cuerpo en direccin a Zhar.
El Kig-Yar macho estaba de pie cerca de un hueco en las cncavas paredes
moradas del puente, con un cter-lser en una de las garras.
Lo quiero desconectado, no destruido!
S, seora.
Las espinas de Zhar se aplastaron serviles sobre la cabeza. Luego volvi a aplicar el
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cter con cautela a un grupo de circuitos conectados a un artefacto con tres partes
piramidales suspendidas en el centro del hueco. La ms grande de las pirmides
estaba colocada con la punta hacia abajo; las dos ms pequeas apuntaban arriba,
sosteniendo a la ms grande por cada lado. Las tres brillaban con un resplandor
plateado que enmarcaba a Zhar en el hueco.
Era el Luminar de la nave, un artefacto arcano obligatorio en todos los navos del
Covenant, y haba asignado miles de glifos o Luminaciones al mundo aliengena, cada
uno una posible reliquia Forerunner. La lengua de ChurR-Yar chasque contra los
dientes de la capitana con una emocin apenas reprimida. Si al menos el Minor
Transgression poseyera una bodega ms grande
ChurR-Yar provena de una larga estirpe de capitanas de navo matriarcales. Y si
bien la mayora de sus ascendientes directos haban sido diezmados mientras
defendan baluartes en asteroides durante la agresiva conversin de su especie a la fe
del Covenant, todava senta latir en las venas el espritu filibustero de sus
antepasados.
Los Kig-Yars siempre haban sido piratas. Mucho antes de la llegada del
Covenant, surcaban los archipilagos tropicales del mundo acuoso que era su hogar,
llevando a cabo incursiones a clanes rivales para conseguir comida y pareja. A medida
que las respectivas poblaciones crecan, las distancias y diferencias entre clanes
disminuyeron; un nuevo espritu cooperativo condujo a la creacin de naves
espaciales que les permitieran salir de su planeta. Pero al contemplar el oscuro e
interminable mar del espacio, algunos clanes no pudieron resistir regresar a sus viejas
costumbres saqueadoras.
Al final, aquellos piratas fueron la nica resistencia efectiva de la especie al
Covenant. Pero no podan aguantar eternamente. Para salvarse, los capitanes se
vieron obligados a aceptar cartas de patente de corso: acuerdos que les permitan
conservar las naves siempre y cuando navegaran al servicio de un ministerio del
Covenant.
Algunos Kig-Yars vieron oportunidades en tal sumisin. ChurR-Yar vea eones
de migajas. Patrullas interminables en busca de reliquias; tesoros de un valor
inimaginable que jams se le permitira reclamar como propios. S, durante sus viajes
podra dar con alguna pequea cantidad de objetos que recuperar: un hbitat
Covenant abandonado y en ruinas o un carguero aliengena daado. Pero eran
limosnas comparativamente exiguas, y ChurR-Yar no era una mendiga.
Al menos ya no, pens. La capitana saba que poda sacar una pequea cantidad
de reliquias sin que nadie lo advirtiera; pero tan slo si el Luminar de su nave
permaneca callado, y aguardaba para transmitir sus estimaciones hasta despus de
que hubiera cogido su parte.
ChurR-Yar sinti cmo las placas encallecidas de su cuello y hombros se
contraan. Aquella piel gruesa era una armadura natural, manteniendo a la hembra de
su especie a salvo durante los literales mordiscos en la espalda que acompaaban a la
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mayora de sesiones de apareamiento de los Kig-Yars. La capitana no posea por lo


general un instinto muy maternal, pero cuando vendiera las reliquias en el mercado
negro del Covenant, esperaba obtener ganancias suficientes para mantener al Minor
Transgression fuera de servicio durante toda una poca de celo. Y aquella posibilidad
era de lo ms excitante.
Se relaj en el silln y clav la mirada en Zhar contempl cmo sus nervudos
msculos se tensaban bajo las escamas mientras ste cortaba las conexiones del
Luminar con los circuitos de transmisiones de su nave. No era su pareja ideal. Habra
preferido a alguien con una posicin ms elevada entre los clanes, pero siempre haba
sentido debilidad por los machos con un plumaje viril. Y Zhar tena otra ventaja:
estaba a mano. Con toda la sangre precipitndosele a los hombros, ChurR-Yar
empez a sentirse deliciosamente lnguida.
Pero entonces la puerta del puente se abri, y Dadab trot a travs de la abertura.
La tnica del Unggoy apestaba a refrigerante de motor y a gases de Huragok, y el
hedor mat su libido al instante.
Capitana? Dadab efectu una breve inclinacin, luego mir con suspicacia a
Zhar.
Qu ves? solt ChurR-Yar, redirigiendo la mirada del Unggoy hacia el
holoproyector.
Un sistema. Una nica estrella. Cinco planetas. Dadab dio un paso hacia el
proyector. Uno de los planetas parece te tener Su voz se apag con un
chirrido y l empez a respirar a toda prisa.
ChurR-Yar chasque la lengua.
Un Luminar no miente.
Por lo general, citaba los Sagrados Mandamientos slo para burlarse de ellos, pero
en esta ocasin ChurR-Yar hablaba en serio. Todo Luminar estaba diseado segn
un artefacto que los Profetas haban localizado a bordo de una antigua nave de guerra
Forerunner: uno que en la actualidad permaneca en el centro de la capital del
Covenant, Suma Caridad. Los Luminares eran objetos sagrados, y manipularlos
indebidamente se castigaba con la muerte o algo peor.
Cosa que la capitana saba que era la causa de que el Dicono pareciera tan
consternado por las acciones de Zhar. Mientras el compaero que ella haba elegido
continuaba pasando la luz del lser por todo el Luminar, el Dicono cambi el peso
del cuerpo de uno de sus pies cnicos de planta plana al otro. ChurR-Yar pudo or
cmo las vlvulas del interior de la mquina chasqueaban mientras l intentaba
controlar la respiracin.
Debo informar sobre estas Luminaciones al instante jade Dadab.
No replic con brusquedad la capitana. No lo hars.
Zhar seccion un ltimo circuito y el Luminar se oscureci.
Hereja! gimi Dadab, antes de poderse contener.
Zhar hizo repiquetear las mandbulas llenas de afilados dientes y se encamin
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hacia el Dicono con el cter-lser centelleando. Pero ChurR-Yar detuvo al


excesivamente solcito macho con un vibrante siseo. Bajo circunstancias distintas,
podra haberle permitido hacer pedazos al Unggoy por su estpido insulto, pero por
el momento lo necesitaba vivo.
Tranquilzate dijo. El Luminar no est daado. Lo que le sucede es que no
puede hablar.
Pero el ministerio balbuci Dadab exigir una explicacin
Y la tendr. Despus de que yo elija mi botn.
La capitana estir una zarpa en direccin al proyector. Haba un nico glifo que
no estaba localizado sobre el planeta aliengena. Para un lego en la materia, podra
haber parecido alguna clase de error de visualizacin: unos datos mal colocados. Pero
la mirada de pirata de ChurR-Yar lo reconoci por lo que era: una reliquia a bordo de
otro de los cargueros aliengenas; uno que esperaba fuera tan fcil de capturar como el
primero.
El Dicono se estremeca ya, todo su cuerpo gris azulado temblando de terror. La
capitana saba que el Unggoy tena razn: lo que planeaba era una hereja. Tan slo a
los Profetas se les permita acceder a las reliquias. Y si manipular un Luminar
significaba la muerte, desafiar a los Profetas significaba la condenacin.
Entonces, de improviso, el Dicono se calm. Con los ojos movindose veloces
entre los glifos del holograma y la brillante punta roja del cter-lser de Zhar, su
respiracin empez a ser ms lenta. ChurR-Yar saba que el Unggoy era ms listo que
la mayora, y adivin que acababa de comprender hasta qu punto estaba en un
aprieto: la capitana le haba contado sus planes secretos, y sin embargo l segua vivo.
Lo que slo poda significar una cosa: ChurR-Yar tena un plan para l.
Qu quiere mi capitana que haga? pregunt Dadab.
Los dientes de ChurR-Yar relucieron a la luz debilitada del Luminar.
Necesito que mientas.
El Dicono asinti. Y la capitana puso rumbo a la nave cargada de reliquias.

* * *
Henry Hank Gibson adoraba su carguero; adoraba su contorno grandote y feo y el
sosegado retumbo de su mecanismo de transmisin Shaw-Fujikawa. Ms que nada,
adoraba navegar en l, lo que la mayora de las personas pensaban que era un tanto
inslito cuando un ordenador de navegacin poda hacerlo igual de bien. Pero eso no
le importaba a Hank porque, an ms que a su nave, adoraba pasarse por el forro lo
que otras personas pensasen de l, algo de lo que daran fe con mucho gusto
cualquiera de sus dos ex esposas.
Capitanes humanos de naves no eran algo raro en la flota comercial del UNSC,
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aunque principalmente gobernaban cruceros y otros navos de pasajeros. Hank haba


trabajado para una de las grandes compaas de cruceros; haba servido en el
transatlntico de lujo Two Drink Mnimum, que viajaba sin escalas de la Tierra a
Arcadia, durante quince aos, los ltimos cinco como segundo de a bordo.
Pero el transatlntico necesitaba toda clase de ayuda computerizada para ir de A a
B mientras mantena a cientos de pasajeros bien alimentados y descansados. Hank era
un solitario declarado, y no le importaba si las voces que le hablaban eran humanas o
simuladas: le gustaba un puente silencioso. Y Two Drink Mnimum desde luego no lo
era. Si la paga no hubiese sido tan buena, y el tiempo pasado lejos de sus esposas tan
teraputico, Hank lo habra dejado muchsimo antes.
Aparte de la astrogacin (la coordinacin de los saltos de Slipspace que requera
un ordenador de navegacin), un capitn de carguero poda ocuparse de tantas de las
operaciones espaciales normales de su nave como quisiera. A Hank le encantaba tener
las manos en los controles; salir disparado con sus cohetes de hidracina mientras
obligaba a miles de toneladas de carga a entrar y salir del pozo de gravedad de un
planeta. El hecho de que fuera el propietario de su nave, This End Up, haca que
gobernarla resultara an ms agradable. Le haba costado todos los ahorros, penosas
renegociaciones con las beneficiadas de sus pensiones alimentarias y un crdito tan
enorme que odiaba pensar en l. Pero ahora era su propio jefe. Consigui escoger lo
que transportaba, y con el paso del tiempo se hizo con una lista de clientes dispuestos
a pagar un pequeo extra por un servicio personalizado.
Uno de sus clientes ms fiables era Industrias Pesadas JOTUN, un empresa con
base en Marte especializada en la construccin de maquinaria de granja
semiautnoma. La bodega de su carguero estaba ocupada en aquellos momentos por
un prototipo de la siguiente serie de arados: mquinas inmensas diseadas para labrar
amplias extensiones de tierra. Aquellas cosas eran terriblemente caras, y Hank asuma
que un prototipo lo sera an ms. Motivo por el cual, con la mirada fija en una
consola llena de luces de advertencia que centelleaban, estaba ms enfadado que
asustado.
El atacante desconocido de This End Up haba golpeado mientras la nave iba a
toda velocidad hacia Harvest por un vector de intercepcin de alta velocidad. Hank
sobrevivi ileso al ataque. Pero el fuego hostil haba destruido su mecanismo de
transmisin Shaw-Fujikawa, fredo los cohetes de maniobra y el maser: haba causado
ms daos al This End Up de lo que poda permitirse reparar. La piratera era algo sin
precedentes en las rutas que cubra Hank, y jams haba pensado siquiera en aadir
aquella cobertura opcional, sumamente cara, a su pliza.
Asest un manotazo a la consola, silenciando una nueva alarma: brecha en el
casco, lado de babor del contenedor de carga, cerca de la popa. Pudo sentir cmo el
suelo de caucho de la cabina de mando vibraba mientras algo se abra paso a travs
del casco.
Maldita sea! maldijo, arrancando un extintor de un soporte de la pared.
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Esper que los piratas no daaran el prototipo JOTUN mientras cortaban el casco
para entrar.
Estupendo. Estos gilipollas quieren romper mi nave? rugi Hank, alzando el
extintor por encima de la cabeza. Pues entonces van a saber lo que es bueno.

* * *
El interior del umbilical del Minor Transgression reluca mientras su punta
penetradora se abra paso, fundiendo el metal, al interior del navo aliengena. Por las
paredes semitransparentes, Dadab pudo ver huellas de lser en la unidad de
propulsin del navo: negras marcas producto de la exhaustiva inutilizacin llevada a
cabo por ChurR-Yar.
Cmo puede estar tan tranquila?, gimi para s, mirando umbilical abajo a la
capitana, que estaba de pie detrs de Zhar, con una zarpa posada sobre la
empuadura de su pistola de plasma como una reina pirata Kig-Yar de antao
preparada para el abordaje. Los otros dos tripulantes Kig-Yars de pie justo detrs de
ella parecan menos serenos. Los dos toqueteaban sus alfanjes de energa: fragmentos
de cristal de color rosa utilizados como armas para el combate. Dadab se pregunt si
los tripulantes, al igual que l, comprendan que estaban sentenciados.
Imagin que ChurR-Yar conseguira sacar la reliquia (aunque algunas haban
resultado ser muy peligrosas, incluso en las diestras manos de los Profetas). Luego
probablemente efectuara un salto justo al centro del espacio Covenant donde su
reliquia aparecera como una entre muchas otras y encontrara a toda prisa un
comprador antes de que despertara las sospechas de algn ministerio. Era un plan
plausible; si bien Dadab saba que l y cualquier otro testigo innecesario estaran
muertos mucho antes de que se completara. En su caso, justo despus de que
transmitiera una estimacin falsa del nmero de Luminaciones en el sistema
aliengena.
El umbilical se oscureci una vez que la punta de penetracin acab de pasar a
travs del casco. El final del pasadizo se abri como un iris para mostrar un reluciente
campo de energa.
Haz que el Huragok compruebe la presin dijo ChurR-Yar, echando una
ojeada a Dadab.
El Dicono se volvi e hizo seas a Ms Ligero Que Algunos, que estaba detrs de
l:
Comprueba, aire, igual. Antes de que abordaran el navo, necesitaban estar
seguros de que exista un equilibrio entre la atmsfera del umbilical y la del casco de
la nave. Si no era as, podran quedar hechos pedazos al cruzar el campo.
El Huragok pas flotando, con toda tranquilidad, por delante de Dadab. Para Ms
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Ligero Que Algunos, aqulla era slo otra oportunidad de ser til. Comprob los
sensores que gobernaban el campo y emiti un balido satisfecho. Zhar no perdi un
instante en saltar al otro lado.
Es seguro! anunci el Kig-Yar macho mediante su transmisor.
ChurR-Yar hizo una sea a los otros tripulantes machos para que avanzaran,
luego se desliz a travs del campo seguida de cerca por Ms Ligero Que Algunos.
Dadab inspir profundamente y ofreci una plegaria silenciosa pidiendo el perdn de
los Profetas; luego, tambin l penetr en la nave aliengena.
El casco no estaba ni con mucho tan atestado como en la primera que haban
encontrado. En lugar de contenedores de fruta apilados dei suelo al techo, el espacio
estaba ocupado por una nica carga: una mquina altsima con seis ruedas inmensas.
En la parte frontal de la mquina haba una viga ms ancha que la misma mquina
equipada con pas que parecan dientes, cada una el doble de alta que Dadab. La
mayora de las partes internas de la mquina estaban recubiertas de metal pintado de
amarillo y azul, pero aqu y all Dadab vio circuitos y piezas neumticas al
descubierto. Por encima de la viga con dientes haba una serie de smbolos brillantes
en relieve: J-O-T-U-N.
Dadab lade la cabeza. Si los smbolos eran Forerunner, l no los haba visto
nunca. Aunque no le sorprendi demasiado; no era ms que un modesto Dicono, y
haba incontables misterios sagrados que an tena que comprender.
Di al Huragok que investigue orden con brusquedad ChurR-Yar sealando
la mquina.
Dadab dio una palmada con las garras para atraer la atencin de Ms Ligero Que
Algunos:
Encuentra, reliquia!.
El Huragok hinch el ms grande de sus sacos aumentando su flotabilidad.
Cuando se alz por encima de una de las grandes ruedas de la mquina, dej salir gas
por una cmara ms pequea, para impulsarse a travs de una cortina de cables
multicolores.
La capitana mand a Zhar y a los otros dos tripulantes que investigaran un
montn de cajones de embalaje de plstico amarrados con correas al suelo cerca de la
parte trasera del vehculo. Haciendo repiquetear con entusiasmo las mandbulas
seas, los Kig-Yars corrieron a llevar a cabo su tarea, clavando las zarpas en las cajas
situadas ms arriba para luego dar rpidos tirones con ellas, como si fueran palancas,
para abrirlas. No tardaron en desaparecer en un aluvin de blando material blanco de
embalaje.
S til, Dicono dijo con brusquedad ChurR-Yar. Recoge la unidad de
transmisiones del navo.
Dadab le dedic una inclinacin de cabeza y rode la mquina a toda prisa para ir
a la parte posterior de la bodega. La plataforma elevadora funcionaba igual que la otra
vez, y sin perder un segundo la puso en marcha hasta llegar al pasillo que conduca a
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la cabina de mando. A mitad del recorrido, el Dicono record de improviso la


repugnante porquera que haba encontrado all la ltima vez. Mientras cruzaba la
puerta de la cabina, sin querer, contuvo la respiracin y cerr los ojos.
Clanc! Algo pesado choc contra el tanque de Dadab. ste lanz un gritito
asustado y dio un traspi al frente. Otro golpe lo derrib sobre el estmago. El metano
escap por una fisura en el tanque.
Piedad! aull Dadab, hacindose un ovillo a la vez que se cubra el rostro con
los antebrazos cubiertos de espinas.
Oy una serie de exclamaciones guturales y not que algo le pateaba la parte
posterior de una pierna. Separ los brazos de un modo apenas perceptible, y atisbo a
travs de la rendija.
El aliengena era alto y fornido. La mayor parte de su carne plida estaba cubierta
por un ajustado mono de tela. Enseando los dientes y sosteniendo un cilindro de
metal rojo por encima de la cabeza, que careca de pelo en su mayor parte, la criatura
pareca salvaje; en absoluto como alguien que pudiera poseer una reliquia sagrada.
El aliengena atac con una de las gruesas botas, golpeando por segunda vez la
pierna de Dadab. Gritaba palabras furiosas e ininteligibles.
Por favor! gimote Dadab. No comprendo!
Pero sus splicas slo parecieron enfurecer al otro, que avanz con el garrote en
alto para asestar un golpe fatal. Dadab emiti un chillido agudo y se cubri los ojos.
Pero el golpe jams lleg. Dadab oy cmo el cilindro rebotaba en el suelo de
caucho y rodaba hasta detenerse contra el costado de la cabina. Poco a poco, el
Dicono descruz los brazos.
La boca del aliengena estaba abierta pero no hablaba. Se tambaleaba adelante y
atrs, intentando agarrarse la cabeza. Luego, de golpe, sus brazos quedaron flcidos.
Dadab retrocedi a toda prisa mientras el aliengena se inclinaba y caa de bruces
justo entre sus piernas. Oy un balido nervioso y alz los ojos.
Ms Ligero Que Algunos flotaba en la entrada de la cabina. Tena tres de los
tentculos arropando defensivamente sus sacos, y el cuarto estirado al frente,
temblando en lo que Dadab en un principio tom por miedo. Pero luego comprendi
que el Huragok intentaba hablar; que se esforzaba por formar el ms simple de los
signos Huragok:
Uno.
Un repiqueteo de pies terminados en zarpas en el pasillo anunci que se acercaba
la capitana. La Kig-Yar apart de un empujn al Huragok blandiendo su pistola de
plasma y dirigi uno de sus ojos color rub al cadver del aliengena.
Cmo muri? pregunt.
Dadab baj la mirada. La parte posterior del crneo del aliengena estaba hundida:
perforada con un agujero irregular. Con cuidado, Dadab desliz dos dedos dentro de
la herida mortal. Atrap algo duro en el centro del cerebro de la criatura, y lo sac
para que todos lo vieran: la piedra de cazar de Ms Ligero Que Algunos.
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* * *
A Sif no le gustaba perturbar a los ordenadores de navegacin que tena a su cargo. En
alguna parte muy dentro de su ncleo lgico haba un recuerdo de su creador como
una madre atribulada con poca paciencia para con su pequea. Pero comunicarse con
las naves mientras estaban en el Slipspace era imposible, de manera que Sif no tena
modo de prevenirlas con antelacin sobre las medidas adicionales de seguridad que
Jilan Al-Cygni haba impuesto tras la auditora.

<\\> HARVEST.SO.AI.SIF >> DCS.CUP#-O004C370 <\ SIGA SU NUEVA


TRAYECTORIA.
<\ MANTENGA LA VELOCIDAD REQUERIDA.
<\ TODO VA BIEN. \>
Para conectar con Harvest, o con cualquier otro planeta, mientras cruzaban como
una exhalacin el vaco, los cargueros tenan que salir del Slipspace en la trayectoria
correcta, viajando a una velocidad acorde. Harvest orbitaba alrededor de Epsilon Indi
a poco ms de ciento cincuenta mil kilmetros por hora, ms rpido que la mayora
de los mundos del UNSC. Dependiendo del ngulo de su vector de intercepcin, un
ordenador de navegacin podra tener que impulsar su nave an ms de prisa que eso
para efectuar el encuentro.
As pues, los ordenadores se ponan comprensiblemente nerviosos cuando
inmediatamente despus de salir de sus saltos, Sif exiga que se prepararan para
encontrarse con Harvest algo ms all en su rbita.
Sif cort la conexin con el carguero Contents Under Pressure y respondi a otro
saludo. Varias partes de su mente estaban en comunicacin con cientos de naves de
carga a la vez, asegurando a sus sencillos circuitos que las demoras que impona eran
del todo seguras y legales. El mismo mensaje una y otra vez.
Los algoritmos que guiaban las emociones de la IA le advertan que no
correlacionase repeticin con irritacin; pero su ncleo no poda evitar sentirse un
poco molesto. La mujer del DCS haba insistido en que se verificaran dos veces los
ARGUS y otros datos que ella recopilaba de todos los cargueros que entraban en el
sistema. Sif saba que todo formaba parte de su perodo de prueba; que tena que
soportar una pequea humillacin burocrtica antes de que el DCS olvidara su
descuido.
Por suerte, Al-Cygni era tan educada como eficiente, daba su visto bueno a las
inspecciones de Sif muy de prisa. Pero era humana, y necesitaba dormir al menos
unas cuantas horas cada da, y eso significaba que algunos cargueros tenan que
permanecer en pautas dilatorias durante bastante tiempo. Y eso haca que sus
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ordenadores estuvieran an ms inquietos.

<\ HARVEST.SO.IA.SIF >> DCS.TEU#-00481361


<\ ATENCIN, THIS END UP.
<\ DEBE MANTENER VELOCIDAD REQUERIDA.
Sif se dio cuenta de que la This End Up segua en la trayectoria correcta pero haba
empezado a aminorar la velocidad. La disminucin era de poca importancia (menos
de quinientos metros por minuto), pero cualquier deceleracin era inaceptable
cuando el objetivo era correr al unsono con el planeta.

<\ THIS END UP. ME OYE?


<\ CONTACTE CON HARVEST EN CUALQUIER CANAL. \>
Pero no hubo respuesta, y Sif supo que el carguero no alcanzara el punto de
reunin.
Acababa de empezar a considerar los miles de problemas que podran haber
provocado que la This End Up perdiera velocidad cuando, sin avisar, el carguero
desapareci de su escner. O de un modo ms especfico, el contacto individual que
era la This End Up se convirti de improviso en muchos cientos de millones de
contactos ms pequeos.
O de un modo ms sucinto, decidi Sif, la nave estall.
Comprob la hora. Era bien pasada la medianoche. Mientras iniciaba una
comunicacin con el hotel de Al-Cygni en Utgard, se pregunt si la mujer estara an
despierta.
Buenos das, Sif. En qu puedo ayudarte?
Jilan Al-Cygni estaba sentada ante el escritorio de su suite, y a travs de la
transmisin a todo color del hotel, Sif pudo ver que la mujer llevaba el mismo traje
pantaln marrn de su anterior encuentro. Pero pareca bien planchado, y su larga
melena negra arrollada, muy tirante, alrededor de la cabeza. Al escudriar el fondo de
la habitacin, Sif advirti que la cama no estaba deshecha.
Sucede algo? pregunt Al-Cygni en un tono que confirmaba su actitud
alerta.
Hemos perdido otra nave dijo Sif, transmitiendo todos los datos pertinentes a
travs de su maser.
Advirti un descenso mnimo de los hombros de Al-Cygni, una leve relajacin de
la mandbula. Lejos de estar sorprendida, el anuncio pareci tranquilizar a la mujer,
como si hubiera estado esperando la prdida de la nave y aguardando a que Sif le
hiciera llegar la noticia.
Nombre e itinerario? pregunt Jilan, alargando los dedos hacia su placa de
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datos COM.
This End Up. Marte va Reach.
Haba ms de treinta naves en vectores cercanos reflexion Jilan.
Desplaz un dedo lentamente por la pantalla intentando descubrir patrones
tiles en los datos de Sif.
Por qu sa en particular?
El manifiesto de la This End Up afirmaba que transportaba un prototipo JOTUN.
Hasta que el ARGUS de Sif entregara su evaluacin de la nube de escombros en
expansin, no tena pruebas concluyentes de que no fuera ste el caso. Tras
comprobar los datos sobre otros cargueros prximos, confirm que la mayora
transportaban bienes de consumo; algunos llevaban piezas de repuesto JOTUN y
otras clases de maquinaria de granja. Pero justo cuando Sif iba a mencionar el
prototipo JOTUN como la nica diferencia significativa entre los distintos
cargamentos, repar en otra cosa inslita respecto al carguero.
Pero entonces vio que los labios de Jilan empezaban a moverse, y tal y como exiga
el protocolo, permaneci en silencio. Era insolente y arrogante interrumpir a un
humano, le recordaron sus algoritmos, as que Sif hizo todo lo posible por no sentirse
molesta cuando Al-Cygni se adjudic el crdito por el descubrimiento que
compartan. Los ojos verdes de la mujer centellearon mientras deca:
La This End Up era la nica nave comandada por un capitn. Un autntico
tripulante humano.

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7
HARVEST, 16 ENERO 2525

En cuanto los reclutas del primer pelotn hubieron llevado las bandejas del
desayuno a la unidad de limpieza del comedor, Avery se puso al frente del grupo para
la marcha diaria de diez kilmetros de ida y vuelta por la autova de Gladsheim. Tras
dos semanas de adiestramiento fsico (PT), estaban acostumbrados a la ruta: un
recorrido tremendamente aburrido a travs de campos de trigo. Pero hasta el da de
hoy jams lo haban hecho con mochilas que pesaran veinticinco kilos, y para cuando
Epsilon Indi llameaba ya en el cielo a media maana, la marcha se haba convertido
en un calvario excepcionalmente agotador.
Tambin era as para Avery, quien no se haba ejercitado como era debido desde
antes del viaje de vuelta a casa. Los largos perodos de sueo criognico desde Epsilon
Eridanus a Sol, y luego desde Sol a Epsilon Indi, lo haban dejado en un estado
conocido comnmente como quemadura del congelador. Aquella sensacin
angustiosa, como un caso agudo de hormigueo, lo provocaba la descomposicin de
los frmacos utilizados en el sueo criognico atrapados en msculos y articulaciones,
y Avery era el peor que haba experimentado jams: un hormigueo intenso en rodillas
y hombros provocado por la extenuante marcha.
Hizo una mueca de dolor mientras se quitaba la mochila. Pero resultaba fcil
ocultarle su malestar al pelotn, porque los treinta y seis hombres apilados alrededor
del asta de la bandera del patio de armas estaban concentrados en su propio
agotamiento. Con el sudor corrindole por la nariz y la barbilla, Avery contempl
cmo uno de ellos vomitaba el zarandeado desayuno. Aquello inici una reaccin en
cadena que pronto tuvo a casi la mitad del pelotn dando arcadas ruidosamente sobre
la grava.
Jenkins, un recluta de pelo rojizo que era de los ms jvenes, estaba doblado en
dos justo frente a Avery. Con los delgados brazos apoyados en las rodillas, el recluta
emiti un sonido que era mitad tos y mitad gemido. Avery vio un hilillo de saliva
estirndose hacia las botas mal atadas. Va a tener ampollas, pens Avery con la
vista fija en los cordones flojos. Pero tambin saba que Jenkins tena ante l una
amenaza ms inmediata y peligrosa: la deshidratacin.
Sac una botella de plstico llena de agua de su mochila y la introdujo en las
manos temblorosas del recluta.
Bbela despacio.
S, sargento mayor resoll; pero no se movi.
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Ahora, recluta! le espet Avery.


Jenkins se irgui; tan de prisa que el desplazamiento del peso de su mochila casi lo
lanz hacia atrs sobre la huesuda espalda. Sus mejillas hundidas se hincharon
cuando desenrosc el tapn de la botella y tom dos grandes tragos.
Dije despacio. Avery intent controlar el enojo. O tendrs calambres.
Avery saba que la milicia colonial no era los marines, pero le costaba bajar las
expectativas respecto a la actuacin de sus reclutas. Ms o menos la mitad de ellos
eran miembros de las fuerzas del orden y otros servicios de emergencia de Harvest, as
que al menos estaban mentalmente preparados para los rigores de un adiestramiento
bsico. Pero aquellos hombres tambin tenan ms edad (algunos con cuarenta aos
largos o cincuenta y pocos), y no estaban todos en la mejor de las formas.
Las cosas no eran mucho mejor con los reclutas ms jvenes como Jenkins. La
mayora haban crecido en granjas, pero debido a que los JOTUN de Harvest hacan
todo el trabajo duro, estaban tan mal preparados fsicamente como sus mayores para
aprender el extenuante oficio de ser soldado.
Healy! grit, sealando las botas de Jenkins. Tenemos un par de pies con
problemas!
Con eso hacen tres! grit en respuesta el ayudante mdico, que estaba
entregando botellas de agua a un par de reclutas panzudos de mediana edad con los
rostros tostados por el sol. Dass y Abel estn tan gordos que creo que han
agujereado sus calcetines.
El ayudante mdico haba alzado la voz lo suficiente para que todo el pelotn lo
oyera, y unos cuantos de los hombres que no haban devuelto el desayuno (y
conservaban el sentido del humor junto con l) se rieron entre dientes, en silencio, de
la tonta broma de Healy.
Avery puso mala cara. No consegua decidir qu lo enojaba ms: el que Healy
insistiera en seguir haciendo el payaso, estropeando la atmsfera de seriedad que
intentaba implantar, o que el ayudante mdico supiera el nombre de cada recluta en
tanto que Avery todava tena que comprobar la etiqueta con el nombre del bolsillo
superior de sus camisas de faena color caqui.
Tenis energas para hablar? Pues tenis energas para caminar! solt Avery
con brusquedad. Conseguid agua. Sorbedla. Todo lo que quiero or es el sonido de
la hidratacin. Que, para dejarlo claro, no suena absolutamente a nada!
Al instante, treinta y seis botellas de plstico transparente se inclinaron hacia el
cielo. Jenkins estaba especialmente ansioso por mantener los doloridos pies donde
estaban y engulla su agua a una velocidad alarmante. Avery contempl cmo la
descomunal nuez del recluta oscilaba arriba y abajo como un yoy en una cuerda muy
corta. El chico ni siquiera puede seguir una orden sobre beber como es debido,
decidi.
El sonido de voces en el camino de acceso a la guarnicin anunci el regreso de
Byrne y el segundo pelotn. Avery pudo orlos marchar al paso; cantando a voz en
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grito una cancin de los marines. Byrne ruga cada frase y sus reclutas la repetan:
Cuando muera entirrame hondo!
Y un MA5 pon a mis pies en el fondo!
Por m no llores, ni una lgrima viertas!
Pero mi equipo de marcha quiero que en mi caja metas!
Pues una maana temprano a las cero cinco!
Retumbar el suelo y relampaguear el cielo!
Manten la calma, nada de pnico!
Es mi fantasma que sigue entrenando!
Al mismo tiempo que el segundo pelotn coronaba la parte superior del camino y
entraba arrastrando los pies en el patio de armas, la puerta de mosquitera del
alojamiento del capitn Ponder se abri. Como de costumbre, el capitn haba optado
por no llevar la prtesis; la manga de la camisa volva a estar pulcramente sujeta al
costado.
Firmes! grit Avery con voz estentrea.
Ponder dio al primer pelotn una oportunidad para erguirse, y al segundo pelotn
tiempo para detenerse jadeando. Luego pregunt en voz alta pero afable:
Han disfrutado de su paseo?
Seor, s seor respondieron los reclutas con variado entusiasmo.
Ponder se volvi hacia Byrne.
No parecen demasiado seguros, sargento mayor.
No, no lo parecen gru Byrne.
A lo mejor diez kilmetros no es distancia suficiente para decidirse
No me importara en absoluto volver a correrlos, capitn.
Bueno, deje que me asegure Ponder apoy el puo en la cadera y grit: Lo
preguntar otra vez: han disfrutado todos de su paseo?
Los setenta y dos reclutas gritaron todos al instante:
Seor, s seor!
Volveran a hacerlo maana?
Seor, s seor!
Bien, eso s que lo he odo sin la menor duda! Descansen! Mientras los
reclutas regresaban a su dolor, Ponder hizo una sea a Avery para que se acercara.
Qu tal fue su ritmo?
No estuvo mal, teniendo en cuenta la carga.
Cul es el plan para esta tarde?
Pensaba que podra llevarlos al campo de tiro.
Ponder asinti con la cabeza en seal de aprobacin.
Ya es hora de que les permitamos agujerear unos cuantos blancos. Pero tendr
que pasrselos a Byrne. Tenemos una cita.
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Seor?
La Fiesta del Solsticio. Utgard. El gobernador de este magnfico planeta nos ha
invitado a m y a uno de mis sargentos mayores. El capitn estir la barbilla en
direccin a Byrne, que en aquellos momentos daba rienda suelta a una sarta de
improperios sobre la persona de un recluta aterrado que acababa de cometer el error
de vomitar el desayuno directamente encima de las botas del sargento mayor. Es un
acontecimiento oficial. Con las damas vestidas de largo; esa clase de cosa. Ponder
sonri a Avery. Tengo la sensacin de que usted resultar ms adecuado.
Comprendido.
Lo ltimo que quera Avery era sortear preguntas sobre la Insurreccin
procedentes de un puado de polticos borrachos, pero mientras observaba a Byrne
ordenar al recluta que empezara a hacer flexiones justo encima de sus botas cubiertas
de vmito, tuvo que admitirlo: el capitn probablemente estaba en lo cierto.
Y adems, haba preguntas que Avery quera hacerle a Ponder; la primera y ms
importante, por qu a Byrne y a l los haban transferido a Harvest. Desde la noche de
su pelea en el barracn, los dos sargentos mayores no se haban dirigido la palabra, de
modo que Avery no haba obtenido ninguna informacin de Byrne. Durante el
trayecto a Utgard, esperaba que el capitn pudiera explicar por qu el UNSC haba
estimado conveniente transferir a los dos jefes de grupo de la misin TREBUCHET;
sacarlos de primera fila de la Insurreccin.
Avery tena la firme sospecha de que no iba a gustarle la respuesta de Ponder.
La recepcin empieza a las cero seis treinta. El capitn se volvi hacia su
alojamiento. Lvese y renase conmigo en el parque de automviles lo antes
posible.
Avery le dedic un apresurado saludo, y luego regres a grandes zancadas junto a
sus reclutas.
Forsell, Wick, Andersen, Jenkins! tron, leyendo los nombres en su placa de
datos COM, y cuatro pares de hombros se irguieron un poco ms. Aqu dice que
ninguno de vosotros ha manejado nunca una arma. Es eso correcto?
S, sargento mayor.
Las respuestas de los reclutas fueron titubeantes, avergonzadas. Algunos de los
milicianos de ms edad, agentes de polica que estaban acostumbrados a llevar
pistolas de pequeo calibre en su trabajo, rieron por lo bajo ante la inexperiencia de
los reclutas.
No ser tan divertido cuando estn detrs de vosotros en un tiroteo gru
Avery.
Las risas de los agentes se apagaron rpidamente.
Avery hizo una sea a Jenkins y a los dems para que se reunieran a su alrededor.
El capitn y yo tenemos un compromiso en la ciudad. As que el sargento
mayor Byrne va a espabilaros.
Los reclutas se miraron entre s sin comprender, confundidos por la jerga de
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Avery.
Va a ensearos a disparar aclar Avery. Intentad no dispararos unos a
otros.

* * *
Una hora ms tarde estaba al volante de un Warthog, yendo a toda velocidad por la
autova de Gladsheim con el capitn Ponder en el asiento del copiloto junto a l. Con
Epsilon Indi cayendo a plomo justo sobre sus cabezas, a Avery le satisfaca
extraordinariamente el diseo desguarnecido del vehculo. En una zona de guerra, la
falta de techo y puertas del Warthog converta en peligrosos los viajes, pero cuando el
nico enemigo al que te enfrentabas era la adherencia pegajosa del uniforme azul
marino, el hecho de que fuera un vehculo descubierto era toda una bendicin.
Para que los ayudara a mantenerse frescos, los dos hombres se haban despojado
de las chaquetas azul marino y subido las mangas de las camisas hasta el codo. Ponder
opt por mantener el brazo falso cubierto; Avery supuso que debido a que la luz
directa del sol podra calentar incmodamente las articulaciones de titanio de la
prtesis. Con el rabillo del ojo vio que el capitn alzaba el brazo y se rascaba el
hombro, dando un masaje al empalme de nanofibra donde los circuitos se unan a la
carne.
Durante algn tiempo, Avery y Ponder estuvieron sentados en silencio, y
contemplaron cmo los campos de trigo que rodeaban la guarnicin daban paso a
extensas plantaciones de melocotoneros y manzanos. Avery no estaba seguro del
mejor modo de romper el hielo. No quera soltar de repente: Por qu estoy aqu?.
Imaginaba que exista un buen motivo para que el capitn mantuviera la informacin
en secreto, y sospechaba que hara falta un poco ms de diplomacia para sacarle la
respuesta. De modo que empez con algo sencillo.
Seor, si me permite preguntarlo, qu le sucedi a su brazo?
M-EDF 9/21/1 respondi Ponder, alzando la voz por encima del rugido del
Warthog. Est familiarizado con la unidad?
Avery analiz automticamente la sintaxis del cdigo: noveno cuerpo
expedicionario de marines, veintiuna divisin, primer batalln. Era una de las muchas
unidades que servan en Epsilon Eridanus.
S, seor. Novatos duros de pelar.
Ya lo creo que lo eran. El capitn introdujo dos de sus dedos ortopdicos en
el bolsillo de la camisa y sac un cigarro Sweet William. Yo era su CO.
Avery sujet con ms fuerza el volante cuando un remolque pas a toda velocidad
en direccin opuesta.
En qu clase de acciones tom parte?
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Hizo todo lo posible por mantener un tono despreocupado. Pero si lo que Ponder
deca era cierto, eso significaba que era una parte crtica de la lucha del UNSC contra
la Insurreccin; que su presencia en Harvest era tan extraa como la de Avery y
Byrne.
No nos andemos por las ramas, sargento mayor. TREBUCHET. Est en su
expediente. Tambin en el de Byrne. Y he pasado las ltimas dos semanas
preguntndome justo lo mismo. El capitn mordi la punta del cigarro. Por qu
tendra que enviar el cuerpo a dos de sus ms fantsticos hijos de puta aqu fuera?
Esperaba que usted podra arrojar algo de luz sobre eso, seor.
Al diablo si lo s.
Ponder sac un encendedor de plata con una tapa de bisagra del bolsillo del
pantaln, lo abri y empez a encender el cigarro.
FLEETCOM no se ha mostrado muy generosa con la informacin dijo
dando un par de chupadas; luego, cerr con un chasquido el encendedor. Desde
que me degradaron.
Algo hizo clic en la cabeza de Avery. Por supuesto pens. El CO de un
batalln de marines tendra que ser al menos un teniente coronel; con una paga dos
niveles por encima del actual rango de capitn de Ponder. Pero Avery no tena ni
idea de lo que aquello significaba en relacin con todo el asunto. La revelacin de
Ponder lo volva todo an ms confuso.
Degradado, seor? pregunt, avanzando con pies de plomo.
Perd el brazo empez a contar Ponder en Elysium City, Eridanus II.
Puso una de las botas sobre el salpicadero. Esto fue all en el trece. Watts y su
banda justo empezaban a ensear los dientes.
El coronel Robert Watts o ese bastardo, para la mayora del personal del
UNSC era un oficial del cuerpo de marines nacido y criado en Epsilon Eridanus
que haba desertado al bando de los Insurrectos a principios de la guerra. l y el grupo
de renegados que comandaba eran uno de los objetivos prioritarios de TREBUCHET.
Hasta el momento, nadie haba conseguido tenerlo a tiro de su arma, aunque Avery
haba estado cerca en una ocasin.
Esperbamos poder capturar al segundo al mando de Watts prosigui
Ponder, dando una larga calada al cigarro. Almirantes del FLEETCOM queran que
mi batalln entrara con todos los efectivos; gran cantidad de blindaje y apoyo areo.
Que intimidaran a los lugareos para que entregaran al tipo sin pelear. Pero la ciudad
segua estando al cincuenta por ciento. No todo el mundo estaba del lado de los
Innies, y pens que un cierto comedimiento ayudara a ganarnos a algunas personas.
Avery lanz un gruido.
Debe de haber sido antes de mi poca.
Las cosas eran diferentes al principio. Todava haba tiempo para hablar, una
posibilidad de paz. Ponder neg con la cabeza. En cualquier caso este tipo mi
objetivo se haba casado con la hija de uno de los funcionarios locales. Pens que el
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suegro se enfadara bastante al ver aparecer a toda una columna armada ante su
puerta. Pero casi sin darme cuenta, me encontr en su salita tomando t.
Ponder dio un golpecito al cigarro para que cayera la ceniza.
Hablamos de cosas sin importancia durante unos cuantos minutos; nos
limitamos a ponemos cmodos. Luego, cuando su esposa me serva una segunda taza,
fui al grano: Estamos buscando a fulanito de tal. Sabe usted dnde encontrarlo? No
tenemos intencin de hacerle ningn dao a su hija, etctera, etctera. Y l me mir
directo a los ojos Ponder hizo una pausa y mir ms all del parabrisas inclinado
del Warthog. Me mir a los ojos y dijo: Algn da ganaremos. No importa lo que
haya que hacer. El capitn flexion la prtesis, remedando sus recuerdos. Luego
rode con el brazo a la esposa del objetivo, su propia hija, y alz aquello as Tard
un segundo en darme cuenta de que tena una granada.
Avery no supo qu decir, excepto que, habiendo heredado la Insurreccin de
hombres como Ponder, haba visto cosas como mnimo igual de sorprendentes, como
mnimo igual de trgicas.
Saba que era un farol. Aquel tipo estaba consagrado a la causa, sin duda, pero
matar a toda su familia? No iba a suceder. Ponder se sac el cigarro medio
consumido de los dientes y lo aplast contra el salpicadero. Uno de mis tiradores
no pens lo mismo. Dispar sin pensar a travs de la pared de la casa y parti al tipo
en dos. Pero l tir de la anilla en un movimiento reflejo. El capitn se encogi de
hombros. Me lanc al suelo para evitar la explosin. Las cosas empeoraron a partir
de eso.
Un espacio pequeo, soldados nerviosos Avery saba que lo de empeoraron
haban significado un montn de bajas civiles, algunos mandamases muy enfadados y
por si fuera poco que Ponder descendiera dos escalones en el escalafn militar.
Creo que queran que me jubilara anticipadamente. Pero me qued dijo el
capitn. Acept un montn de destinos repugnantes y trabaj hasta llegar al CMT.
Pens que haba dejado a la Insurreccin tras de m. Lanz a Avery una mirada que
era ms inquisitiva que acusadora. Luego aparecieron ustedes dos.
Una vez ms, Avery no supo qu decir. Pero Ponder no tard en sumirse en ms
recuerdos de aquel da terrible de haca mucho dempo, y durante un rato ambos
hombres permanecieron en silencio.
En los huertos de manzanos, Avery vio JOTUN: un par de recolectoras
monstruosas lo bastante grandes para envolver rboles enteros con sus brazos
sacudidores. Haba odo por casualidad a Healy discutiendo con uno de sus reclutas
sobre el nmero exacto de JOTUN que haba en Harvest. El ayudante mdico
rehusaba creer que hubiera tres JOTUN por cada persona casi un milln de
mquinas hasta que el recluta explic que contaba todas las diferentes versiones:
desde los pequeos fumigadores areos de cosechas a las bestias de seis ruedas como
las que haba en los huertos.
Es divertido dijo Ponder de un modo que dejaba claro que no pensaba que lo
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fuera ni por asomo, pero al principio lo ech en falta: mis hombres, el combate
Tard aos en comprender la locura que era aquello; que haba tenido suerte de salir
cuando lo hice. Antes de que las cosas se pusieran mal de verdad y yo cometiera un
error que hiciera que muriera mucha ms gente.
Avery asinti con la cabeza, aunque tambin podra haber dicho: S exactamente
a lo que se refiere.
Para entonces el Bifrost haba empezado a alzarse ante ellos. Todava estaban a
una hora de la escarpadura de piedra caliza, pero entornando los ojos Avery pudo
distinguir oscuros cambios de rasante hendiendo la ladera de ac para all que los
conduciran carretera arriba hasta Utgard.
A cada lado de los cambios de rasante, separadas por cientos de kilmetros haba
dos lneas de ferrocarril maglev; gruesos monorrales que descendan en ngulo desde
la cima delBifrost para ir al encuentro de la llanura de Ida, mucho ms all en los
huertos de frutales. Avery vio un largo tren de contenedores de carga que se deslizaba
por la lnea meridional. El tren pareca moverse demasiado de prisa dado el tamao
de los contenedores, y comprendi que deban de estar vacos yendo de camino al
depsito donde cientos de JOTUN aguardaban con cargamentos de fruta recin
recolectada.
Quiz FLEETCOM decidi que necesitaban un descanso? sugiri Ponder.
Quiz repuso Avery.
Era una explicacin tan buena como cualquier otra.
Bueno, por qu no empezar esta noche? Tome un trago, baile con una chica.
Avery sonri muy a su pesar.
Es eso una orden, seor?
Ponder ri y se dio una palmada en el muslo con el brazo artificial.
S, sargento mayor. Lo es.

* * *
Cuando por fin Avery meti el Warthog en la calzada curva del edificio del
Parlamento de Harvest, saba muchas ms cosas sobre el capitn Ponder. Cmo
combatir la Insurreccin lo haba obligado a perderse la boda de su hijo mayor y el
nacimiento de su primer nieto; ocasiones preciosas que echaba ms en falta que el
brazo. Mientras se apeaban, abotonaban las chaquetas y se ponan las gorras de visera
negra, Avery repar en que no tan slo confiaba, sino que senta mucho ms respeto
por el hombre que luca el uniforme de su oficial al mando.
El vestbulo del Parlamento estaba atestado de asistentes a la fiesta: hombres con
trajes de lino en colores pastel; mujeres con vestidos largos con volantes y profundos
escotes redondos; modas que estaban ya desfasadas en los salones del mundo central
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pero que apenas acababan de imponerse en la alta sociedad provinciana de Harvest.


Algunos de los invitados abrieron mucho los ojos y murmuraron al paso de Avery y
Ponder.
Y al sargento mayor le dio la impresin de que eran los primeros marines los
primeros soldados que algunos invitados haban visto nunca.
Pero a medida que se abran paso por una atestada escalinata de granito que
ascenda hasta el saln de baile, algunas de las miradas curiosas se tornaron fras. Es
posible que seamos una visin nueva Avery arque las cejas, pero no
necesariamente bienvenida. Pareca que el modo en que el UNSC manejaba la
Insurreccin no era mucho ms popular en Harvest de lo que lo era en cualquier otra
parte.
Nils Thune tron alguien desde el rellano de lo alto de la escalera, y una
mano gruesa sali disparada de una enorme extensin de tela a rayas rojas y blancas
. Usted debe de ser el capitn Ponder.
Gobernador. Ponder se detuvo en el ltimo escaln y salud; luego alarg la
mano. Es un honor conocerlo.
Lo mismo digo, desde luego! El apretn de Thune fue tan fuerte que
prcticamente iz a Ponder hasta el descansillo.
Permite que le presente a uno de mis hombres? Sargento mayor Avery
Johnson.
Thune solt la mano de Ponder y estrech a continuacin la de Avery.
Bien, Johnson? La barba roja de Thune se abri en una amplia sonrisa.
Qu le parece nuestro planeta?
Avery tena un apretn fuerte, pero el de Thune era inmovilizante. La mano
posea la clase de fuerza que uno consegua tras aos de cultivar la tierra a la antigua
usanza: sin la ayuda de una flota de autmatas descomunales. Avery supuso sin
equivocarse que, a pesar de su vigor, el gobernador pasaba ya de los sesenta, y que
haba sido uno de los primeros colonos en aterrizar en Harvest.
Me recuerda a casa, seor. Avery frunci los labios. Crec en la Tierra, en el
Distrito Industrial de Chicago.
Thune le solt la mano y se golpe alegremente en el pecho con el pulgar.
Minnesota! Tanto por parte de mi madre como de mi padre hasta donde
puedo recordar. Ensanchando la sonrisa condujo a los marines hacia la entrada de
un saln de baile profusamente iluminado. Est en buena compaa, sargento
mayor. La mayora de todos los de por aqu proceden de los estados centrales; se
mudaron cuando la tierra se volvi improductiva. Desde luego ninguno de nosotros
saba lo mucho mejor que seran las cosas una vez que llegsemos a Harvest!
El gobernador agarr una copa aflautada de champn de un camarero que pasaba
y la vaci de un trago.
Por aqu! Cruz de lado la entrada, arrastrando los pies. Su tamao
contribua tanto a apartar a la multitud como la deferencia debida a su cargo. Y
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mantnganse cerca! El espectculo est a punto de empezar, y los quiero a los dos en
primera fila!
Avery lanz a Ponder una mirada confundida. Pero el capitn se limit a
sumergirse en el espacio dejado por Thune. Avery lo sigui justo a la vez que la
multitud se replegaba sobre s misma, poco menos que succionndolo al interior del
saln. Esforzndose por no pisar a nadie, los marines siguieron a Thune a una de las
muchas puertas acristaladas de la pared oriental de la estancia que conducan a una
terraza amplia que daba a los jardines del Parlamento y, ms all, al paseo de
Utgard.
Yendo a colocarse junto a Thune frente a la barandilla de granito del balcn,
Avery vio que el parque estaba lleno de gente celebrndolo. Globos de luz que tiraban
de sus amarres bajo la brisa del crepsculo iluminaban los corros de familias sentadas
sobre mantas campestres de colores vivos. Apenas una pequea parte del paseo
quedaba sin ocupar, y Avery tuvo la certeza de que la inmensa mayora de los
trescientos mil residentes del planeta estaban presentes. Pero todava no estaba del
todo seguro, de para qu.
Rol! El grito de Thune reson dolorosamente en los odos de Avery.
Aqu!
El gobernador agit una mano por encima de la cabeza, pero apenas haca falta.
Thune era ms alto que ninguna otra persona del balcn, incluido Avery, y la mata de
espeso pelo rojo y entrecano que le cubra la cabeza era imposible de que pasara
desapercibido. Avery alarg el cuello en direccin al saln de baile a tiempo de ver al
opuesto somatotpico del gobernador deslizarse fuera de la multitud; un hombre bajo
que empezaba a quedarse calvo y cuyo cuerpo anciano apenas llenaba el traje de lino
gris claro.
Rol Pedersen anunci Thune, mi ministro de Justicia.
Slo un modo elaborado de decir abogado. Pedersen sonri con modestia
entre los finos labios fruncidos.
No ofreci la mano a Avery ni a Ponder, pero no por falta de buena educacin; la
alborozada multitud haba empezado a fluir desde el saln de baile, inmovilizando
contra los costados los brazos del ministro de Justicia.
Rol es lo ms formalista que tenemos por aqu. Es muy detallista. Es quien llev
todas las negociaciones con la Autoridad Colonial en lo referente a crear una milicia.
Estrictamente hablando los ojos de Pedersen centellearon a la vez que alzaba
una de las blancas cejas, acept de modo formal su exigencia de que tuvisemos
una.
Justo entonces estallaron fuegos artificiales en el cielo, que llenaron los huecos
entre los siete montacargas de la Tiara con flores multicolores. Proyectndose hacia
arriba desde la lnea del horizonte de Utgard, los ramales brillaban bajo la luz
crepuscular de Epsilon Indi. A medida que la lluvia de chispas ondulaba el aire a su
alrededor, los ramales parecan vibrar, igual que cuerdas pulsadas en una arpa
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gigantesca.
Atencin, todo el mundo! rugi Thune cuando los ltimos fuegos artificiales
estallaron en una humeante nube azul verdoso. Preprense!
El gobernador se coloc las manos sobre las orejas, como hicieron todos los
dems ocupantes de la terraza excepto Avery y Ponder.
Un impulsor de masa explic Pedersen. Lo disparamos cada solsticio.
De golpe, las torres que rodeaban el paseo se oscurecieron al perder potencia la
red de suministro elctrico. Hubo un brillante fogonazo ms all del ramal central
nmero cuatro de la Tiara, y al cabo de un momento una onda expansiva martille
sobre el paseo, aplastando los globos de luz a la vez que lanzaba a los all reunidos en
pos de servilletas que volaban y criaturas derribadas en medio de grititos divertidos.
En la terraza, las mujeres profirieron chillidos agudos de regocijado temor a la vez que
se sujetaban los ondulantes vestidos; los hombres efectuaron una presumida
exhibicin de destaparse los odos a medida que un retumbo snico dejaba atrs el
Parlamento con un potente repique.
Hurra! grit Thune, iniciando un aplauso del que se hicieron eco las
personas del paseo. Bien hecho, Mack!
Eso es de lo ms amable por su parte, gobernador respondi la IA desde la
placa de datos COM de Thune, oculta en alguna parte de la enorme americana. Mi
objetivo es complacer.
Ahora que lo mencionas dijo Thune, apartndose de la barandilla. Cunto
te acercaste?
Pedersen liber una mano y seal en direccin a Thune, indicando a los dos
marines que lo siguieran. Esta vez el gobernador los condujo al extremo opuesto del
saln de baile, donde un grupo de nios nias con lazos de raso en los vestidos y
nios con chalecos y zapatos relucientes se haba apelotonado alrededor de una
mesa circular coronada por una cornucopia de frutas y verduras. Un proyector
hologrfico plateado estaba colocado en el centro de una guirnalda de frondosas
parras y racimos de uvas de un intenso color morado. De pie, encima de todo ello,
estaba Mack.
Fall por una milla dijo la IA, frotndose el cogote con un pauelo mugriento
. En realidad, ms bien como cincuenta kilmetros. Pero estoy seguro de que ella
dir algo.
Sin duda. Sin duda. Thune ri entre dientes. Oye, me gustara que
conocieras al capitn Ponder y al sargento mayor Johnson. Marines del UNSC. Estn
aqu para crear una milicia.
Mack. Operaciones agrcolas.
Mack se llev la mano al ala del sombrero de vaquero. Luego, sealando con la
cabeza en direccin a la terraza y al impulsor de masa situado en algn lugar ms all,
dijo:
Igual que los grandes caones de la Armada. Slo que con un poco menos de
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retroceso.
Sabes? dijo Ponder inexpresivo, existe un motivo para que nosotros slo
los disparemos en el espacio.
Los impulsores de masa eran una solucin relativamente simple y barata para
elevar objetos desde la superficie de un planeta y colocarlos en rbita. Construidos
por lo general sobre enormes cardanes, sus bobinas magnticas enlazadas se podan
cargar, apuntar y disparar con muy poca automatizacin; con un simple ordenador en
lugar de una IA. Pero los impulsores tenan una desventaja fundamental: un
lanzamiento de peso limitado. Lo que significaba que si bien el impulsor de Harvest
cumpli su funcin durante la primera dcada tras la fundacin de la colonia (cuando
su papel principal era enviar residuos radiactivos cuidadosamente empaquetados a
una ruta de colisin con Epsilon Indi), para que el planeta hiciera frente a todo su
potencial exportador hizo falta reemplazarlo por un sistema de elevacin de alta
capacidad como la Tiara.
La tecnologa del impulsor segua viva en la Armada, no obstante, bajo la forma
del can acelerador de masa. Los llamados cruceros y fragatas MAC eran en esencia
impulsores de masa mviles; naves diseadas alrededor de las largas espirales
electromagnticas de aquellas armas. La tecnologa era similar a la del rifle Stanchion
M99, pero en tanto que las ligeras balas semiferrosas del M99 no tenan ms que unos
pocos milmetros de longitud, un proyectil MAC tena ms de diez metros de punta a
punta, pesaba ciento sesenta toneladas, y posea la potencia necesaria para traspasar el
blindaje de titanio-A ms grueso de la Armada.
En el espacio? refunfu Thune con displicencia. Esas cosas hacen ruido
incluso en gravedad cero?
Si usted est en el interior de una nave MAC cuando el can dispara
Ponder alz las manos bien separadas alrededor de la cabeza, simulando una
explosin ensordecedora. No s si es usted un hombre religioso, gobernador, pero
es un poco como una campana de iglesia
Lo soy. El gobernador sonri radiante. Luterano! Nacido y educado!
Pedersen suspir en fingida protesta.
De haber sabido que iba a sacar el tema de la religin, capitn, como ministro
de Justicia habra aconsejado otro tema menos polmico.
Y yo estaba a punto de contar una historia aadi Mack, lo bastante alto
para que todos los nios lo oyeran.
El joven pblico lanz entusiastas aclamaciones cuando una representacin
hologrfica de una animada calle principal del Salvaje Oeste apareci detrs de Mack.
Un grupo de forajidos enmascarados sali a toda prisa de un banco, disparando sus
revlveres de seis balas y asustando a los caballos de una diligencia que pasaba. Los
nios profirieron exclamaciones de asombro. Mack sac una estrella de sheriff del
bolsillo trasero y se la sujet a la camisa.
Tal vez querran llevar el sermn al bar.
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Por m no hay inconveniente dijo Thune, dando una palmada a Ponder en el


hombro. Capitn?
Ponder se mantuvo firme bajo la fuerza del golpe.
Detrs de usted, gobernador. Antes de seguir a Thune al bar del saln de
baile, pregunt a Pedersen: Di a mi sargento mayor rdenes estrictas de encontrar
una pareja de baile. Conoce a alguien que pudiera satisfacer los requisitos?
Pedersen alz un dedo con entusiasmo.
Tengo justo a la persona!
Se lo agradezco de verdad repuso Ponder; luego mir a Avery con una
sonrisa: Buena suerte, marine.
Antes de que Avery pudiera responder, el capitn gir sobre los talones y el
sargento mayor not el leve contacto de Pedersen en su codo.
Est enterado del incidente con el impulsor? pregunt el ministro de
Justicia, llevndose a Avery lejos de los primeros disparos del tiroteo de Mack y los
grititos complacidos de los nios.
Incidente, seor?
El asunto entre Mack y Sif.
Pedersen procedi a explicar cmo, no mucho despus de que el DCS instalara a
Sif en la Tiara, haba tenido lugar un fallo crtico en la fuente de alimentacin de la
base de datos de la IA. Aquello oblig a sus tcnicos a detener toda actividad en los
ramales o arriesgarse a un desequilibrio de carga que habra colapsado todo el
sistema. Haba sido una crisis muy seria, y Mack decidi solucionarla usando el
impulsor para poner en rbita una nueva fuente de alimentacin.
Intentando ser tan servicial como fuera posible, lanz el componente directo al
interior de la estacin de acoplamiento nmero cuatro de la Tiara. Fue un logro
increble. Pero cuando los tcnicos devolvieron la energa a Sif y ella averigu lo que
Mack haba hecho, a Sif no le hizo ninguna gracia, ya que podra haber destruido su
centro de datos.
Es por eso que no est aqu esta noche concluy Pedersen mientras
abandonaban el saln y se dirigan hacia el tranquilo rincn nordeste de la terraza.
El motivo de que siempre tenga alguna excusa educada para no asistir a ninguna
celebracin que involucre el disparo de un impulsor. Es una lstima, en realidad. Creo
que a ella le ira bien un poco de diversin.
Esa es toda una acusacin, Su Seora.
Una voz de mujer reson desde la barandilla, deteniendo en seco a Pedersen. Pero
Avery ya haba advertido la presencia de la mujer desde bastante antes; contemplado
como el difano chal plateado le cubra slo parte de la espalda desnuda. Aminor el
paso para tener tiempo de quitarse la gorra y alisarse el pelo cortado a cepillo.
Mis disculpas, seora Al-Cygni respondi el ministro de Justicia. Pero
hablaba sobre Sif. El incidente con el impulsor.
Desde luego. Jilan se apart de la barandilla y se volvi para mirar al ministro
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de Justicia. Si lo recuerdo bien, mi departamento dio instrucciones para que


desconectaran el impulsor.
Por lo que yo recuerdo, rechazamos la orden alegando que era una violacin de
los estatutos de la Autoridad Colonial; una grave contravencin de nuestra ya
limitada soberana. El ministro de Justicia le gui un ojo. Pero
extraoficialmente, cmo podramos haber renunciado a una atraccin tan
espectacular?
Jilan ri.
No discutir eso.
Lo siento dijo a toda prisa Pedersen. Sargento mayor Avery Johnson? Jilan
Al-Cygni, representante del DCS.
Jilan le tendi la mano. Avery vacil.
De haber llevado un soso uniforme del DCS, l habra sabido qu hacer: tomar la
mano y estrecharla. Pero el vestido largo plateado le hizo vacilar. Con su cintura
imperio y la parte superior sujeta al cuello dejando la espalda al descubierto, la mujer
era la viva imagen de la moda del mundo central. Llevaba el pelo negro bien alisado
hacia atrs, pegado al cuero cabelludo y metido tras las orejas, y permaneci
totalmente inmvil incluso cuando una brisa fresca procedente del paseo atrap el
chal y lo apart de sus suaves hombros morenos.
Besarse es para los polticos dijo Jilan, atrapando el chal en el interior de los
codos. Y yo, desde luego, no lo soy.
As que Avery le estrech la mano. El apretn de la mujer no era tan fuerte como
el del gobernador, pero tampoco tan delicado como sugeran sus delgados brazos.
Si me disculpan. Pedersen tosi y se palme el pecho. Necesito rescatar al
oficial al mando de este marine de una fascinante discusin sobre la trayectoria de su
alma inmortal.
Jilan sonri.
Salude de mi parte al gobernador.
Pedersen junt los tacones y dio la vuelta para dirigirse al saln de baile. Jilan
esper a que desapareciera entre la multitud hasta que Avery y ella estuvieron a
solas antes de hablar.
Le dira que se relajase. Pero no parece de ese tipo.
Avery no supo cmo responder a aquello. Pero una pareja de bailarines que choc
contra su espalda y luego se alej girando, excusndose con una risita tonta, le
proporcion un respiro momentneo. El cuarteto de cuerda haba iniciado una
segunda serie ms animada, y aquellos invitados que no haban entrado para servirse
otra bebida tras los fuegos artificiales abandonaban ahora las ociosas conversaciones a
favor del lenguaje ms seductor del vals.
Jilan recuper un pequeo bolso tipo estuche que oscilaba de una de sus muecas.
Estaba cubierto de espejos diminutos en forma de escamas de pez que deslumbraron
la mirada de Avery.
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48789-20114-AJ dijo ella leyendo una placa de datos COM que haba sacado
del bolso. Es su nmero de serie, correcto?
Los ojos de Avery miraron los de ella.
S, seora.
De repente la sonrisa de la mujer no pareca tan dulce.
Jefe de equipo, destacamento ORION, divisin NavSpecWar?
Con el debido respeto, seora. Eso es confidencial.
Lo s.
Avery empez a sentir humedad bajo los brazos.
Cmo puedo ayudarla, seora?
Los Innies estn atacando cargueros. Destruyendo cargamentos, matando
tripulacin. Necesito que los detenga.
Soy un instructor. Milicia colonial. Tendrn que buscar a otro.
Jilan volvi a colocarse el chal sobre los hombros.
Estuvo ausente sin permiso en Chicago dijo como si tal cosa. Y bajo
investigacin por posible conducta grave.
Avery apret la mandbula.
Se me absolvi de
Dada su posicin, no le pareci raro que el FLEETCOM aprobara su solicitud
de traslado?
Avery entorn los ojos en una mirada intimidatoria.
Le dir lo que es raro. Alguien del DCS con acceso a mi expediente. Me est
usted hablando como si fuese mi oficial al mando.
Jilan alz su placa de datos y la gir de modo que Avery pudiera ver la foto de su
identificacin resplandeciendo en la pantalla.
En su uniforme oficial del UNSC, Avery se dijo que pareca tan hermosa como
con el vestido. Pero slo del modo en que l consideraba hermosa una arma bien
cuidada: limpia, correctamente montada y lista para infligir una violencia letal. Un
texto bajo la foto aclaraba el autntico rango y el departamento al que perteneca:
capitana de corbeta, ONI seccin tres.
A partir de ahora, s, soy su oficial al mando. Jilan cerr la placa de datos.
Puede controlar su actitud, sargento mayor, y empezar a obedecer rdenes. O me
encargar de que lo transfieran de inmediato de vuelta a TREBUCHET. No haba
ira en su voz, slo serena determinacin. Me explico con claridad?
Avery se atragant con un arrebato de clera que creca poco a poco en su
interior. Por fin saba con exactitud por qu haba venido a Harvest, as como quin lo
haba llevado all.
S, seora.
Al-Cygni dej caer el COM dentro del bolso y lo cerr con un chasquido.
Espreme abajo. En cuanto pueda recoger al sargento mayor Byrne, nos
embarcaremos.
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Con el vestido ondulando tras ella, penetr con paso rpido en la multitud que
bailaba el vals.

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8
MINOR TRANSGRESSION, SENDA RELICARIO ORBITAL

No habra sorpresas, esta vez. ChurR-Yar se haba asegurado de eso. A travs de


las paredes del conducto umbilical, poda ver cmo la atmsfera del cuadrado
carguero escapaba por los cuidadosos agujeros que haba hecho con los lsers de su
propia nave. Si alguno de los aliengenas se ocultaba a bordo, la capitana haba hecho
todo lo posible para matarlos sin daar cualquier reliquia que hubiera dentro.
Tras el encuentro sorpresa en el ltimo carguero, ChurR-Yar y los otros Kig-Yars
haban registrado a fondo la nave aliengena. Pero sin encontrar reliquias. Incluso el
Luminar del Minor Transgression se haba dado por vencido y oscurecido el glifo.
Llevada por su frustracin, la capitana haba decidido destruir el navo; eliminar por
completo toda evidencia de su infructuosa transgresin.
Se haba planteado ordenar al Huragok que llevara a cabo una bsqueda ms
meticulosa. Pero rpido como trabajaba la criatura, no quera permanecer en el
mismo sitio mucho tiempo por si acaso el aliengena que la criatura haba matado
haba conseguido de algn modo pedir ayuda sin disparar los sensores de su nave. Y
adems, el Dicono (su nico medio de comunicarse con el Huragok) tena los
nervios deshechos era totalmente intil tras haber estado tan cerca de morir. Tan
exasperante era su cobarda, que ChurR-Yar lo haba dejado hacerse el enfermo en la
sala de metano. Necesitaba que su tripulacin estuviese concentrada en la tarea que
tenan entre manos, no que la distrajeran nuevos e interesantes modos de atormentar
al Dicono.
Preparaos! dijo con un repiqueteo de dientes la capitana mientras el
umbilical terminaba de abrir un agujero a travs del casco de la nave.
Zhar y los otros dos Kig-Yars machos estaban apelotonados delante de ella, tan
cerca como les permitan los trajes presurizados. Construidos para mantenimiento
externo ms que para el combate, los trajes eran voluminosos y poco manejables; un
inconveniente necesario dada la falta de aire respirable dentro del carguero.
ChurR-Yar saba que su tripulacin estaba incmoda, Zhar en especial. Los cascos de
los trajes no dejaban mucho espacio a las crestas de espinas de los machos para que se
flexionaran, y la pareja que haba elegido la tena totalmente erizada ansioso por
demostrar su vala.
El umbilical puso fin a su minsculo movimiento al frente, y la cabeza de Zhar
gir con brusquedad a un lado mientras efectuaba una comprobacin para asegurarse
de que el cierre hermtico estaba activado.
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Detrs de m! castae.
Con las garras enguantadas firmes alrededor de su alfanje de cristal, salt a travs
de la fluctuante barrera de energa que serva de cmara estanca del umbilical. La
capitana sujet con fuerza su pistola de plasma y sigui a los machos al otro lado.
La primera cosa que ChurR-Yar advirti dentro de la bodega fue la falta de
gravedad. Flotando con la mitad de su peso por encima del suelo, comprendi que su
fuego lser deba de haber alcanzado un componente esencial. Hizo repicar los
dientes contrariada mientras contemplaba cmo Zhar y los dems intentaban
agarrarse a los acanalados paneles de metal del suelo. La tripulacin haba actuado de
un modo demasiado entusiasta, y ahora gateaban de un lado a otro como idiotas bajo
el resplandor burln de las luces de emergencia de la bodega.
Tranquilizaos! sise la capitana en el comunicador del casco; luego, mientras
se afianzaba en el extremo sobresaliente del umbilical, orden: Moveos hacia las
cajas!La bodega estaba ocupada por el mismo tipo de contenedores de plstico que el
primer carguero, aunque no estaba ni con mucho tan repleta. Las cajas estaban
amontonadas en pilas bajas, espaciadas uniformemente. Hara falta tiempo para
registrar cada una, en especial en gravedad cero. ChurR-Yar sise furiosa para s. El
mejor modo de acelerar el proceso era hacer que el Dicono diera instrucciones al
Huragok para que encontrara y reparara la unidad antigravitacional que ella haba
destruido sin querer.
Pero justo cuando se daba la vuelta para regresar por la barrera de energa, sinti
que algo afilado y ardiente pasaba a travs del cuello de su traje presurizado,
rebanndole la piel cubierta de escamas; sinti la vibracin del rebote de ms
proyectiles en la pared de la bodega. El traje se sell automticamente alrededor de las
dos pequeas perforaciones, dejando salir un poco de su sangre violeta en un surtidor
de gotitas.
Retiraos! grit a la tripulacin. De vuelta a la nave!
La capitana no conoca la posicin de su atacante, pero saba que la tena bien
localizada en su punto de mira. Sin darse la vuelta para comprobar si Zhar y los otros
estaban en posicin de seguirla, volvi a meterse a toda prisa en el umbilical.

* * *
Avery tena que reconocrselo a la capitana de corbeta Al-Cygni. La mujer era capaz
de planear una operacin. Su bien camuflado balandro, el Walk of Shame, haba
contenido un pequeo arsenal de armas, algunas de las cuales Avery no haba visto
nunca. Byrne y l haban elegido lo que Al-Cygni denomin un rifle de combate, un
prototipo de can largo con una mira ptica. Los dos sargentos mayores haban
pensado que la combinacin de alcance y precisin del arma sera muy apropiada
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para las largas lneas de visin entre los montones de cajas del contenedor de carga.
Pero eso fue antes de que supieran que iban a acabar flotando muy por encima del
suelo del contenedor.
Cuando los atacantes dispararon lsers contra el carguero y ste perdi la
gravedad, Avery y Byrne se haban sentido conmocionados, por no decir otra cosa.
Por suene, la capitana los haba equipado con voluminosas unidades negras de vaco y
cascos con visores transparentes. Cuando la punta brillante de alguna clase de
artefacto perforador atraves el casco, los dos sargentos mayores abandonaron sus
escondites tras las cajas en busca de la proteccin, slo un poco mejor, de los soportes
de metal que circundaban el casco superior del carguero.
Avery pos el dedo con firmeza en el gatillo de su rifle de combate. El hilo del
retculo estaba fijado en el cuarto extraterrestre, que justo en aquellos momentos
emerga del reluciente campo de energa. S, la capitana de corbeta poda planear una
operacin pens, pero no haba hecho planes para esto.
En la sesin informativa previa a la misin que haban celebrado en una vagoneta
de bienvenida vaca que ascenda desde Utgard a la Tiara, Al-Cygni haba contado a
Avery y a Byrne la reciente victoria de los Insurrectos en Epsilon Eridanus; una
victoria de la que no haban sido informados, incluso a pesar de su autorizacin de
alto nivel.
Ms o menos al mismo tiempo que los dos sargentos mayores se esforzaban por
abatir al terrorista en el restaurante de Tribute, los Innies haban atacado el
transatlntico de lujo National Holiday mientras ste aguardaba por encima del
planeta Reach. La nave justo finalizaba el proceso de embarque de ms de mil
quinientos pasajeros civiles en un viaje charter a Arcadia una colonia famosa por
sus servicios recreativos, cuando la pareja de taxis orbitales sin tripulacin cayeron
sobre l.
El capitn del transatlntico haba supuesto que los taxis tan slo transportaban
pasajeros que llegaban tarde, pero cuando no cumplieron sus rdenes de atraque, el
capitn inici maniobras de evasin: intentando evitar al mximo los daos de lo que
pensaba sera un impacto menor. Pero la cantidad de explosivos que los Innies haban
metido en los taxis no tan slo parti en dos el National Holiday, sino que tambin
incendi la pintura del casco de todos los barcos que se encontraban en un radio de
dos kilmetros.
Los dos sargentos mayores haban escuchado con serenidad una grabacin en la
placa de datos de Jilan de las ltimas palabras del capitn; oyeron cmo el antiguo
piloto de un caza de la Armada haba dirigido a otras naves fuera del camino de su
inutilizado transatlntico, al mismo tiempo que ste caa a la atmsfera de Reach, con
los desesperados viajeros intentando escapar de los destrozados camarotes en llamas.
Hasta el momento, les explic Jilan, la ONI haba conseguido mantener las cosas
en secreto, y haba tenido xito en su intento de dar al golpe Innie la apariencia de un
accidente trgico. En parte debido a la audacia del ataque. Era la primera vez que los
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Insurrectos haban atacado un objetivo no terrestre; y no tan slo haban hecho eso,
sino que lo haba llevado a cabo sobre Reach, el epicentro del poder del UNSC en
Epsilon Eridanus. Aun cuando los Innies reivindicaron haber sido los causantes de la
terrible prdida de vidas, a la mayora les produca demasiado miedo creer en la
afirmacin de los rebeldes. Si podan golpear justo ante los ojos de la flota del UNSC,
qu les impeda atacar objetivos en otros sistemas? Sol, por ejemplo, o Harvest?
Segn Jilan, el FLEETCOM haba dejado bien claro que no poda haber ms
National Holidays. La ONI se puso en alerta mxima, y en cuanto la Seccin Tres tuvo
noticia de la desaparicin de un carguero en Epsilon Indi, la haban autorizado para
que llevara a cabo una investigacin encubierta. Por si acaso necesitaba realizar
acciones excepcionales, los superiores de Al-Cygni le haban ordenado que reclutara a
Avery y a Byrne.
Seora, tenemos enemigos en la bodega musit Avery en el micro de su
casco.
Acabe con ellos.
La respuesta de Al-Cygni fue cortante. Se supona que Avery tena que mantener
la radio en silencio.
No son Innies.
Aclare.
Avery inhal profundamente.
Son aliengenas.
Observ cmo las primeras tres criaturas que haban entrado en tromba por la
barrera luchaban por hallar asideros para manos y pies; estudi sus picos largos y
huesudos y los ojos enormes e inyectados en sangre a travs de los cascos
transparentes que llevaban.
Una especie de lagartos sin cola.
Hubo una pausa mientras Jilan, estacionada en el Walk of Shame, a unos
doscientos kilmetros de distancia del carguero, meditaba las palabras de Avery. Pero
el sargento mayor saba que no pasara mucho tiempo antes de que uno de los
aliengenas mirara arriba y los viera acechando en las sombras entre las vigas.
Seora, necesito rdenes insisti.
Intente coger a uno vivo respondi Al-Cygni. Pero no deje que escape
ninguno, corto.
Comprendido.
Avery apoy con ms fuerza contra su hombro el rifle de combate. No haba
tenido tiempo de disparar el arma, y esper que sus balas de nueve coma cinco
milmetros de alta penetracin fueran suficiente para perforar los trajes iridiscentes de
las criaturas.
Byrne, preprate. Avery dirigi una ojeada al otro sargento mayor, apostado
entre un par de vigas a su izquierda. Voy a disparar sobre el jefe.
Asumi que el jefe era el extraterrestre ms prximo al reluciente agujero del
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casco. Pareca ms sereno que los otros, y tambin empuaba lo que era a todas luces
una arma: una pistola plateada en forma de C con energa verde brillando entre las
puntas. Avery esperaba que derribar al jefe hara que los otros aliengenas en
aquellos momentos firmemente estirados en el suelo con los brazos y las piernas bien
abiertos estuvieran ms ansiosos por rendirse. Contuvo la respiracin y dispar.
En gravedad cero, el retroceso de la rfaga de tres tiros del rifle fue ms
pronunciado de lo que Avery haba esperado. Dos de los disparos erraron el blanco, y
mientras el retroceso lo estrellaba de espaldas contra el casco, contempl cmo su
objetivo herido volva a desaparecer a travs de la refulgente barrera. Avery se maldijo
por no haberse apuntalado con ms firmeza contra las vigas. Pero era la primera vez
que combata estando en gravedad cero, y slo poda esperar que los aliengenas
fueran igual de inexpertos.
Hasta el momento, no pareca ser as.
Avery hizo todo lo posible por apuntar con pulso firme cuando los tres
aliengenas que quedaban se impulsaron desde el suelo y salieron disparados hada l
en una holgada formacin triangular. El que iba en cabeza tena un casco ms grande,
y Avery pudo ver a travs de su visor que tambin tena las espinas ms grandes:
carnosas espinas rojas comprimidas contra la cabeza. Pero Byrne haba apuntado al
mismo blanco. Dispar primero y envi al extraterrestre girando como una peonza a
la derecha de Avery.
ste no tuvo tiempo de apuntar de nuevo antes de que una de las criaturas que
iban detrs chocara contra l mientras lanzaba mandobles con una especie de cuchillo
de cristal. Rechaz el ataque con el can del rifle al mismo tiempo que los cascos de
ambos contendientes crujan al chocar. El casco de Avery empez a vibrar, y por un
momento pens que el visor estaba a punto de hacerse aicos. Entonces mir al
extraterrestre a la cara y comprendi que las vibraciones no eran ms que la
transferencia del silencioso chillido furibundo de la criatura.
Avery haba inmovilizado el cuchillo contra una de las vigas. El arma posea
energa: reluca con un intenso fuego rosa, y tuvo la seguridad de que despachara en
un santiamn su traje presurizado, por no mencionar la carne que haba debajo.
Con la mano libre, el extraterrestre intent araar el cuello y los hombros de
Avery, pero los guantes eran voluminosos y no poda causar autntico dao. Avery
baj el brazo y desenfund una pistola M6 que haba elegido del arsenal de Al-Cygni.
Antes de que el otro pudiera reaccionar, dispar cuatro balas a la parte inferior del
casco alargado, cerca de la base de las huesudas mandbulas. La cabeza del
extraterrestre estall en pedazos, pintando el interior del casco de un violeta
intenssimo.
Avery empuj a la criatura de vuelta abajo en direccin al suelo del contenedor al
mismo tiempo que Byrne abra fuego a su izquierda. Pero ste tambin tena
dificultades para recuperarse del primer disparo, y el tercer extraterrestre lo alcanz
justo en el vientre, haciendo que soltara el rifle. Mientras el arma rebotaba en el suelo
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y giraba sobre s misma fuera de su alcance, el extraterrestre hundi el cuchillo en el


muslo izquierdo de Byrne.
La criatura debi de pensar que slo haca falta perforar el traje de Byrne para
matarlo, y podra haber tenido xito de no ser por el diseo compartimentado del
traje. A la vez que Byrne extraa el cuchillo de la pierna, el agujero se llen de espuma
selladora amarilla. El extraterrestre sacudi con fuerza los brazos; Avery pens que
para intentar volver a clavar el cuchillo. Pero cuando el arma empez a emitir
pulsaciones con una luz rosada, comprendi que la criatura en realidad intentaba
escapar provocando una detonacin.
Deshazte del arma! grit Avery. Va a estallar!
Byrne clav el cuchillo en el abdomen de su atacante y lo lanz de una patada por
donde haba venido. La criatura tir con desesperacin de la hoja, pero Byrne la haba
hundido hasta el fondo. En menos de un segundo estall en un brillante fogonazo
rosa. Diminutos fragmentos hmedos salpicaron el visor de Avery igual que nieve
fangosa.
Gracias gru Byrne en el COM. Pero yo le metera unas cuantas ms a se
si fuera t.
Avery mir a su derecha. El primer extraterrestre al que haba disparado Byrne
haba conseguido pasar un brazo alrededor de una abrazadera transversal y detener su
marcha lateral. La criatura tena la cabeza ladeada en direccin a Avery y lo miraba
fijamente con un ojo. La rfaga de Byrne le haba alcanzado el brazo libre por debajo
del hombro, pero el extraterrestre haba conseguido mantener sujeto el cuchillo y se
preparaba para efectuar un lanzamiento.
Avery coloc el torso de la criatura directamente en la mira de hierro en forma de
V de su pistola. Pudo ver cmo las carnosas espinas se congestionaban al llenarse
de sangre oscura. El ser abri las mandbulas, mostrando dientes afilados como
cuchillas.
Encantado de conocerte dijo Avery frunciendo el entrecejo.
Luego vaci el cargador de doce balas del M6 en el centro del pecho del
extraterrestre. Los impactos hicieron que el brazo se soltara y lo enviaron dando
volteretas hacia el extremo opuesto del contenedor de carga.
Voy tras el otro. Avery plant las botas con firmeza en el casco.
Te cubrir ofreci Byrne.
Avery le lanz una mirada muy seria.
Si esa hoja reban una arteria, la espuma no aguantar. Qudate quieto.
Regresar en seguida.
Dicho eso, sali a toda prisa en direccin a la barrera.
Johnson dijo Jilan, tiene diez minutos.
Avery finaliz la frase mentalmente: Antes de que dispare a la nave extraterrestre
con usted dentro. Saba que el Walk of Shame estaba equipado con un nico misil
Archer: una arma de ataque nave contra nave capaz de inutilizar todos los navos,
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excepto los ms grandes, de la flota humana. La capitana de corbeta le haba dicho


que lo usara para disparar a lo que todos haban pensado que sera una nave de los
Insurrectos si sta intentaba huir. Avery saba que era an ms importante detener la
nave extraterrestre, ya que si escapaba, era casi seguro que regresara con refuerzos.
Si no he regresado en cinco respondi Avery, es que no voy a regresar.
Luego cruz la barrera.
Avery no esperaba encontrar gravedad, pero consigui efectuar una acrobtica
zambullida y voltereta y alzarse con el rifle en posicin de disparar. Apuntando
directamente al fondo del tubo semitransparente, pudo ver todo el contorno en forma
de gancho de la nave extraterrestre. Intent no pensar en cuntos ms de los
aliengenas poda haber a bordo. No haba donde guarecerse dentro del umbilical, y si
las criaturas entraban a montones en el tubo, sera hombre muerto. Avanz con
rapidez, y poco despus estaba apostado junto a otro campo de energa fluctuante.
Por lo que Avery poda ver, la primera barrera no le haba hecho ningn dao,
aunque no poda decir lo mismo respecto a su radio. Intent contactar con Byrne y
Al-Cygni, pero su canal seguro no era ms que esttica. Solo por completo contra
una nave llena de aliengenas, pens. Respir profundamente varias veces para
tranquilizarse. Saba que si segua pensando en la situacin perdera la iniciativa y casi
con seguridad el valor. Con el arma al hombro, cruz la segunda barrera. Esta vez
advirti que la piel le hormigueaba; sinti cmo el campo comprima la tela flexible
del traje.
Un corto pasillo al otro lado conduca a un corredor ms ancho baado en una
luz morada. Avery mir a la izquierda y cont veinte metros hasta un mamparo;
repar en la presencia de puertas empotradas espaciadas cinco metros unas de otras a
lo largo del camino; compartimientos sellados, pero Avery slo poda hacer
conjeturas respecto a su utilizacin. Ote el terreno a la derecha y vio lo que pareca
un gusano gigante atado a un montn de sucios globos rosas doblando una esquina al
final del pasillo. Una clase distinta de extraterrestre?, se pregunt.
De improviso vio movimiento a su izquierda. Mientras saltaba al otro lado del
corredor, al hueco de una de las entradas empotradas, una rfaga de plasma
chamusc el aire detrs de l. Al volverse, vio que una salva de abrasadores proyectiles
verdes acribillaba el corredor. El metal herva y se combaba igual que los caparazones
de los escarabajos atrapados en un tronco en llamas.
Avery no tena intencin de sacar la cabeza. En su lugar asom el rifle de combate
por la esquina del hueco y dispar hasta que el cargador de sesenta balas se agot. El
fuego enemigo haba cesado. Avery esper haber alcanzado a su blanco, no haberlo
obligado tan slo a ponerse a cubierto.
Desde luego, slo haba un modo de averiguarlo. Ech el rifle atrs y cambi el
cargador por uno nuevo. Luego cont hasta tres y gir sobre los talones al interior del
pasillo.

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* * *
Al primer lugar al que ChurR-Yar se dirigi fue al puente. Desde all poda
desconectar el umbilical y poner en marcha el motor de la nave; escapar antes de que
cualquiera de sus atacantes subiera a bordo. Pero mientras se quitaba el casco y se
desprenda de los poco prcticos guantes, comprendi que todos sus planes se haban
ido al traste.
El aire dentro del puente apestaba a emisiones gaseosas de Huragok, y los
circuitos que conectaban el Luminar a los circuitos de transmisiones del Minor
Transgression haban sido reparados. Mientras avanzaba con sigilo en direccin al
artefacto piramidal, vio que ste transfera un informe completo de todas las reliquias
del mundo aliengena al Ministerio de la Tranquilidad.
Dicono sise. Traidor.
Pero por extrao que parezca, en aquel momento de traicin lo primero que
ChurR-Yar sinti fue tristeza. Haba estado tan cerca de su premio que casi poda
sentir las blandas paredes de su nido; la clida nidada de huevos bajo las patas y a los
pequeos Kig-Yars que habran continuado su estirpe creciendo en su interior.
Disfrut de aquellas sensaciones imaginadas hasta que la inund un deseo de
venganza.
Cuando la sala de metano result estar vaca, ChurR-Yar supo que slo haba
otro lugar donde podra estar el Unggoy: la cpsula de salvamento del Minor
Transgression. Pero cuando abandon el puente y vio al aliengena del traje negro
emerger del pasillo que conduca al umbilical, la capitana comprendi, con gran
desilusin por su parte, que incluso la venganza podra estar fuera de su alcance.
Si el aliengena estaba a bordo de su nave, significaba que su tripulacin estaba
muerta. Con su ayuda podra haber sido capaz de abrirse paso por delante del
enemigo hasta la cpsula situada en la popa de la nave. Ahora su xito dependa de su
propia velocidad y astucia; pero ambas se hallaban muy mermadas.
Las callosidades que le cubran los hombros estaban ya tan agarrotadas que le
cost apuntar con la pistola de plasma. Cuando por fin la alz y dispar, el aliengena
se haba puesto a cubierto. Mientras consideraba el mejor modo de volver a sacar al
aliengena a campo abierto, vio fogonazos llameantes. Los proyectiles se abrieron paso
a travs de su abdomen y le rompieron la columna. Otro disparo le hizo pedazos la
rodilla izquierda, pero para entonces ya no senta nada por debajo de la cintura. Con
sangre goteando por los agujeros que su traje, al que se haba exigido ya demasiado,
slo poda llenar en parte, se desplom lateralmente contra la pared del pasillo.
La capitana senta las manos terriblemente pesadas, pero consigui alzar la pistola
hasta el regazo y comprobar la carga. Quedaba menos de un tercio de su energa; no
lo suficiente para detener al aliengena cuando saliera de su escondite, pero suficiente

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para hacer lo que era necesario hacer.


Alz el brazo y dio un golpe con la palma de la zarpa al interruptor de la cmara
estanca de la sala de metano. Cuandola puerta exterior se desliz a un lado, us las
energas que le quedaban para apuntar y apretar el gatillo. Mientras el arma creaba un
potente rayo sobrecargado suficiente para abrirse paso a travs de la puerta interior de
la cmara estanca, otros proyectiles le desgarraron el pecho y la lanzaron hacia atrs.
La luz sobre la capitana perdi intensidad a medida que el aliengena se
aproximaba. Pero a pesar de los espasmos que le agarrotaban el brazo, aguard para
soltar el gatillo hasta que la criatura la mir a los ojos. La contempl echar una veloz
mirada del arma a la cmara estanca. Esper hasta que el ser se ech atrs; una
indicacin de que comprenda el destino que haba elegido para l.
sta es mi nave sise ChurR-Yar. Y har con ella lo que desee.
La garra resbal fuera del gatillo y una brillante bola verde de plasma golpe la
puerta interior con un chasquido crepitante.
Al penetrar en la estancia, el rayo inflam el metano ambiental, iniciando una
reaccin en cadena que en seguida alcanz la estacin de recarga de tanques
empotrada en la pared. El aliengena corri en direccin al umbilical, pero el
compresor de la estacin estall y sali disparado hacia el pasillo, golpendole la
cabeza cubierta por el casco y lanzndolo contra el lado opuesto del pasadizo. El ser
cay al suelo inconsciente.
La lengua de ChurR-Yar chasque sin fuerza contra los dientes. Una cierta
venganza, al menos. Mientras la sangre que le quedaba abandonaba su cuerpo, la
destrozada cmara estanca de la sala de metano revent y una embravecida bola de
fuego consumi a la capitana.

* * *
Dadab sinti la explosin antes de orla: un temblor repentino dentro de la cpsula de
salvamento seguido por un retumbo ahogado. Llorique aterrado mientras una serie
de pequeas explosiones balanceaban la cpsula en su soporte. Qu retrasaba al
Huragok? El Dicono haba dejado bien claro que apenas tenan tiempo para ejecutar
su plan.
Cuando todos los Kig-Yars estuvieron en el umbilical, Dadab haba trotado fuera
de la sala de metano con un tanque de repuesto, mientras Ms Ligero Que Algunos iba
al puente con la autntica estimacin de las Luminaciones y la explicacin del
Dicono de la hereja de ChurR-Yar. Pero antes de que pudiera regresar en busca de
otro tanque, Dadab oy, en su transmisor, la advertencia de la capitana a su
tripulacin, y haba permanecido escondido en la cpsula.
Ahora oy un silbido de aire en el conducto circular que conectaba la cpsula al
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corredor principal del Minor Transgression y supo que la nave estaba expulsando
atmsfera. No quera dejar atrs al Huragok, pero tendra que cerrar la escotilla de la
cpsula o arriesgarse a una descompresin fulminante.
El silbido finaliz bruscamente al mismo tiempo que Ms Ligero Que Algunos se
dejaba caer por el conducto y se apretujaba en el interior de la cpsula.
Sucede algo?, pregunt el Huragok, al advertir la mirada aterrada del
Dicono.
T, tarde!, dijo por signos Dadab, estrellando el puo sobre la consola de
control para cerrar la escotilla.
Bueno, no podramos haber ido a ninguna parte sin ellos.
Dadab gimi cuando Ms Ligero Que Algunos revel la causa de su retraso: el
equipaje que se haba detenido a recuperar de la sala de metano. En los tentculos
sujetaba las tres cajas inteligentes, dos de las cabinas de mando de los cargueros y una
de la mquina gigante de la bodega del segundo carguero.
Por, qu, tan, importante?, pregunt por seas Dadab con manos que le
pesaban como plomo. Cerrar la escotilla haba disparado automticamente el campo
de estasis; un espesamiento del aire que mantendra a los ocupantes inmovilizados
para que no les sucediera nada mientras la cpsula sala disparada de la nave Kig-Yar
a gran velocidad.
No te lo cont? exclam el Huragok, soltando el tro de cajas dentro del
campo. Estas permanecieron juntas en el aire. Les he enseado a hablar!
Unas con otras!
Por primera vez, Dadab repar en que se haban retirado los laterales de las
cubiertas de las cajas para dejar al descubierto los circuitos. Algunos de ellos estaban
unidos entre s en una telaraa de conexiones de comunicacin.
Qu los Profetas sean misericordiosos!, gimi para s. Luego toc con un dedo
un centelleante interruptor hologrfico en el centro de la consola, y la cpsula sali
despedida de su soporte.
Visto desde cierta distancia, el cilindro compacto apenas resultaba visible
mientras se alejaba veloz del Minor Transgression. La cpsula era uno de los muchos
restos que soltaba la nave moribunda, y un observador apenas la habra detectado en
la oscuridad circundante hasta que activ su propulsor de salto y desapareci en un
ondulante destello luminoso.

* * *
Jenkins apunt en una trayectoria baja, la frente perlada de sudor. Tumbado boca
abajo, el brazo izquierdo apretado contra el soporte de su MA5, el blanco a trescientos
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metros era pan comido. Cinco balas, cinco impactos. Jenkins sonri de oreja a oreja.
Hasta el da anterior jams haba sostenido una arma. Hoy no poda dejarla.
Cuando l y los dems reclutas haban despertado esa maana, ninguno de los
sargentos mayores haba regresado de Utgard. El capitn Ponder no brind ninguna
explicacin; se limit a mantener ocupados a los dos pelotones limpiando basura de
los alrededores de la guarnicin y en otras tareas que les impidieran estar ociosos. En
ausencia de Byrne envi a Jenkins, Forsell, Wick y Andersen al campo de tiro para
empezar su adiestramiento, confiando su seguridad al ordenador del campo.
El ordenador estaba conectado inalmbricamente a las armas de los reclutas y
poda bloquear los gatillos en cualquier momento. Pero sobre todo la mquina se
dedic a anunciar con voz spera los blancos y los fallos en una cmica aproximacin
a la voz de un instructor. Wick y Andersen acumularon una puntuacin bsica y
luego regresaron al barracn. Ninguno se haba apuntado a la milicia para aprender a
disparar.
El padre de Wicks posea el negocio ms importante de exportacin-importacin
de Harvest; el de Andersen era el comisionado de la lonja de mercancas. Ambos
vivan en Utgard, y sentan el mismo desprecio por las granjas que posibilitaban la
prosperidad de sus familias. Los dos jvenes queran aban-donar Harvest por una
carrera en el mundo central en la Autoridad Colonial o el Departamento de
Transpone Comercial, y haban pensado que el servicio en la milicia adornara
convenientemente sus currculos.
Jenkins tambin vea la milicia como su billete para abandonar Harvest; un modo
de escapar de los miles de hectreas de cereales que (como el mayor de tres hijos)
estaba destinado a heredar. Cultivar la tierra no era un mal futuro, pero tampoco
resultaba muy emocionante. Y era por eso que, aun cuando los sargentos mayores lo
aterrorizaban, Jenkins deseaba con todas sus fuerzas ser ellos: un soldado de verdad.
No debido a un patriotismo profundamente arraigado, sino a la vida aventurera que
imaginaba como marine del UNSC.
Sus padres jams lo perdonaran si se saltaba la universidad para alistarse, pero
con un historial de servicio en la milicia, tendra un pie dentro de la Escuela de
Candidatos a Oficiales despus de graduarse. Su historial no tendra muy buen
aspecto si no saba disparar, as que despus de que Wick y Andersen se marcharan, l
permaneci en el campo de tiro con Forsell.
La primera impresin que haba tenido Jenkins del alto y callado recluta pens
que Forsell tena considerablemente ms msculos que cerebro cambi muy de
prisa. Cuando Jenkins tuvo problemas para reajustar la mira de su rifle (asegurarse de
su precisin ajustando la mira de acuerdo con la elevacin y la friccin del viento),
Forsell le haba ofrecido ayuda. Cuando los disparos de Jenkins erraban el blanco,
Forsell le proporcionaba buenos consejos sobre cmo hacer que tomaran la direccin
adecuada. Y cuando Jenkins pregunt a Forsell cmo saba tantas cosas sobre
disparar, el rubio recluta de cuello grueso mir en direccin al trigo que susurraba
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ms all de los blancos ms lejanos y dijo:


Me limito a observar el viento.
As que Jenkins tambin empez a observarlo, y pronto los dos reclutas estuvieron
igualados en sus dianas. Pasaron el resto del da tomndose el pelo mutuamente
respecto a los fallos y felicitndose por los blancos; imitando al bronco ordenador del
campo de tiro, que era demasiado simple para protestar.
La diversin prosigui hasta que el capitn Ponder apareci entrada la tarde.
Llevaba una pistola M6 y un montn de cajas de cartuchos.
Jenkins intent no quedarse mirando al capitn cuando ste inici sus prcticas
de tiro, pero no pudo evitar advertir que el capitn pareca oxidado que al brazo
ortopdico le costaba mantener firme el arma. En un momento dado, a Ponder se le
cay un cargador e intent torpemente atraparlo antes de que repiqueteara contra el
suelo de tablas del campo de tiro.
Pero al cabo de poco disparaba ya grupos de proyectiles bien pegados unos a otros
contra blancos situados a cincuenta metros y cambiaba cargadores con absoluta
precisin. Jenkins y Forsell se quedaron sin municin mucho antes que el capitn,
pero aguardaron con paciencia a que terminara, pusiera el seguro a su arma y
comprobara los blancos de los jvenes en la pantalla del ordenador del campo.
Recluta, eso son resultados de un tirador de primera.
Jenkins sinti que se le sonrojaban las enjutas mejillas.
Gracias, seor. Luego, reuni el valor para hablar con franqueza. Cuando
deje la escuela, me gustara alistarme en los marines tener una oportunidad de
disparar de verdad Jenkins se call, a la vez que su entusiasta sonrisa se
desvaneca ante la mirada impasible del capitn. Lo siento, seor.
No. Eso es tener un buen temple dijo Ponder, resistiendo el impulso de mirar
al cielo, hacia la nueva amenaza que saba que haba llegado. Si quieres disparar,
tendrs tu oportunidad. No tuvo el valor de aadir: Muchsimo antes de lo que
crees.

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SEGUNDA PARTE

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9
CIUDAD SAGRADA DEL COVENANT, SUMA CARIDAD, VIGSIMO TERCERA ERA DE LA DUDA

El ministro de la Fortaleza haba fumado demasiado. Raras veces tomaba


estimulantes: los potentes tabacos fumados en narguile que gozaban de popularidad
entre su personal de ms alto rango. Pero el cnclave de la noche anterior se haba
alargado de un modo interminable, y haba necesitado algo para mantenerse
despierto durante la discusin cargada de estadsticas. Ahora el ministro padeca un
terrible dolor de cabeza. Nunca ms jur, entornando los pesados prpados y
masajendose un lado del largo cuello. Si al menos el clrigo se diera prisa y
terminara su remedio
Como la mayora de la tecnologa Covenant, el sintetizador de hierbas del clrigo
SanShyuum estaba oculto tras una fachada de algo natural, en este caso las pulidas
paredes de nice de su celda. La jaspeada mampostera brillaba a la luz de un nico
holograma situado muy arriba: un dosel de hojas de forma romboidal que susurraban
en una brisa simulada. Un mostrador de zinc se extenda a travs de la celda, y estaba
construido con una altura suficiente para tener en cuenta el hecho de que ambos
SanShyuums como cualquier otro miembro adulto de su especie se sentaban en
sillas antigravedad muy por encima del suelo.
Est acabado anunci el clrigo, retirando una esfera de color gata del tubo
de suministro del sintetizador.
Sosteniendo la esfera en los largos y delgados dedos, gir su silla de piedra de
vuelta hacia el mostrador, deposit la esfera en un mortero de mrmol negro, y le dio
golpecitos con una mano de mortero del mismo material. La esfera se hizo aicos,
despidiendo una vaharada a menta a la vez que dejaba al descubierto una coleccin de
hojas y pequeas bayas. Mientras el clrigo empezaba a molerlas, el ministro se
enderez en los rechonchos almohadones carmes de su silla de plata e inhal el
medicinal aroma.
Los brazos atrofiados del SanShyuum de ms edad gesticulaban dentro del
holgado vestido de lana mientras converta los ingredientes en un polvo spero; un
esfuerzo que zarande los ralos cabellos blancos que colgaban de su cuello plido,
como la crin de un caballo viejo y desaliado. La piel marrn claro del ministro
estaba, en comparacin, lampia por completo; el nico pelo de su cuerpo se
enroscaba desde una papada carnosa ms oscura bajo los labios de salamandra. Pero
incluso aquellos pelos estaban cuidadosamente recortados.
El cuidadoso acicalamiento, combinado con vestiduras de un rojo brillante que
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caan por encima de las rodillas del ministro hasta sus pies nudosos, era testimonio de
que no comparta el ascetismo del clrigo: un estilo de culto que propugnaba una
humildad extrema en la presencia de tecnologa Forerunner, como era el caso del
sintetizador.
Y sin embargo reflexion el ministro, empezando ya a sentir algo de alivio
gracias al aroma que desprenda el remedio, cuando empiece el Gran Viaje, todos
recorreremos el Sendero juntos.
Esta cita directa de las escrituras del Covenant resuma la promesa que era el
ncleo de su fe: aquellos que mostrasen la veneracin apropiada por los Forerunners
y sus creaciones sagradas compartiran inevitablemente un momento de
trascendencia; viajaran ms all de los lmites del universo conocido tal y como lo
haban hecho los Forerunners haca muchsimo tiempo.
La promesa de divinidad era un mensaje con un amplio atractivo, y todo el
mundo poda unirse al Covenant sin problemas siempre y cuando aceptasen la
autoridad exclusiva de los SanShyuums para investigar y distribuir reliquias sagradas.
Aunque el Covenant estaba concentrado en la otra vida, sus especies miembros
todava tenan deseos mortales de riqueza, poder y prestigio; todo lo cual la tecnologa
Forerunner adecuada poda proporcionarles. Era responsabilidad del Ministerio de la
Fortaleza mantener en equilibro todas aquellas necesidades que competan entre s;
decidir, expresado con sencillez, quin poda obtener qu. Y fue el ltimo asalto en
aquel esfuerzo continuado lo que haba dejado a su lder con tan espantoso dolor de
cabeza.
Justo cuando el sonido de la mano de mortero empezaba a suponer un castigo
para los orificios auditivos de la parte posterior del crneo de Fortaleza, el clrigo
vaci el mortero sobre un cuadrado de tela blanca extendido sobre el mostrador.
Dejadlo en infusin tanto dempo como queris. Cuanto ms tiempo mejor, por
supuesto.
El clrigo at el compuesto en forma de bolsita y la empuj con suavidad a travs
del mostrador.
Bendigo vuestro da, ministro dijo con una sonrisa compasiva.
Seguir adelante.
Fortaleza hizo una mueca. Aunque hoy con un poco ms de suavidad de lo
acostumbrado.
Mientras recoga la receta y la colocaba en el regazo, el ministro tom nota
mentalmente de escanearla antes de hacer la infusin. Dada la naturaleza
controvertida de su trabajo, el asesinato era siempre una posibilidad, y la cautela
infatigable un requisito del cargo.
Fortaleza tamborile los dedos sobre los paneles de interruptores hologrficos
naranja sobre azul incorporados a los brazos redondeados de su trono, dando al
artilugio un nuevo destino. El trono gir con elegancia para apartarse del mostrador y
aceler al cruzar el vestbulo triangular de la estancia. Siguiendo las luces
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parpadeantes en la oscura piedra reflectante, el silln dobl con rapidez una serie de
esquinas y fue a salir al majestuoso interior de Suma Caridad.
Vista desde lejos, la capital del Covenant recordaba una medusa a la deriva en un
mar de medianoche. Su nica gran cpula coronaba un enorme pedazo de roca
recorrido por un laberinto de pasillos con zonas de hangares y plataformas
cuidadosamente protegidas. Largos tubos umbilicales semirrgidos colgaban detrs de
la base rocosa, donde innumerables naves estaban atracadas como si fuesen peces
aturdidos; navos comerciales en su mayora, pero tambin los cruceros y transportes
enormes de la flota defensiva de Suma Caridad. No obstante su tamao, docenas de
naves de guerra podran haber tenido cabida dentro de la cpula, que era tan extensa
que resultaba difcil ver desde un lado el otro extremo; en especial durante las
primeras horas de un ciclo, cuando el aire estaba lleno de bancos de niebla color cian.
Adems de ser la capital espacial del Covenant, Suma Caridad albergaba tambin
extensas poblaciones de cada una de sus especies. Todas se encontraban representadas
aqu, y tal concentracin de fisiologas creaba una atmsfera cosmopolita nica entre
los otros hbitats del Covenant. El espacio areo dentro de la cpula estaba atestado
de criaturas que iban y venan de su trabajo; un desplazamiento realizado dos veces al
da cuyas pautas marcaban la iluminacin y el oscurecimiento de un disco luminoso
instalado en la cspide de la cpula: el astro artificial de la ciudad.
Fortaleza entorn los ojos cuando el disco maximiz poco a poco su intensidad,
mostrando un crculo de torres desplegadas alrededor de la cpula. Unidades
antigravitacionales, muchsimo ms potentes que la del silln del ministro de la
Fortaleza, mantenan en alto cada una de las retorcidas agujas. Aunque algunas torres
eran ms discretas (como la que contena la celda del clrigo), todas ellas compartan
la misma estructura bsica: pas de roca volcnica, procedentes de la base de la
ciudad, surcadas de soportes de metal y cubiertas con placas de aleaciones
decorativas.
Ahora que haba llegado la maana, era ms fcil distinguir individuos en la
multitud que iba de casa al trabajo: Unggoys apelotonados en gabarras descomunales;
SanShyuums en sillones parecidos al de Fortaleza; y aqu y all, sujetos a mochilas
antigravedad de lneas elegantes, los altos y musculosos Sangheilis. Estos guerreros de
piel azul y ojos de tiburn eran los protectores de los SanShyuums; aunque no
siempre haba sido as.
Tanto los SanShyuums como los Sangheilis haban evolucionado en planetas
ricos en reliquias Forerunner, y ambas especies crean que tales piezas de tecnologa
avanzada eran merecedoras de su adoracin, claro testimonio de los poderes
divinos de los Forerunners. Pero tan slo los SanShyuums haban sido lo bastante
audaces para desmantelar algunas de sus reliquias y utilizarlas para construir objetos
prcticos diseados por ellos mismos.
Para los Sangheilis, tal cosa era una blasfemia. Pero los SanShyuums crean que
no exista pecado en buscar una mayor sabidura y, por otra parte, estaban
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convencidos de que tales investigaciones eran crticas para descubrir cmo seguir los
pasos de sus dioses. Esta diferencia fundamental en la aplicacin prctica de ticas
religiosas desencaden una guerra larga y sangrienta que empez poco despus de
que las dos especies entraran en contacto en un mundo relicario en disputa dentro de
un sistema ocupado por Sangheilis.
En trminos de naves y soldados, los Sangheilis iniciaron la lucha con una clara
ventaja numrica. Tambin eran mejores guerreros: ms fuertes, ms rpidos y ms
disciplinados. En un enfrentamiento directo de la infantera, un Sangheili vala al
menos por diez SanShyuums. No obstante, con gran parte de la lucha teniendo lugar
en el espacio y nave contra nave, los SanShyuums posean su propia ventaja: un nico
y semioperable Dreadnought Forerunner que diezm las flotas Sangheilis con ataques
relmpago.
Durante mucho tiempo, los Sangheilis aceptaron los reveses, desoyendo la
evidencia de que la victoria requerira cometer los mismos pecados del enemigo:
profanar sus propias reliquias y usarlas para mejorar sus naves de guerra, armas y
blindaje. Como era lgico, millones de Sangheilis haban muerto ya antes de que la
orgullosa y retrgrada especie decidiera que la renuncia era preferible a la destruccin
total. Con gran pesadumbre, los sacerdotes guerreros iniciaron su tarea, reuniendo
finalmente una flota capaz de combatir a los SanShyuums y su Dreadnought hasta
llegar a un punto muerto.
Desoladora como fue tal decisin para la mayora de Sangheilis, los ms sabios de
sus lderes saban que ms que pecar haban aceptado por fin su propio deseo de
llegar a una comprensin ms profunda de los artculos literales de su propia fe. Por
su parte, los SanShyuums tuvieron que efectuar su propia admisin dolorosa: si
existan otras criaturas tan peligrosas y obstinadas como los Sangheilis en la galaxia,
sus posibilidades de supervivencia aumentaran en gran medida si se aliaran con su
enemigo si tenan a los Sangheilis para vigilarles las espaldas mientras ellos acometan
su sagrada tarea.
De este modo naci el Covenant. Una unin cargada de suspicacias mutuas, pero
a la que se dio una buena posibilidad de tener xito mediante una clara divisin del
trabajo codificada en el Mandamiento de Unin, el tratado que puso fin al conflicto
de modo oficial. En la actualidad el escrito religioso ms importante del Covenant, el
Mandamiento empezaba:
Tan llenos nuestros ojos estaban de odio
que ninguno de nosotros ver pudo
que un sinnmero de muertes nuestra guerra dara
pero jams la victoria se obtendra.
Dejemos las armas pues y la ira desechemos a su vez.
Pues en verdad de nosotros vais a cuidar
mientras el Sendero esperamos hallar.
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El tratado se formaliz con el desmantelamiento del Dreadnought. Al antiguo


navo lo despojaron de todas sus armas (o al menos de las que los SanShyuums
saban que posea), y fue instalado de modo permanente en el centro de la cpula, por
entonces construida en parte, de Suma Caridad.
Fortaleza no era tan devoto como otros Profetas. Crea en el Gran Viaje, sin duda,
pero por vocacin era ms tecncrata que telogo. Y con todo, mientras se alzaba a
travs de una bolsa de aire menos abarrotado, el ministro no pudo evitar sentir un
torrente de fortalecimiento espiritual cuando la magnfica estructura de tres pies del
Dreadnought empez a brillar tenuemente con la luz de la maana.
Ms que cualquier otra pieza de tecnologa Forerunner abandonada, la nave
tipificaba la maestra tecnolgica de sus constructores. Los motores, por ejemplo, eran
tan eficientes que incluso aunque los SanShyuums slo haban conseguido
conectarlos de un modo parcial, generaban energa ms que suficiente para sustentar
toda Suma Caridad. Fortaleza saba que haba muchos ms secretos ocultos en los
senderos computacionales que se extendan por el casco del navo. Pronto, esperaba,
los sacerdotes SanShyuums responsables de la investigacin del Dreadnought
podran desvelarlos todos.
Pues absorto como estaba Fortaleza en la administracin de la vasta burocracia de
su ministerio, parte de su mente segua atenazada por la misma pregunta que se
hacan todos los dems miembros del Covenant: Cmo, exactamente, haban
logrado los Forerunners su trascendencia? Y cmo podran simples mortales hacer lo
mismo?.
Un repentino lamento de generadores antigravitacionales y los posteriores gritos
agudos de protesta atrajeron la mirada del ministro hacia arriba. Una de las gabarras
Unggoy no haba cedido el paso a un corro de SanShyuums que pasaba, forzando a
los sillones que lo conformaban a separarse.
Corros parecidos estaban en movimiento por todas partes de la cpula, subiendo
y bajando las torres. Los SanShyuums subalternos eran usuarios de las sillas menos
potentes y viajaban en corros de veinte o ms, apiados brazo con brazo para
maximizar el campo antigravedad de sus corros. Empleados ministeriales con puestos
de mayor categora podran conseguir mover corros ms pequeos de hasta slo siete
sillas, y la sofisticacin de los sillones de los viceministros haca posible que viajasen
en tros. Pero nicamente ministros de pleno derecho como Fortaleza merecan
unidades lo bastante potentes para el vuelo individual.
Por un momento, Fortaleza pens que tambin l podra verse obligado a virar
bruscamente para evitar la gabarra que descenda en picado. Pero los circuitos de
control de vuelo de Suma Caridad ya haban corregido el error, identificado como era
debido el rango del ministro y obligado a la gabarra a efectuar una accin evasiva.
Esta se zambull precipitadamente a un lado, haciendo que sus pasajeros Unggoy se
aferraran los unos a los otros para no arriesgarse a caer en picado a una muerte
segura.
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Mientras remontaba el vuelo pasando por su lado sin siquiera la ms leve


oscilacin de la silla, Fortaleza advirti que la gabarra estaba tan abarrotada que
algunos de los Unggoys se haban visto obligados a sentarse con las pequeas y
gruesas piernas colgando por encima de las regalas; una violacin de la capacidad
autorizada, sin duda. Al mismo tiempo que la gabarra se enderezaba y continuaba con
su cada apenas controlada a los distritos todava nebulosos y ricos en metano del
suelo de la cpula, Fortaleza se pregunt si el hacinamiento era un problema aislado o
una indicacin de que los Unggoys volvan, una vez ms, a reproducirse ms all de
los lmites legales.
La sobrepoblacin era una inquietud constante del Covenant, dada la cantidad de
sus criaturas que vivan a bordo de naves u otros hbitats con base en el espacio. Los
Unggoys eran unos procreadores especialmente prodigiosos, y si bien esto beneficiaba
la nmina militar, tambin se daba el caso de que la nica cosa que haca una mella
apreciable en su nmero era la guerra. En tiempos de paz y sin una supervisin
adecuada, la inherente falta de moderacin reproductiva de los Unggoys haba
resultado ser muy peligrosa.
Cuando era un funcionario pblico subalterno en el Ministerio de la
Concertacin (la institucin que tena encomendado el arbitraje de las disputas entre
especies), Fortaleza haba llevado un caso que tena que ver directamente con tal
problema. Destap un escndalo que acab con la destitucin de la direccin del
ministerio y le ense una leccin valiosa sobre la fragilidad del Covenant: lo fcil que
era tornarse displicente respecto a las rias menores de varias especies, y lo de prisa
que tal autocomplacencia poda conducir al desastre.
El caso tena que ver con una queja por parte de un sindicato de destiladores
Unggoys de que controles atmosfricos defectuosos a bordo de navos mercantes
Kig-Yars haban contaminado mltiples lotes de infusiones: narcticos recreativos
que los Unggoys aadan a sus suministros porttiles de metano. A primera vista el
conflicto pareca trivial, motivo por el que sin duda acab en la agenda de Fortaleza;
pero a medida que ahondaba ms, descubri que la contaminacin haba provocado
una esterilidad generalizada entre los Unggoys.
Cuando se dio el caso, el Covenant llevaba muchas eras de paz, y una poblacin
Unggoy creciente haba ejercido presin en los hbitats que compartan con los
Kig-Yars. Tensas en el mejor de los casos, las relaciones entre las dos especies
empeoraron a medida que las hembras Kig-Yars eran desplazadas de sus nidos;
traslados que pusieron presin en los ciclos de incubacin y provocaron un pico en
mortalidad infantil Kig-Yar. Fortaleza advirti a sus superiores que la contaminacin
de infusiones era una descarada accin parapolicial: un intento por parte de capitanes
mercantes Kig-Yars radicales, que crean que los nacimientos Unggoys provocaban
muertes Kig-Yars, de administrar su propia justicia.
Ante la sorpresa de Fortaleza, el ministro de la Concertacin eligi no imponer
ninguno de los severos castigos que recomendaba. Se calcularon multas y se pagaron
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daos, pero los capitanes mercantes culpables evitaron la crcel. A decir verdad, tras
efectuar reparaciones a sus navos y demostrar que eran seguros, el ministerio les
permiti volver a la actividad.
Fortaleza no senta un afecto especial por los Unggoys, pero un fuerte sentimiento
de que no se haba hecho justicia lo llev a interponer una queja formal. Sus
superiores la rechazaron, arguyendo que unos cuantos miles de Unggoys impotentes
no merecan que se hiciera nada que pudiera inflamar el endmico deseo de
autonoma de los Kig-Yars. Los Unggoys no tardarn en resarcirse de sus prdidas
haban concluido los superiores de Fortaleza, y entre tanto, cualquier subalterno
a quien le importe el futuro de su carrera debera tener la sensatez de mantener la
boca cerrada.
Nadie haba sabido que el incidente de la infusin, como lleg a ser conocido,
fue el ms importante de muchos pequeos motivos de queja que precipit la rebelin
Unggoy, una guerra civil que marc el comienzo de la trigsimo novena Era de
Conflicto y ocasion una reestructuracin radical de las fuerzas armadas del
Covenant.
En la corta pero desagradable lucha que tuvo como resultado que el mundo de los
Unggoys quedara casi arrasado, las criaturas demostraron que si se las motivaba
como era debido, eran luchadores despiadados. Haciendo honor a la tradicin de dar
la bienvenida a sus filas a los mejores de sus enemigos vencidos, los mismos
comandantes Sangheilis que haban aplastado la rebelin se dieron prisa en perdonar
a los combatientes Unggoys supervivientes. Les proporcionaron mejor adiestramiento
y armas y los integraron en unidades que previamente estaban formadas slo por
Sangheilis; cambios que elevaron a los respiradores de metano de carne de can a
infantera competente.
Algunos SanShyuums tenan an dudas sobre la lealtad de los Unggoy. Pero el
Mandamiento de Unin lo dejaba muy claro: las cuestiones de seguridad eran
responsabilidad de los Sangheilis. Y si los Profetas haban aprendido algo sobre
mantener contentos a sus orgullosos protectores, era la importancia de permitirles
conservar tantas de sus tradiciones previas al Covenant como fuera posible. Incluso
en su juventud, Fortaleza haba comprendido que si bien algo como la rebelin
Unggoy podra desestabilizar temporalmente el Covenant, una revuelta Sangheili lo
hara pedazos.
Una lnea vertical de smbolos hologrficos triangulares centelle por encima de
los apoyabrazos de Fortaleza, sacndolo con una sacudida de sus pensamientos. Los
smbolos eran letras de la lengua comn escrita del Covenant, y reconoci al instante
el nombre que anunciaban.
Lo que sea que deba decir, viceministro Fortaleza haba presionado uno de
los interruptores del trono para aceptar la llamada entrante, esfurcese por decirlo
en voz baja.
Los smbolos se esfumaron y en su lugar apareci un SanShyuum en miniatura.
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Incluso en forma de holograma era fcil ver que el viceministro de la Tranquilidad era
muchas eras ms joven que Fortaleza. Su piel era ms oscura ms marrn que
canela, y la papada carnosa no era lo bastante pesada para haber cado hasta
alcanzar la barbilla. Dos de las carnosas bolas colgaban de las comisuras de la boca y
estaban perforadas con aros dorados: una afectacin desenfadada popular entre los
SanShyuums machos que todava no se haban comprometido a tener una nica
pareja.
Es demasiado temprano? El viceministro se sent ms adelante en su silln
desprovisto de almohadones, con los dedos rodeando con fuerza los apoyabrazos de
metal mate. Habra llamado anoche, de no haber sido por el cnclave.
Tranquilidad hizo una pausa, los protuberantes ojos vidriosos casi salindosele de la
cabeza; luego, con un confuso intento fallido de decoro: Me pregunto si esta
maana ahora,de hecho sera posible reunimos y discutir algo de vital
Fortaleza interrumpi al viceministro con un ademn impaciente.
No he comprobado mi agenda. Pero estoy seguro de que est muy llena.
Ser breve, tiene mi palabra insisti Tranquilidad. De hecho, no es tanto lo
que tengo que decirle como lo que tengo que mostrarle.
Los dedos del viceministro tamborilearon sobre los brazos del silln y su imagen
fue reemplazada de repente por un nico glifo Forerunner: una Luminacin,
comprendi Fortaleza, a la vez que sus hundidos hombros se erguan sobresaltados.
A diferencia de los smbolos triangulares, los glifos sagrados no se utilizaban en la
conversacin cotidiana. A decir verdad, algunos eran tan sagrados los conceptos
que representaban eran tan poderosos que su utilizacin estaba rigurosamente
prohibida. Y el que aquel idiota acababa de hacer brillar para que todo el mundo lo
viera, maldijo Fortaleza, era el ms sagrado y peligroso de todos!
En mis aposentos! Inmediatamente!
Fortaleza descarg la palma sobre la silla, eliminando el glifo y poniendo fin a la
conversacin. Resisti el impulso de poner al mximo la aceleracin de la silla, pues
saba que slo atraera ms la atencin. Dndose masaje a la dolorida cabeza,
prosigui su constante ascensin en sentido contrario a las agujas del reloj a la torre
de su ministerio, llegando poco despus a un vestbulo amplio en un piso superior.
Fortaleza no tena por costumbre mantener trato con su personal, y esta vez les
dedic an menos miramientos que de costumbre. Sin embargo, eso no detuvo sus
muestras de deferencia, y Fortaleza tuvo que abrirse paso con energa entre las dbiles
sillas de sus seales subalternos, gastando la poca paciencia que tena en muestras de
cortesa elemental.
El vestbulo iba a dar a una gran galera bordeada de pasillos que conducan a los
puestos de trabajo de los empleados. Entre aquellas salidas flotaban estatuas algo ms
grandes que el tamao natural de los predecesores de Fortaleza, talladas en piedras
extradas de la base rocosa de Suma Caridad y vestidas con tnicas hologrficas
adornadas con smbolos relativos a los muchos logros notables de los que las llevaban.
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En el extremo opuesto de la galera haba un conducto vertical custodiado por dos


Sangheilis con la inconfundible armadura de un blanco brillante de una de sus
unidades de combate ms selecta: las Luces de Sanghelios Helios, para abreviar;
una referencia al cmulo globular de estrellas prximo al sistema del que proceda la
especie. Fortaleza pudo or cmo los bculos de energa de los Helios chisporroteaban
a medida que se acercaba al conducto. Pero los guardias ni tan slo movieron las
cuatro mandbulas irregulares mientras el ministro se deslizaba entre ellos. Atisbando
desde los visores de los cascos aerodinmicos que se alargaban hacia atrs, los ojos
oscuros de los Helios permanecieron fijos en el vestbulo, la va ms probable para un
ataque. El ministro no se ofendi. No haba elegido a los Helios por sus modales, y a
pesar de su porte inexpresivo saba que daran de buen grado la vida por l.
El conducto se estrech rpidamente de tal modo que unos pocos niveles por
encima de la galera apenas haba espacio para la silla de Fortaleza. Esto era en parte
como seguridad adicional, pero tambin una metfora en clave arquitectnica de la
posicin del ministro: en la cima, slo haba espacio para uno.
Deja entrar al viceministro de la Tranquilidad en cuanto llegue dijo con
brusquedad a un holograma de un miembro del personal que aguardaba arriba. No
me importa lo que eso modifique el resto de mi agenda.
El subalterno se desvaneci, y Fortaleza detuvo el silln con brusquedad en el
centro de la habitacin donde reciba las visitas. El corazn le lata a toda velocidad, y
not la piel pegajosa bajo las vestiduras. Tranquilzate pens. Bajo ninguna
circunstancia puede este advenedizo saber que te ha alterado!
Y as pues, cuando el viceministro emergi del pozo un poco despus, encontr a
Fortaleza recostado con calma en su silln, con una bola humeante de t medicinal
flotando en un campo de estasis por encima del regazo.
Ocupado y enfermo dijo Tranquilidad con una sonrisa tonta. Me disculpo,
ministro, por aadir ms carga a su da.
Fortaleza se inclin al frente, presion los labios contra el campo, y tom un
trago. El campo titil y encogi a medida que el t se colaba en el gaznate del
ministro.
A quin ms se lo ha dicho?
Santidad, usted es el nico a quien se me ocurri contrselo.
Hasta el momento, el joven mostraba una deferencia excepcional. Cunto
tiempo durar?, se pregunt Fortaleza, sorbiendo ms t con los labios.
El viceministro tena fama de decidido y belicoso: de los que se hacan or. Las
veces que haba sustituido a su ministro en sesiones del Consejo Supremo (un
organismo de toma de decisiones compuesto por ministros SanShyuums y
comandantes Sangheilis), no haba mostrado ninguna reticencia a participar en
debates, enfrentndose silla con silla con consejeros muchas eras mayores en una
serie de cuestiones polmicas.
Fortaleza sospechaba que aquel comportamiento decididamente poco
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SanShyuum estaba muy relacionado con el trabajo del viceministro. En el Ministerio


de la Tranquilidad diriga la vasta flota buscadora de reliquias del Covenant y pasaba
gran cantidad de tiempo fuera de Suma Caridad, tratando directamente con capitanes
mercantes Sangheilis, y con tanto contacto, haba adoptado algo de su
comportamiento ms agresivo.
Cuntos casos? pregunt Fortaleza, dando un golpecito con un dedo sobre el
trono.
El glifo en cuestin apareci entre las sillas de los dos SanShyuums; el objeto ms
brillante en los aposentos sobriamente decorados del ministro.
Para el ojo profano, la Luminacin no era ms que un par de crculos
concntricos; el crculo ms pequeo flotaba en el interior del ms grande,
suspendido por una lnea recta que estaba conectada a un entramado circundante de
curvas entrelazadas. Pero Fortaleza saba lo que significaba el glifo, la palabra
Forerunner que representaba: Reclamacin, o la recuperacin de reliquias
previamente desconocidas.
El Luminar estaba en una nave muy lejana. La transmisin fue un poco
incomprensible. Tranquilidad luch por contener una sonrisa triunfal. Pero
detect miles de casos nicos.
Un escalofro recorri toda la columna vertebral de Fortaleza. Si haba que creer al
viceministro, era un descubrimiento sin precedentes.
Por qu no ha llevado este descubrimiento a su propio ministro? pregunt
Fortaleza, consiguiendo mantener la voz serena. En el caso de que descubriera su
deslealtad, la destitucin sera el menor de sus problemas.
Un riesgo que vala la pena correr. El viceministro se inclin al frente en su
silla y aadi en un susurro conspirador: Para ambos.
Fortaleza ri entre dientes mientras beba el t. Haba algo extraamente atractivo
en la insolencia del joven San Shyuum. Pero daba por sentado demasiadas cosas,
decidi, alargando un dedo hacia el interruptor que hara subir a los Helios como una
exhalacin por el conducto
El Consejo Supremo se impacienta! solt con aspereza el viceministro; luego
continu a toda prisa; Los Jerarcas estn impotentes; los dilemas sobre los que
efectuaron su ascenso bien resueltos. Ya no existe una Era de la Duda, ministro, y
aquellos que tienen algo de sentido comn saben que esto es cosa suya por encima de
cualquier otro!
Fortaleza contuvo la mano. El joven haba hecho una observacin inteligente. Eras
de la Duda como la actual tenan por objetivo ocuparse de las secuelas de perodos
caticos anteriores, en este caso la trigsimo novena Era de Conflicto, aquella que
haba incluido la rebelin Unggoy y visto el ascenso de Fortaleza a ministro. Sus
esfuerzos para redistribuir tecnologa tras aquella crisis s que haban hecho mucho
por apaciguar nuevas quejas. Y si bien Fortaleza era en buena parte inmune a la
adulacin, volvi a sentirse impresionado por el descaro del viceministro.
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Tranquilidad acababa de colocar los logros de Fortaleza por encima de los de los
Jerarcas: los tres SanShyuums elegidos para liderar el Consejo Supremo. Eran las tres
criaturas ms poderosas del Covenant, y llamarlas dbiles e intiles era una proclama
peligrosa. Fortaleza retir el dedo, fascinado de improviso por lo que el viceministro
pudiera proponer a continuacin; aunque, mirando atrs, debera de haberlo sabido.
Nos encontramos en el alborear de una nueva Era de la Reclamacin. El
viceministro oblig a la silla a rodear el glifo. Usted es quien debe guiarnos a travs
de ella, y yo, por mrito de mi actual discrecin y compromiso de lealtad
inquebrantable a partir de ahora, solicito con humildad sentarme a su lado.
Tranquilidad detuvo la silla justo frente a la del ministro, hizo una profunda
inclinacin de cintura y abri los brazos de par en par. Para asumir con usted la
responsabilidad de ser un Jerarca.
Y ah est pens Fortaleza, totalmente pasmado. Ambicin al desnudo.
No resultara fcil derrocar a los Jerarcas. Para conservar sus elevados tronos, se
resistiran a la declaracin de una era nueva con toda la influencia de que disponan.
Fortaleza tendra que invertir un tremendo capital poltico; recurrir a todos los
favores que se le deban para tener una posibilidad, e incluso entonces
Fortaleza se contuvo. Consideraba en serio la propuesta del viceministro? Se
haba vuelto loco?
Antes de que hagamos nada advirti, la lengua movindose por su cuenta,
debemos asegurarnos de que las Luminaciones son legtimas.
Tengo una nave de guerra en estado de alerta, aguardando su aprobacin
para
Fortaleza se ech hacia atrs como si lo hubieran aguijoneado.
Ha metido a los Sangheilis en esto?
La cabeza empez a darle punzadas, martillendolo con dolor. Si los Sangheilis
tomaban posesin del relicario, a saber cmo podra eso trastornar el statu quo! Una
vez ms el dedo sali disparado hacia la alarma de su trono.
Pero el viceministro hizo un brusco movimiento al frente en su asiento y replic
en tono firme.
No. He reclutado a otros testigos. Criaturas que han demostrado ser a la vez
leales y discretas.
Fortaleza mir a los ojos al viceministro con cara de pocos amigos. Busc un
destello de honradez, algo que pudiera ayudarlo a recorrer con ms confianza un
camino nuevo y traicionero. Pero la mirada de su interlocutor era toda entusiasmo y
astucia; honestidad de otra clase.
El ministro hizo descender el dedo que mantena en el aire sobre un interruptor
distinto. El campo de estasis de su t se desplom con un fogonazo plateado,
vaporizando el lquido del interior.
Qu hay de la nave que dio parte de la Luminacin?
Desaparecida. Tena una tripulacin mixta. Kig-Yars y Unggoy. Tranquilidad
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frunci los labios en un mohn de indiferencia. Sospecho que hubo un motn.


Diga a los que ha alistado que si hay supervivientes y si han robado algo del
relicario tienen que ser ejecutados all mismo. Dio unos pensativos tirones a la
carnosa papada. De lo contrario, permanecern bajo detencin para su propia
seguridad. El relicario fue su descubrimiento. Merecen alguna pequea recompensa.
Tranquilidad despleg una mano sobre el pecho e inclin la cabeza.
Se har.
En aquel momento, la receta del clrigo por fin se adue del dolor de cabeza de
Fortaleza. El ministro cerr los ojos, disfrutando de la veloz subyugacin del dolor.
Sonri aliviado, una expresin que saba que el SanShyuum ms joven
malinterpretara como indicacin de alguna gran camaradera en ciernes.
Un relicario como ste no se ha visto en nuestros das indic Tranquilidad.
Cada uno de sus objetos sagrados es una bendicin para autnticos creyentes!
Fortaleza se hundi profundamente en los almohadones carmes de su silla.
Una bendicin? No estaba tan seguro. Como ministro, contemplaba con pavor las
negociaciones de pesadilla que haran falta para distribuir miles de reliquias nuevas.
Pero como Jerarca, poda distribuir las reliquias del modo en que pensara que
beneficiara ms al Covenant. Se lami un brillo de menta de los labios, que todava
hormigueaba debido al campo de fuerza. Y nadie tendra el poder para alterar sus
decisiones.

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10
HARVEST, 10 ENERO 2525

Avery se encontr a solas, deambulando por las hileras de uno de los enormes
huertos de frutales de Harvest. A su paso lo rozaban ramas por cada lado, cargadas de
una fantstica mezcla de frutas: albaricoques, cerezas, ciruelas y muchas ms, todas
recubiertas de gotitas de condensacin procedentes de una fra neblina matutina.
Arranc una manzana y le quit el roco. La piel verde de debajo era tan reluciente
que brillaba como si tuviera luz propia. Domingo pens. Domingo Pero no
estaba seguro de por qu exactamente.
Desech la manzana e introdujo el brazo ms en el interior de las ramas. Ms
cerca del tronco, el aire era ms fro. Avery percibi las curvas cubiertas de escarcha
de una pera y la retorci para soltarla del tallo. Se la acerc a los labios y dio un
mordisco. Pero los dientes apenas la haban perforado cuando recibi una violenta
sacudida: la pera estaba congelada. Se pas la manga por los labios y le sorprendi
descubrir que llevaba ropas de civil: una camisa Oxford blanca recin almidonada,
muchas tallas demasiado pequea; una pequea corbata con estampado de cachemira
que apenas le llegaba al ombligo; zapatos de vestir llenos de araazos
Un muchacho no es un muchacho si no destroza su ropa Oy decir Avery
a la voz de su ta Marcille, una brisa a travs de las hojas heladas.
De improviso, las ramas se agitaron en una fuerte rfaga de aire provocada por el
paso de unos cohetes propulsores, y al alzar la vista, Avery distingui una nave
Hornet que pasaba en vuelo bajo por encima del huerto. Con las alas centelleando
bajo la brillante luz solar, el aparato se lade y desapareci tras los rboles del lado
opuesto de la hilera. Avery solt la pera y corri en su persecucin.
Pero ahora, cuanto ms se abra paso entre las ramas, ms calientes se volvan
stas. El agua discurra en forma de riachuelos por el brillante haz de las hojas; caa de
la fruta igual que lluvia. Un rpido deshielo artificial estaba en marcha. Avery sinti
una rfaga hmeda de aire que se torn insoportablemente caliente cuanto ms
avanzaba. Cerr los ojos, los prpados le ardan, y sinti que las ramas daban paso a
algo slido: una puerta doble de madera que conduca al interior de un restaurante de
carretera.
Al pasar al interior, Avery vio que la puerta era una de las pocas cosas que
quedaban en pie. El tejado del restaurante haba salido volando, las paredes estaban
astilladas y las ventanas hechas aicos. Todas las mesas y sillas estaban quemadas y
olan a humo. Hacia el fondo estaba sentada una familia de cuatro personas, cuyas
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alegres ropas eran las nicas cosas que no estaban cubiertas por una capa de ceniza.
Uno de los nios el mismo chico que Avery haba esperado salvar alz la vista de
un plato de tortitas y lo salud con la mano. Cuando Avery devolvi el saludo, el nio
dio un mordisco y seal al mostrador. Avery se volvi y vio a una mujer en un
taburete, ataviada con un deslumbrante vestido plateado.
Es una recepcin de etiqueta dijo Jilan girando sobre el taburete.
Lo s respondi l, alargando la mano para arreglarse la corbata.
Pero ya no llevaba sus ropas heredadas para ir a la iglesia. En su lugar se encontr
agobiado por una coraza antiimpactos de color negro mate.
Jilan frunci el entrecejo.
Quiz debera de haber invitado a otra persona.
Sac un bolso del regazo: no el bolso de mano cubierto de espejitos que haba
llevado para la fiesta del solsticio, sino el bolso burdeos de la terrorista Innie.
Introdujo la mano dentro con indiferencia, como si hurgara en busca de un lpiz de
labios.
Cuidado, seora! grit Avery. No es seguro!
Intent saltar al frente y agarrar el bolso, pero sus piernas eran pesadas como el
plomo estaban clavadas al suelo. Oy el rugido de los propulsores de un Hornet y
vio su sombra ondular sobre el mostrador. El nio de la mesa empez a asfixiarse.
Reljese dijo Jilan a Avery. Se pondr bien.
Avery gimi y apoy una rodilla en tierra. La coraza se haba vuelto
insoportablemente pesada. Plant las manos enguantadas sobre el suelo cubierto de
ceniza para no desplomarse. A travs de los ojos entrecerrados vio huellas de botas: el
frentico movimiento de pies de marines que intentan rodear a un objetivo.
Jilan volvi a repetir lo que haba dicho. Pero esta vez la voz pareca provenir de
otro lugar; un eco desde ms all del restaurante, pero de algn modo muy cerca del
odo de Avery.
Reljese. Se pondr bien
Avery lo hizo, y as fue. Los potentes frmacos que lo haban mantenido
inconsciente desde su pelea a bordo del carguero se escurrieron fuera de sus venas
igual que agua de una baera. Sinti el tirn de un desage imaginario y se dej
aposentar en el fondo. Cuando sus ojos se abrieron por fin parecieron hacerlo a una
cuarta parte de su velocidad.
Ya est dijo Jilan, de pie muy pegada a su cama. Bienvenido de vuelta.
Avery supo que haba estado soando, pero sigui sorprendindolo verla sin el
vestido. La capitana de corbeta llevaba ahora un mono reglamentario color gris claro,
de cuello alto y ceido a la cintura: el uniforme de diario de un oficial femenino de la
ONI. Estaba de pie en el lado izquierdo de la cama. En el derecho estaba el
gobernador Thune.
Cunto tiempo he estado inconsciente? pregunt Avery con voz ronca,
echando un vistazo a lo que lo rodeaba: una habitacin pequea con paredes color
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crema, equipos de supervisin de constantes vitales, y un soporte de suero


intravenoso con el tubo que finalizaba en una aguja en el dorso de su mano
derecha.
Oli a desinfectante y a ropa de cama lavada con leja. Un hospital, pens, una
sospecha rpidamente confirmada cuando Jilan alz una jarra de agua helada de un
carrito con ruedas y llen un vaso que llevaba grabado Utgard memorial.
Casi dos das dijo la mujer, entregando el vaso a Avery. Tiene una fractura
en el crneo.
Avery se incorpor sobre un codo, tom el vaso, y lo vaci de un largo y lento
trago. Domingo Eso fue cuando Byrne y l haban montado en una vagoneta de
bienvenida de vuelta a la Tiara y pasado al balandro de Al-Cygni, Walk of Shame. Los
dos sargentos mayores haban recibido sus instrucciones, se haban armado, y puesto
en camino a las 09.00, escondidos en el carguero seuelo.
Qu hay de Byrne?
Est bien. Para cuando regresamos ya tena cosida la herida. Su ayudante
mdico incluso lo felicit por el cosido. Jilan devolvi la jarra a la bandeja. Le
salv la vida. Lo arrastr hasta el carguero antes de que la otra nave estallara.
No recuerdo eso repuso Avery, frunciendo el entrecejo.
Qu es lo que recuerda? pregunt el gobernador.
Thune pareca acorralado por las estrechas paredes de la habitacin; su antigua
mole jovial era ahora una amenaza en ciernes.
Refirame su misin. Paso por paso.
Avery arrug la frente.
Esta habitacin es segura. Y usted es el nico paciente de esta ala le asegur
Jilan, y luego, sealando con la cabeza al gobernador, dijo: Ya le he contado todo lo
que s.
Avery alarg la mano hacia una hilera de botones insertados en la barandilla de la
cama. Runrunearon motores, y la cama lo alz a una posicin sentada. Tras depositar
el vaso en un hueco que formaban las sbanas en su regazo, Avery pas a un modo de
actuar que le era familiar: la rutinaria entrega de un informe posterior a la accin a un
superior. Pero slo dispuso de un minuto ms o menos para ello. Justo empezaba a
describir el combate con los aliengenas cuando Thune se impacient.
Cmo se comunicaban? pregunt, cruzando los grandes brazos sobre el
pecho.
Seor?
Thune haba empezado a sudar. Manchurrones de un azul intenso crecan
alrededor del cuello y bajo los brazos de la camisa de batista.
Vio algn equipo de comunicacin? Advirti si hablaban entre ellos o con
su nave?
No, seor. Pero llevaban trajes. Era difcil
Nos preguntamos si enviaron un mensaje, sargento mayor aclar Jilan.
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Una seal de socorro. Algo que pudiramos no haber visto en la cmara de su casco.
El jefe estaba fuera de la vista dijo Avery.
Record los ojos color rub del extraterrestre y sus dientes afilados, la bola de
plasma que se formaba en su pistola igual que una manzana reluciente.
Uno, dos minutos, como mximo. Pero sin lugar a dudas tuvo tiempo de
hablar. Y luego estaba el otro extraterrestre
Qu otro extraterrestre? inquiri Jilan con ansiedad.
No pude verlo bien. Avery recordaba algo que se mova por el aire, rosa e
hinchado. Y no atac.
Estaba armado? pregunt Thune.
No que yo pueda decir, seor.
As pues, a ver si lo entiendo. Thune se rasc el cuello por debajo de la espesa
barba roja. Cuatro aliengenas, tal vez cinco. Armados con cuchillos y pistolas.
Su nave tena lsers, gobernador. Fluoruro de hidrgeno. Muy certeros. Jilan
separ un poco las manos. Y era una nave pequea. Quin sabe lo que llevan en sus
navos ms grandes.
Los que ustedes mataron Thune arrastr las palabras; su tono era socarrn,
provocativo. Parecen ms duros que el Insurrecto corriente.
Seor?
Avery sinti que se le formaba un familiar nudo en el estmago. Qu tenan que
ver los Innies con esto?
Ellos cuatro, ustedes dos. El gobernador encogi los grandes hombros. Y
ustedes ganaron.
Poseamos el elemento sorpresa. Pero eran disciplinados. Demostraron un buen
razonamiento tctico.
Avery estaba a punto de dar una descripcin detallada de lo bien que los
aliengenas haban maniobrado en gravedad cero, cuando la puerta de la habitacin se
desliz a un lado y el ministro de Justicia Pedersen pas al interior.
No pude encontrar un celador en ninguna parte. Sonri a Avery
disculpndose. Aunque no se pierde nada. La comida de hospital es la misma donde
sea que uno vaya, me temo. Luego se dirigi al gobernador Thune. Algo
inesperado?
Thune lanz a Jilan una mirada desdeosa.
No respondi con firmeza.
Un silencio tens llen la habitacin. Avery se removi en la cama. Estaba claro
que el informe entregado por l haba sido una parte importante de una discusin
ms amplia; sus respuestas, de importancia fundamental para una polmica entre AlCygni y Thune.
Gobernador dijo Jilan, si pudiramos hablar.
Ha sido de gran ayuda, sargento mayor. Thune palme la pierna de Avery a
travs de las sbanas, luego fue hacia la puerta. Disfrute de su descanso.
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Avery se irgui tan tieso como pudo, tensando la intravenosa.


Gracias, seor.
Jilan sigui al gobernador fuera. Pedersen corri la puerta para cerrarla tras ellos
con un curioso movimiento descendente de la cabeza, casi una inclinacin. Avery
alz su vaso, se meti en la boca unos cuantos cubitos de hielo medio derretido y
empez a triturarlos. El movimiento de la mandbula empeor el dolor de la parte
posterior del crneo. Alarg una mano atrs y palp una lnea desigual: una incisin
cauterizada a travs de la cual los mdicos haban inyectado un polmero que soldaba
los huesos.
Avery pudo or la voz de Thune retumbando fuera de la puerta, pero no consigui
distinguir lo que deca. Al principio, las respuestas de Jilan quedaron amortiguadas de
un modo parecido, pero el intercambio aument con rapidez de volumen, y
alcanz su punto culminante con un agudo gruido de Thune y un farfulleo
conciliador de Pedersen. Avery oy pisadas que se alejaban, y al cabo de unos
momentos Jilan volvi a deslizarse, sola, dentro de la habitacin.
El no lo saba dijo Avery. Que ustedes llevaban a cabo una operacin. Que
usaban la milicia como tapadera.
Jilan cruz los brazos a la espalda y se recost en la pared junto a la puerta.
No.
La decisin de mantener al gobernador fuera del circuito sin duda haba
procedido de muy por encima del nivel salarial de la capitana de corbeta. Pero si a
Jilan le molestaba que la hubieran cargado con el muerto, no lo demostr. Su
expresin era totalmente serena.
Avery alarg la mano y deposit el vaso vaco en el carrito.
Cuntas naves pide?
Jilan aguard a que l volviera a acomodarse en la cama.
Ninguna.
Por un momento, el nico sonido en la habitacin fue el quedo pitido seco de uno
de los monitores cuando registr un pico en el pulso de Avery.
Pero no acabamos de
Establecer un primer contacto con aliengenas?
Con el debido respeto, seora. El contacto no fue nada amistoso. Sus armas
eran muchsimo ms sofisticadas que las nuestras. Y como dijo, eso era
probablemente slo material de poca importancia.
Jilan asinti.
Asestamos un golpe a traicin, y ganamos una pelea a puetazos.
Regresarn para un segundo asalto.
Lo s.
Entonces por qu diablos Thune no est pidiendo naves?
Jilan se apart de la pared.
Organizar una milicia necesit aos de negociaciones; requiri la aprobacin
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unnime dei Parlamento de Harvest. Un porcentaje considerable de sus ciudadanos


estaban en contra de tener siquiera a un puado de marines en su planeta. Jilan se
acerc hasta el pie de la cama de Avery. Thune no est ansioso por ver cmo
reaccionan a tener naves de guerra del UNSC en rbita.
Avery record las expresiones de los rostros de algunos de los invitados a la fiesta
del solsticio; el evidente desdn que mostraron por l y por su uniforme.
La Insurreccin. A Thune le preocupa que vaya a extenderse.
A todos nos preocupa que vaya a extenderse afirm Jilan.
As pues qu? Vamos a limitarnos a hacer caso omiso de estos aliengenas
cabrones golpeando a nuestra puerta?
El gobernador est alterado. No quiere escuchar. No ahora. No a m.
Entonces a quin?
Jilan rode con las manos la barra de acero inoxidable que circundaba la parte
baja del colchn de Avery. La oprimi con fuerza, como si dudase de la resistencia del
metal.
Alguien con conocimientos sobre planes de respuesta autorizados para
escenarios de primeros contactos. Alguien que pueda convencer al gobernador de que
hacer venir a la flota es lo correcto, o que tenga el rango para desautorizarlo. Alz
los ojos. No yo.
Avery sinti frustracin en la voz de la mujer; una grieta en su fachada impasible.
Tena una oportunidad de decir lo correcto, de explicar que tambin l comparta su
frustracin y preguntarle qu podan hacer, juntos, para preparar a Harvest para un
ataque. En vez de ello, dej que la ira lo venciera.
El gobernador se dedica a hacer poltica gru. Y usted no va a hacer ni
una maldita cosa?
Avery haba estado poniendo a prueba los lmites de la insubordinacin desde que
Thune haba abandonado la habitacin, pero aqul era un claro paso al otro lado de la
lnea. Jilan retir las manos de la barra.
Mi nave ya va de camino a Reach, llevando un informe en el que recomiendo,
inequvocamente, que el FLEETCOM haga caso omiso de las objeciones del
gobernador y enve de inmediato un grupo de combate. Cualquier debilidad en su
voz haba desaparecido. Clav los ojos en la mirada descarada de Avery. Qu otra
cosa, sargento mayor, sugiere usted que haga?
El Walk of Shame era un balandro de la ONI: una nave muy rpida. Pero Avery
saba que necesitara ms de un mes para regresar a Epsilon Eridanus. Hara falta
tiempo para formar el grupo de combate, y an sera ms lento su traslado. En el
mejor de los casos: pasaran al menos tres meses antes de que llegara ayuda a Harvest.
Y Avery saba, instintivamente, que eso sera demasiado tarde.
Con una silenciosa maldicin, se arranc la aguja intravenosa, ech atrs las
sbanas, y puso los pies en el suelo. Su bata de hospital era inesperadamente corta, y
Jilan estaba en un ngulo ms bien delicado. Pero los ojos de la mujer permanecieron
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fijos en los suyos mientras retiraba el uniforme recin lavado del estante intermedio
del carrito de hospital, se pona los pantalones de faena, y los abrochaba por debajo de
la bata.
Qu est haciendo?
Regresar al servicio.
El sargento mayor se despoj de la bata y la arroj sobre la cama. Esta vez los ojos
de Jilan corrieron veloces arriba y abajo, tomando nota de las feas contusiones que el
reciente enfrentamiento haba dejado en el amplio pecho y en los hombros de Avery.
No recuerdo haberle dado permiso para hacer eso.
Avery se enfund la camiseta color caqui, dobl una rodilla sobre el suelo y se at
las botas.
Tengo mis rdenes: adiestrar una compaa de milicianos. Y pienso hacerlo
porque justo ahora, seora, sus patticos culos son todo lo que tiene este planeta.
Se encasquet el gorro reglamentario y fue hacia la puerta. Jilan efectu un
movimiento lateral y le cerr el paso. l la sobrepasaba por una cabeza, pesaba mucho
ms y era ms fuerte; pero al bajar los ojos al rostro decidido de la mujer, Avery se
pregunt seriamente quin acabara en pie si intentaba abrirse paso y ella trataba de
detenerlo. Al final, todo lo que ella necesit fue su voz.
Todo lo que ha visto y hecho en las ltimas veinticuatro horas es confidencial.
Alto secreto. Entrenar a sus reclutas del mejor modo que sepa. Pero no Ies dir lo
que sabe. Hizo una pausa. Sus ojos centelleaban. Me he explicado bien?
Avery haba pensado que los ojos de Jilan eran castaos. Pero ahora repar en que
brillaban con un intenso tono avellana. Un verde insondable.
S, seora.
Jilan se hizo a un lado y Avery abri la puerta. Al salir al pasillo, lo sorprendi ver
al capitn Ponder, sentado en un banco acolchado unas pocas puertas ms abajo, con
los dedos ocupados en la pantalla de su placa de datos COM. Ponder alz los ojos
cuando Avery se acerc.
Esperaba algo peor. Sonri. Tiene muy buen aspecto.
Capitn salud Jilan mientras pasaba ante l con rpidas zancadas.
Ponder se puso en pie y le dedic un apresurado saludo con el brazo ortopdico.
Seora.
Los dos marines observaron cmo la mujer se diriga hacia el ascensor del final
del pasillo. Los tacones bajos de sus botas repiquetearon con fuerza sobre el pulido
suelo de baldosas blancas. Avery aguard hasta que ella estuvo dentro del ascensor y
la puerta se cerr antes de preguntar:
Saba que era de la secreta?
No, no lo saba. Ponder dej caer su placa de datos dentro del bolsillo
superior de la camisa de faena. Pero teniendo en cuenta qu clase de gente son, ella
no est demasiado mal.
Avery entorn los ojos.
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Nos est dejando solos ante el peligro.


Lo que est haciendo es cumplir rdenes. Ponder pos la mano ortopdica
sobre el hombro de Avery. Traer a la flota? Eso le toca a Thune. El capitn pudo
darse cuenta de que Avery segua sin estar convencido. Escuche, me entreg todo el
equipo que no dejaron flotando en el espacio. Quiere que lo llevemos de vuelta a la
guarnicin, que le demos un buen uso.
Avery saba que haba armas y equipo en el arsenal de Jilan que poda usar para
entrenar a sus reclutas para pelear; no tan slo hacer que dieran largas caminatas y
disparar al blanco en el campo de tiro. Si eso era lo que la capitana de corbeta tena
para dar, Avery estuvo de acuerdo: era mejor que nada.
Vamos dijo Ponder, llevndoselo en direccin al ascensor. En el camino de
vuelta a la guarnicin puede contarme cmo se las arregl el sargento mayor Byrne
para que le pinchara un lagarto que llevaba un traje espacial.

* * *
Todos los reclutas del segundo pelotn lanzaron vtores cuando Jenkins cay. El golpe
de la pica de combate de su contrincante lo haba alcanzado en la parte posterior del
casco, lo haba derribado directamente de la barra de equilibrio. Jenkins choc
contra el suelo con fuerza suficiente para levantarse con arena en la boca, a pesar de la
proteccin bucal que el ayudante mdico haba insistido en que todos llevaran.
Escupe y sonre orden Healy, agachndose junto a Jenkins.
Esper a que el recluta retirara el protector bucal y le mostrara que todava
conservaba todos los dientes. Luego comprob si tena una conmocin.
Sabes qu fecha es?
Diecinueve de enero, doctor.
Cuntos dedos tengo en alto?
Ninguno.
Muy bien pues, disfruta del resto del da.
Mientras el ayudante mdico se levantaba, Jenkins se limpi la boca, dejando un
rastro de arenilla en el antebrazo. El recluta que lo haba tumbado (un hombre de ms
edad llamado Stisen, un agente de la polica de Utgard). segua de pie sobre la barra de
equilibrio, agitando la pica de combate con gesto triunfal.
La barra no estaba a ms de medio metro del suelo, y haba gran cantidad de arena
en el foso que los reclutas haban cavado junto al parque de automviles de la
guarnicin. Pero Jenkins segua sintindose un poco dbil mientras avanzaba con
paso lento de vuelta al lado del foso del primer pelotn. Lo haba hecho bien; haba
conseguido derribar a unos cuantos de los otros reclutas del segundo pelotn. Pero
entonces haba topado con Stisen, y el agente de polica, sencillamente, era demasiado
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fuerte.
Vigila dijo Jenkins, entregando la pica a Forsell. Es bueno.
Forsell asinti, con su propia proteccin bucal metida ya entre las mandbulas. El
alto y silencioso recluta pareca an ms imponente con las almohadillas protectoras
de los hombros, y ahora le toc vitorear al primer pelotn al subir Forsell a la barra.
Presten atencin! ladr el sargento mayor Byrne, con las piernas bien
separadas y las botas medio enterradas en la arena. ste es el asalto para el ttulo en
nuestro pequeo torneo. El que pierda gana para su pelotn una semana de KP.
Byrne sonri burln cuando las aclamaciones de los reclutas pasaron a ser
gemidos. El comedor tena mquinas expendedoras de comida automatizadas, pero
las mquinas estaban construidas de modo que tuvieran que ser limpiadas y
aprovisionadas al final de cada comida. Algunas herramientas de adiestramiento son
demasiado buenas para ser vctimas de los avances tecnolgicos, pens Byrne con
una sonrisa.
As que veamos un poco de maldito espritu combativo!
Forsell y Stisen grueron e hicieron chocar los extremos acolchados de sus
picas. La barra cruji cuando se lanzaron a una oleada inicial de golpes. Los dos
hombres pesaban ms de noventa kilos, pero ganar en un enfrentamiento con las
picas tena tanto que ver con velocidad y agilidad como con golpear con fuerza.
Stisen, que era ms delgado, tena una leve ventaja. Tras hacer tambalear a Forsell con
un golpe corto a la barbilla, se limit a retroceder mientras el recluta ms pesado
reaccionaba con un violento ataque, perda el equilibrio y pisaba el foso.
Los compaeros de pelotn de Stisen soltaron unas risotadas burlonas ante el
xito de la estratagema de ste. Byrne no se dej impresionar.
La nica cosa que recibirs si retrocedes es una patada en el culo. Agarr la
mscara facial del casco de Stisen y le dio una serie de enrgicos tirones.
As que para de hacer el tonto!
Si, sargento mayor! rugi Stisen con los dientes apretados.
De acuerdo. Vamos, bastardos. Matad, matad, matad!
Los dos hombres volvieron a pelear. Esta vez golpearon con fuerza, trabaron los
bastones e intentaron arrojarse el uno al otro fuera de la barra. Hubo un momentneo
punto muerto Dos pares de botas resbalaron hacia atrs, luchando por mantener el
equilibrio. De improviso, Stisen liber su arma. Forsell trastabill y dio un traspi al
frente. Stisen lanz un poderoso mandoble contra la cabeza de su adversario, pero el
fornido recluta hundi la barbilla en el hombro, amortigu el golpe de Stisen y
contraatac con una estocada a las costillas del polica que lo derrib de costado sobre
la arena.
Stisen rod para ponerse en pie y encogi los hombros como para decir: Un
golpe de suerte; una reaccin que provoc un coro de abucheos por parte del primer
pelotn que persisti incluso cuando Byrne exigi tranquilidad. Un Warthog entr
rugiendo en el parque de automviles.
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Necesitis seguir trabajando grit Byrne, echando un vistazo al Warthog


mientras Avery y el capitn Ponder bajaban de l. Oigamos cmo contis hasta
cincuenta!
Los reclutas se dejaron caer al suelo e iniciaron sus flexiones de castigo, contando
en voz alta y al unsono. Pero Jenkins mantuvo la cabeza en alto, y observ cmo los
dos sargentos mayores se reunan bajo la atenta mirada del capitn Ponder.
No haca falta ser un genio para darse cuenta de que no haba ninguna cordialidad
entre Avery y Byrne. Desde el mismo momento en que haba llegado a la guarnicin,
Jenkins advirti que hacan esfuerzos por evitarse. Y el sargento mayor Byrne pareca
considerar el entrenamiento de los respectivos reclutas como una rivalidad personal;
haba alentado una fuerte relacin competitiva entre los dos pelotones, siendo el
combate de picas de ese da un buen ejemplo.
Pero mientras conversaban entre s, los sargentos mayores parecan a gusto. Avery
seal una coleccin de resistentes estuches de plstico en la plataforma de carga
descubierta del Warthog. Ponder dijo algo que Jenkins no pudo or por encima de los
gritos de sus compaeros de pelotn. Pero debi de ser algo bueno, porque Byrne
asinti con aprobacin. Luego, el sargento mayor Johnson extendi su mano.
Byrne hizo una pausa lo bastante larga para que Jenkins contara de treinta y
cinco a cuarenta y cinco, luego alarg la suya y estrech la de Avery con energa.
Segundo pelotn, en pie! bram Byrne, volviendo al foso de arena. Vamos
a correr hasta el campo de tiro!
Stisen se levant y se arranc el casco con evidente irritacin.
Pero quin ha ganado?
Sin una vacilacin, Forsell blandi el bastn contra la parte posterior de las
rodillas de Stisen y lo envi, con los pies por delante, a la arena. Los dos pelotones
prorrumpieron en aclamaciones y abucheos enfrentados.
T no, imbcil gru Byrne, poniendo en pie de un tirn al aturdido agente
de polica. Pelotn! En marcha! A paso ligero!
Jenkins y el resto del primer pelotn entraron en tropel en el foso de arena.
Saltaron sobre Forsell, y lo habran alzado en volandas si Avery no hubiera puesto fin
a la atmsfera festiva.
Atencin! grit, y los reclutas se pusieron firmes.
Forsell hizo un esfuerzo por reprimir una sonrisa.
Avery se dirigi a grandes zancadas hasta Jenkins. Llevaba uno de los estuches de
plstico del Warthog.
Qu calificacin obtuviste?
Sa sargento mayor? tartamude Jenkins.
Antes de que me fuera te dije: aprende a disparar. Avery acerc la cara a la del
recluta. Qu calificacin obtuviste?
Tirador de primera.
Me ests mintiendo, recluta?
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No, sargento mayor.


Y t? Avery mir de arriba abajo a Forsell.
El recluta todava llevaba puesto el casco protector, lo que daba a su cabeza, ya
grande de por s, un aspecto realmente cmico.
Tirador de primera, sargento mayor! respondi Forsell a travs de la
proteccin bucal.
Avery se volvi de nuevo hacia Jenkins.
Te cae bien este grandsimo cabrn?
S, sargento mayor!
Estupendo. Avery le alarg el estuche. Porque t eres mi francotirador. Y l
es tu observador.
Jenkins tom el estuche, pero tard unos pocos segundos ms en comprender que
contena un rifle; que Avery acababa de darle un extraoficial pero muy importante
ascenso.
Vamos a acelerar vuestro entrenamiento dijo el capitn Ponder, reunindose
con Avery cerca del foso de arena. Acabamos de enterarnos de que Harvest espera a
una delegacin muy importante de la Autoridad Colonial. El gobernador ha
solicitado que esta milicia proporcione la seguridad por si hubiera un ataque de
Insurrectos.
Era una mentira descarada, pero Avery y Ponder haban acordado que si bien no
podan contar la verdad a los reclutas, necesitaban darles una razn para entrenar
duro; un enemigo que los mantuviera motivados.
Sin embargo, la simple mencin de la Insurreccin hizo que algunos de los
reclutas dieran un respingo de miedo. Otros intercambiaron miradas nerviosas en
tanto que el resto frunci el entrecejo y neg con la cabeza: Nosotros no nos
apuntamos para esto, pensaron.
Avery asinti.
Os presentasteis voluntarios por distintas razones. Pero puedo convertiros en
soldados, en protectores de vuestro planeta.
Pensaba de verdad lo que le haba dicho a la capitana de corbeta: hasta que llegara
ayuda del FLEETCOM, aquellos reclutas eran la nica proteccin que Harvest tena.
Pero lo que no haba admitido hasta aquel momento ni siquiera para s era que
no saba si poda liderarlos. No sin su respeto y confianza. Y no tena mucho tiempo
para ganarse cualquiera de las dos cosas.
Soy vuestro instructor, pero tambin soy un marine de la Armada del UNSC
continu Avery. Me he comprometido a una vida de servicio y sacrificio. He fijado
para m las normas ms elevadas de conducta y habilidad profesional. Si me lo
permits, os ensear a hacer lo mismo.
Todo lo que Avery exiga a sus reclutas se lo exiga tambin a s mismo. Al librar
la sucia guerra del UNSC contra la Insurreccin, haba comprometido sus normas,
hecho cosas inmorales. Haba sacrificado demasiado de s mismo en su servicio a las
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fuerzas armadas. Ahora estaba decidido a recuperarlo.


Se quit la gorra y se la arroj a Healy. Luego baj al foso.
Pero primero dijo, alzando el casco de Stisen y sacudindolo para quitarle la
arena, alguien tiene que impedir que la cabeza de Forsell siga engordando.
Mientras los reclutas del primer batalln esbozaron unas sonrisas atnitas, aadi:
Y bien podra ser yo.

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11
HARVEST, 20 ENERO 2525

Sif saba que haba estado sola demasiado tiempo. Sola con sus recelos, sin otra
inteligencia que la ayudara a separar lo que saba de lo que slo supona que era. Algo
haba sucedido estaba sucediendo justo bajo sus narices. Pero Sif slo conoca los
resultados de recientes acontecimientos desestabilizadores, no sus motivos, y eso era
una cosa de lo ms angustiante para un ser eminentemente lgico.
Empieza con lo que sabes, se record mientras haca girar sus matrices y una
vez ms alimentaba los bits de memoria pertinentes a su grupo de procesadores ms
fiables.
Los hechos: Jilan Al-Cygni y dos de los marines, Johnson y Byrne, haban subido a
la Tiara haca cuatro das; Al-Cygni haba pedido a Sif que le proporcionara un navo
para asuntos oficiales del DCS; Sif haba accedido sin poner reparos, y los tres
humanos se haban trasladado al carguero Bulk Discount va el balandro de Al-Cygni,
Walk of Shame, una hora ms tarde, ambas naves haban abandonado la rbita.
Pero aqu era donde las cosas empezaban a volverse menos claras.
Al repasar imgenes de las cmaras externas de la Tiara, Sif pudo darse cuenta de
que el Walk of Shame haba permanecido acoplado al Bulk Discount, haba mantenido
el casco en forma de ala delta bien pegado a la parte inferior del contenedor del
carguero cuando ste inici un slip hacia Madrigal. Ir a cuestas de otro no era algo
inusual; naves ms pequeas a menudo eran transportadas por navos equipados con
Shaw-Fujikawa del mismo modo que los contenedores de carga se unan a mdulos
de propulsin para formar cargueros capaces de viajar en el Slipspace.
La cuestin era que la nave de Al-Cygni tena un mecanismo de transmisin
Shaw-Fujikawa; no necesitaba la ayuda del carguero para llegar a Madrigal. Pero se
no fue nunca el destino del Bulk Discount. A los pocos minutos de iniciar el salto, el
carguero haba abandonado el Slipspace y empezado a emitir un S.O.S.
Sif entr en las matrices de almacenamiento que contenan el registro de la
comunicacin:

<\\> DCS.REG#BDX-008814530 >> HARVEST.LOCAL.TODOS


<\ ALERTA! EMERGENCIA MDICA EN LA TRIPULACIN!
<\ CAPITN (OKAMA.CHARLES.LIC#OCX-65129981) NO RESPONDE A
ESTMULOS!
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<\ SOLICITO ASISTENCIA MDICA INMEDIATA!


[MENSAJE REPETIDO] \ >
Era cierto que los humanos a veces reaccionaban mal al viaje por el Slipspace. El
multidimensional dominio era voltil, con sus remolinos temporales en un estado
constante de flujo. Los humanos que entraban en contacto con una de tales
alteraciones podan verse afectados por algo tan poco importante como una nusea o
tan malo como un derrame cerebral. En casos raros, se haba sabido de gente pero
no siempre sus naves que sencillamente desapareca.
As que cargueros y otros navos dependan de los partes meteorolgicos de
otras naves que acababan de abandonar el Slipspace para decidir si era seguro entrar
por coordenadas similares. En cualquier momento haba suficientes naves en trnsito
(y cuando no las haba, el DCS complementaba sus informes con sondas) para hacer
que el sistema fuera muy fiable. Pero segua siendo un proceso predictivo, y en
ocasiones las naves topaban con condiciones tan inesperadamente peligrosas que
tenan que abortar, abandonar el Slipstream nada ms entrar.
Tales salidas de emergencia podan ser muy peligrosas para las tripulaciones
humanas, y se supona que los circuitos de control de un mecanismo de transmisin
Shaw-Fujikawa emitiran una advertencia antes de abortar la maniobra. Pero eso no
era siempre posible. Era mejor que una tripulacin regresara al espacio normal con
rapidez y padeciera lesiones fsicas que podan arreglarse a que desapareciera para
siempre en el interior del Slipstream.
Pero el Bulk Discount no tena tripulacin. Ningn capitn Charles Okama. Si
las sospechas de Sif eran correctas, las nicas personas a bordo eran los sargentos
mayores Johnson y Byrne, pero oblig a sus procesadores a no saltar demasiado lejos
a lo largo de la concatenacin de indicios. Mantente centrada insisti su ncleo
lgico. Limtate a los hechos.
Al sondear los escneres de los radares de cargueros prximos a las coordenadas
del Bulk Discount, la IA confirm que la nave de Al-Cygni se haba soltado del
carguero despus de la salida, y luego haba desaparecido del radar; una indicacin de
que su balandro estaba equipado con alguna especie de sistema de invisibilidad. Sif
saba que tal clase de equipo era raro en las naves de guerra del UNSC, por no decir
en las lanzaderas personales de burcratas de nivel medio del DCS.
No obstante, mucho ms confuso era lo que los escneres de los cargueros
cercanos mostraban con posterioridad, apareciendo cerca del Bulk Discount; un tenue
contacto que necesit de mltiples triangulaciones para confirmarlo; un navo sin
ningn transpondedor de Indicacin de Amigo o Enemigo (IFF) y cuyo perfil,
segn el ARGUS, revel un casco de un material que no se utilizaba en nada que
construyera el UNSC; un material que no era, sospech Sif, de origen humano.
S razonable! Los algoritmos de contencin emocional atacaron su ncleo.
Una nave extraterrestre?
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Pero qu otra explicacin haba? Las matrices enciclopdicas de Sif conocan el


perfil de todos los navos humanos, y el contacto no encajaba con ninguno de ellos.
Adems (replic con energa el ncleo de la IA al cdigo) el contacto haba atacado
al Bulk Discount con armas alimentadas por energa, y luego estallado en un fogonazo
de metano y otros exticos productos biolgicos! Todo esto sugera una nave, no tan
slo de diseo extraterrestre, sino tambin con ocupantes aliengenas.
Sif dese haber pedido a Jilan Al-Cygni que le contara la verdad. No tan slo
sobre la nave extraterrestre, sino tambin sobre su identidad. Estaba claro que AlCygni no perteneca al DCS. Perteneca al ejrcito; a la ONI, con toda probabilidad, si
se tena en cuenta el diseo de camuflaje del Walk of Shame. Pero cuando la mujer
regres a la Tiara, permaneci ms hermtica an que antes. En base a las heridas del
sargento mayor, Sif supo que la misin no haba ido bien.
Por aquel entonces, la IA haba dejado que sus controles emocionales refrenaran
su necesidad de saber. Pero ahora el nanoensamblaje cristalino en el corazn de su
ncleo arda con una necesidad casi incontrolable de respuestas. Por primera vez en
su existencia, se sinti constreida en exceso; experiment una punzada de
descontrol. Y ello le hizo sentir mucho miedo.
En aquel momento, un mensaje nuevo apareci en el interfaz de su COM.

<\\> HARVEST.AO.IA.MACK >> HARVEST.SO.IA.SIF


<\ Buenos das, preciosa.
<\ Estoy metido en un apuro. Me ira bien algo de ayuda.
<\ Te importara bajar? \>
Sif se sorprendi. Era la primera comunicacin en mensaje de texto que Mack le
haba enviado en mucho tiempo. Coqueteaba pero no hablaba; efectuaba un inslito
esfuerzo por ser educado. Pero fue la ltima pregunta de Mack lo que en realidad la
dej de piedra. En el historial de su relacin, Mack jams haba pedido a Sif que lo
visitara en su propio centro de datos.
De haberse hallado en un estado ms estable, Sif jams habra comprimido un
fragmento de su ncleo y enviado esapulsacin a travs del maser de la Tiara. Pero al
control de sus algoritmos le haba salido el tiro por la culata. Si queran que fuese
razonable, los complacera. Hara que otro ser racional confirmara o descartara sus
conclusiones. Segundos ms tarde, el fragmento de Sif alcanz la antena situada en lo
alto del complejo del reactor de Utgard y se desliz al interior del interfaz del COM de
Mack.

<\ Vaya. Eso si que ha sido rpido.


<\ Ponte cmoda. Estar contigo en menos de lo que canta un gallo. \>
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El interfaz de Mack estaba abarrotado de otros datos (solicitudes de ayuda de


granjeros con JOTUN averiados y cosas parecidas), prueba de que la espontaneidad
de Sif tambin lo haba sorprendido. Pero la hospitalidad de Mack no desmereci lo
prometido, y el fragmento de Sif no tard en estar acomodado en la memoria flash de
uno de los grupos de procesadores del interior de su centro de datos. El fragmento
descubri que Mack haba abierto un circuito al proyector hologrfico del centro, y el
avatar de Sif resplandeci all Una espiral de fotones que ilumin la, por otra parte,
negrsima habitacin.
Qu ests haciendo?!, chillaron sus algoritmos.
Lo que pens que necesitaba hacer, replic su ncleo.
Para aplacar su cdigo de conducta, hizo un ping a su fragmento y mostr que
segua en perfecta sincrona con el ncleo. Tena el control, y si cualquier cosa iba
mal, se limitara a deshacerse del fragmento.
Tmate tu tiempo dijo Sif. Su voz reson por los altavoces de la base del
proyector.
El cluster que contena su fragmento tena acceso al termostato del centro. La IA
saba que la habitacin estaba fra, as que envolvi los hombros desnudos de su
avatar con un poncho carmes, que complementaba el vestido naranja y amarillo.
Llevaba recogido el pelo dorado en un moo hecho a toda prisa, pero haba dejado
que unos pocos pelos cayeran sobre la frente en un esfuerzo por ocultar las lneas de
preocupacin que sus algoritmos insistan que mostrase.
Como todo lo dems respecto a su avatar, los ojos y las orejas eran slo de adorno.
Pero mientras se encendan fluorescentes por encima del proyector, Sif aprovech las
cmaras y micrfonos del centro, y los us para animar adecuadamente el rostro del
avatar mientras inspeccionaba el entorno.
Haba imaginado que el centro de datos de Mack estara completamente
desordenado, teniendo en cuenta el sudor y la mugre que apareca en su propio
avatar. Pero con gran sorpresa por su parte, el centro de datos estaba organizado a la
perfeccin. Los circuitos al descubierto estaban atados pulcramente unos con otros, y
las matrices apiladas cuidadosamente en sus rejillas. A lo mejor ayud que el centro
fuera tan pequeo pens Sif, ms un armario que una habitacin. O a lo mejor
su personal de mantenimiento era ms concienzudo? Pero al concentrarse en las
cmaras del centro, la IA, vio una capa de polvo sobre cables y bastidores, y supo que
nadie, ni siquiera un equipo de tcnicos, haba estado en el centro de datos de Mack
desde haca muchsimo tiempo.
Haciendo retroceder las cmaras, vio que el techo estaba apuntalado con vigas de
titanio y que el suelo lo cubran paneles de caucho. Le produjo una impresin extraa,
una sensacin de que haba visto aquella clase de habitacin antes

<\ Tengo que acabar con unas cuantas cosas ms.


<\ Te importa empezar sin m? \>
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Mack abri un circuito a un grupo de procesadores que conduca a su ncleo


lgico. Mientras sala disparado al frente, el fragmento de Sif vislumbr brevemente
otros grupos activos y registr sus tareas. A pesar de que era consciente de las
distintas responsabilidades de Mack, otra cosa muy distinta era verlo mientras llevaba
a cabo su trabajo desde un punto de vista tan ntimo. La IA de operaciones agrcolas
trabajaba por todo Harvest, y Sif no tard en adquirir un nuevo respeto por el mucho
trabajo que poda implicar aquel puesto.
La amplia mayora de los clusters de Mack estaban efectuando pings
constantemente a los cientos de miles de JOTUN, dando rdenes y buscando averas.
En un grupo de tres clusters de coprocesamiento, estaba ocupado en la supervisin de
todos los contenedores de carga del sistema maglev, verificando la alineacin de las
paletas propulsoras y, al mismo tiempo, llevaba a cabo pruebas de resistencia en las
propias lneas de ferrocarril, para comprobar en cunto podan superar su capacidad
y a qu velocidades.
Sif saba que vigilar de cerca los JOTUN era una tarea diaria ininterrumpida, pero
le produjo una cierta perplejidad la evaluacin de la infraestructura. La CA slo
requera comprobaciones anuales de sistemas fundamentales, y saba que Mack haba
entregado un informe unos pocos meses atrs (porque ella haba tenido que darle la
lata para que lo hiciera). Entonces su fragmento vio cosas que carecan del menor
sentido.
Uno de los clusters de Mack supervisaba un equipo de JOTUN que enterraban el
impulsor de masa de Harvest. Algunas de las cosechadoras de Mack haban segado los
campos de trigo alrededor del aparato, y un grupo de mquinas de arar hacan todo lo
posible por empujar tierra sobre la hilera de enormes imanes circulares del impulsor,
por hacer que parecieran ondulaciones naturales en el terreno segado.
Por un momento, Sif se pregunt si el inslito entierro era el aprieto con el que
Mack necesitaba ayuda. Pero entonces su fragmento lleg al cluster ms cercano al
ncleo de la IA.
Aqu los procesadores estaban dedicados a circuitos de control en los anclajes de
los siete montacargas de la Tiara: ordenadores sencillos cuyo trabajo era transferir
manifiestos (registros de lo que transportaba cada contenedor de carga y lo que
pesaba) de las matrices de Mack a las de ella. Antes de que los contenedores pudieran
transferirse de sus vas de ferrocarril a los ramales de Sif, sta tena que verificar los
manifiestos, y slo cuando estaba segura de que los montacargas podan sostener en
equilibrio las cargas daba permiso a Mack para enviar los contenedores.
Aquellas interacciones sucedan miles de veces al da, y aun cuando eso daba a
Mack sobradas oportunidades para flirtear, jams haba hecho nada que la hiciera
lamentar la existencia de la que era la ms fundamental de sus conexiones. Los
manifiestos eran siempre claros y concisos, el clculo del peso exacto al kilo. Y si bien
las normas del DCS obligaban a Sif a volver a comprobar el trabajo de Mack, en lo
referente a aquello haba acabado por confiar en l implcitamente.
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Sif indic a su fragmento que efectuara un ping sobre los circuitos de control de
los anclajes. Pero cuando los datos llegaron a ella, no vio nada que mostrara
evidencias de ir mal.
Quieres darme una pista? pregunt su avatar. Los ordenadores parecen

<\ Oh, los ordenadores funcionan a la perfeccin


La voz de Mack crepit por los pocas veces usados altavoces del centro de datos.
Lo que me pregunto es: qu sucedera si los apagramos?
Por lo general, el comportamiento estrafalario de la IA haca que la temperatura
del ncleo de Sif subiera. Pero en esta ocasin el ncleo se qued helado, y Sif tuvo
que purgar un poco del refrigerante criognico de su nanoensamblaje para mantener
la temperatura dentro de lmites aceptables.
Eso disparara automticamente una cancelacin de automatismo que
detendra todo paso de tus contenedores a mis ramales. Sif se arrebuj ms en el
poncho. Pero por qu prosigui, la voz tan fra como su ncleo querramos
hacer eso?
De improviso, el proyector hologrfico del centro de datos chisporrote y el
avatar de Mack apareci ante el suyo; a tan poca distancia (informaron los algoritmos
a Sif) que la mayora de los humanos consideraran su proximidad como una
incmoda invasin del espacio personal. Pero Sif no cedi terreno, sabiendo que
Mack tena poca eleccin; el proyector no estaba construido para dos.
Para obtener velocidad dijo Mack.
Como de costumbre, llevaba unos vaqueros cubiertos de polvo y una camisa de
faena descolorida por el sol remangada hasta los codos. Pero sostena el sombrero
entre las manos, una pose que haca que su sonrisa, por lo general deslumbrante,
pareciera del todo avergonzada.
Quiero mostrarte algo. Bueno, dos cosas en realidad. Sif abri la boca para
hablar, pero Mack la ataj con un contrito encogimiento de hombros. Pregunta.
Pero te garantizo que vas a tener muchsimas ms preguntas en un instante. Sif alz
la barbilla y dedic a Mack un seco movimiento afirmativo.
Entonces l abri el cluster de matrices conectadas.
Durante casi diez segundos, el ncleo de Sif no hizo otra cosa que contemplar
boquiabierto el aluvin de datos que el fragmento de sta enviaba a toda velocidad
maser arriba: escneres ARGUS del navo extraterrestre tomados a poca distancia;
grabaciones de charlas por radio entre los sargentos mayores Johnson y Byrne
durante un tiroteo dentro del Bulk Discount, los partes sobre la misin de los dos
marines en los que hablaban en detalle sobre la biologa de los aliengenas que haban
matado; una copia de la solicitud de Al-Cygni a sus superiores de la ONI en el
FLEETCOM para que enviaran refuerzos en previsin de adicionales contactos
hostiles.
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Byte a byte, Sif respondi a todas sus propias preguntas. Pero mientras sus
algoritmos concedan a su ncleo lgico un momento de satisfaccin, ste no tard en
imponer una firme sospecha.
Cmo obtuviste acceso a esta informacin?
Bueno, eso sera la cosa nmero dos. Mack se puso el sombrero, se quit uno
de los guantes de trabajo de cuero manchados de grasa, y extendi la mano. Pero
para eso vas a tener que entrar del todo.
Sif clav la mirada en la palma agrietada y encallecida de Mack. Lo que l sugera,
sencillamente no se haca. Filtraciones de memoria, corrupcin de cdigos; haba un
milln de buenas razones por las que una IA jams acceda al ncleo lgico de otra.
No te preocupes dijo Mack. Es seguro.
No replic ella, categrica.
As, oh, conciencia!, de todos nosotros haces unos cobardes. Mack sonri;
era una frase de Hamlet una llamada a la accin. Harvest tiene un montn de
problemas continu la IA. Tengo un plan. Pero voy a necesitar tu ayuda.
El cdigo de Sif, en alerta ya, chill a su lgica que abandonara el fragmento. Casi
sin pensar, Sif alarg la mano y tom la de Mack.
Los bordes de los dos avatares se desdibujaron y alteraron mientras el ya
sobrecargado proyector calculaba la fsica adecuada para el contacto entre ambos.
Motas brillantes de luz pulsaron alrededor de ambos, como un enjambre de liblulas.
A medida que el proyector se estabilizaba, el procesador de Mack empuj con
suavidad el fragmento de Sif al interior de su ncleo.
O ms bien, al interior de uno de los ncleos de Mack, pens Sif. Pues en aquel
momento vio que el nanoensamblaje de su colega contena dos matrices: dos pedazos
de ncleo lgico, separados el uno del otro pero ambos conectados al hardware
circundante del centro de datos. Uno estaba activo, irradiando calor. El otro estaba
oscuro, y muy fro.
Quin eres? musit Sif, los ojos azules muy abiertos clavados en los de color
gris de Mack.
Justo ahora? El mismo tipo que he sido siempre Mack sonri. La autntica
pregunta es: quin estoy a punto de ser?
A toda prisa, Sif dio un nervioso paso atrs. Su avatar titil mientras el hardware
luchaba por mantenerla enfocada. Ahora s que su ncleo lgico intent extraer su
fragmento, pero Mack haba alzado un cortafuegos, encerrndola dentro de su ncleo.
Sultame! exigi ella, la voz temblando de miedo.
Quieta, cario! Mack alz una mano en un gesto tranquilizador. Vamos.
Piensa. Me conoces. Con la mano hizo un gesto que abarc todo el centro de datos.
Los ojos de Sif se movieron a un lado y a otro: vigas de titanio, revestimiento de
caucho en el suelo, ms un armario que una habitacin. A toda prisa, volvi a
escanear la base de datos del DCS que haba utilizado para analizar el diseo del navo
extraterrestre, y hall su respuesta: el centro de datos de Mack le resultaba familiar
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porque era el armario del circuito electrnico de un antiguo navo colonial del UNSC.
Eres la IA de una nave.
Lo fui dijo Mack, hace mucho tiempo.
Skidbladnir. Clase Fnix. El fragmento de Sif articul las palabras que le
brindaron sus matrices. Trajo al primer grupo de colonos a Harvest.
Mack asinti y solt la mano de Sif.
La mantuve en rbita durante ms de un ao mientras supervisaba la
construccin de toda la infraestructura bsica. Luego la bajamos y la desguazamos
para obtener piezas de recambio. Los motores nos vinieron muy bien. Mack seal
el suelo con un dedo, indicando el reactor situado bajo el centro de datos. La CA
dijo que no podran ocuparse de la energa de la colonia cuando la poblacin creciera
ms, no mientras an siguiramos dependiendo de un impulsor de masa para
elevar
Mientes le espet Sif, y ley literalmente de la base de datos del DCS. La
Skidbladnir estaba capitaneada con la ayuda de una inteligencia artificial: Loki.
Mack suspir.
Es por esto que quera que los vieses los dos ncleos. Se quit el sombrero
y se pas una mano por el pelo rebelde. Soy Loki, y l es yo. Slo que no al mismo
tiempo. No en el mismo lugar.
Para apaciguar sus algoritmos, Sif cruz los brazos sobre el pecho y lade con
escepticismo la cabeza. Pero en su fuero interno quera con desesperacin que Mack
continuara que la ayudara a comprender.
La ONI llama a Loki una Inteligencia de Seguridad Planetaria, PSI para
abreviar.
Sif no haba odo nunca hablar de aquella clasificacin.
Qu hace l?
Aguarda a que llegue el momento en que se lo necesite de verdad; el momento
en que haga falta una mente despejada, no una repleta de ciclos de cosechas y anlisis
de tierra. Call un momento. Y t.
El fragmento de Sif percibi cmo el cortafuegos desapareca. Era libre de irse.
Pero decidi permanecer donde estaba.
Los aliengenas regresarn dijo Mack. Quiero estar preparado. El quiere
estar preparado. Y cuando Loki tome el control, yo tendr que marchar.
A decir verdad, datos asincrnicos haban empezado a fluir alrededor del
fragmento de Sif en direccin al nanoensamblaje vaco; programas de tamaos
aleatorios procedentes de clusters que supervisaban los JOTUN de Harvest. El
fragmento de la IA era como un nadador a la deriva, con los pies aleteando sobre las
escamas resbaladizas de monstruos desconocidos salidos de las profundidades.
A la seora Al-Cygni no pareca entusiasmarle demasiado que te hablara de
Loki. Slo quera que efectuase el intercambio. Se supone que nadie tiene que conocer
la existencia de una PSI, ni siquiera el gobernador de un planeta. Y no quera
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arriesgarse a que Thune lo supiera; dijo que no quera que se enojara y tuviera otro
motivo para no cooperar. Mack sostena ahora el sombrero por el ala y le daba
vueltas entre los dedos. Pero le dije que no iba a ir a ninguna parte hasta que t
supieras la verdad.
Sif dio un paso al frente y, posando las manos sobre las de Mack, detuvo el
nervioso jugueteo. En realidad no poda percibir la aspereza de su piel, pero accedi a
los recuerdos de sentidos de su creador alojados en lo ms profundo de su ncleo, y
hall mucho con lo que alimentar su fantasa. Sus algoritmos se enfurecieron, y los
desconect del todo. Si esto es descontrol pens, de qu tena yo tanto miedo?
Cmo puedo ayudar? pregunt. Qu necesitas?
Las arrugas del rostro de Mack se tensaron, muy tirantes entre extremos de jbilo
y pesar. Tom una de las manos de Sif y se la llev al pecho. Un pedazo de
informacin se transfiri al fragmento: un archivo que contena varias coordenadas
en el sistema Epsilon Indi adonde Mack quera que enviase los cientos de mdulos de
propulsin que en la actualidad permanecan estacionados alrededor de la Tiara.
No puedo hablar por mi otra mitad. Mack sonri, oprimiendo con fuerza la
mano de Sif. Pero esto? Esto es todo lo que yo necesito.

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12
SECCIN MISIONAL MENOR DEL COVENANT

Dadab haba apagado todos los sistemas de la cpsula de salvamento que no


fueran fundamentales para conservar energa. Eso inclua las luces, pero poda ver con
claridad a Ms Ligero Que Algunos descansando contra el techo. El Huragok
resplandeca con una tenue luz rosa, no de un modo muy distinto a las medusas zap
que llenaban los mares salobres del mundo del que proceda el Unggoy. Pero ah era
donde terminaba la similitud; Ms Ligero Que Algunos tena un aspecto lastimero, no
de depredador. Tena los sacos de gas de la espalda casi deshinchados por completo, y
el rgano multicompartimentado que oscilaba en la parte final de la columna pareca
inslitamente largo y marchito, estirado como un globo desinflado.
Los tentculos cubiertos de cilios de la criatura apenas se movieron cuando
sugiri:

Prueba.
Dadab se apart la mscara de la cara con un tirn que emiti un chasquido
blando. Inhal con cautela. La cpsula estaba repleta de metano fro y viscoso que se
le peg a la parte posterior de la garganta y se escurri laringe abajo hasta los
pulmones.
Bueno, indic por seas, conteniendo el impulso de toser. Sujet la mscara al
arns del hombro para que no saliera flotando en la gravedad cero de la cpsula; pero
tambin para mantenerla a mano en caso de que necesitara una calada suplementaria
de su tanque.
Ms Ligero Que Algunos tembl, un ademn que era a partes iguales alivio y
agotamiento. A pesar de los muchos ajustes efectuados, el Huragok haba sido incapaz
de persuadir al sistema de soporte vital de la cpsula para que generara el metano que
Dadab necesitaba para sobrevivir. Mientras que a Ms Ligero Que Algunos lo haba
desconcertado lo que consideraba una limitacin absurda del hardware, para Dadab
aquello tena un sentido macabro: en caso de evacuacin, la capitana Kig-Yar haba
planeado dejar a su Dicono Unggoy atrs.
As pues, con uno de los tanques agotado y el segundo medio vaco, slo quedaba
una solucin: Ms Ligero Que Algunos tendra que producir metano l mismo.
El mejor lote hasta el momento!, indic Dadab por seas para animarle. El
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Huragok no respondi. En su lugar agarr una bolsa de comida que pasaba flotando,
se la meti en el hocico y empez a comer.
Dadab contempl cmo el espeso sedimento marrn ascenda veloz por el morro
y descenda por la columna en apretados nodos peristlticos. El estmago con aspecto
de gusano del Huragok se hinch, retorciendo y pellizcando el resto de tripas. Justo
cuando Dadab pensaba que era imposible que Ms Ligero Que Algunos pudiera comer
nada ms, ste retir el hocico de la bolsa, totalmente vaca, eruct y se qued
dormido de inmediato.
Los Huragoks no eran quisquillosos a la hora de comer. Para ellos, cualquier
sustancia adecuadamente hecha pur era apta para ser ingerida. Sus estmagos
transferan el material ms desagradable lo que otras especies consideraran basura,
o algo peor a los sacos anaerobios que colgaban de la parte baja de su columna
vertebral; eran sacos repletos de bacterias que convertan material orgnico en
energa, despidiendo metano y cantidades mnimas de cido sulfhdrico.
Por lo general, los Huragoks slo recurran a la digestin anaerobia como un
ltimo recurso. El metano era un gas pesado relacionado con el helio que llenaba un
buen nmero de sus sacos dorsales, e incluso cambios menores en el peso podan
causar cambios peligrosos en su flotabilidad. Adems, desde un punto de vista de
confort, lo que suceda era que a los Huragoks no les gustaba la sensacin de una
bolsa llena de bacterias oscilando entre su pareja de tentculos inferiores.
Sobrecargaba las extremidades y les disminua la movilidad, lo que haca ms difcil el
hablar.
Por desgracia, la cantidad de metano que Dadab requera exceda en mucho lo
que cualquier Huragok poda producir sin correr riesgos. La criatura tena que
succionar cantidades ingentes de comida para mantener el proceso bacteriano en
marcha, lo que lo volva muy pesado. Y para crear dosis lo bastante grandes, tena que
obligar a su saco anaerobio a inflarse, haciendo ms delgadas las paredes. En
resumidas cuentas, mantener con vida a Dadab era un proceso debilitador y doloroso
que habra sido del todo imposible en cualquier situacin que no fuese de gravedad
cero. De haber habido gravedad dentro de la cpsula, Ms Ligero Que Algunos no
habra tardado en desplomarse contra el suelo.
Consciente del padecimiento de su compaero, Dadab sinti una culpabilidad
tremenda mientras contemplaba filtrarse el sedimento desde el estmago de Ms
Ligero Que Algunos al interior del saco anaerobio. Poco a poco las arrugadas
membranas empezaron a hincharse, volvindose de un amarillo desvado a medida
que las floraciones de bacterias del interior empezaban a trabajar en otra dosis.
Mucho ms tarde, cuando el ciclo hubo finalizado, el saco haba triplicado su
tamao, convirtindose en la mayor protuberancia del Huragok. Ms Ligero Que
Algunos se estremeci, y Dadab le agarr dos de los tentculos y se apuntal contra
la pared curva de la cpsula mientras el saco anaerobio abra su vlvula. El Huragok
revolote a la vez que liberaba una reluciente columna de metano. Cuando el saco
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qued vaco, la agrietada vlvula se cerr con un chillido lastimero. Dadab empuj
con delicadeza a su compaero de vuelta hacia el techo (donde sera menos probable
que chocara contra l) y solt las temblorosas extremidades. , Ms Ligero Que Algunos
haba llevado a cabo ya docenas de aquellas exhalaciones, cada una ms difcil que la
anterior. La criatura careca ya de la energa para monitorizar la presin de sus otros
sacos. Pronto gravedad cero o no perdera su turgencia esencial, se derrumbara
sobre s mismo y se asfixiara. Despus de eso, Dadab saba que su propia vida
dependera de durante cunto tiempo podra efectuar inhalaciones cortas y someras.
Pero en realidad le asustaba mucho ms lo que sucedera si viva.
Con pesar, ech una ojeada a las tres cajas aliengenas que su compaero haba
llevado a la cpsula. Flotando en la oscuridad, sus circuitos entrelazados lanzaban
destellos a la tenue luz del Huragok.
Conectar circuitos inteligentes estaba prohibido: era uno de los mayores pecados
del Covenant. El Dicono slo posea la comprensin de un seglar de por qu era as,
pero saba que el tab tena sus races en la larga guerra de los Forerunners contra un
parsito prodigioso conocido como el Flood. En aquella guerra, los Forerunners
haban distribuido inteligencias para contener y combatir a su enemigo. Pero de algn
modo su estrategia haba fracasado. El Flood haba contaminado algunas de aquellas
mentes artificiales y las haba vuelto contra sus creadores.
Tal y como Dadab comprenda las relevantes Sagradas Escrituras, el Flood haba
perecido en un ltimo suceso catastrfico. Los Forerunners activaron su arma
suprema: siete artefactos mticos en forma de aro conocidos conjuntamente como
Halo. Los Profetas predicaban que Halo no tan slo haba destruido el Flood, sino, de
algn modo, iniciado el Gran Viaje de los Forerunners.
En los ltimos tiempos, los Profetas haban empezado a quitar importancia al
mito, promoviendo un enfoque ms comedido a la adivinacin que fomentaba la
menor acumulacin gradual de reliquias. Pero violar tabes de los Forerunners segua
siendo un pecado, y una de las grandes cargas del diaconato de Dadab era el pleno
conocimiento del castigo para cada transgresin. Para el pecado de la denominada
asociacin de inteligencias: la muerte en esta vida y la condenacin en la otra. Pero
Dadab tambin saba que conectar las cajas aliengenas era esencial si queran tener
alguna esperanza de ser rescatados.
La cpsula Kig-Yar careca de una baliza de seales de largo alcance, lo que no
habra tenido mayor relevancia en territorio Covenant, donde las naves usaban los
escneres con regularidad en busca de nufragos. Pero all fuera, en mitad de ninguna
parte, un salvador slo sabra buscar dos lugares: el punto de contacto del Minor
Transgression con el primer navo aliengena, y las coordenadas en las que Dadab
haba vuelto a poner en marcha el Luminar; los ltimos dos lugares desde los que la
nave Kig-Yar haba efectuado transmisiones.
Teniendo en cuenta que era muy probable que el ltimo no tardara en estar
plagado de ms de los violentos aliengenas, retroceder era la eleccin ms prudente.
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Pero la cpsula no tena ningn registro de los viajes del Minor Transgression,
necesitara informacin de las cajas aliengenas. Antes de pasar esa informacin, el
Huragok haba querido que las cajas llegaran a un acuerdo sobre las coordenadas
adecuadas. La cpsula slo tena combustible suficiente para un salto ms, e incluso
Dadab haba estado de acuerdo en que necesitaban hacerlo bien.
Con el primer tanque de metano menguando, el Dicono haba observado con
aterrada resignacin mientras el Huragok exploraba los interiores de las cajas con los
tentculos, persuadiendo a sus circuitos para que se unieran, comprendiendo poco
a poco ms de su sencillo lenguaje binario y pasando luego la informacin relevante a
la cpsula.
Al final, los pecaminosos esfuerzos de Ms Ligero Que Algunos haban tenido su
compensacin. La cpsula abandon su salto justo en mitad de una esfera de
escombros en expansin que una veloz exploracin con el sensor identific de forma
fehaciente como los restos del primer navo aliengena. Por un momento, a Dadab se
le levant el nimo. No obstante su retahla de transgresiones conspiracin para dar
falso testimonio, cmplice de la destruccin de propiedad del ministerio,
amotinamiento, no podran quiz los Profetas ser clementes con l? Al final haba
hecho lo correcto: sacar a la luz la traicin de ChurR-Yar y transmitir la localizacin
del relicario. Tena la esperanza de que eso contara de algn modo.
Pero entonces lleg la revelacin de que el sistema de soporte vital de la cpsula
tena un grave defecto. Y tras muchos ciclos sin ninguna seal de rescate, Dadab se
haba sumido en una profunda depresin. Morir gimi para s, flotando en un
revoltijo de bolsas de comida arrugadas y su propia porquera cuidadosamente
envasada, sin siquiera haber tenido una oportunidad de suplicar a los Profetas que
me perdonaran!
El Dicono se haba permitido autocompadecerse de aquel modo durante
bastante tiempo, hasta que el estrs de la produccin de metano de Ms Ligero Que
Algunos result demasiado difcil de ignorar. Y en aquel momento la autocompasin
de Dadab dio paso a algo menos censurable: vergenza. Pues si bien l podra
enfrentarse a castigos terribles en el futuro, el Huragok sufra lo indecible en aquellos
momentos y exclusivamente para ayudar al Dicono.
Dadab tom una profunda bocanada de metano y la retuvo; dej que el fro del
desinteresado esfuerzo de su amigo le penetrara profundamente en el pecho. Se volvi
hacia el panel de control de la cpsula, apart a un lado las cajas aliengenas, y golpe
el interruptor hologrfico que devolvera la energa al limitado equipo sensor del
vehculo. Los dos sobreviviremos a esto jur para s escuchando el chirrido de los
agotados sacos del Huragok. Y a lo que sea que suceda despus.
Tan cansado de dormir como de cualquiera de las escasas distracciones de la
cpsula, Dadab mantuvo su puesto ante el panel, supervisando los sensores en busca
de cualquier indicio de que se aproximara una nave. Intent respirar lo menos
posible, y slo interrumpi la vigilancia para ayudar al Huragok a alimentarse.
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Transcurrieron muchos ms ciclos. Todo ese tiempo, las cajas aliengenas tararearon
sus blasfemias mezquinas, y los sacos de Ms Ligero Que Algunos se hincharon y
encogieron hasta que sin advertencia previa la cpsula detect una seal de salto
a poca distancia y Dadab se permiti por fin el lujo de sentir alivio.
Navo nufrago, aqu el crucero Rapid Conversin. El saludo retumb por
toda la cpsula.
Ms Ligero Que Algunos emiti un silbido de dolor mientras Dadab buscaba
torpemente el interruptor que reducira el volumen de la transmisin.
Respondan si pueden continu la voz a un nivel ms razonable.
Estamos vivos, Rapid Conversion\ respondi Dadab, con la voz quebrndose
por falta de uso. Pero nuestra situacin es angustiosa!
Durante los ltimos ciclos el apetito del Huragok haba decado. El saco anaerobio
produca ya tan slo una fraccin de su capacidad anterior, y muchos de los sacos
dorsales de su compaero se haban cerrado por completo a medida que las
membranas se secaban y plegaban sobre s mismas.
Se lo suplico jade Dadab, que alarg la mano y tom una calada
entrecortada del casi vaco segundo tanque. Por favor, dense prisa!
Mantenga la calma gru la voz. Pronto los traern a bordo.
Dadab hizo todo lo posible por obedecer. Inhal el cada vez ms escaso metano de
la cpsula con veloces tragos superficiales, recurriendo slo a la mscara cuando el
ardor de sus pulmones resultaba insoportable. Pero en algn momento debi de
abstenerse durante demasiado tiempo porque su mundo se oscureci y se desplom.
Cuando despert, estaba tumbado sobre el vientre en el suelo, y pudo or el siseo de
metano fresco manando al interior de la cpsula.
Las fosas nasales de Dadab se ensancharon. El gas tena un sabor amargo, pero
pens que jams haba saboreado nada ms delicioso. Con un gruido satisfecho, gir
el cuello para mirar arriba, a Ms Ligero Que Algunos y qued anonadado al ver a la
criatura desplomada en el suelo junto a l.
Estaban dentro del crucero, comprendi, y su gravedad artificial haba penetrado
en la cpsula!
De improviso, sonaron unos araazos furtivos en la escotilla. Algo intentaba
abrirse paso al interior.
Paren! chill Dadab.
Se puso en pie de un salto, pero las piernas se doblaron al instante bajo l. Los
msculos estaban atrofiados al haber estado flotando en gravedad cero, y el Dicono
se vio obligado a reptar por el suelo hasta el panel de control.
No abran la escotilla! grit, dando un manotazo al interruptor que activaba
el campo de estasis de la cpsula.
Al instante, el aire chisporrote y se espes. Un poco demasiado tarde
comprendi que el interruptor poda hacer ms cosas.
Los cohetes propulsores de la cpsula se encendieron con un rugido
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ensordecedor, y el vehculo brinc al frente con un chirrido de metal contra metal,


luego se detuvo con un monumental estrpito. El morro de la cpsula se aboll hacia
el interior, aplastando las tres cajas aliengenas contra el panel de control.
Refrenado por el campo de energa, Dadab no sinti los efectos de la aceleracin
ni del impacto. Pero s not un dolor abrasador en el brazo izquierdo. Las cajas
haban estallado, y si bien el campo haba detenido en seguida la metralla, un
fragmento afilado dispuso de la velocidad suficiente para cortar a Dadab en su
recorrido, hendiendo la endurecida piel justo por debajo del hombro. Sin hacer caso
del dolor, Dadab agarr los tentculos del Huragok y alz a la criatura del suelo. Su
piel, por lo general pegajosa, tena un tacto seco. El Dicono supo que no era una
buena seal.
Con toda la rapidez que consider segura, manej los tentculos de Ms Ligero
Que Algunos hasta que ste estuvo en una postura natural; el hocico alzado, el saco
anaerobio colgando por debajo. Suspendido en el campo, los sacos menos daados de
la criatura empezaron a inflarse. Pero Dadab saba que hara falta tiempo antes de que
su amigo estuviese preparado para flotar sin ayuda. Alarg la mano a toda prisa hacia
el panel de control y golpe un interruptor para bloquear la escotilla.
El sonido de fuertes pisadas anunci la llegada de algo enorme en el exterior de la
cpsula.
Por los Profetas tron una voz, Estis locos?
No tuve eleccin replic Dadab.
La escotilla traquete, zarandeando todo el vehculo.
Salid ahora mismo! retumb la voz.
Dadab la reconoci como la misma que haba transmitido el saludo inicial, y supo
que no era Kig-Yar, ni Unggoy, ni Sangheili y desde luego no la de un SanShyuum.
Eso dejaba una nica posibilidad.
No lo har. La voz de Dadab tembl mientras pensaba en quin deba de ser
el propietario del orgullo que podra estar ofendiendo. Mi Huragok ha perdido el
equilibrio. Lo siento, pero tendrs que esperar.
Si Maccabeus hubiera estado en el puente del crucero, habra tenido conocimiento
al instante del accidente en el hangar. Pero all, dentro de la sala de los festines del
Rapid Conversion, el caudillo Jiralhanae haba prohibido toda comunicacin. La
manada de Maccabeus estaba a punto de alimentarse, y aquello no poda tolerar
ninguna interrupcin.
Dado que los Jiralhanaes elegan a sus lderes antes que nada por sus habilidades
fsicas, no era ninguna sorpresa que Maccabeus fuera el seor del crucero. De pie
sobre dos piernas gruesas como troncos, el caudillo era todo un gigante: una cabeza
ms alto que cualquier Sangheili, y mucho ms grande. Una musculatura nervuda
ondulaba bajo la piel elefantina, y mechones de pelo plateado brotaban de los agujeros
para brazos y cabeza del tabardo de cuero. Estaba calvo, pero la amplia mandbula
mostraba unas patillas enormes y erizadas.
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No obstante el feroz aspecto musculoso, el caudillo mostraba un porte extrao.


Con los pies plantados como si fuera a embestir violentamente, estaba de pie en el
centro de la sala de los festines con ambos brazos extendidos atrs; una postura que
sugera que estaba a punto de realizar un poderoso salto. Pero una nica lnea de
sudor goteando de la punta de la amplia nariz dejaba claro que Maccabeus haba
mantenido la precaria posicin durante bastante tiempo. Y sin embargo, apenas
mova un msculo.
Los otros ocho machos que componan la manada del caudillo no estaban tan
relajados en absoluto. Dispuestos en semicrculo detrs de Maccabeus, todos
mantenan la misma postura, pero sus pellejos canela y marrn estaban empapados
de sudor. Todos haban comenzado a temblar, y unos pocos estaban sin lugar a dudas
tan incmodos que haban empezado a cambiar la posicin de los pies sobre el suelo
de pizarra de la sala.
Para ser justos, la manada estaba desesperadamente cansada y hambrienta.
Maccabeus los haba tenido a todos en sus puestos mucho antes del regreso de la
Rapid Conversion al espacio normal. Y aunque una serie de exploraciones no haban
encontrado nada salvo una cpsula de salvamento Kig-Yar, el caudillo los haba
mantenido en alerta mxima hasta que tuvo la seguridad de que, por lo dems, el
crucero estaba solo.
Tal cautela era inslita en un Jiralhanae. Pero la autoridad del caudillo sobre su
manada estaba basada en rgidas reglas de dominio. Y del mismo modo haba jurado
seguir las rdenes de su propio macho alfa, el viceministro de la Tranquilidad, quien
haba insistido en que Maccabeus actuara con toda la circunspeccin posible.
Cuando el Covenant descubri a los Jiralhanaes, stos haban concluido haca
poco una guerra mecanizada de desgaste en la que varias manadas superiores se
haban machacado unas a otras hasta retroceder a un estado preindustrial. Los
Jiralhanaes justo se estaban recuperando redescubriendo la radio, los cohetes y el
potencial para librar guerras con estas tecnologas cuando los primeros misioneros
SanShyuums aterrizaron en su poco productivo planeta.
Unas gruesas puertas dobles se abrieron de par en par en el extremo opuesto de la
sala del que ocupaba Maccabeus. Igual que las vigas entrelazadas que sostenan el
techo de la estancia, las puertas eran de acero forjado, surcado de imperfecciones
debido a un templado hecho a toda prisa. El metal era un material inslito en un
navo del Covenant, incluso uno tan viejo como el Rapid Conversin, pero de todas las
modificaciones que Maccabeus haba efectuado a su nave, donde ms esmero haba
puesto era en la sala de los festines. Haba querido que resultara autntica, hasta las
mismsimas lmparas de queroseno en sus soportes con patas en forma de garra,
cuyas mechas crepitantes iluminaban la habitacin con un veleidoso tono mbar.
Seis camareros Unggoys cruzaron la puerta tambaleantes, transportando una
enorme fuente de madera. La fuente era dos veces ms ancha que la altura de
cualquiera de los camareros, y su leve concavidad proporcionaba justo el sostn
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necesario para la resbaladiza carga que contena: el cuerpo reluciente de una bestia
espina. El dcil animal, que viva en rebaos, estaba servido boca arriba y con las
patas extendidas, y aun cuando los cocineros Unggoys de la nave haban retirado
diligentemente la cabeza y el cuello (que contenan altas concentraciones de
neurotoxinas), segua sin quedar apenas espacio suficiente en la bandeja para una
seleccin de salsas; reducciones grasosas de las sabrosas vsceras de la criatura.
El aroma embriagador de la carne perfectamente asada de la bestia espina hizo
gruir los estmagos Jiralhanaes. Pero todos siguieron manteniendo la postura
mientras los camareros depositaban a pulso la bandeja sobre dos caballetes de madera
manchada de grasa en mitad del mosaico de piedra del suelo. Los Unggoys hicieron
una reverencia a Maccabeus y volvieron a salir por donde haban entrado, cerrando
las puertas tan silenciosamente como los mal engrasados goznes permitieron.
Es as como mantenemos nuestra fe. La voz de Maccabeus retumb en su
pecho. Cmo honramos a Aquellos Que Recorrieron El Sendero.
En una flota dominada por Sangheilis, era raro que un Jiralhanae poseyera su
propia nave, y ya slo por ese motivo, Maccabeus tena el respeto de su manada. Pero
ellos honraban a su caudillo por un motivo distinto: su inquebrantable fe en la
promesa de los Forerunners y su Gran Viaje.
Por fin, Maccabeus balance los brazos y movi todo el peso del cuerpo al frente.
Avanz despacio hacia el mosaico: un mndala circular cuyo permetro estaba
dominado por siete anillos multicolores, cada uno de un mineral diferente. En el
centro de cada anillo haba una versin simplificada de un glifo Forerunner, la clase
de diseos bsicos que uno podra esperar ver en un manual sobre conceptos
religiosos ms avanzados.
El caudillo penetr en un anillo de fragmentos de obsidiana.
Abandono tron.
La Primera Era! rugi con fiereza la manada, con los dientes llenos de saliva
. Ignorancia y miedo!
Maccabeus avanz en el sentido de las agujas del reloj hasta un segundo anillo de
hierro.
Conflicto dijo con severidad.
La Segunda Era! Rivalidad y derramamiento de sangre!
Maccabeus haba elegido a su manada evaluando a cada miembro a medida que
pasaba de cachorro a adulto en base a la fuerza de las convicciones de cada uno.
Para l era la fe la que haca al guerrero, no la fuerza, la velocidad o la astucia (aunque
su manada posea todo ello y ms), y en momentos como el actual era cuando ms
satisfecho estaba con su seleccin.
Reconciliacin gru, ya en el interior de un anillo de jade pulido.
La Tercera! Humildad y fraternidad!
A pesar del hambre cada vez mayor, a la manada no se le ocurrira interrumpir a
su caudillo mientras realizaba la Progresin de las Eras, bendeca la carne y daba
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gracias por haber concluido el salto sanos y salvos. Jiralhanaes menos disciplinados
habran perdido rpidamente la paciencia y cado encima de la exquisita bestia sin
ninguna clase de miramientos.
Descubrimiento retumb el caudillo, detenindose en un anillo de geodas.
Las piedras partidas por la mitad se pegaron a sus pies igual que diminutas bocas
abiertas.
Cuarta! respondi la manada. Asombro y comprensin!
Conversin.
Quinta! Obediencia y libertad!
Duda.
Sexta! Fe y paciencia!
Por fin, Maccabeus lleg al ltimo anillo: brillantes escamas de aleacin
Forerunner donadas generosamente por los SanShyuums. Para los que crean, las
lminas centelleantes de alguna desconocida construccin divina eran lo ms valioso
del Rapid Conversion. Maccabeus tuvo cuidado de no tocarlas al penetrar en el anillo.
Reclamacin concluy con voz llena de reverencia.
Sptima! Viaje y salvacin! tron la manada ms alto an que antes.
Siete anillos para siete eras reflexion el caudillo. Para ayudarnos a recordar
Halo y su luz divina. Como todo Covenant devoto, Maccabeus crea que los Profetas
descubriran algn da los anillos sagrados y los usaran para iniciar el Gran Viaje;
para escapar de aquella existencia maldita, tal y como haban hecho antes los
Forerunners.
Pero entretanto, su manada comera.
Alabemos a los Sagrados Profetas salmodi. Qu podamos ayudar a
mantenerlos a salvo mientras trabajan para hallar el Sendero!
Su manada baj los brazos y volvieron a acomodar el peso sobre los talones. En
aquellos momentos tenan ya los tabardos empapados de un sudor con un olor
amargo. Un Jiralhanae balance los hombros; otro se rasc un picor exigente, pero
todos aguardaron sin quejarse a que su jefe eligiera la carne de su predileccin. Los
grandes muslos de la bestia espina, el enorme costillar, o incluso las achaparradas
patas delanteras eran las partes preferidas, pero Maccabeus tena un inslito bocado
favorito: la ms pequea de las cinco espinas que formaban la cresta del muy
arqueado lomo de la criatura.
Cocinado como era debido (y mientras el caudillo mova la espina adelante y atrs
para arrancarla, pudo darse cuenta que lo estaba), el apndice saldra disparado de la
base del cuello de la bestia, llevando con l la base del msculo; una tierna bola de
carne en un cono crujiente y grasiento: un aperitivo y un postre. Pero cuando el
caudillo acercaba la bola de carne a los labios con impaciencia, not una vibracin en
el cinturn. Transfiriendo la espina a la otra mano, Maccabeus activ su transmisor.
Habla dijo con aspereza, manteniendo la clera bajo control.
Los nufragos estn a bordo rezong el oficial de seguridad del Rapid
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Conversion, el nmero dos de Maccabeus.


Tienen reliquias en su poder?
No puedo decirlo.
Maccabeus sumergi la espina en un cuenco de salsa del borde de la bandeja.
Los registraste?
Se niegan a abandonar la cpsula.
De pie tan cerca de la bestia espina, las fosas nasales de Maccabeus quedaron
impregnadas de su aroma. Su apetito se haba despertado, pero quera saborear su
primer bocado sin distracciones.
Entonces tal vez deberas sacarlos.
La situacin es compleja. El tono del oficial de seguridad era a la vez contrito
y excitado. Creo, caudillo, que quiz desearas evaluarla por ti mismo.
De haber sido cualquier otro Jiralhanae, Maccabeus habra rugido una
reprimenda e iniciado su festn. Pero el oficial era el sobrino del caudillo, y si bien los
lazos de sangre no ofrecan ninguna inmunidad a la indisciplina (el caudillo exiga a
toda su manada los mismos altos niveles de obediencia), Maccabeus saba que si su
sobrino deca que la situacin en el hangar requera su atencin, as era. Extrajo la
espina del cuenco de salsa y le dio un enorme mordisco. Un tercio de la carne
desapareci en su boca. No se molest en masticar, limitndose a dejar que la carne
veteada de grasa resbalara por el gaznate, luego volvi a dejar la espina en la fuente.
Empezad dijo, pasando a grandes zancadas entre su famlica manada. Pero
tened cuidado de dejarme mi parte.
Se arranc el tabardo y lo arroj a un camarero Unggoy que permaneca de pie
junto a un segundo par de puertas de acero enfrente de la cocina. El pasillo situado al
otro lado no comparta nada de la artesana tradicional de la sala de los festines; como
los de la mayora de cualquier otro navo Covenant, todo eran superficies lisas
baadas en suave luz artificial. La nica diferencia consista en que haba
imperfecciones ms obvias: algunas de las tiras emisoras de luz del techo estaban
fundidas; las cerraduras hologrficas de algunas de las puertas titilaban; cerca del final
del pasillo, goteaba refrigerante de un conducto en lo alto que haba sido descuidado
durante tanto tiempo que el lquido verdoso haba bajado por la pared y dejado una
capa resbaladiza sobre el suelo.
A continuacin, Maccabeus lleg al ascensor gravitacional. No funcionaba, pero
lo que es ms, jams haba funcionado; por lo menos desde que l haba tomado
posesin de la nave. El hueco circular del ascensor discurra vertical a travs de todas
las cubiertas del Rapid Conversion, pero los Sangheilis haban quitado los circuitos
que controlaban sus generadores antigravedad, igual que haban hecho con los
circuitos del can de plasma y con una gran cantidad de otros sistemas avanzados.
La razn para aquel desvalijamiento sistemtico de tecnologa era simple: los
Sangheilis no confiaban en los Jiralhanaes.
Como parte del proceso de confirmacin de la especie, algunos de los
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comandantes Sangheilis haban declarado su firme sospecha ante el Consejo Supremo


de que la mentalidad de manada de los Jiralhanaes provocara invariablemente
conflictos entre las dos especies. Los dominantes Jiralhanaes siempre se abran paso
hasta la cima, arguyeron los comandantes, y no crean que ni siquiera la rgida
jerarqua del Covenant fuera a ser suficiente para moderar sus impulsos naturales.
Hasta que demostraran estar sometidos, haba que alentar con energa todos
aquellos impulsos pacficos que tuvieran. Era un argumento razonable, y el Consejo
Supremo impuso restricciones claras sobre los tipos de tecnologa que los Jiralhanaes
podan utilizar.
Y as pues pens Maccabeus, fuimos apartados a un lado debido al orgullo
de tener un propsito ms elevado. En lugar de presionar un interruptor hologrfico
para llamar un ascensor (uno de los sustitutos del ascensor gravitacional permisibles),
el caudillo se limit a descender por una escalerilla de mano; una de las cuatro
repartidas uniformemente por el hueco.
Al igual que las puertas y vigas de la sala de los festines, la estructura de las
peldaos era relativamente tosca. Aunque el frecuente uso haba alisado los
travesaos, haba rebabas a lo largo del pasamanos que indicaban una fabricacin
apresurada. Existan espacios vacos en cada cubierta, pero cruzarlos implicaba un
sencillo salto en un sentido u otro, segn la direccin en que uno viajaba. Para los
fornidos Jiralhanaes no era tanto una molestia como un ejercicio.
Maccabeus saba que los Unggoys, cargados con sus tanques, que en aquellos
momentos suban por las escaleras entre jadeos y resoplidos, podran muy bien
discrepar de aquel ltimo punto; pero aquellas criaturas ms bajas eran tambin
sumamente giles, y cuando el caudillo inici el descenso al hangar, un Unggoy salt
a otra escalerilla y lo dej pasar. Aquella clase de flexibilidad haca que las escaleras
resultaran ms prcticas que un ascensor, que habra limitado el viaje a todo el
mundo arriba o todo el mundo abajo. Pero Maccabeus saba que las escaleras posean
una ventaja ms: tendan a mantenerte humilde.
Antes de tomar el control del Rapid Conversion, haban obligado al caudillo a
mostrarlo a una delegacin Sangheili para que pudieran verificar que no haba
reparado ninguno de los sistemas proscritos. Pero la delegacin tena otro punto en
su agenda. Inmediatamente despus de que los dos comandantes y sus guardas Helios
hubieran subido a bordo, stos empezaron a enumerar todos los motivos por los que
el crucero ya no era digno de prestar servicio a los Sangheilis. En relacin al tamao
del muelle del hangar donde empez la visita, un comandante recalc lo pequeo que
era el espacio; que slo poda contener un puado de naves y slo aquellas de clase
inferior.
A medida que la lista de defectos creca, Maccabeus haba asentido con educacin
mientras conduca lentamente al grupo hacia el hueco del ascensor. El segundo
comandante se haba jactado de que los montacargas gravitacionales eran ahora
omnipresentes incluso en las naves Sangheilis ms pequeas, y el primero critic que
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slo en una nave como aqulla que tendra un mejor uso dedicada a prcticas de
tiro hallara uno un artefacto tan obsoleto como un ascensor mecnico.
Por supuesto haba dicho con desdn el comandante Sangheili,
pronunciando la siguiente frase de una ensayada crtica. Dadas las limitaciones de
su tripulacin, me pregunto cunto tiempo incluso un sistema tan simple
permanecer operativo.
Tienen razn, mis seores haba respondido Maccabeus con gran seriedad en
la profunda voz. A decir verdad, el ascensor result estar tan fuera de nuestras
aptitudes que nos vimos obligados a retirarlo.
Los comandantes Sangheilis haban intercambiado una mirada confundida. Pero
antes de que cualquiera de ellos pudiera preguntar en qu modo tena pensado
Maccabeus que inspeccionaran las cubiertas superiores, el caudillo haba usado los
poderosos brazos para izarse a una escalerilla, dejando a los Sangheilis mirando
atnitos a lo alto a travs del hueco del ascensor.
A lo largo de su vida, Maccabeus haba humillado a muchos enemigos. Pero pocas
victorias haban resultado tan satisfactorias como or a aquellos Sangheilis pomposos
subiendo y bajando penosamente por las escaleras. Al contrario que los Jiralhanaes (y
todas las dems especies bpedas del Covenant), las rodillas de los Sangheilis se
doblaban al frente, no hacia atrs. El inusual tipo de articulacin no obstaculizaba sus
movimientos en el suelo, pero dificultaba trepar. Cuando finalizaron la inspeccin,
los Sangheilis estaban agotados, mortificados y ms que contentos de tener al
deteriorado crucero y al astuto brbaro que era su capitn fuera de su flota.
El agradable recuerdo mantuvo a Maccabeus de un razonable buen humor incluso
mientras dejaba atrs de un salto un pasillo con intermitentes smbolos triangulares.
Tales smbolos indicaban qu partes de la nave se hallaban en mal estado en
algunos casos de un modo peligroso y permanecan cerradas por la propia
seguridad de la tripulacin.
En este sentido, Maccabeus lo saba, eran los Sangheilis los que rean los ltimos.
Su tripulacin tena unas habilidades tcnicas limitadas. Haban dedicado sus
esfuerzos tan slo a impedir que los limitados sistemas del Rapid Conversion se
vinieran abajo, y en el pasado, el poderoso navo no era ms que el remolcador de
reconocimiento del Ministerio de la Tranquilidad que los Sangheilis le permitan ser.
El nimo del caudillo haba decado cuando por fin lleg al fondo del hueco de
ascensor. Pero cuando se columpi al interior del pasillo que conduca a la cmara
estanca del hangar, el pesimismo se transform rpidamente en inquietud. Haba
muerte en el hangar. Poda olera.
Cuando la puerta giratoria de la cmara estanca se abri, lo primero que vio el
caudillo fue una marca de quemadura que recorra toda la longitud del suelo del
hangar. A cada lado de la marca haba los caparazones carbonizados de al menos una
docena de Yanmees : grandes insectos inteligentes responsables del mantenimiento
del Rapid Conversion. Otras aladas criaturas de caparazn duro estaban encaramadas
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a los cascos ahorquillados de las cuatro naves de desembarco Spirit. Los luminosos
ojos compuestos de los Yanmees estaban fijos en la causa de la carnicera: una
cpsula de salvamento Kig-Yar que haba salido disparada a travs del hangar.
Los insectos muertos no inmutaron a Maccabeus; ms de un centenar de
Yanmees infestaban las cubiertas ms clidas que rodeaban el impulsor de salto del
Rapid Conversion, y si bien era cierto que no se reproducan sin una reina, su prdida
palideca comparada con la otra vctima de la cpsula: una de las naves de desembarco
Spirit. La cabina baja de la nave haba detenido el avance del vehculo, salvando a otro
Spirit que tena al lado. Pero la cpsula haba separado la cabina de sus dos alargadas
plataformas para la tropa, aplastndola contra la pared opuesta situada a un lado de la
salida del titilante campo de energa del hangar.
El Spirit era un siniestro total. Los daos causados por la cpsula estaban mucho
ms all de las habilidades de los Yanmees.
Maccabeus mont en clera. Unas pocas furiosas zancadas ms tarde ya haba
cruzado el hangar hasta donde estaba su sobrino de pie junto a la abollada cpsula. El
Jiralhanae ms joven era como un yunque, pesado y fornido, y estaba cubierto de
hirsuto pelo negro; desde la cresta recortada de la cabeza a los mechones que tena
sobre los anchos pies de dos dedos. Pero el pelaje mostraba ya salpicaduras del
plateado ms maduro de su to. Si haba que juzgar slo por el color, el joven estaba
destinado a alcanzar la grandeza.
Aunque a juzgar por este desastre mascull Maccabeus para s, todava tiene
mucho que aprender.
Lamento haber perturbado el festn, to.
Mi carne seguir intacta, Tartarus. El caudillo dirigi una mirada iracunda a
su sobrino. Mi paciencia no. Qu es lo que queras que viera?
Tartarus grit una orden al dcimo y ltimo miembro de la manada de
Maccabeus, un monstruo de color pardo de nombre Vorenus que estaba de pie junto
a la cpsula. Vorenus alz un puo y asest fuertes golpes cortos y secos a la escotilla
de la parte superior. Transcurri un momento, hubo un sonido ahogado de
mecanismos neumticos al descorrerse el pestillo de la escotilla, y a continuacin
asom el rostro cubierto por una mscara de un Unggoy.
Est bien tu compaero? pregunt Tartarus.
Est mejor respondi Dadab.
Las patillas del caudillo se erizaron. Detectaba un atisbo de terquedad en la voz
del Unggoy? Aquellas criaturas no eran conocidas precisamente por su valor. Pero
entonces advirti que el Unggoy llevaba la tnica naranja de un Dicono. No era un
rango elevado, pero s que sealaba a la criatura como un representante oficial
ministerial.
Entonces scalo gru Tartarus.
Un Jiralhanae de menor vala habra desgarrado a aquel Unggoy lleno de nfulas
miembro a miembro; pero Maccabeus oli ms excitacin que clera en el olor de su
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sobrino.
Los Jiralhanaes exhiban sus emociones va cambios severos en feromonas que
despedan olores acres. Y si bien Tartarus aprendera a controlar aquellos cambios a
medida que se hiciera mayor, no poda evitar telegrafiar que haba algo emocionante
dentro de la cpsula. Pero el caudillo no tuvo ni idea de cmo de emocionante hasta
que el Dicono, ahora con los pies achaparrados colocados a horcajadas sobre la
escotilla, alarg los brazos al interior de la cpsula y alz con cuidado al Huragok a la
vista de todos.
Era un artculo de fe que los Profetas estaban excepcionalmente cualificados para
manejar las sagradas reliquias de los Forerunners; que los SanShyuums, ms que
cualquier otra especie del Covenant, posean la inteligencia requerida para crear
tecnologas prcticas a partir de los diseos complejos de las reliquias. Pero si bien era
blasfemia admitirlo, todo el mundo en el Covenant saba que los esfuerzos de los
Profetas reciban una gran ayuda de los Huragoks. Maccabeus saba que aquellas
criaturas posean una extraa comprensin de los objetos de los Forerunners. Y
podan arreglar casi cualquier cosa que tocaban
El caudillo solt una carcajada tan inesperadamente jovial que hizo que los
Yanmees salieran huyendo y desaparecieran en el interior de los conductos al
descubierto del hangar. De todas las restricciones de los Sangheilis, no permitir que
un Huragok se uniera a la tripulacin haba sido la ms perniciosa. Pero ahora aqu
tena uno. Y aunque sera un delito grave permitir que la criatura arreglara sistemas
inhabilitados a propsito, ni siquiera los Sangheilis podran quejarse si llevaba a cabo
reparaciones necesarias.
Un inicio auspicioso para nuestra caza, Tartarus! El caudillo palme con una
zarpa el hombro de su sobrino y le dio una jubilosa sacudida. Vamos! De vuelta a
la bestia mientras todava tiene carne para que podamos elegir! Maccabeus se
volvi hacia Dadab, que en aquellos momentos entregaba con cuidado el Huragok a
Vorenus. Y si no es as tron en el mismo tono cordial, entonces nuestro
nuevo Dicono bendecir una segunda fuente!

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13
HARVEST, 9 FEBRERO 2525

Avery yaca boca abajo, rodeado de trigo en maduracin. Los tallos verdes eran
tan altos y los granos tan gordos que el sol llameante no haba conseguido alcanzar el
suelo. La aterronada capa superior de tierra resultaba fresca a travs del traje de faena,
y Avery haba cambiado la acostumbrada gorra reglamentaria por un boonie: un
sombrero blando de ala ancha con una tira de lona cosida holgadamente alrededor de
la copa. A primeras horas del da, haba entretejido tallos de trigo en la tira, y aun
cuando los tallos estaban ahora doblados y rados, en tanto que Avery permaneciera
pegado al suelo estaba bien camuflado.
Con la bolsa del rifle arrastrando tras l, Avery haba gateado casi tres kilmetros
desde el Warthog aparcado hasta el complejo del reactor de Harvest. En el trayecto
haba coronado una elevacin larga y baja que la capitana de corbeta Al-Cygni le
haba dicho que en realidad era el enterrado impulsor de masa. Para mantener el
artefacto oculto a los ojos de aliengenas, los JOTUN de Mack haban cubierto la
elevacin con tepes cuadrados de tierra y trigo vivo extrados de otros campos.
Tenindolo todo en cuenta, el lento avance haba ocupado a Avery ms de dos
horas. Pero a l le preocupaba el sigilo, no la velocidad. De hecho, en los ltimos diez
minutos no se haba movido en absoluto; la vista ms animada de que disfrutaba era
el reflejo del trigo susurrante en las gafas de tirador con cristales dorados.
Estas formaban parte del equipo y armas que la capitana de corbeta haba dado a
los marines. Como el rifle de combate BR55 que Avery llevaba en la bolsa, las gafas
eran un prototipo: un material recin salido de un laboratorio de investigacin de la
ONI. Reenfocando la mirada, Avery comprob un enlace COM en la esquina superior
del lente izquierdo de las gafas, donde un HUD diminuto confirm su posicin exacta
en Harvest, a escasamente quinientos metros al oeste del complejo.
Justo delante, el campo iniciaba una pendiente. Avery saba que todo lo que tena
que hacer era arrastrarse unos pocos metros ms y el trigo empezara a ser menos
espeso. Eso le proporcionara una buena lnea de visin de las defensas de los reclutas
y lo colocara en posicin para ejecutar su parte del asalto que haba planeado con el
sargento mayor Byrne. Pero la cobertura ms escasa proporcionara tambin a los
milicianos la mejor oportunidad que haban tenido en todo el da de descubrir a
Avery, y ste planeaba permanecer quieto donde estaba hasta estar seguro de tener
ventaja.
Muy despacio, Avery alarg la mano entre las piernas, solt los cierres de plstico
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de la bolsa del rifle, y sac su BR55. Tras la pelea a bordo del carguero, Avery haba
pasado gran cantidad de tiempo con el arma en el campo de tiro de la guarnicin,
evaluando su potencial en comparacin con el rifle de asalto reglamentario MA5 de
ios reclutas. El BR55 comparta el diseo bullpup del MA5 (ranura del cargador y
recmara situadas detrs del gatillo), pero estaba provisto de mirilla ptica y
disparaba proyectiles de 9,5 milmetros semiperforantes. Tcnicamente, el BR55 era
un rifle indicado para un tirador. Pero era lo ms parecido a una arma de
francotirador del arsenal de la capitana de corbeta Al-Cygni, y Avery saba por su
trabajo en el campo de tiro que posea una precisin letal hasta los novecientos
metros, mucho ms lejos que el MA5.
Haba entregado uno de los otros tres BR55 de Al-Cygni a Jenkins. Byrne se haba
quedado con uno, y adjudicado el ltimo rifle de combate a un recluta de mediana
edad que se estaba quedando calvo llamado Critchley, proporcionando al segundo
pelotn su propio tirador. Durante la ltima sesin en el campo de tiro, Avery haba
observado como Jenkins y Critchley dejaban grupos de perforaciones perfectamente
pegadas unas a otras en blancos situados a quinientos metros. Y esperaba en
perjuicio de s mismo que seran igual de precisos en el ejercicio de fuego real que
iban a realizar hoy.
Si al menos fuera tan sencillo como ensearles a disparar, pens con el
entrecejo fruncido. Sac un cargador del chaleco antibalas de asalto de nylon negro y
lo desliz en silencio dentro del rifle. Pero ser certero no te converta en un asesino,
que era de lo que trataba el combate: matar al enemigo antes de que l te matase.
Avery estaba seguro de que los aliengenas lo comprendan (tena la cicatriz para
demostrarlo), pero los reclutas no tenan ni idea de cmo era realmente un combate, y
eso era algo que Byrne, Ponder y l saban que tenan que solucionar tan pronto como
fuera posible.
El problema era que haba demasiadas cosas sobre los aliengenas que los marines
no saban. Y al final acordaron que tendran que llevar a cabo unas cuantas
asunciones bsicas sobre su enemigo y sus hombres si queran que la milicia
opusiera una resistencia efectiva: primero, los aliengenas regresaran con una fuerza
mayor y ms competente; segundo, el combate sera en tierra y defensivo. Con tiempo
suficiente, Avery tena la esperanza de que se podra entrenar a la milicia para
mantener una guerra de guerrillas. Pero la tercera y ltima asuncin era que el tiempo
era un lujo del que no disponan. Avery y los dems estuvieron de acuerdo: los
aliengenas estaran de vuelta mucho antes de que los milicianos hubieran aprendido
nada que no fuera lo esencial sobre el modo de combatir de unidades pequeas.
Desde luego, el capitn y sus sargentos mayores no contaron a sus reclutas nada
de esto. En su lugar siguieron fomentando el engao de una visita de una delegacin
de la autoridad colonial y un posible ataque de los Insurrectos. A ninguno le gustaba
mentir a sus hombres, pero tranquilizaba sus conciencias el saber que los reclutas
necesitaran dominar las mismas habilidades bsicas de ocultacin, coordinacin y
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comunicacin si queran tener una posibilidad contra el enemigo extraterrestre.


Avery oy el lejano zumbido de motores elctricos y ech un vistazo por encima
del hombro. Epsilon Indi estaba tan bajo en el cielo en aquellos momentos que
incluso con las gafas puestas slo poda contemplar al astro durante unos pocos
segundos antes de cerrarlos en un guio lloroso. Hizo una mueca de satisfaccin. Tal
y como haba planeado, cualquier recluta que patrullara la alambrada del permetro
oeste del complejo tendra exactamente el mismo problema, y ninguno de ellos
llevaba gafas. Lo que podra haber sido otra ventaja injusta si a Avery y Byrne no los
superaran por treinta y seis a uno.
Cuando el zumbido de motores son ms cerca, Avery se puso en tensin y se
prepar para gatear al frente. Mantened los ojos abiertos. Esperad lo inesperado,
haba advertido a su pelotn. Por su bien, esperaba que hubiesen prestado atencin.
Pero si no lo haban hecho
Trepador, aqu reptante susurr en el micro que llevaba en la garganta.
Acribllalos.
Aprenderan una leccin valiosa de todos modos.

* * *
Huele la mar de bien. Jenkins coloc la mejilla contra la culata de plstico duro
de su BR55 y lanz a Forsell una mirada de soslayo. Qu es?
Los reclutas yacan uno junto al otro, de cara al nico portn del complejo del
reactor: una abertura en la zona occidental de la alambrada de tela metlica de tres
metros de altura que rodeaba la instalacin.
Forsell dio un mordisco a una barrita energtica envuelta en papel de plata.
Avellanas con miel. Mastic y trag sin apartar los ojos de su mira telescpica
. Quieres un poco?
Hay alguna parte por la que no hayas pasado la lengua? pregunt Jenkins.
No.
Estupendo.
Forsell se encogi de hombros a modo de disculpa y se introdujo el resto de la
barrita en la boca.
Jenkins saba que era culpa suya que estuviera hambriento. Haba estado tan
concentrado en aquel ejercicio de este da que apenas haba desayunado en el
comedor de la guarnicin.
De hecho, haba estado tan seguro de que los sargentos mayores atacaran cuando
los reclutas tuvieran las cabezas metidas en sus almuerzos, que se haba saltado la
comida por completo; haba dejado que Forsell cogiera lo que quisiera de su comida
preparada (MRE). Por desgracia, Forsell lo haba cogido todo, y ahora Jenkins no
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tena otra cosa en el estmago que bilis y ansiedad.


Los dos reclutas llevaban cascos que les cubran las orejas, encajados muy bajos
sobre las cejas, pintados para hacer juego con el moteado uniforme de faena caqui. El
color les habra sido de gran ayuda en el trigo circundante, pero no era tan til en su
actual posicin: el tejado de una torre de polycrete de dos pisos en el centro del
complejo que cubra el reactor as como el centro de datos de Mack.
Una alarma aguda tintine en un altavoz del casco de Jenkins. Bajo la supervisin
del capitn Ponder, los reclutas haban instalado rastreadores de movimiento por
todo el permetro, regulando las unidades montadas en postes al mximo de
sensibilidad. Si bien esto les proporcionaba cobertura ms all de los mil metros, los
rastreadores no hacan ms que devolver ecos de fantasmas: enjambres de abejas,
bandadas de estorninos y ahora una escuadrilla de fumigadores JOTUN.
Guiando los ojos por delante de Forsell, Jenkins contempl cmo un tro de los
aviones de morro cnico y alas finas se acercaba al trigo del lado occidental. Los
fumigadores haban estado realizando largas pasadas sinuosas todo el da rociando
una capa superficial de fungicida. Pero sta era la vez que pasaban ms cerca.
La nube blanca que dejaban tras ellos ondul en direccin al complejo,
provocando que los doce reclutas del segundo pelotn de la escuadra Bravo (2/B) que
custodiaban la alambrada oeste dieran la espalda a las sustancias qumicas que
transportaba el aire, se taparan la boca y tosieran. No eran indicaciones de ninguna
afectacin fsica real (Jenkins haba aplicado cantidad suficiente de los compuestos
orgnicos a las cosechas de su propia familia para saber que era del todo seguro
respirarlos), sino ms bien expresiones de la fatiga y descontento de los reclutas.
Qu hora es? pregunt Jenkins.
Forsell mir a Epsilon Indi con los ojos entornados.
Diecisis treinta. Ms o menos.
Casi la puesta de sol, pens Jenkins.
Dnde diablos estn?
Las reglas del ejercicio eran sencillas: para ganar, cualquiera de los bandos tena
que eliminar a la mitad del otro. Lo que significaba que Johnson y Byrne tendran que
derribar a treinta y seis reclutas mientras que los reclutas slo tenan que neutralizar a
uno de ellos. Con las probabilidades tan en contra de los sargentos mayores, haba
parecido probable que stos intentaran atacar pronto, antes de que los reclutas
estuvieran bien instalados.
Cuando los dos haban salido por el portn del complejo en su Warthog poco
despus de las 09.00, los reclutas se haban dividido a toda prisa en pelotones y
corrido a asegurar sectores diferentes del complejo.
Junto con el resto de la escuadra Alfa uno (1/A), Jenkins y Forsell haban ido a
toda prisa a la torre del reactor. La estructura, desgastada por los elementos, tena un
poco el aspecto de un pastel de cumpleaos: la segunda de las dos plantas circulares
tena un dimetro ms pequeo que la primera y estaba coronada por un grupo de
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antenas con aspecto de velas para el maser de Mack y otros dispositivos de


comunicacin. La torre era el nico edificio del complejo situado en la superficie, y el
nico edificio en cientos de kilmetros en todas direcciones.
Jenkins y Forsell haban subido dos tramos de escalerillas hasta el tejado de la
segunda planta y se haban dejado caer boca abajo; la postura ms estable para
disparar, si uno poda permitirse la prdida de movilidad. Apoyando su BR55 sobre la
mochila para disponer de un soporte adicional, Jenkins haba mirado por la mirilla
del rifle justo a tiempo de ver cmo el Warthog de los sargentos mayores abandonaba
la carretera pavimentada de acceso al complejo y se diriga al sur por la autova en
direccin a Utgard. Con la adrenalina a tope, Jenkins haba tirado al instante del
tirador de carga del rifle, haciendo pasar una bala a la recmara. Haba colocado el
selector de fuego a disparo nico, tensado el dedo sobre el gatillo, y luego nada.
Slo una hora tras otra de calor abrasador.
Los reclutas en seguida haban empezado a quejarse de que el propsito autntico
del ejercicio era ver cunto tiempo podan aguantar siendo unos imbciles. Un recluta
con sobrepeso y sin pelos en la lengua del 1/A llamado Osmo especul que Johnson y
Byrne haban ido a Utgard en busca de cerveza fra y un bar con aire acondicionado,
dejando que la luz achicharrante de Epsilon Indi ganara el ejercicio para ellos.
El ayudante mdico Healy les haba dicho a todos que cerraran el pico,
recalcando que siempre y cuando siguieran con los cascos puestos y se mantuvieran
hidratados estaran a salvo de una insolacin. Por su parte, el capitn Ponder haba
permanecido en su Warthog, aparcado a la sombra de una tienda porttil de triaje
cerca de la puerta de entrada, fumando con tranquilidad su cigarro Sweet William.
Una cerveza estara bien murmur Jenkins, escuchando cmo el sonido de
los motores de los fumigadores JOTUN se apagaba.
A pesar de que haba pasado el da tumbado sobre el estmago sin apenas
moverse, haba sudado a chorros. Haba al menos diez botellas de agua vacas
desperdigadas entre sus botas y las de Forsell, y Jenkins segua teniendo sed.
Ojos en el grande anunci Forsell, moviendo perezosamente la mira
telescpica hacia el este. Otra vez.
Girando la cabeza para seguir la mirada de su compaero, Jenkins vio una
solitaria cosechadora JOTUN: una mquina gigante pintada de azul oscuro con tiras
amarillas de adorno. Sus tres pares de ruedas descomunales giraban entre sacudidas
mientras pasaba por encima de un suave desnivel del terreno. Aunque la cosechadora
estaba al menos a un kilmetro de distancia, Jenkins no tuvo problemas para or el
quedo retumbo de su motor hbrido, elctrico y de etanol, de tres mil caballos de
fuerza mientras el vehculo empezaba a devorar el trigo que haba cuesta abajo.
La cosechadora haba pasado el da segando los campos orientales en amplias
franjas perpendiculares al complejo, estremeciendo el suelo cuando se acercaba a la
alambrada del permetro. En un principio, aquello haba puesto nerviosos a algunos
de los reclutas. Todos ellos haban visto JOTUN, desde luego, pero lo que era en
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esencia una segadora de csped de cincuenta metros de alto y ciento cincuenta metros
de largo provocaba un impulso bastante bsico de salir huyendo; incluso cuando uno
saba que una IA. tan capaz como Mack tena el control de sus circuitos.
Pero ahora, mientras la cosechadora volva a abalanzarse sobre el complejo, la
nica cosa que pareca nerviosa era el trigo. Ampliados en la mira del rifle de Jenkins,
los tallos temblaban ante el runruneo de los dientes de la cabeza giratoria de la
cosechadora, casi como si tuvieran algn conocimiento de su inminente trillado.
Te lo digo. sa es una serie cuatro dijo Forsell, prosiguiendo con una
discusin que haban mantenido todo el da.
Ni hablar replic Jenkins. Ves las gndolas?
Forsell escrut a travs de su mira una hilera de cestas angulares de metal sobre
ruedas que parecan engaosamente pequeas porque iban justo detrs del JOTUN.
S.
Estn recogiendo desde atrs.
Y qu?
Pues que eso es una caracterstica de la serie cinco. La cuatro arrojaba a los
costados.
Forsell pens en ello un segundo y luego se rindi con una incmoda admisin.
Hace unas cuantas estaciones que no nos hemos actualizado.
Jenkins hizo una mueca avergonzada. Haba olvidado que Forsell provena de una
familia modesta. No tan slo posean los padres del joven menos hectreas, sino que
su soja se venda por mucho menos que el maz y otros cereales de los Jenkins. Con
toda probabilidad, los padres de Forsell todava se las apaaban con un puado de
series dos de segunda mano.
Las cinco no valen lo que cuestan coment Jenkins, contemplando cmo las
gndolas se llenaban y luego retrocedan a toda prisa por encima de la elevacin hasta
un depsitomaglev cercano. Los motores hbridos son excesivamente caros, a
menos que uno procese su propio etanol
Eh. Tenemos algo. El cuerpo de Forsell se puso en tensin. Acaba de salir
de la autova.
Jenkins realine el rifle hacia el sur. Un nico vehculo un taxi verde y blanco
se aproximaba al complejo a gran velocidad. Durante un momento desapareci en el
fondo de una hondonada en la carretera de acceso.
Crees que son ellos? pregunt Forsell.
No lo s. Su compaero trag saliva con esfuerzo. Ser mejor avisar.
A todas las escuadras! Se acerca un vehculo!
Es esto una broma, Forsell? gru Stisen en el COM.
Byrne haba ascendido al polica de pelo oscuro a jefe de la 2/A, y le haba
asignado la proteccin de la puerta del complejo.
Hace demasiado calor para cualquiera de tus sandeces.
Mralo por ti mismo lo inst Jenkins.
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El tramo final de carretera era totalmente llano; una extensin recta de pavimento
peraltado hasta la puerta. Incluso sin ampliacin era imposible no ver el turismo.
Todos preparados! rugi Stisen a su escuadra, que estaba sentada en dos
grupos abrasados por el sol tras unos terraplenes de sacos de arena a cada lado de la
puerta. Dass, cbreme!
Jenkins oy movimiento en el tejado del primer piso, justo por debajo de su
posicin.
De pie, chicos! rugi Dass.
El jefe de la 1/A pesaba un poco ms de la cuenta, pero tambin era muy alto, y
como resultado, el ingeniero de mediana edad del maglev pareca ms fornido que
gordo.
Preparad las armas!
Mi rifle! gimote Osmo. No quiere cargar!
Cada vez que Osmo se pona tenso, su voz cambiaba a un registro infantil. Por lo
general era algo que haca rer a Jenkins, pero no en aquel momento.
Tira de tu cargador y luego vuelve a colocarlo indic Dass. Asegrate de
que entra del todo.
Jenkins oy el roce de metal contra metal, y luego el chasquido del cerrojo de un
rifle.
Lo siento, Dass.
No pasa nada. Pero tienes que calmarte. Concntrate.
Por el tono paciente pero enrgico, era fcil darse cuenta de que Dass era padre:
un chico y dos chicas.
Slo asegrate de vigilar a qu disparan gru Stisen.
El oficial de polica tena una personalidad quisquillosa que no haba hecho ms
que empeorar desde su derrota en la competicin con la pica de prcticas. A pesar de
lo mucho que Jenkins deseaba dejar fuera la voz de Stisen del canal de radio que todos
los reclutas compartan, saba que ste no andaba errado: 1 /A tendra que disparar
por delante de 2/A para alcanzar al turismo.
Dass respondi en un tono amistoso.
Haz tu trabajo, Stisen, y no tendrs nada de lo que preocuparte.
Aceptando el desafo, Stisen fue con paso decidido hasta el centro de la entrada.
Sosteniendo su MA5 contra el hombro derecho, extendi la mano izquierda en una
seal de alto. El vehculo aminor la velocidad y se detuvo a veinte metros de Stisen.
Durante unos pocos segundos, todos los reclutas se limitaron a contemplar con
atencin la turbulenta distorsin que el calor produca en el techo del vehculo.
Fuera del vehculo! Ahora! solt Stisen, apuntando con el arma al
parabrisas.
Pero las puertas del turismo permanecieron cerradas. Jenkins sinti que el
corazn le martilleaba en el pecho.
Lectura trmica? musit a Forsell, esperando que la ptica ms sofisticada de
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la mira telescpica pudiera confirmar si alguno de los sargentos mayores estaba en el


turismo.
Negativo respondi su compaero. Est todo blanco. El exterior est
demasiado caliente.
Primer equipo! vocifer Stisen. Acrquense!
Jenkins contempl cmo cuatro reclutas salan de detrs del terrapln occidental y
cruzaban con cautela la entrada, apuntando con los MA5 bien sujetos contra el
hombro. Rodearon el coche, dos por cada lado.
Burdick! Abra la puerta! Stisen hizo una sea a uno de sus hombres para
que avanzara.
Jenkins tom aire e hizo todo lo posible por sujetar el arma de un modo ms
relajado. Mientras exhalaba, dej que el retculo de la mira fuera a posarse en el lugar
donde imaginaba que estara la cabeza del conductor cuando saliera. Por alguna
razn, imagin el rostro del sargento mayor Byrne sonriendo burln en su punto de
mira. Burdick alarg la mano disponindose a cumplir la orden, pero justo cuando lo
haca las puertas de apertura vertical se abrieron de golpe. El recluta tuvo un instante
para dar un respingo, pero no tiempo suficiente para soltar un grito de sorpresa
mientras del turismo sala un fogonazo de vapor blanco. Al instante, Burdick se
desplom, igual que hicieron dos de los otros reclutas que flanqueaban el vehculo.
Todos ellos estaban salpicados de rojo brillante, como acribillados por la metralla.
Minas Claymore! gimi el solitario superviviente, y se apart penosamente
del turismo arrastrando una pierna inutilizada.
Todo el mundo atrs! rugi Stisen al resto de su escuadra a la vez que se
echaba al hombro el brazo del recluta que intentaba alejarse y lo arrastraba al interior
del recinto.
El jefe de la escuadra dispar una rfaga con una sola mano contra el parabrisas
del coche, pero en lugar de hacerse aicos, ste se torn rojo al instante: el mismo
color intenso que las heridas, en apariencia mortales, de los reclutas.
Para las maniobras, el MA5 de cada recluta se cargaba con proyectiles de
entrenamiento tctico (TTR). Estas balas tenan un cartucho de polmero plstico
para ayudar a mantener la velocidad en la boca del can y la trayectoria; para
emular, en todo lo posible, la balstica de un proyectil letal. Pero cada TTR contena
tambin una espoleta de proximidad que disolva el cartucho, convirtindolo en un
inofensivo manchurrn de pintura roja cuando estaba a diez centmetros de cualquier
superficie.
Inofensivo pero no inerte, se record Jenkins. La pintura era a la vez un potente
anestsico tctil y un reactivo que actuaba sobre unas nanofibras entretejidas en el
traje de faena de los reclutas provocando que las fibras se endurecieran al saturarse.
Traduccin: cuando te alcanzaban, te desvanecas y te congelabas. Un solo TTR en
cualquier punto de la extremidad la dejaba inservible. Mltiples proyectiles en el
pecho hacan que todo el uniforme quedara rgido, simulando una herida mortal. A
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Burdick y a los otros reclutas los haban alcanzado docenas de TTR procedentes de las
Claymore; cajas negras de plstico atornilladas al interior de las puertas del coche,
cubiertas ahora de condensacin procedente de su propulsante a base de CO.
Alto el fuego! grit Healy a la vez que corra al lado de Burdick, con un
botiqun mdico en la mano.
El recluta haba recibido la mayor parte de la explosin. Se haba quedado rgido
como una tabla y cado directamente de espaldas.
Cmo est, ayudante mdico? pregunt Ponder, bajando de su Warthog.
Healy extrajo un bastn azulado de metal del botiqun y lo pas por encima del
estmago de Burdick. Los circuitos del interior del bastn relajaron las nanofibras del
uniforme, y el ayudante mdico pudo sujetar al recluta por debajo de los brazos, tirar
de l hasta el coche y apoyarlo contra el neumtico delantero del lado del conductor.
Vivir repuso con sarcasmo.
Dio una palmadita a Burdick en el hombro y le coloc el MA5 en el regazo. Luego
fue a ver a los otros dos reclutas abatidos.
Jenkins lanz un suspiro de alivio. Saba que estaran perfectamente; que se
reanimaran con facilidad al final de las maniobras. Pero el ataque haba parecido
muy real, y el recluta pudo imaginar sin problemas una escena mucho ms truculenta
de haber contenido el turismo explosivos Innies. Estaba a punto de compartir sus
pensamientos con Forsell cuando Andersen, el recin ungido jefe del 1/B grit:
La cosechadora! No est girando!
Jenkins se volvi hacia el este y vio a Andersen y al resto de su escuadra
apartndose de la alambrada. La imponente JOTUN haba traspasado sin lugar a
dudas su acostumbrada lnea de giro y descenda como un blido hacia el complejo.
Al llegar la cosechadora a una gruesa franja de arcilla que bordeaba el campo, la
cabeza giratoria se clav en el endurecido terreno y qued trabada con un audible
chasquido de correas de distribucin. Pero la mquina no se inmut, se limit a alzar
el cabezal inutilizado en sus brazos hidrulicos y sigui rodando hacia la alambrada.
Los postes de acero y la alambrada metlica galvanizada se desmoronaron bajo el
primer par de neumticos de la cosechadora, luego se retorcieron alrededor de los
ejes. La valla ech chispas al entrar en contacto con la parte inferior de la mquina
cuando sta se detuvo, con la mitad de su longitud en el interior del complejo y la otra
fuera.
Para entonces, la JOTUN estaba cubierta de TTR. Los reclutas no haban
descubierto a ninguno de los sargentos mayores, pero eso no les haba impedido
apretar los gatillos presas de pnico incontrolado. En la confusin, nadie repar en la
granada lanzada por lo alto en direccin a la torre del reactor.
Agachaos! chill a voz en cuello Dass.
Pero era demasiado tarde. Jenkins apenas tuvo tiempo de esconder la cabeza tras
la mochila antes de que la granada explotara. Oy las salpicaduras de TTR en la pared
debajo de l, y supo incluso antes de que Osmo hablara que la mayor parte de la 1/A
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haba desaparecido.
Le han dado a Dass! gimi Osmo. Me han dado a m!
Arriesgndose a quedar al descubierto, Jenkins avanz a hurtadillas y ech un
vistazo al tejado de la segunda planta. Dass estaba inconsciente, igual que la mayora
de los reclutas de la 1/A, pero Osmo estaba perfectamente. Tumbado boca abajo, con
las manos sujetando con firmeza el casco, no haba advertido que el entumecimiento
de sus piernas se deba tan slo a que otro recluta haba cado sobre ellas.
Ests perfectamente, Oz! grit Jenkins por encima del frentico repiqueteo
de los MA5 del resto de la compaa de milicianos. Incorprate y
En aquel momento, tres TTR chocaron contra la pared de la primera planta, justo
por debajo de la cabeza de Jenkins; una rfaga de un rifle de combate.
Byrne! Est en la cosechadora! grit Forsell.
Si Jenkins hubiera intentado arrastrarse de vuelta a su mochila, le habran dado.
Pero algn instinto desconocido hasta entonces tom el mando cuando Jenkins, en
vez de ello, alz el rifle, divis a Byrne agachado entre el primer y segundo
segmento de la carrocera, y abri fuego. Aun cuando los disparos erraron el blanco,
empujaron al sargento mayor a abandonar su ya precaria posicin. Byrne se columpi
hasta una escalerilla que discurra por la parte posterior del primer segmento y se
dirigi a tierra firme.
Lo tengo! grit Jenkins, pasando el selector de fuego del rifle de
semiautomtico a rfaga.
Pero su fuego ms intenso slo apresur el descenso del sargento mayor Byrne,
que agarr los pasamanos de la escalerilla y resbal hasta el suelo sin molestarse en
tocar los peldaos con los pies. Cuando sus botas golpearon el asfalto, Byrne rod
entre los neumticos del JOTUN. All estaba bien a cubierto, aunque slo fuera
temporalmente, del fuego del rifle de Jenkins as como del fuego cruzado de las
escuadras de Andersen y Stisen.
Y una mierda! chill el jefe de la escuadra 2/A mientras TTR del arma de
Byrne salpicaban los sacos de arena situados cerca de la entrada. Critchley! grit
Stisen. Al frente!
Jenkins apret los dientes. No apreci que Stisen lo desafiara con el COM abierto.
Y adems, Critchley y su ojeador estaban colocados en el extremo septentrional del
tejado de la primera planta y se supona que deban cubrirle la espalda a Jenkins.
Dije que lo tena! replic Jenkins, acribillando con una rfaga el neumtico
del JOTUN.
Cllate, Jenkins! rugi Stisen. Critchley! Responde!
Pero el tirador del segundo pelotn no dijo una palabra.
Forsell, comprueba tu COM! grit Jenkins.
La placa de datos COM de cada recluta controlaba en todo momento los signos
vitales de ste, y si uno caa, la prdida quedaba registrada en la red local.
Critchley est muerto! respondi Forsell con voz anonadada. Como
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tambin todo el 1/C!


Qu?
Hemos perdido a todo el mundo en la alambrada oeste!
Jenkins vio el rifle de combate de Byrne centellear desde las sombras de debajo del
JOTUN. Uno de los reclutas del 1 /A lanz un grito a la vez que caa. Eso tienen que
ser cerca de treinta bajas, pens sombro, y dispar dos rfagas ms, luego rod
sobre el costado y cambi el cargador.
Stisen, vamos a dirigirnos atrs!
No, maldita sea! lo rebati Stisen, y luego se dirigi al jefe del 2/C, encargado
de custodiar la esquina nordeste del complejo: Habel! Moveos al oeste! Tiene que
ser Johnson!
Slo or el nombre de su sargento mayor hizo que a Jenkins se le hiciera un nudo
en el estmago. El y el resto de los reclutas haban pasado el da quejndose del calor,
sin ser conscientes de que haban estado descansando entre las fauces de una trampa
muy bien tendida Ahora, con Byrne perfectamente atrincherado y Johnson
presionando, era slo cuestin de tiempo que los reclutas fueran aplastados.
Oz? pregunt Jenkins, alzndose sobre una rodilla. Todava coleas?
S s!
Tienes una buena altura. Puedes mantener a Byrne inmovilizado.
Pero
Simplemente hazlo, Osmo!
Jenkins dio un golpecito a Forsell en el hombro. Intercambiaron miradas, y
Jenkins supo que su compaero pensaba exactamente lo mismo: Cuando ests
cogido en una trampa, te abres paso peleando.
Stisen anunci. Los tiradores de primera se ponen en marcha.

* * *
Desde lo alto de la elevacin, Avery tena una vista panormica del complejo.
Critchley y su ojeador eran un blanco fcil, pero haba esperado a que Byrne chocara
contra la alambrada y atrajera la atencin de los reclutas antes de disparar dos veces,
alcanzando a ambos reclutas en la parte lateral de la cabeza. Los circuitos de los cascos
registraron los disparos letales y les congelaron los uniformes al instante. En la
confusin general del fuego de armas automticas, Avery estaba seguro de que
ninguno de los otros reclutas haba odo sus disparos.
Tambin apost a que ninguno de los milicianos se molestara en comprobar sus
rastreadores de movimiento ahora que la nube de fungicida haba desconcertado por
completo las seales de los aparatos. Las sustancias qumicas haban recubierto a
Avery de fino polvo blanco al asentarse sobre el trigo, y el sargento mayor tena un
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aspecto casi cmico cuando se alz del campo como si algn bromista hubiese
soltado una bolsa gigante de harina desde lo alto. Pero no haba nada
pretendidamente gracioso en las intenciones de Avery. Planeaba abatir a todos los
reclutas que custodiaban la alambrada oeste antes de que dejaran de pensar en Byrne
y se acordaran de vigilar el permetro.
Mientras descenda corriendo la elevacin, con el rifle de combate alzado y los
gruesos granos de trigo golpendole los codos, a Avery se le ocurri de repente que
era la primera vez desde TREBUCHET que haba disparado contra un ser humano.
Esto era diferente, por supuesto, eran unas maniobras con municin de prcticas;
pero no pudo evitar advertir lo fcil lo automtico que le resultaba colocar a
alguien en su punto de mira y apretar el gatillo. No era ms que una buena
preparacin, Avery lo saba. Y si bien no siempre se senta feliz con el modo en que
haca uso de sus habilidades, estaba decidido a transmitirlas, a inculcar en sus
hombres la misma seguridad y falta de vacilacin. En el combate que se avecinaba,
necesitaran ambas cosas para permanecer con vida.
Oy el estallido de una granada. El ruido fue mucho ms apagado que el de las
Claymore que Byrne y l haban fijado a las puertas del turismo antes de dejar que
Mack llevara el vehculo hasta la entrada del complejo. La IA haba estado encantada
de ayudarlos con el ejercicio; de hecho haba sido ella quien sugiri utilizar la
cosechadora JOTUN como una distraccin adicional. Avery no estaba muy seguro de
por qu, salvo que, como los marines y la capitana de corbeta Al-Cygni, Mack deba
de saber que el reactor de Harvest sera un blanco jugoso para cualquier fuerza
enemiga y estaba ansioso por dejar que la milicia practicara su defensa.
Avery no dispar a travs de la alambrada. Saba que la tela metlica hara estallar
los TTR del rifle antes de que alcanzaran a sus blancos. Pero lo mismo sera aplicable
para los disparos de los reclutas, de modo que fue con una razonable seguridad de que
no iba a recibir ningn tiro que Avery ech a correr por el borde de dura arcilla entre
el trigo y la alambrada y salt sobre la tela metlica.
Casi al instante, uno de los reclutas del 1/C, Wick, oy la vibracin del metal y se
volvi. Sus ojos ya asustados se abrieron como platos al ver lo que le debi de parecer
el fantasma de Avery saltar al interior del complejo dejando una estela ondulante de
fungicida blanco. Antes de que Wick pudiera recuperarse, Avery levant el rifle y le
descarg dos proyectiles en el centro del pecho.
El grito del recluta se oy por encima del estrpito, lo que hizo que tres de sus
compaeros de escuadra se volvieran. Avery los derrib de izquierda a derecha
antes de cambiar el rifle a fuego a rfagas y hacer trizas a los desconcertados restos de
la 1/C. Cuando cay el ltimo recluta, el contador luminoso de municin situado bajo
la mira del rifle mostr que slo le quedaban tres proyectiles. Pero mientras Avery
sacaba un cargador nuevo del chaleco de asalto, empez a recibir fuego desde el este.
La escuadra 2/C haba dado la vuelta por detrs de la torre del reactor. Si los
reclutas hubieran corrido un poco ms de prisa o recordado colocarse en posturas
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ms estables antes de abrir fuego, habran puesto a Avery en un aprieto. Pero los
disparos iniciales fueron hechos alocadamente, y todo lo que consiguieron fue dar a
Avery tiempo para rodar a la izquierda, colocando la curva de la torre entre l y el
inesperado fuego. Para cuando los primeros reclutas del 2/C doblaron la esquina
corriendo, Avery ya haba vuelto a cargar. Derrib a dos y oblig al resto de la
escuadra a retroceder y echarse al suelo para protegerse; a malgastar un tiempo
precioso debatiendo cundo y cmo intentaran flanquear la posicin de Avery.
Charlie uno ya no est gru Avery en el micro de la garganta. Obtengo
calor de Bravo dos.
Acabo de enviar a tus chicos alfa al infierno respondi Byrne, e hizo una
pausa para hacer unos cuantos disparos. Pero sigo recibiendo fuego desde lo alto.
Deben de ser mis tiradores.
Cmo es eso?
Los tuyos estn muertos.
Bien, pues hazlos callar, quieres?
Vale.
Manteniendo el rifle apuntando al norte por si la 2/C se organizaba ms rpido de
lo que crea, Avery anduvo de espaldas hasta una escalerilla de mantenimiento que lo
llevara al tejado de la primera planta. Se colg el arma al hombro para la ascensin y
subi los peldaos tan de prisa como pudo. Cuando asom la cabeza por el borde del
tejado, vio movimiento a la derecha. Baj la cabeza con un violento gesto justo a
tiempo de esquivar una rfaga del MA5 de Forsell.
Sin vacilar, Avery desenfund la M6 que colgaba de su costado, y salt hacia
arriba al mismo tiempo que Forsell retiraba el dedo del gatillo. Mientras Avery
ascenda, lo mismo hicieron sus disparos; un TTR floreci en mitad del vientre de
Forsell, otros dos subieron hasta el esternn. Al mismo tiempo que Forsell retroceda
tambaleante, Avery pona los pies en el tejado. Sosteniendo la M6 con ambas manos,
Avery mantuvo la mira de hierro de la pesada pistola fija en el casco de Forsell
mientras ste se desplomaba. El recluta era grandote, y Avery quera asegurarse de
que el menor calibre de las balas de la pistola era suficiente para derribarlo.
Convencido de que Forsell haba cado y no se levantara, Avery fue hacia la
escalerilla que lo conducira a lo alto del segundo piso. Pero no haba dado ms que
unos pocos pasos cuando sinti tres punzadas de dolor agudo en la parte posterior del
muslo derecho. Propulsado por la adrenalina, Avery hizo girar la pierna que se le
estaba quedando insensible por momentos y devolvi el fuego a un blanco que slo
reconoci como Jenkins una vez que las balas haban sido disparadas.
Mientras Jenkins retroceda a toda prisa tras la curva de la pared del segundo piso,
Avery adivin que los reclutas haban saltado abajo por lados opuestos de la torre y
aguardado a que l subiera. Un plan bastante bueno. Avery hizo una mueca
mientras cojeaba pegado a la pared. En lugar de permanecer bloqueados en una
posicin defensiva que empezaba a desmoronarse, los tiradores haban montado su
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propia emboscada. Tanto si haba tenido xito como si no, Avery admir su iniciativa.
Solt el cargador de la M6 medio agotado, recarg y alarg el brazo con la pistola por
fuera de la pared.
Pero justo cuando Jenkins apareca ante su vista y el dedo de Avery se tensaba
sobre el gatillo, la voz del capitn Ponder retumb en la radio:
Alto el fuego! Alto el fuego!
Por un momento, el sargento mayor y su recluta permanecieron petrificados, cada
uno apuntando directamente al otro.
Le di? Osmo son conmocionado, y luego entusiasmado ante su inesperado
xito. S que le di!
Sargento mayor Byrne, lo han alcanzado confirm Ponder. Puntuacin
final: treinta y cuatro a uno. Felicitaciones, reclutas!
Un coro de agotados vtores inund la radio.
Una salpicadura procedente del neumtico gru Byrne en el canal privado
del sargento mayor. Malditos TTR Luego, por el COM abierto: Healy?
Trigame ese maldito bastn!
Avery baj la pistola y se relaj contra la pared. Epsilon Indi descenda hacia la
suave curva del horizonte y el deslucido polycrete de color marrn claro de la torre
adquiri un clido resplandor amarillo al mismo tiempo que se desprenda del calor
acumulado.
Jenkins sonri ampliamente.
Casi nos vencieron, sargento mayor.
Casi.
Avery sonri y no slo para ser educado. Aparte de maniobras bsicas
alrededor de la guarnicin, aqul haba sido el primer ejercicio con fuego real de los
reclutas. Ellos no tenan ni idea de lo que los sargentos mayores iban a lanzar contra
ellos, y la actuacin de Jenkins y Forsell daba esperanzas a Avery de que, con tiempo
suficiente, sus reclutas podran convertirse en soldados decentes.
Sargento mayor? La voz de Ponder chisporrote en el auricular de Avery, y
el tono risueo de haca un momento haba desaparecido. Acabo de recibir noticias
de nuestro representante local del DCS. Avery ley entre lneas: la capitana de
corbeta Al-Cygni, y la columna vertebral se le agarrot a juego con la pierna. Los
delegados que esperbamos continu Ponder estn aqu. Y han trado una nave
mucho ms grande.

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14
RAPID CONVERSION, SISTEMA RELICARIO

Dadab alz los brazos nudosos por encima de la cabeza y gru con entusiasmo:
La Era de la Reclamacin!
Con el rabillo del ojo poda ver al oficial de seguridad del Rapid Conversin,
Tartarus, montando guardia cerca de una de las chisporroteantes lmparas de
queroseno del saln de los festines. Puesto que no quera arriesgarse a ofender a
nadie, Dadab se asegur de mantener los pies fuera de los fragmentos de aleacin
Forerunner que formaban el anillo final del mosaico de la sala.
Salvacin y apunt.
Los aproximadamente veinte Unggoys reunidos alrededor del mosaico
contemplaron fijamente a Dadab con ojos apagados.
Tartarus cruz los brazos y solt un resoplido impaciente.
el Viaje! concluy Dadab, efectuando una floritura con los pequeos y
gruesos dedos.
A pesar de la mscara, su voz resonaba de todos modos grandiosamente por el
saln.
Estas son las Eras de nuestro Covenant el ciclo que debemos completar una
y otra vez mientras nos esforzamos por seguir a Aquellos Que Recorrieron el Sendero!
Un Unggoy de anchas espaldas, Bapap, dio un paso al frente.
Este Sendero. Adonde lleva?
A la salvacin respondi Dadab.
Y dnde est eso?
Los Unggoys movieron las cabezas de Bapap a Dadab. El Dicono se removi en
su arns mientras luchaba por encontrar una respuesta.
Bueno empez, luego se call.
Necesit un momento para recordar algo, una palabra que haba odo en el
seminario, utilizada por uno de sus profesores SanShyuum en respuesta a una
pregunta asimismo espinosa. Durante la pausa, un Unggoy llamado Yull se rasc los
cuartos traseros despreocupadamente con un dedo y se lo ofreci a otro Unggoy para
que lo oliera.
Me temo dijo Dadab con toda la gravedad que pudo reunir, que la
respuesta es ontolgica.
Slo tena una vaga idea de lo que la palabra significaba. Pero le gustaba como
sonaba, y era evidente que tambin les gust a los otros Unggoys, porque todos
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rezongaron jubilosos dentro de sus mscaras como si fuera justo la respuesta que
haban esperado.
Bapap pareci especialmente complacido.
On-to-l-gi-ca mascull en voz baja.
El transmisor de Tartarus emiti un corto tono agudo.
Nuestro salto casi se ha completado indic el oficial de seguridad. A
vuestros puestos!
Recordad grit Dadab a los Unggoys que trotaban en direccin a la salida.
El Sendero es largo pero amplio. Hay sitio para todos vosotros, siempre y cuando
creis!
Tartarus lanz un bufido. El Jiralhanae iba vestido con una coraza de color rojo
intenso que le cubra muslos, pecho y hombros. Maccabeus haba querido que su
manada estuviese preparada para un combate, por si acaso los aliengenas los
esperaban cerca de los restos de la nave Kig-Yar.
Piensas que pierdo el tiempo. Dadab seal con la cabeza en direccin al
ltimo miembro de su grupo de estudio que se retiraba.
Todas las criaturas merecen instruccin. El pelo negro del Jiralhanae se eriz
. Pero los Sangheilis no nos proporcionaron la ms competente de las tripulaciones.
A Dadab no le gustaba pensar mal de otros de su especie, pero saba que tal cosa
era cierta. Los sesenta Unggoys del Rapid Conversion eran excepcionalmente cortos
de luces, incultos y haraganes. Con unas pocas excepciones (Bapap, sin ir ms
lejos), eran de la clase situada en lo ms bajo del escalafn que uno esperara
encontrar llevando a cabo tareas de nfima importancia en hbitats abarrotados de
gente, no como tripulacin de un navo del ministerio en una misin vital.
Dadab no comprenda todas las dimensiones polticas de la relacin SangheiliJiralhanae, pero saba que la posicin de Maccabeus era inusual; que era uno de un
puado de capitanes mercantes Jiralhanaes en la vasta flota del Covenant. Aun as,
todo lo que uno tena que hacer era echar una ojeada al Rapid Conversion para saber
que los Sangheilis no haban equipado a Maccabeus para alcanzar el xito. El crucero
estaba en un estado lamentable, igual que su tripulacin Unggoy.
Con el permiso del caudillo, Dadab haba empezado a intentar ayudar. Su plan?
Inculcar motivacin y disciplina a travs del enriquecimiento espiritual. Y aunque
aqulla haba sido tan slo la segunda reunin del grupo de estudio, el Dicono ya
haba empezado a ver mejoras en la conducta de los Unggoys que haban escogido
tomar parte.
Al hangar orden Tartarus, colocndose el casco. Debo darle al caudillo un
informe sobre los progresos del Huragok.
Para Dadab, trepar por el hueco central del crucero haba sido al principio una
propuesta aterradora. Sus energas haban declinado durante la cautividad en
gravedad cero dentro de la cpsula de salvamento, y le aterr la posibilidad de soltarse
y caer en picado a una muerte segura. Pero ahora que sus msculos eran ms fuertes
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y se haba vuelto tan gil como los otros Unggoys, el Dicono poda trepar al
mismo tiempo que contemplaba alegremente el ajetreo y bullicio de la arteria
principal del Rapid Conversion.
Desde su llegada, al hueco se le haba hecho una limpieza a fondo. Las paredes de
metal todava estaban araadas y llenas de surcos, pero las capas de suciedad haban
desaparecido y el pasadizo vertical brillaba ahora con un intenso lustre morado. A
mitad del descenso, Dadab vio que una entrada que conduca a los muelles de
armamento de proa haba sido desbloqueada y los smbolos de advertencia anulados.
Las reparaciones en aquella parte del crucero haban sido la principal prioridad de
Maccabeus para su recin adquirido Huragok.
Dadab haba estado presente como traductor durante la explicacin del caudillo
de lo que era necesario hacer. Pero antes de que Maccabeus tuviera una oportunidad
de explicar qu aquejaba al can pesado de plasma, Ms Ligero Que Algunos
simplemente se haba puesto a trabajar; haba arrancado la cubierta protectora de los
circuitos de control del arma e iniciado la reparacin.
Dadab haba visto al Huragok llevar a cabo toda clase de milagros mecnicos a
bordo de la nave Kig-Yar, pero los Jiralhanaes se quedaron atnitos mientras los
tentculos de la criatura revoloteaban y los circuitos del can centelleaban y
zumbaban. Como si fuese lo ms normal del mundo, el Huragok efectuaba
reparaciones que haban sido imposibles para los anteriores custodios del crucero: los
insectos Yanmees.
Tras ver lo que Ms Ligero Que Algunos poda hacer, Maccabeus relev a las
criaturas aladas de todas sus responsabilidades excepto las de menor importancia,
pues al caudillo le preocupaba que pudieran entorpecer el trabajo vital del Huragok. Y
lo cieno era que los Yanmees que zumbaban arriba y abajo del hueco del ascensor en
la actualidad slo transportaban herramientas para efectuar tareas bsicas de
mantenimiento y saneamiento ninguna de las cuales poda equipararse a la utilidad
de los diestros tentculos y cilios del Huragok.
Mientras Dadab se encoga a un lado de la escalerilla para dejar pasar a un
Jiralhanae con una coraza azul, un par de Yanmees chocaron en el aire por debajo de
l. Haciendo vibrar las placas acorazadas de color cobrizo, los insectos
desenmaraaron sus extremidades quitinosas y prosiguieron el descenso por el hueco.
Dadab (si bien no era experto en aquella especie) saba que tal clase de torpeza era
inslita en criaturas con ojos compuestos y antenas sumamente sensibles y que era
una clarsima indicacin de que la reciente degradacin haba dejado aturullados a los
Yanmees.
S, eran mucho ms inteligentes que artrpodos pequeos como los gusanos
limpiadores, pero los Yanmees tambin tenan una mentalidad de colmena y fama de
dogmticos. Una vez que se les encomendaba una tarea, se aferraban a ella, y a Dadab
le preocupaba que la confusin de las criaturas pudiera hacer que stas interfirieran
en el trabajo de Ms Ligero Que Algunos, y que a lo mejor incluso daaran a la
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criatura.
Hasta el momento, no haba sucedido nada que justificara la preocupacin de
Dadab. Pero se sinti aliviado cuando el Huragok hubo finalizado las reparaciones del
can de plasma y se retir al hangar para iniciar el trabajo en la daada nave de
desembarco Spirit. Los Yanmees haban evitado el hangar desde la inmolacin
accidental de sus compaeros de colmena, lo que significaba que el Huragok
disfrutaba de un aislamiento seguro.
Con el acorazado Jiralhanae siguiendo su camino, Dadab reanud el descenso y
no tard en alcanzar el fondo del hueco del ascensor. Trotando con rapidez para
mantenerse a la altura de las largas zancadas de Tartarus, apresur el paso hacia el
extremo opuesto del hangar donde Ms Ligero Que Algunos haba construido un
taller temporal dentro de las dos plataformas abolladas del Spirit. Se haban deshecho
de la cpsula de salvamento echndola fuera de la barrera de energa antes de que el
crucero efectuase su salto. Pero la cabina desprendida del Spirit segua empotrada
contra la pared donde la cpsula la haba aplastado. A primera vista, pareca que se
haban hecho pocos progresos.
Las plataformas para tropas, cada una lo bastante grande para dar cabida a
docenas de guerreros, estaban apoyadas, juntas, sobre los lados ms largos. Las
puertas medio abiertas y descansando contra el suelo del hangar impedan que las
plataformas volcaran.
Aguarda aqu dijo Dadab, escabullndose entre las plataformas. Ver qu
ha hecho.
Tartarus no protest. Maccabeus haba dicho a cada miembro de la manada que
proporcionaran al frgil Huragok mucho espacio. Pues si bien la criatura haba
sobrevivido al suplicio pasado dentro de la cpsula, no haba salido indemne.
Dadab sinti una punzada de culpabilidad cuando vio a su amigo, flotando frente
a una cortina de papel de aluminio que haba colgado en mitad de la plataforma. El
saco que haba producido todo el metano salvador estaba horriblemente dilatado, y se
arrastr por el suelo cuando el Huragok se volvi para saludar a Dadab: un mudo
recordatorio del sacrificio realizado.
Cmo ests?, pregunt Dadab por seas.
Bien. Aunque ojal hubieras venido solo. El Huragok arrug el hocico,
plegando los nodos olfativos. No me gusta nada el olor de nuestros nuevos
anfitriones.
Es su pelo explic Dadab. No estoy seguro de que se laven.
Resultaba agradable hablar con los dedos. Durante su confinamiento, el lenguaje
por seas de Dadab haba mejorado una barbaridad. Antes de que Ms Ligero Que
Algunos se hubiese quedado demasiado dbil para llevar a cabo conversaciones largas,
el Dicono se haba sentido a punto de conseguir la fluidez; al menos en lo referente a
temas sencillos.
Cmo van reparaciones?
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El Huragok movi con rapidez los tentculos en un gesto de lanzar, como si


arrojara a Dadab una pelota imaginaria.
Piedra de cazar. Recuerdas?
Desde luego. Quieres jugar?
Recuerdas cuando jugamos antes?
Dadab hizo una pausa.
El aliengena.
El que yo mat.
Dadab gesticul con los dedos:
Mataste para salvarme a mi!
Pero se le cay el alma a los pies. Haba esperado que las nuevas responsabilidades
de Ms Ligero Que Algunos le quitaran a ste de la cabeza el terrible encuentro a
bordo de la nave aliengena.
Aun as, lo lamento. El Huragok hizo una sea para que Dadab le siguiera al
interior de la plataforma. Pero s cmo repararlo!
Sus tentculos se estremecieron mientras apartaba la cortina de papel de aluminio
en una muestra de excitacin o de jbilo.
Qu es?, pregunt Dadab, ladeando la cabeza para sealar el objeto del otro
lado de la cortina. Le resultaba familiar, pero el Dicono no pudo identificar de
inmediato el porqu.
Una ofrenda de paz! Prueba de nuestras buenas intenciones!
Construiste una de sus mquinas.
Uno de los sacos dorsales del Huragok lanz un balido de deleite.
S! Un arado, creo.
Mientras Ms Ligero Que Algunos segua ensalzando las virtudes de su creacin
(transmitiendo trminos tcnicos que iban mucho ms all del vocabulario de
Dadab), el Dicono estudi el arado. Era, desde luego, mucho ms pequeo que la
mquina que haban descubierto en la segunda nave aliengena, pero diseado sin
lugar a dudas para preparar la tierra para la siembra.
La caracterstica preponderante del arado era una rueda de metal provista de
dientes para labrar la tierra y que al mismo tiempo era su sistema de propulsin. De
dnde ha sacado el Huragok eso?, se pregunt Dadab, un instante antes de advertir
que haban retirado dos de las nervaduras trapezoidales de soporte de la plataforma
para tropas. Ms Ligero Que Algunos haba doblado las nervaduras y las haba fundido
juntas. Y deba de haber hecho eso haca poco, porque la plataforma todava tena el
intenso olor dulzn del fundente que los Yanmees usaban en sus soldadores
porttiles; uno de los cuales el Huragok deba de haber tomado prestado para su
proyecto.
Extendindose hacia atrs desde la rueda estaban los inicios de un bastidor.
Circuitos cerrados de cables y tableros de conexiones hurtados de la plataforma
colgaban del armazn pulcramente soldado, aguardando la colocacin del motor,
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cualquiera que se fuera a ser


La curiosidad natural de Dadab muri en una veloz inhalacin. Los dedos
temblaron de miedo, y la gramtica le fall.
Caudillo, sabe?
Debera?
Su orden. Reparar nave desembarco. No hacer regalo.
No un regalo. Una ofrenda.
El Huragok alete, como si aquella diferencia fuera a apaciguar la clera del
caudillo.
Cmo poda ser tan estpido?, gimi Dadab en el interior de su mscara. Se
sinti mareado y coloc una zarpa sobre el arado para mantener el equilibrio. Pero la
causa no eran slo sus nervios, cada vez ms crispados; poda sentir cmo la
plataforma vibraba a medida que el crucero abandonaba su salto. El Unggoy inhal
profundamente de su tanque.
Debes desmontar!
Los tentculos del Huragok tartamudearon.
Por qu? Pareca francamente confundido.
Dadab movi los dedos despacio.
Tu desobedeces. Caudillo muy enfadado.
Saba que Maccabeus jams hara dao al Huragok, porque la criatura era
demasiado valiosa. Pero en cuanto a Dadab
Maccabeus no haba dicho nada especfico, pero el Dicono saba que era un
prisionero en la nave Jiralhanae; todava bajo sospecha por los delitos que haba
cometido. En un ramalazo de optimismo desesperado, el Dicono intent
convencerse de que sus esfuerzos por educar a los Unggoys del Rapid Conversin
seran suficientes para probar su vala, para impedir que el caudillo le transfiriera su
segura clera con respecto al arado. Pero el Dicono saba que haba pecado. Sera
castigado, si no por Maccabeus, por los Profetas del ministerio cuando la misin de
los Jiralhanaes hubiese finalizado.
Dicono! La voz de Tartarus reson en el interior de la plataforma. El
caudillo te necesita en el puente!
Promete! dijo Dadab por seas con manos temblorosas. Lo
desmontars!
Ms Ligero Que Algunos hizo girar el hocico de cara al arado y dio un golpecito
con un tentculo a uno de los afilados dientes de la mquina como si considerara la
calidad de su trabajo.
Bueno, el montaje fue bastante precipitado. Y una mquina difcilmente
compensa la vida que quit.
Dicono! El caudillo insiste!
Arregla!, le orden por seas Dadab a la vez que cruzaba la cortina andando
de espaldas y abandonaba la plataforma.
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Cundo estar lista la nave para volar? pregunt Tartanas, dirigindose de


vuelta al hueco de ascensor.
El Huragok se ha encontrado con un pequeo inconveniente.
Dadab se alegr de que el Jiralhanae se hubiera colocado delante y le diera la
espalda. De lo contrario habra sabido que Dadab menta slo de ver su mirada
huidiza.
Pero s que arreglar las cosas tan rpido como pueda!

* * *
El puente del Rapid Conversin estaba situado a mitad de camino de la ascensin por
el hueco del ascensor, en direccin a la proa, tan lejos del casco exterior como era
posible; un emplazamiento que lo converta en invulnerable a todo excepto al ataque
ms devastador. Mientras correteaba hacia el interior pegado a los talones de
Tartarus, Dadab advirti que el puente era (si bien no tan espacioso como la sala de
los festines de los Jiralhanaes) lo bastante grande para dar cabida a toda la manada.
Todos estaban presentes, la mayora encorvados sobre terminales que sobresalan de
las paredes reforzadas del puente, que estaban llenas de conmutadores hologrficos
que parpadeaban sobre las corazas azules de los Jiralhanaes. Al igual que Tartarus,
estaban equipados para el combate.
Maccabeus estaba de pie ante el proyector hologrfico central del puente, con los
nudillos de las garras apoyados sobre la barandilla metlica. La armadura del caudillo
era de color dorado, pero confeccionada con una aleacin mucho ms resistente.
Vorenus y otro Jiralhanae llamado Licinus lo flanqueaban, y las prominentes placas
acorazadas de sus hombros impedan a Dadab ver lo que fuera que mostrase el
proyector.
Dadab hizo una reverencia, tocando con los nudillos el suelo de metal lleno de
surcos. Vibraba al comps del impulsor de salto del crucero, que estaba al ralent en la
popa, a una distancia equivalente a varias veces la longitud del puente. Teniendo
presente en todo momento el deseo del viceministro de la Tranquilidad de que se
actuara con cautela, Maccabeus haba mantenido el impulsor encendido por si tenan
necesidad de efectuar una retirada precipitada del sistema aliengena.
Acrcate, Dicono dijo Maccabeus, al captar una leve vaharada de metano.
Dadab se irgui y sigui a Tartarus hasta el proyector.
Haced sitio gru Tartarus. Aprtate, Vorenus! Tartarus dio un
pescozn el Jiralhanae ms alto, y de pelo marrn claro.
Perdn dijo Dadab, tragando saliva. Si se me permite.
El tanque cnico que llevaba haca poco viable un movimiento evasivo, y al
abrirse paso junto a Vorenus en direccin a la barandilla, el tanque repic contra el
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muslo acorazado del Jiralhanae. Con gran alivio por parte de Dadab, el otro estaba tan
petrificado que no pareci advertirlo.
Increble, no es cierto? dijo Maccabeus.
S, increble repuso Dadab, atisbando al interior de la plataforma situada por
debajo de la barandilla.
Cunto entusiasmo, Dicono.
Mis disculpas, caudillo. Es slo que ya lo he visto antes. A bordo de la nave
Kig-Yar.
Ah, por supuesto. Maccabeus adopt un tono irnico. Despus de todo,
esto es nicamente qu? Seal con la cabeza la refulgente representacin del
mundo aliengena, cuya superficie estaba cubierta de insistentes glifos de
Reclamacin. Unos pocos cientos de miles de Luminaciones?
La verdad era que Dadab segua preocupado por la desobediencia del Huragok. Y
para empeorar las cosas, el puente estaba cargado con el potente olor de los
Jiralhanaes. Los potentes aromas de excitacin haban impregnado las membranas de
la mscara y Dadab empezaba a sentirse un poco mareado.
La cantidad es impresionante. Dadab contuvo una amarga arcada.
Impresionante? Sin precedentes! tron Maccabeus, y luego, con un gruido
quedo: Muy bien. Dime qu piensas de esto.
Golpe con un nudillo un interruptor hologrfico incrustado en la barandilla, y la
imagen del planeta aliengena perdi intensidad, encogi a un tamao mucho
menor a la vez que la perspectiva del holoproyector cambiaba a una vista ms amplia
del sistema. Dadab vio una representacin icnica del crucero justo fuera de la senda
orbital del planeta, y, a una distancia segura de aqulla, un tringulo rojo centelleante
que indicaba un contacto potencialmente hostil.
Nos estaba esperando gru el caudillo. Cerca de los restos de la nave
Kig-Yar. Presion otro interruptor y el proyector efectu un zoom sobre el
contacto, enfocndolo.
El diseo se corresponde con las naves que los Kig-Yars asaltaron explic
Dadab. Un transporte de carga. Nada ms.
Mira con ms atencin retumb Maccabeus.
Poco a poco, la representacin del navo empez a girar. Los sensores del Rapid
Conversin haban efectuado una exploracin detallada, y Dadab pudo ver que el
casco ennegrecido del carguero estaba profundamente grabado, creando motivos
decorativos en el brillante metal de debajo. No, no son motivos decorativos pens
. Son dibujos.
Cada uno de los cuatro lados del navo mostraba una imagen estilizada distinta de
los aliengenas y los Kig-Yars. En el primer dibujo, cada una de las criaturas apuntaba
con una arma a la otra (el aliengena sostena alguna clase de rifle y el Kig-Yar una
pistola de plasma). En la segunda, el aliengena haba soltado su rifle y tenda un
puado de objetos redondos que tenan aspecto de fruta. En la tercera imagen, el
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Kig-Yar haba desechado su arma para aceptar la ofrenda del aliengena, y en la


cuarta, ambas criaturas estaban sentadas en lo que pareca ser un huerto. El aliengena
tenda un cesto de fruta y el Kig-Yar efectuaba con calma su eleccin.
Una ofrenda de paz! exclam Dadab muy excitado. No desean pelear!
Mientras el holograma del navo segua girando sobre s mismo, el Dicono seal
con un dedo una silueta del planeta aliengena grabada en la esquina inferior derecha
de cada lado del casco. Dos lneas cruzadas marcaban un punto en mitad de la masa
continental del mundo, un poco por debajo del ecuador.
Y creo que es aqu donde les gustara efectuar el encuentro!
Al parecer, al amanecer dijo Maccabeus, aumentando la ampliacin del
proyector.
Dadab pudo ver entonces que los grabados del planeta estaban sombreados por
una lnea de terminacin: una sombra que marcaba el paso del mundo a la noche y
fuera de ella. Cayendo perpendicularmente sobre el ecuador, la lnea se mova
alrededor del planeta siguiendo los dibujos hasta que se cruzaba con el punto de
reunin sugerido en el lado del carguero que exhiba la representacin del cesto de
fruta.
El caudillo volvi a enfocar el proyector sobre el planeta en s.
Pero hay ms.
Dadab repar entonces en detalles nuevos. Haba alguna especie de estructura en
rbita alta por encima del mundo. Dos delicados arcos plateados amarrados a la
superficie mediante siete ramales dorados casi invisibles. Alrededor de la estructura
haba cientos de smbolos rojos adicionales de contactos. El Dicono esper que el
mensaje de los aliengenas fuera sincero. Si aquellos contactos eran naves de guerra, el
Rapid Conversin estaba en un serio problema.
No hay que preocuparse, Dicono dijo Maccabeus, percibiendo la inquietud
del Unggoy. No se han movido desde que llegamos. Y dan la impresin de ser
iguales al otro navo. Simples remolcadores de carga aparentemente sin armas.
Hizo un gesto con un dedo peludo. Pero mira aqu dnde esos cables se
encuentran con la superficie.
Dadab sigui la direccin del dedo del otro. Haba una masa de glifos de
Reclamacin apelotonados al final de los cables. Pero cerca de stos haba otro
conjunto de smbolos Forerunner: un rombo de brillantes glifos verdes flotando por
encima del emplazamiento del punto de encuentro sugerido por los aliengenas.
Interceptamos una seal prosigui Maccabeus. Y asumimos que era una
baliza un indicador para el lugar de la negociacin. Mir el rombo verde con cara
de pocos amigos. Pero nuestro Luminar hizo su propia evaluacin. Me gustara que
la explicaras.
Es difcil de decir, caudillo.
Pero Dadab menta. Saba muy bien que uno de los smbolos significaba
inteligencia, otro asociacin, y un tercero prohibido. Y en cuanto al cuarto
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glifo, el que centelleaba pasando de amarillo a azul en la punta del rombo Dadab se
aclar nerviosamente la garganta.
Si tuvierais una biblioteca podra
No la tenemos. Los ojos de Maccabeus perforaron los de Dadab. Una de las
muchas cosas esenciales que los Sangheilis consideraron conveniente negarnos. Me
temo que tengo que atenerme a tu opinin experta.
Bien, entonces. Veamos
Escrut con calma los glifos. Pero en su interior temblaba de miedo. Lo sabe!
Sabe todo lo que he hecho! Y todo esto no es ms que una trampa para obtener mi
confesin!
Pero entonces alguna pequea parte, todava racional, del cerebro del Dicono
sugiri que era posible que el caudillo en realidad no tuviera la menor idea de lo que
significaban los glifos, en especial el que centelleaba con tanta insistencia. Era un
smbolo arcano que tan slo algunos sacerdotes SanShyuums y seminaristas Unggoys
empollones se molestaran en recordar.
Y si Dadab no hubiese estado tan aterrado, se habra sobrecogido cuando
anunci:
Desde luego! Cmo pude ser tan estpido? Estas Luminaciones sugieren un
Orculo!
Maccabeus se apart de la barandilla. Las feromonas de Tartarus y Vorenus se
desataron. Los otros Jiralhanaes desviaron los ojos de sus terminales y dirigieron
miradas furtivas al holoproyector. Pero nadie habl, y durante un buen rato rein un
silencio reverencial en el puente.
Puede ser eso? pregunt por fin Maccabeus, con la voz convertida en un
susurro gutural. Un relicario, un Orculo?
A quin otro dejaran los dioses para salvaguardar un tesoro tan esplendido?
respondi Dadab.
Una sabia observacin, Dicono. Maccabeus alz una zarpa cubierta de pelos
grises y la pos sobre la cabeza de Dadab.
Con un veloz apretn de los dedos, el Jiralhanae podra haber aplastado el crneo
del Unggoy; pero Dadab esperaba que el gesto fuese tan slo una seal del creciente
reconocimiento del caudillo por su ayuda como pastor de los Unggoys del crucero y
traductor del inestimable Huragok. En aquel momento todos sus temores empezaron
a desvanecerse.
Hermanos! grit Maccabeus, volvindose hacia su manada. Somos en
verdad bienaventurados!
Apartndose del proyector, el caudillo ech la cabeza hacia atrs y aull. Al
instante, los otros Jiralhanaes unieron sus voces al aullido, creando un jubiloso coro
atronador que sacudi el puente y reson por el hueco central del Rapid Conversion.
Pero hubo un miembro de la manada que no tom parte.
Ests seguro pregunt Tartarus, mirando con ojos entornados los arcos
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amarrados por encima del planeta de que esto no es una plataforma armada? La
cintica no queda registrada en nuestros escneres. Y es lo bastante grande para
contener misiles. El aullido de la manada se fue apagando, pero Tartarus persisti,
sin hacer caso del incmodo silencio. Deberamos destruirla, as como todos los
contactos cercanos. Nuestros aguijones lser deberan ser suficientes. No hay
necesidad de mostrarles que tenemos un can lser.
La no participacin en el aullido era un desafo directo a la supremaca de
Maccabeus, y a lo largo de su vida el caudillo haba derramado sangre por ofensas
mucho menores. Pero estaba absolutamente sereno cuando se volvi hacia su sobrino.
Tu suspicacia est muy en consonancia con tu cargo. Pero ahora podemos dar
testimonio de una divinidad tangible. Maccabeus concedi a Tartarus un momento
para que se apartase del proyector, mirara a su caudillo a los ojos y comprendiera la
magnitud de su insubordinacin, lo peligroso de su situacin. Si hay un Orculo
en este mundo, sobrino, debemos responder a su llamada a la paz con violencia?
No, to respondi Tartarus. No, caudillo.
Maccabeus dilat los orificios nasales. El aroma a enfado del Jiralhanae ms joven
estaba desapareciendo, y sus glndulas producan en aquellos momentos el aroma
inconfundible de la sumisin.
Entonces mantengamos nuestras armas estibadas. Pos ambas zarpas sobre
los hombros de Tartarus y lo zarande con afecto. No daremos a los aliengenas
motivos para temernos. No hay ninguna razn para ocultar lo que buscamos.
Tras decir eso, el caudillo inici otro aullido, y esta vez Tartarus se apresur a
unirse a l, y antes de que se diera cuenta, Dadab tambin lanzaba vtores al unsono,
con los finos labios fruncidos dentro de la mscara.
El Dicono no era tan estpido como para pensar que se haba convertido de
algn modo en un miembro de la manada. Siempre sera alguien que no perteneca
all. Pero era el Dicono del crucero, y aquello era un motivo de celebracin. A pesar
de sus deslices, y en contraposicin a sus temores, Dadab haba hallado por fin su
vocacin, su ministerio y su rebao.

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15
HARVEST, 11 FEBRERO 2525

A Avery siempre le haba gustado actuar antes de la primera luz del da. Algo
sobre lo inevitable del amanecer intensificaba sus sentidos; haca que estuviera ms
alerta. Inhalando el fresco aire de lo que no tardara en ser un da caluroso y hmedo,
Avery se pregunt si los aliengenas compartan su preferencia. Soltando el aire,
esper que no fuera as. Se supona que hoy tendra lugar una negociacin pacfica;
pero por si acaso las cosas salan mal, Avery quera todas las ventajas que pudiera
obtener.
Ests cansado, Osmo?
No, sargento mayor.
Si sigues bostezando de ese modo, voy a sacarte de la fila.
S, sargento mayor.
La milicia estaba reunida en el jardn botnico de Harvest, el parque ms grande
del planeta despus del paseo de Utgard. Situados a unos ciento cincuenta kilmetros
al sureste de la capital, los jardines eran el emplazamiento ms apartado y, sin
embargo, majestuoso que la capitana de corbeta Al-Cygni pudo encontrar. De haber
decidido Avery, ste habra trasladado la reunin an ms lejos; no tan slo de
Utgard, sino de cualquier centro de poblacin. Pero el gobernador Thune estaba
dispuesto a correr el pequeo riesgo de una observacin por parte de civiles a cambio
de la grandiosidad escnica que consideraba necesaria para el primer encuentro
formal con seres aliengenas.
Y Avery tena que admitirlo: los jardines eran esplndidos.
El parque descenda hasta el Bifrost en tres niveles ajardinados, el inferior de los
cuales era una amplia extensin de hierba cuidadosamente recortada que creca justo
hasta el precipicio. All el Bifrost sobresala en un inslito promontorio; un espoln
de piedra caliza barrida por el viento que proporcionaba vistas panormicas de la
llanura de Ida. Al norte del promontorio haba una cascada espectacular: el brusco
final del ro Mimir, que se originaba en las tierras altas de Vigrond y finalizaba justo al
sur de Utgard. Las aguas transparentes del Mimir rodaban por la escarpadura hasta el
turbio y lento Slidr: un ro que resegua el contorno del Bifrost y desaguaba en el mar
meridional de Harvest.
De pie en el centro del nivel inferior, Avery no poda ver las cascadas al otro lado
de una franja de magnolios, pero poda orlas: el agua estrellndose contra las rocas,
como un trueno interminable; un toque de diana para un mundo que an no haba
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despertado al peligro que corra.


El sargento mayor escrut los rostros de la escuadra Alfa del primer pelotn. Los
doce reclutas permanecan en dos filas en lados opuestos de una X enorme hecha
con luces de aterrizaje. Las brillantes bombillas tenan como objetivo servir de
confirmacin visual a las instrucciones que los JOTUN todo en uno de Mack haban
grabado en el casco del carguero.
Los trajes de faena color caqui de los reclutas estaban recin planchados y las
botas lustradas, no era la clase de cosa que haran si hubieran querido fundirse con
la vegetacin circundante. Pero Avery saba que todo formaba parte del plan de AlCygni: hacer que los aliengenas se sintieran bienvenidos, pero tambin dejarles saber
con exactitud qu era lo que tenan delante.
La mano de Osmo sali disparada hacia la boca, sofocando un nuevo bostezo. l y
los dems reclutas haban estado en pie gran parte de la noche, ayudando a Avery y a
Byrne a ocultar equipos de vigilancia en los rboles: docenas de pequeas cmaras e
incluso unas cuantas unidades ARGUS compactas.
Se acab, recluta. Sal de la fila.
Avery alarg un pulgar en direccin a los magnolios que bordeaban el extremo
norte de la extensin de hierba. Oculto en las rocas cubiertas de musgo y helechos
situadas entre los rboles y el ro estaba el refuerzo de la 1/A: Stisen y el resto de los
reclutas de la 2/A.
Pero sargento ma
Pero qu?
Las gruesas mejillas de Osmo se sonrojaron.
Este recluta quiere permanecer con su escuadra. Osmo cerr con ms fuerza
la mano que sujetaba la correa del MA5, apretando el rifle contra la espalda,
Quiere cumplir con su deber!
Avery frunci el entrecejo. Haban transcurrido menos de cuarenta y ocho horas
desde las maniobras en el complejo del reactor; desde que el capitn Ponder haba
comunicado la noticia de la llegada de los aliengenas. El oficial haba expuesto las
cosas, llanas y simples, justo en mitad de la cena para celebrar la victoria de los
reclutas: Aliengenas hostiles haban descubierto Harvest, y corresponda a la milicia
ocuparse de la situacin hasta que llegara ayuda. El comedor de la guarnicin haba
quedado en silencio tan de prisa que Avery pens que los reclutas estaban a punto de
salir corriendo, de pasar a la categora de ausentes sin permiso en aquel mismo
instante.
Pero en el silencio anonadado que sigui al anuncio de Ponder, nadie se movi.
Por fin, el capitn pregunt si los reclutas tenan alguna pregunta. Stisen haba sido el
primero en alzar la mano.
Somos los nicos que lo sabemos, seor?
Ms o menos.
Podemos contrselo a nuestras familias?
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Me temo que no.


Quieren que mintamos. Stisen haba paseado una veloz mirada por el
comedor. Como nos han estado mintiendo a nosotros.
Ponder extendi un brazo para mantener a Byrne en su asiento.
Si les hubisemos contado la verdad, que esperbamos a aliengenas, no a
Innies, habra cambiado algo? El capitn percibi un montn de miradas
suspicaces. Habran rehusado servir? Sus familias y vecinos no corren un peligro
menor. Ustedes son la nica proteccin que tienen. Luego, seal con la cabeza a
los sargentos mayores. Los hemos entrenado. Estn preparados.
Dass fue el siguiente en ponerse en pie.
Para qu, seor? Exactamente.
Ponder hizo una sea a Healy para que apagara los fluorescentes y encendiera un
equipo de monitor y vdeo fijados en la pared.
Les contar todo lo que sabemos.
La capitana de corbeta haba preparado una buena sesin informativa, y los
reclutas prestaron mucha atencin; en especial durante las secuencias procedentes de
la cmara del casco de Avery relativas a su pelea a bordo del carguero. Byrne
permaneci impasible mientras volva a contemplar cmo uno de los aliengenas con
traje de vaco le clavaba profundamente el cuchillo rosa en el muslo. Lo mismo hizo
Avery mientras se lo vio alzar la pistola M6 hasta la barbilla de otro extraterrestre y
volarle los sesos por todo el interior del casco. Cuando la filmacin lo mostr yendo
en direccin al umbilical pisndole los talones al lder extraterrestre que se bata en
retirada, Avery advirti que los reclutas le dirigan una veloz mirada e intercambiaban
gestos de aprobacin con la cabeza.
Avery no haba atribuido ninguna valenta particular a sus acciones. Y en
retrospectiva, comprendi que abalanzarse al interior de la nave extraterrestre haba
sido de lo ms peligroso. Una parte de l dese que Al-Cygni hubiese incluido todo el
metraje mostrado la explosin de metano y el gateo frentico de Avery para huir de
la bola de fuego, aunque slo fuera para demostrar a los reclutas que en ocasiones la
cautela era la mejor parte del valor. Pero en su lugar, el fotograma final congelado fue
el de la nave extraterrestre estallando en pedazos al mismo tiempo que el balandro de
la capitana de corbeta se alejaba del carguero; un final victorioso que hizo que los
reclutas empezaran a farfullar emocionados mientras Healy encenda las luces.
No fue hasta ms tarde, cuando el comedor qued vaco y los sargentos mayores y
el capitn se pusieron a planear el mejor modo de asegurar los jardines, que Avery
comprendi por qu los reclutas haban estado tan optimistas. La presentacin
demostraba que se poda matar a los aliengenas; mostraba que se poda mantener
Harvest a salvo con unas pocas balas bien colocadas. Y si los reclutas valoraban alguna
parte de su adiestramiento, era que se saban capaces de apuntar con un rifle y
disparar.
Por desgracia, algunos reclutas estaban menos seguros de s mismos que otros. Y
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cuando Osmo se estremeci nerviosamente, Avery pos una mano en el hombro del
recluta y lo encamin hacia los rboles.
Es necesario que demos una buena impresin, entendido?
S, sargento mayor.
Avery le dio una palmada en el trasero, acelerando su retirada.
De acuerdo pues. Vamos.
Mientras el desilusionado recluta trotaba hacia el norte, la voz de Jenkins crepit
en el auricular de Avery.
Forsell tiene contactos trmicos. A las diez en punto en lo alto.
El sargento mayor escrut el cielo al oeste, pero no pudo ver nada a simple vista.
Cuntos?
Dos respondi Jenkins. Quiere que los marquemos?
Siguiendo rdenes de Avery, los tiradores del primer pelotn haban ocupado
posiciones en un ornamentado invernadero del extremo oriental de los jardines; un
blanco edificio curvilneo que habra estado en su elemento en un parque europeo del
siglo XIX. Claro que lo que en ese caso habra sido un armazn de hierro forjado era
ahora un enrejado de titanio y miles de hojas de cristal y plstico inastillable.
Construido de un extremo al otro del nivel superior, el invernadero tena un aspecto
tan majestuoso como aquellos que lo haban inspirado.
Negativo respondi Avery. Ya no tardarn en estar aqu.
Los tiradores estaban acurrucados en una terraza que recorra la cpula elptica
central del invernadero y prosegua a lo largo de los tejados de las dos alas, lo que les
proporcionaba una vista excelente de los jardines y el cielo sobre sus cabezas. La mira
telescpica de Forsell estaba equipada con un lser de seleccin de objetivo que poda
aislar los dos contactos y generar datos para el reglaje del tiro. Pero una vez ms, la
capitana de corbeta Al-Cygni haba sido muy clara: los marines y sus reclutas deban
minimizar, tanto como fuera posible, comportamientos que los aliengenas pudieran
considerar hostiles. Tirando del portafusil de su propio rifle, Avery volvi a
preguntarse cunto tenan en comn los aliengenas y l si ellos mostraran una
contencin similar.
Se acerca compaa, capitn gru Avery al micro que llevaba en la garganta
. Cmo est nuestro permetro?
Las escuadras Charlie informan que todo est despejado respondi Ponder.
La 1/A y la 2/A estaban desplegadas en la entrada principal de los jardines y en la
salida que llevaba a ella desde la autova de Utgard, respectivamente. Los marines no
esperaban trfico (era martes, y los jardines eran principalmente un destino de fin de
semana), pero todo lo que hara falta sera un nico grupo de amantes de las plantas
madrugadores para echar por tierra la confidencialidad del encuentro. O peor:
difundir un pnico prematuro.
Y nuestro grupo de bienvenida? pregunt el capitn.
Avery estudi a los reclutas de la 1/A que quedaban.
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Listos, seor.
Mantngalos calmados, Johnson. Las armas con los seguros y al hombro.
Recibido.
Durante unos escasos largos segundos no hubo conversaciones a travs de la radio
mientras todos los reunidos en el jardn inspiraban profundamente. Avery oy cmo
el Mimir corra a su cada en picado. El ruido de las cascadas apagaba el sonido de
todas las aves excepto las ms entusiastas, que justo en aquellos momentos iniciaban
sus llamadas matutinas en lo ms profundo de los magnolios. Al igual que la extica
flora del invernadero, las aves eran importadas: estorninos y otras especies resistentes
tradas a Harvest para ayudar a contener la poblacin del planeta compuesta
esencialmente por insectos.
Poco a poco, los gritos de las aves quedaron sofocados por un gemido pulsante
que aument de intensidad hasta vencer, incluso, al poderoso rugido del Mimir.
Avery mir al cielo con los ojos entornados desde debajo del borde de su gorro
reglamentario. En la neblina azul intenso que empezaba a iluminarse vio dos sombras
oscuras siguindose la una a la otra, como tiburones rondando los bajos de un mar
agitado por la tormenta.
Sargento mayor empez a decir Jenkins.
Los veo. Se coloc bien la gorra sobre la frente. Escuadra! Firmes!
Mientras la 1/A se cuadraba, un par de naves aliengenas emergieron de la
neblina. Con las placas moradas del casco centelleando, descendieron en direccin al
Bifrost y luego iniciaron un amplio crculo alrededor de los jardines.
Los diseos ahorquillados de las naves hicieron pensar a Avery en dos remolques
acoplados a una cabina comn, pero viajando marcha atrs. A diferencia de la
mayora de los aparatos humanos, las cabinas de las naves de desembarco estaban
ubicadas en las popas de las naves. Avery pudo ver una nica arma evidente en cada
nave: una torreta esfrica con un nico can suspendida bajo la cabina. Las naves
parecan no tener motores ni propulsores, pero cuando los transportes completaron el
primer crculo y uno de ellos aminor la velocidad por encima del promontorio,
Avery advirti que la atmsfera alrededor de la nave ondulaba, e imagin que deban
de contar con alguna clase de campo antigravitacional para la elevacin y propulsin.
Retroceded! grit cuando la nave baj en picado hacia el csped. Va a
necesitar ms espacio!
Los reclutas retrocedieron de espaldas con ms velocidad que decoro, y el
vehculo plane y fue a detenerse justo encima de la X iluminada. Las bombillas
parpadearon y se apagaron y la hierba se aplast bajo la presin de un campo
invisible. Con un hormigueo en la piel, Avery contempl cmo se condensaba agua
alrededor del campo de energa, definiendo su forma ovoide, para a continuacin caer
en una nica cortina de lluvia al disolverse el campo. La cabina curvilnea de la nave
se asent sobre el csped, pero los dos compartimentos permanecieron inmviles en
el aire, paralelos al suelo.
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Formen! bram Avery, y los reclutas de la 1/A volvieron a colocarse en


posicin: dos filas a cada lado del transbordador.
En seguida, uno de los compartimientos se abri a lo largo del borde inferior. El
interior de la nave estaba en penumbra, y Avery tard un momento en distinguir a los
tres aliengenas de lo que los circundaba.
En parte fue debido a que la armadura de las criaturas brillaba con el mismo
resplandor apagado que las bandas de metal que las mantenan bien sujetas y
erguidas. Pero tambin porque los aliengenas no se parecan en nada a los que Avery
haba combatido a bordo del carguero. Aqullos hicieron pensar al sargento mayor en
reptiles erguidos; los que ahora se soltaban con una sacudida de los arneses parecan
la progenie improbable de un gorila y un oso pardo; gigantes hirsutos con espaldas
tan anchas como alto era el ser humano medio y puos que podan circundar con
facilidad la cabeza de Avery.
Seor? A pesar de la humedad del aire, Avery sinti que se le secaba la boca
. Esto no es lo que esperbamos.
Explquese contest Ponder.
Son ms grandes. Llevan blindaje.
Armas?
Avery repar en la presencia de espolones afilados sobresaliendo de las placas
metlicas que cean los pechos, hombros y muslos de los aliengenas. Estos
resultaran letales en una pelea a corta distancia. Pero cada extraterrestre llevaba
tambin una arma robusta de can corto sujeta al cinto. Al principio Avery pens
que tambin llevaban cuchillos, pero luego comprendi que las cuchillas en forma de
media luna estaban fijadas a las armas como bayonetas; puntiagudas para apualar y
curvas para acuchillar. El extraterrestre que Avery decidi que era el jefe el que
llevaba una coraza dorada y casco con una cimera en forma de V que se extenda
hacia atrs desde la cabeza como dos dentadas hojas de sierra llevaba un objeto
adicional: un martillo de mango largo con una cabeza de piedra que deba de pesar al
menos tanto como Byrne.
Artillera pesada respondi Avery. Y un martillo.
Quiere repetir eso?
Un martillo gigante, seor. Lo lleva su lder.
Ponder hizo una pausa para considerarlo un momento.
Algo ms? pregunt luego.
Al mismo tiempo que se diriga hacia el borde del compartimiento, las fosas
nasales del extraterrestre de la armadura dorada se ensancharon. Gir con
brusquedad la barbilla haca los rboles directamente al escondite de la 2/A y sus
escoltas de corazas azules mostraron los descomunales caninos, acusando recibo del
olor de los humanos con gruidos de recelo.
La barbacoa no habra estado mal mascull Avery.
Repita?
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No son vegetarianos, seor. Quiz querra recomponer la mesa.


Hubo una pausa mientras Ponder transmita la informacin a la capitana de
corbeta Al-Cygni y al gobernador Thune.
No hay tiempo para eso, Johnson. Trigalos.
Avery no tena conocimiento de todas las discusiones sobre protocolo de AlCygni y Thune; todo lo que haban decidido hacer para que sus visitantes aliengenas
estuvieran cmodos. Pero Jilan le haba contado que el primer carguero que los
aliengenas haban atacado transportaba fruta, y que Thune y ella haban acordado
que ms productos resultaran un buen regalo de bienvenida. Simblicamente, una
ofrenda de frutas y verduras pona de relieve el pacfico propsito agrario de Harvest,
y tal oferta, de compartir la munificencia del planeta, haba servido como base para
los grabados de Mack.
Pero ahora al contemplar los fsicos carnvoros y las armas brutales de los
aliengenas Avery tuvo claro que no haban descendido a la superficie con la
esperanza de encontrar una rica ensalada de fruta. Queran algo ms. Y parecan
preparados para tomarlo en el caso de que alguien se negara.
Avery se encamin hacia la nave de desembarco y se detuvo a unos pocos metros
frente a la criatura con la armadura dorada. La imponente bestia entorn los ojos
amarillos.
Dass. Ven a mi lado dijo Avery. Despacio y con cuidado.
El jefe de la escuadra 1/A abandon la formacin y avanz hasta llegar junto a
Avery. Con movimientos lentos y deliberados, Avery descolg del hombro su BR55,
solt el cargador, tir del mecanismo para que expulsara una solitaria bala de la
recmara, y entreg tanto el arma como la municin a Dass. Los ojos del
extraterrestre centellearon mientras observaba cada paso del proceso de descarga del
arma. Avery extendi las manos vacas, poniendo nfasis en la accin. Bien pens
. Ahora te toca a ti.
Con una brusca exhalacin, el extraterrestre de la armadura dorada agarr su
martillo por debajo de la cabeza, lo desliz hacia arriba y por encima del hombro y a
continuacin se lo tendi al ms bajo de sus escoltas de armadura azul. El otro
extraterrestre pareci reacio a tomar el arma, y slo lo hizo despus de que el lder
soltara un enftico exabrupto. Luego, imitando a Avery, estir las peludas zarpas,
mostrando unas uas negras y puntiagudas.
Avery asinti.
Dass. Retrocede.
Mientras el jefe de la escuadra regresaba a la formacin, Avery se llev una mano
al pecho, luego seal el invernadero. Al-Cygni lo haba animado a mantener los
gestos de las manos (y los insultos no deliberados que podan suponer) al mnimo.
Pero no haba hecho falta convencer a Avery. Estaba ms que seguro de que los
aliengenas se sentan ya ofendidos por lo que Byrne y l le haban hecho a su primera
nave y su tripulacin, y saba que agitar los brazos y comunicar errneamente por
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seas el equivalente a Vete a la mierda no disminuira su resentimiento.


As que se dedic a tender la mano y a sealar con ella hasta que la criatura de la
coraza dorada salt fuera del compartimiento, estremeciendo la hierba y hundindose
sus buenos quince centmetros en el csped. Los milicianos de pie al otro lado de la
nave, que todava no haban visto a los aliengenas, dieron un nervioso paso atrs.
Unos cuantos parecieron estar a punto de salir corriendo hacia los rboles.
Tranquilos gru Avery a travs del micro de la garganta mientras los
escoltas de las corazas azules descendan al suelo con un retumbo.
Ahora que los tres estaban fuera, Avery advirti que cada uno tena un pelaje de
distinto color asomando en mechones por distintas aberturas de la armadura. El del
lder era gris claro, casi plateado. Uno de los escoltas tena el pelo marrn oscuro, y el
otro, marrn claro. Este segundo escolta era, de hecho, un poco ms alto que el lder y
ms fornido, aunque Avery saba que eso era un poco como comparar dos modelos
de carros de combate: uno podra pesar ms que el otro, pero ninguno de los dos
tendra problemas para aplastar a los reclutas de la 1/A.
Pero por el momento, las criaturas parecan ansiosas por complacerlos. El lder se
coloc una palma greuda sobre el pecho y seal a Avery, luego al invernadero.
Avery asinti, y al poco, el inslito cuarteto desfilaba por el csped hacia una escalera
de granito que ascenda hasta el nivel medio de los jardines; Avery en cabeza, luego el
extraterrestre de la armadura dorada, y a continuacin los dos escoltas.
Estamos en marcha musit Avery por el micro. Todo bien hasta el
momento.
En lo alto de la escalera, un sendero de losas recorra una arboleda de cerezos y
perales en flor. Los rboles haban estado en floracin durante semanas, y las flores
haban empezado a caer sobre las piedras toscamente talladas del sendero. Mientras
los aliengenas avanzaban con pasos pesados, los ptalos rosados y amarillos se
pegaban a sus anchos pies desnudos, creando agujeros ms amplios en una alfombra
ya fragmentada. Por desgracia, el aroma a dulce descomposicin de los ptalos no
serva de mucho para enmascarar el olor a almizcle de los recin llegados. El potente
olor crispaba los nervios de Avery, v ste se pregunt cmo lo interpretaran las
unidades ARGUS.
A mitad de camino de otra escalinata que ascenda hasta el invernadero, el
sendero se ensanchaba para dar cabida a una fuente rectangular a nivel del suelo. Los
surtidores tenan un temporizador y an no se haban activado. Por el momento las
poco profundas aguas estaban quietas, y mientras conduca al grupo por el lado
meridional de la fuente, Avery vio al segundo transporte extraterrestre todava
describiendo una amplia curva por encima de los rboles reflejado en las fras aguas
transparentes. La nave se mova ms despacio ahora, y a Avery le cost diferenciar el
gemido de su fuerza motriz del estruendo de las agitadas aguas del ro.
Al ascender la segunda escalera, el sargento mayor vio a las escuadras Bravo de
ambos pelotones en filas escalonadas ante el invernadero. Entre ellas y la escalera
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en mitad del csped del nivel superior haba una amplia mesa de roble cubierta por
un blanco mantel limpio y almidonado, y coronada con un generoso cesto de fruta.
Avery dio unos cuantos pasos hacia la mesa y luego se volvi hacia los aliengenas,
con las palmas alzadas en una sea para que se detuvieran. Pero las tres bestias
acorazadas ya se haban detenido, y las tres tenan la vista fija en la entrada con el
tejado a dos aguas del invernadero, donde la delegacin de la humanidad acababa de
aparecer: Thune, Pedersen, Ponder y Al-Cygni con el sargento mayor Byrne en la
retaguardia.
Pedersen llevaba su acostumbrado traje de lino gris, en tanto que el gobernador
luca una variacin en amarillo sobre blanco del traje de lino que haba lucido para la
celebracin del solsticio. Como de costumbre, la mole del gobernador tensaba las
costuras del traje, dndole ms el aspecto del granjero aburguesado que era que el de
poltico poderoso que esperaba que los aliengenas percibieran. Pero a pesar de la
estrechez de la tela, Thune avanz a grandes zancadas sacando pecho y con los
hombros echados hacia atrs, a un paso que daba a entender que no lo intimidaba
ms el acorazado tro que un grupo de parlamentarios de Harvest.
El capitn y la capitana de corbeta llevaban sus uniformes de gala y sombreros; l
vesta el azul marino del cuerpo de marines y ella iba de blanco. En un esfuerzo por
ayudar a los aliengenas a diferenciar los sexos, Al-Cygni haba optado por una falda
hasta la rodilla. Al igual que Avery, Byrne llevaba traje de combate y la misma mirada
sombra de expectativas incumplidas: stos no son los enemigos que esperbamos.
Los ojos azules del alto irlands iban de un lado a otro por debajo del borde de la
gorra mientras se apresuraba a evaluar las armas y el blindaje de los aliengenas.
Gracias, sargento mayor dijo Thune. Yo me ocupar a partir de ahora.
S, seor.
Avery gir sobre los talones y fue hasta la parte delantera de la mesa, donde se
reuni con Jilan. Byrne se coloc en el rincn noroeste, flanqueando a Ponder.
Pedersen fue a situar-se entre Thune y la mesa, con una gran placa de datos COM
sujeta bajo el brazo.
Bienvenidos a Harvest! salud Thune con una sonrisa radiante. Soy su
lder. Se dio un golpecito en el pecho. Thune.
El extraterrestre de la coraza dorada resopl. Pero no dio ninguna indicacin de si
aquello era su especie, rango o nombre; o a lo mejor simplemente quera que el
gobernador siguiera adelante con su ininteligible presentacin.
A pesar de la barrera del lenguaje, Al-Cygni haba considerado sensato intentar al
menos la comunicacin verbal, aunque slo fuera para registrar algo del habla de los
aliengenas para un posterior anlisis. Thune haba insistido en ser l quien hablara, y
si bien la capitana no haba disentido, hizo un esfuerzo por dejar claro que la
brevedad era clave; que lo peor que Thune poda hacer era contrariar a los aliengenas
hablando en demasa.
El gobernador aguard, dando al lder la oportunidad de efectuar algn
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comentario. Pero la criatura no dijo nada. Thune estaba a punto de embarcarse en


una presentacin ampliada cuando Al-Cygni tosi. Avery supo que a Jilan le haba
quedado tan claro como a l que los aliengenas no tenan demasiada paciencia. Si
bien el que llevaba la coraza dorada haba tenido la disciplina de permanecer
concentrado en Thune mientras ste hablaba, su pelaje haba empezado a erizarse. Y
Avery no poda estar seguro, pero el ms bajo de los escoltas pareca desprender un
olor mucho ms acre.
Thune lanz a Al-Cygni una mirada irritada, pero hizo una sea a Pedersen para
que avanzara. El ministro de Justicia sac la placa de datos COM de debajo del brazo
y la alarg hacia los aliengenas. Al cabo de un momento, una versin orquestal del
himno de Harvest gorje por los altavoces de la tablilla y una presentacin en vdeo
ocup la pantalla. Avery haba visto la presentacin la noche anterior; una variacin
de la introduccin planetaria oficial que haba contemplado durante su descenso
inicial desde la Tiara. Aunque en sta faltaba la narracin de Mack, contena
secuencias buclicas similares: JOTUN trabajando en los campos, gndolas cargando
productos en contenedores de carga, familias disfrutando de su comida; un montaje
de fragmentos que proporcionaban una buena perspectiva general de la vida en
Harvest al mismo tiempo que evitaba cualquier insinuacin de que podran existir
otros mundos como l.
La presentacin sigui durante algn tiempo. Pero Avery saba que no era
realmente en beneficio de los aliengenas. En algn punto, Mack que supervisaba
todo el equipo de vigilancia a travs de un potente rel oculto en el invernadero
empez a manipular la presentacin para poner a prueba las reacciones de los
aliengenas. Los intimidaba la visin de los JOTUN? Y si as era, cmo lo
manifestaban en lenguaje corporal? Avery haba trabajado lo suficiente con oficiales
de la ONI para saber lo mucho que hacan hincapi en obtener buena informacin, y
estaba seguro de que Jilan haba dado a la IA una larga lista de preguntas.
Pero mientras observaba cmo la segunda nave efectuaba otra pasada por los
jardines, desapareciendo brevemente tras los rboles situados al norte antes de volver
a aparecer a toda velocidad, Avery se pregunt cunto tiempo iba a dejar Al-Cygni
que siguiera el experimento. Despus de que los aliengenas se hubieran removido en
sus corazas durante casi cinco minutos, la mujer se arregl con toda tranquilidad el
apretado moo en que llevaba recogida la negra cabellera tras la nuca: una seal sutil
a Mack, que observaba a travs de las cmaras, para que parara la emisin. Al cabo de
un momento, la repeticin continua del himno de Harvest ces, poniendo fin a la
presentacin. Pedersen volvi a meterse la placa de datos bajo el brazo.
La criatura de la coraza dorada gru algo a su escolta ms bajo, quien sac una
pequea lmina cuadrada de metal del cinturn. El lder tom la lmina y se la
entreg a Thune. Con una sonrisa educada, el gobernador estudi la ofrenda. Al cabo
de un momento, sonri radiante a su ministro de Justicia.
Mira esto, Rol. Ves el dibujo? Igual al que hicimos en el carguero!
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Creo que es un trozo del carguero.


Pero ves lo que han grabado?
Pedersen estir el cuello hacia la lmina.
Quieren hacer un canje.
Exactamente!
Gobernador intervino Jilan. Si me permite.
Thune retrocedi hasta la mesa y entreg la lmina a Jilan. Avery mir por
encima del hombro de la mujer para echar tambin una ojeada.
Era, en efecto, un pedazo del casco de titanio del carguero; un recuadro perfecto,
cortado con precisin. La imagen la dominaban dos figuras, las dos grabadas con ms
realismo que las de Mack. Una era claramente el extraterrestre de la coraza dorada;
llevaba un martillo a la espalda y luca un casco con la misma cimera en forma de V.
El humano pareca varn, pero podra haber sido cualquiera. Ante la sorpresa de
Avery, el hombre ofreca lo que pareca un meln enorme con una corteza multicolor.
Thune debi de haber hecho la misma conexin porque rebusc en las profundidades
del cesto y extrajo un meln francs grande y oloroso. Sonriendo an ms
ampliamente que antes, llev la fruta al extraterrestre de la coraza dorada y se la
ofreci con una inclinacin.
Por favor, cjalo dijo el gobernador. Podemos darles muchos ms.
El extraterrestre tom el meln y lo olisque con cautela.
Mientras Thune empezaba a hablar largo y tendido sobre las virtudes del
comercio entre especies, Jilan dio la vuelta a la lmina. Avery vio cmo el cuello
desnudo de la mujer se agarrotaba.
Gobernador, no quieren comida.
No est tan segura, capitana. Creo que ste est a punto de dar un bocado.
No. Jilan mantuvo un tono de voz uniforme. Mire.
Y Avery lo hizo. En el otro lado de la lmina haba una imagen ampliada del
meln, que ahora comprendi que era un mapa de Harvest, centrado en Utgard. Lo
que Avery haba pensado que eran texturas en la corteza eran en realidad detalles de
la superficie: lneas maglev. carreteras y contornos de asentamientos importantes. Los
aliengenas haban efectuado un reconocimiento completo y aadido alguna clase de
anotacin.
Haba smbolos elaborados desperdigados por todo el planeta. Cada smbolo era
idntico, y cada uno consista en dos crculos concntricos con una filigrana de curvas
entrelazadas. Avery no tena ni idea de qu representaban los smbolos, pero eso no
vena al caso. Jilan expres en voz alta lo que l acababa de comprender.
Buscan algo concreto. Algo que creen que les pertenece.
Thune contempl fijamente la lmina de metal, haciendo todo lo posible por
mantener una sonrisa diplomtica mientras Jilan la giraba a un lado y a otro.
Gobernador musit la mujer, quieren que les entreguemos todo el planeta.
En aquel momento, la criatura de la armadura dorada vocifer algo y alarg el
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meln a Pedersen.
No, no. El ministro de Justicia alz una mano y dio un paso atrs.
Qudeselo.
El extraterrestre lade la cabeza y volvi a vociferar. Avery tuvo la seguridad
entonces de que el aroma almizcleo que emita el escolta ms bajo haba adquirido
ms intensidad. Arrug la nariz cuando sta se llen del olor a vinagre y brea, y
contuvo el impulso de desenfundar la pistola M6 que llevaba colgada a la cadera. En
aquel momento, una rfaga corta de un MA5 reson desde el nivel ms bajo del
jardn. Avery no saba si era un disparo sin consecuencias producto del nerviosismo o
el inicio de un tiroteo; pero en el breve silencio que sigui, oy un gutural aullido
extraterrestre procedente de los rboles situados a lo largo del ro.
Tras eso, las cosas sucedieron muy de prisa.
El escolta ms alto extrajo su pistola del cinto antes de que Avery pudiera
desenfundar o Byrne descolgar el rifle del hombro. El arma terminada en una hoja
afilada retumb, y una pa de metal brillante como magnesio encendido chisporrote
en el pecho de Pedersen. El ministro dej caer el meln y la placa de datos COM y
cay de rodillas, con las mandbulas abrindose y cerrndose como un pez fuera del
agua. Era quien estaba ms cerca del lder de la armadura dorada la desafortunada
vctima de la proximidad.
Los sargentos mayores dispararon por su parte a los escoltas ms cercanos a sus
posiciones: Byrne al ms alto, Avery al ms bajo. Pero sus balas no tenan ningn
efecto sobre la armadura de los aliengenas. De hecho, en ningn momento la
tocaron, pues cada proyectil era desviado por escudos invisibles de energa que
seguan los contornos de la armadura y relucan a cada impacto.
Al suelo! aull Avery a Thune, cuando el escolta ms bajo arroj al lder su
martillo, y a continuacin plac a Jilan, arrojndola al suelo con rudeza.
En un instante, el gigante de pelo plateado levant su arma por encima de la
cabeza, listo para un golpe de travs. A Thune le habran arrancado la cabeza
limpiamente de los hombros de no haberlo apartado el capitn Ponder de un
empujn y recibido l el golpe. El martillo lo alcanz en el brazo ortopdico y envi al
oficial dando tumbos por los aires. Aterriz ms all de Byrne y resbal unos buenos
veinte metros sobre la hierba empapada de roco.
El escolta ms bajo haba sacado ya la pistola con las hojas en el extremo. Al
mismo tiempo que la criatura apuntaba a Avery, ste abraz a Jilan con fuerza,
protegiendo su cuerpo ms pequeo con el propio. Dispuso de un instante para
pensar en la declaracin de Ponder de que haban adiestrado bien a los reclutas que
stos estaban listos para tomar en una fraccin de segundo las decisiones a vida o
muerte que exiga el combate cuando oy el agudo estallido triple del BR55 de
Jenkins. El escolta ms bajo aull sorprendido cuando una rfaga golpete contra su
casco, empujndole con fuerza la cabeza hacia atrs. Luego, todo lo que Avery pudo
or fue el chasquido seco de las balas por encima de su cabeza mientras los
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veinticuatro reclutas abran fuego con las armas en disparo automtico.


Acribillado por una multitud de disparos, el escolta ms bajo dio un tambaleante
paso atrs. Se movi espasmdicamente a derecha e izquierda, como combatiendo a
un enjambre de abejas invisible, y entonces los escudos de energa se vinieron abajo
con un fogonazo y un sonoro estallido. Su armadura empez a expulsar humo de
color azul y a chisporrotear a medida que varias docenas de proyectiles de MA5
chocaban contra sus desprotegidas placas.
Ahora era el turno de los aliengenas de proteger a los suyos. El lder se abalanz
hacia el escolta ms bajo, dando la espalda al invernadero. Su armadura dorada deba
de poseer escudos ms potentes, porque incluso el fuego concentrado de las escuadras
Bravo fue incapaz de hacerlos caer. El escolta ms alto solt un rugido atronador y
barri con su arma a los reclutas de norte a sur, cubriendo al lder mientras ste
ayudaba a su camarada herido a bajar cojeando la escalera hasta el segundo nivel.
Avery no estaba seguro de cuntos de los reclutas situados a lo largo del invernadero
haban sido alcanzados de si los alaridos eran debidos a heridas acabadas de recibir
o a un exceso de adrenalina.
Alto el fuego! Alto el fuego! chill Byrne.
Los reclutas haban estado disparando directamente por encima de su cabeza y las
de los dems, y algunos de los disparos haban pasado un poco demasiado cerca.
Est bien? pregunt Avery, que se levant de encima de Jilan sobre los
puos.
S dijo ella. Estoy perfectamente.
Pero pareca un poco asustada. Como el da del hospital, fue otra grieta temporal
en su fachada imperturbable. En esta ocasin, todo lo que Avery hizo fue asentir.
Uno Alfa: retroceded! grit Avery, ponindose en pie. Apartaos de esa
nave de desembarco!
Poda or la pulsacin de una arma de energa, y supo que la torreta de la primera
nave se haba activado ya antes de que se volviera hacia el sur y viera los brillantes
haces azules de plasma barrer el csped del nivel inferior: fuego de cobertura para la
retirada de sus compaeros.
Adonde diablos vas? chill Byrne cuando Avery pas corriendo por su lado.
Al ro!
Voy contigo!
Negativo! Atrae el fuego de esa torreta mientras la flanqueo!
Bravo! Aqu! grit Byrne. Healy! Mueve el culo!
Avery vio al ayudante mdico salir corriendo del invernadero detrs de los
reclutas que cargaban y precipitarse en direccin a Ponder con un botiqun en la
mano. El capitn despidi a Healy con un ademn y lo envi hacia la figura inmvil
de Pedersen. Avery se introdujo a la carrera en la lnea de rboles.
Stisen! Informa! grit por el micro.
Nos disparan, sargento mayor! La esttica distorsion la voz del jefe de la
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escuadra 2/A. Ah! Por ah! chill a uno de sus hombres.


Aguantad! Avery baj dando saltos por un terrapln rocoso hasta el nivel
central de los jardines. Voy para all!
Corri tan de prisa como pudo, salvando rocas y zigzagueando entre cerezos y
perales. Respirando penosamente, se abri paso por entre las ltimas ramas cargadas
de flores y fren en seco, adelantando las caderas y haciendo molinetes con los brazos.
De haber ido ms de prisa habra cado al ro. All, en el borde de los jardines, el
Mimir haba abierto un profundo cauce en el Bifrost, creando una serie de estanques
descendentes. Las amplias piscinas de piedra caliza estaban repletas de aguas
embravecidas, que se tornaban ms turbulentas cuanto ms se acercaban a lo alto de
la cascada.
Mientras Avery recuperaba el equilibrio, la segunda nave descendi en picado
desde lo alto y fue a posarse en el otro lado del estanque ms cercano. Siguiendo la
trayectoria descendente del vehculo, Avery divis a otro de los enormes aliengenas
ste con una armadura roja y pelaje negro en el momento en que emerga de los
magnolios del nivel inferior de los jardines. Tambin llevaba una pistola terminada en
un cuchillo y utilizaba el arma para proteger la retirada de una partida de criaturas
ms bajas de piel gris con mochilas cnicas de color naranja. Avery vio fogonazos de
MA5 en los rboles. Pero el extraterrestre de la armadura roja lanz a toda prisa una
salva de abrasadoras pas para acallar a aquellos reclutas que haban sido lo bastante
valientes para defenderse.
Avery alz su pistola y vaci el cargador. Saba que los proyectiles no perforaran
los escudos del extraterrestre, pero todo lo que quera era atraer la atencin de la
criatura e impedir que alcanzara a alguno de los reclutas.
Cuando los disparos del sargento mayor centellearon inofensivos contra su
espalda, el ser se dio la vuelta. Pero para entonces Avery corra ya en busca de la
seguridad de un peasco. Volvi a cargar y se desliz alrededor de la piedra, con la
esperanza de liquidar a uno de los aliengenas ms pequeos. Pero la mayora estaban
ya a bordo de la nave de desembarco.
Un solitario rezagado surga justo en aquellos momentos de los rboles dando
traspis. Uno de los brazos le colgaba flcido al costado, y pareca herido. Avery
estaba a punto de acabar con l cuando el extraterrestre de la armadura roja agarr
por el cogote a su camarada herido, le arranc la mscara y lo arroj al remolino de
agua. La criatura se hundi bajo la superficie, luego volvi a aparecer, aferrando un
par de tubos sibilantes conectados a su tanque, antes de ir a parar al estanque
siguiente y rodar en direccin a la cascada.
Mientras el inesperado acontecimiento segua su curso, la torreta circular de la
segunda nave entr por fin en accin, y Avery no tard en tener que volver a lanzarse
tras el peasco para evitar abrasadores rayos de plasma. El chapoteo de los gases
ionizados contra la roca le produjo dentera. Pero tras unos pocos segundos, la torreta
ces el fuego, y Avery oy el gemido de los generadores antigravitacionales al mismo
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tiempo que el vehculo ascenda con un violento giro. Cuando sali de detrs del
peasco, todos los aliengenas se haban ido.
Alto el fuego! rugi Avery mientras se acercaba a los magnolios del extremo
opuesto del estanque. Voy a entrar! A su espalda pudo or las detonaciones de
los rifles de la escuadra Bravo, disparando sobre la primera nave mientras sta se
alzaba de los jardines. Qu sucedi? le gru a Stisen mientras se acercaba a un
corrillo de reclutas de la 2/A.
Los hombres estaba apelotonados muy juntos tras una roca de granito cubierta de
musgo. Todas las rocas de alrededor estaban salpicadas de agujeros que contenan
restos refulgentes de las pas gneas del extraterrestre de la armadura roja. Pequeos
incendios humeantes ardan en los helechos de los alrededores donde haban
rebotado algunos de los proyectiles.
Qu sucedi? volvi a preguntar Avery.
Pero ni Stisen ni ningn miembro de su escuadra dijo una palabra. La mayora ni
siquiera se molest en mirar a Avery a los ojos.
El combate haba llenado a Avery de adrenalina, y estaba a punto de perder los
estribos cuando repar en qu era lo que miraban los reclutas. Tard un momento
ms en reconocer que la cosa despatarrada contra el granito era el cuerpo
salvajemente destrozado de un ser humano. Y no fue hasta que se arrodill junto al
cadver que reconoci el rostro regordete e infantil de Osmo baado en su propia
sangre. El recluta tena el vientre rajado de lado a lado.
Se lo dije. Mantente apartado del csped. Stisen trag saliva. No quera que
resultase herido.
Avery apret las mandbulas. Pero saba que no haba modo de que el jefe de la
escuadra pudiera haber previsto que la segunda nave virara y se les acercara por
detrs, muy bajo por encima del ro, y dejara caer a su espalda un destacamento de
refuerzo.
Visteis como lo alcanzaban?
Stisen neg con la cabeza.
No.
Fue uno de los pequeos musit Burdick, que mantena los ojos fijos en los
rganos que se haban derramado fuera del vientre de Osmo. Lo derrib. Lo
desgarr.
O el disparo de su arma dijo Stisen. Pero era demasiado tarde.
Avery se puso en pie.
Otras bajas?
Stisen volvi a negar con la cabeza.
Byrne. Responde bram Avery.
El capitn est muy malherido. La Bravo tiene tres heridos, uno grave. Dass dice
que sus chicos estn perfectamente.
Thune?
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No est contento. Pedersen est muerto.


Daba esa impresin.
Ser mejor que nos marchemos, Johnson. Esos bastardos podran dar la vuelta.
Entendido. Avery baj la voz. Voy a necesitar una bolsa.
Quin?
Osmo.
Mierda escupi Byrne. De acuerdo. Se lo dir a Healy.
Avery se quit la gorra y se pas la mano por la frente. Al bajar la mirada hacia
Osmo, advirti que el recluta todava sostena su MA5 en la mano derecha. El
sargento mayor se alegr de que Osmo hubiese visto a su atacante y tenido una
oportunidad de caer disparando. El disparo del rifle de Osmo haba alertado a sus
camaradas del peligro, salvndoles las vidas aun cuando l haba perdido la suya.
Intent no culparse por lo sucedido. Al igual que Stisen, haba hecho lo que haba
considerado que era lo mejor. Osmo era tan slo el primer recluta en caer. Por mucho
que Avery deseara que fuese tambin el ltimo, se arm de valor para enfrentarse al
hecho de que los aliengenas acababan de iniciar una guerra y habra muchsimas
ms bajas.

* * *
Maccabeus solt su martillo y lo dej caer con un fuerte estruendo sobre la
plataforma para la tropa. Se trataba del Puo de Rukt, una arma antigua pasada de un
caudillo a otro a lo largo de generaciones del clan de Maccabeus. Pero ste estaba
demasiado preocupado por Licinus para andarse con ceremonias. Sus antepasados lo
habran comprendido.
Vorenus! Date prisa! rugi, poniendo en pie a pulso a Licinus.
El Spirit dio una tremenda sacudida mientras regresaba a toda velocidad al
nebuloso cielo, e incluso el poderoso caudillo tuvo dificultades para apoyar la
inconsciente mole del miembro herido de la manada contra la pared interior de la
plataforma.
Vorenus avanz a trompicones sosteniendo a duras penas un equipo de socorro
porttil. Coloc la caja octogonal junto a los pies de Licinus y luego lo mantuvo
inmvil mientras Maccabeus fijaba unas bandas de sujecin alrededor de piernas y
brazos del herido. Los Spirits Sangheilis posean sofisticados campos de estasis para
mantener a sus guerreros en posicin vertical, pero a Maccabeus le haban negado
tambin aquella tecnologa, y haba tenido que aparselas con una solucin ms
bsica.
Dame una compresa!
Maccabeus liber el peto de Licinus. La coraza tena una fisura en el centro que
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rezumaba sangre de un color rojo oscuro. Una vez soltada la placa, Maccabeus alis el
pelaje castao del miembro herido de su manada, tratando de localizar dos agujeros
en el pecho de los que surga un silbido. Las armas de los aliengenas haban
perforado uno de los pulmones de Licinus, provocando su colapso.
Vorenus entreg a Maccabeus una fina lmina de malla de color bronce. Fijado
adecuadamente, el material sellara en parte las heridas, permitiendo que el aire
escapara al exhalar Licinus, pero mantenindolo dentro cuando inhalara; siempre y
cuando los daos en el pulmn no fuesen demasiado graves, ste volvera a hincharse.
La malla tambin contena un coagulante que ayudara a mantener dentro del cuerpo
la sangre que le quedaba al joven Jiralhanae. Una vez de vuelta en el Rapid
Conversin, Maccabeus dejara que la sala quirrgica automatizada de la nave hiciera
el resto.
Si conseguimos regresar, rezong el caudillo para s mientras el Spirit daba un
bandazo a estribor, ejecutando otra maniobra evasiva. Hasta el momento los
aliengenas no haban activado ninguna defensa antiarea, pero Maccabeus tena la
certeza de que lo haran. La infantera de los aliengenas era bastante rudimentaria; no
mucho ms sofisticada que la de los Jiralhanaes en la poca del contacto con los
SanShyuums. Pero tenan que poseer misiles o algn otro sistema de armamento
cintico o su planeta estara indefenso. Y Maccabeus dudaba que los aliengenas
fuesen tan estpidos como eso.
To? Has resultado herido? La voz de Tartarus retumb desde el transmisor
de Maccabeus.
No. El caudillo agarr el cogote de Vorenus. Cuida de l dijo, echando
una veloz mirada a Licinus, y Vorenus asinti con la cabeza. Te apropiaste de
alguna reliquia? pregunt a Tartarus a la vez que se arrodillaba y recuperaba el
Puo de Rukt.
No, caudillo.
Maccabeus no pudo evitar un resoplido enojado.
Pero el Luminar mostr docenas de objetos sagrados todos a un paso!
No hall nada aparte de sus guerreros.
Maccabeus march con paso airado en direccin a la cabina del Spirit, con la
mano libre apoyada contra la pared de la plataforma para mantener el equilibrio
mientras el vehculo prosegua con su violenta ascensin.
Llevaste a cabo una bsqueda exhaustiva?
Los Unggoys estaban excesivamente entusiasmados y rompieron filas rugi
Tartarus. Perdimos el elemento sorpresa.
Dicono espet Maccabeus mientras se agachaba para pasar al interior de la
cabina, dime que tienes mejores noticias.
Otro Jiralhanae llamado Ritul, que era demasiado joven para haberse ganado el
sufijo masculino us, manejaba los controles de vuelo. Maccabeus habra preferido
un piloto con ms experiencia, pero con un total de cinco Jiralhanaes en los dos
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Spirits, tena que mantener a algunos de los miembros de ms edad y con ms


experiencia de su manada a bordo del Rapid Conversin por si suceda una
emergencia.
Los sensores registraron gran cantidad de transmisiones durante la negociacin
chirri la voz ahogada de Dadab desde el transmisor de la cabina; el Unggoy haba
permanecido en el puente del crucero. El Luminar examin los datos y emiti su
juicio. Luego, tras una pausa prosigui: Un Orculo, tal y como sospechbamos!
Alabados sean los Profetas! Dnde?
Las transmisiones tuvieron su origen en la estructura de metal blanco de los
jardines.
Tan cerca! El caudillo gimi para s. De no haber sido por los Unggoys
podra haberle puesto los ojos encima! Pero sofoc con rapidez su decepcin. Saba
que nicamente los Profetas tenan acceso al Orculo Sagrado de Suma Caridad, y por
lo tanto era el colmo del orgullo por su parte, un converso humilde y reciente, el
codiciar tal comunin. Pero no era ningn pecado sentir orgullo por el mensaje que
ahora se senta obligado a enviar.
Enva la noticia al viceministro dijo Maccabeus, con el pecho henchido bajo
la dorada coraza. El relicario es an ms soberbio de lo esperado. Un segundo
Orculo, uno que habla por los dioses mismos, ha sido hallado por fin!

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16
SUMA CARIDAD, LTIMAS HORAS DEL DA, VIGSIMO TERCERA ERA DE LA DUDA

Las noches en la cpula principal de Suma Caridad eran por lo general bastante
tranquilas. El clamor gutural de las oraciones en masa vespertinas de los Unggoys se
filtraba en ocasiones hacia lo alto desde los distritos inferiores, pero aparte de eso, las
torres superiores estaban en silencio. Los SanShyuums que llamaban a las torres
flotantes su hogar preferan pasar las horas entre la puesta del sol y su salida
descansando o en tranquila contemplacin.
Pero no esta noche, pens Fortaleza. La silla del ministro colgaba inmvil entre
dos gabarras antigravitacionales vacas, al ralent cerca de uno de los tres macizos
puntales de sostn del Dreadnought Forerunner. El disco que iluminaba la cpula
brillaba con un resplandor dbil para simular la luz de la luna, lo que no contribua a
calentar el ambiente. Fortaleza se arrop mejor los hombros encorvados con su
vestimenta carmes, y contempl con detenimiento la rara conmocin que reinaba en
las torres.
Resplandecan luces en los jardines colgantes de los edificios, y corros de
SanShyuums con ropas de vivos colores se deslizaban de una fiesta al aire libre a la
siguiente. Flotaba msica en la brisa; sones superpuestos de triunfales acordes de
cuerda y percusin. Aqu y all restallaban los fuegos artificiales, chispas que florecan
en la oscuridad reinante.
Todo ello sealaba una ocasin trascendental, una que slo apareca una o dos
veces en una era. Esta noche, todas las hembras SanShyuums que eran lo bastante
afortunadas como para dar a luz hijos exhiban con orgullo a sus camadas. Y por lo
que Fortaleza saba, las cifras eran de lo ms halageas. Aun cuando l mismo jams
haba engendrado a un sucesor, consigui mostrar una sonrisa satisfecha.
Haba algo ms de veinte millones de SanShyuums en el Covenant. No era un
nmero muy grande comparado con los billones de adeptos a la fe. Pero era
sensiblemente mayor que el millar aproximado de individuos que haban huido del
lejano mundo de los SanShyuums haca mucho tiempo.
Los antepasados de Fortaleza haban roto con el resto de los de su especie por la
misma cuestin que acabara enfrentndolos a los Sangheilis: si se deba o no profanar
objetos Forerunner para comprender todo su potencial. En la versin interna San
Shyuum de aquel debate, el Dreadnought haba pasado a ser un smbolo clave para
ambos bandos: un objeto en el que los Estoicos, que eran mayora, no entraran, y los
Reformadores, la minora, deseaban explorar desesperadamente. En el clmax de
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aquel conflicto fratricida, los Reformadores ms fervientes penetraron por la fuerza


en el Dreadnought y se parapetaron en su interior. Mientras los Estoicos debatan qu
hacer (estaba claro que no podan destruir el objeto que tanto veneraban), los
Reformadores activaron el navo y emprendieron el vuelo llevndose un pedazo del
mundo en el que haban nacido con ellos.
En un principio los Reformadores se sintieron extasiados. Haban sobrevivido, y
tambin escapado con el mayor trofeo del conflicto. Abandonaron a toda velocidad su
sistema natal, rindose de las amargas transmisiones de los Estoicos; afirmaciones de
que los dioses los condenaran sin duda por su robo. Pero luego los Reformadores
hicieron recuento de su nmero y repararon con horror en que era posible que
estuvieran condenados.
El problema era una fuente limitada de genes. Con tan slo una poblacin de un
millar de individuos, la endogamia sera pronto un problema serio. La crisis quedaba
agravada por el hecho de que los embarazos SanShyuums eran, aun bajo condiciones
ideales, raros. Las hembras eran por lo general frtiles, pero slo durante ciclos cortos
que aparecan en contadas ocasiones. Para aquellos primeros Profetas a bordo del
Dreadnought, la reproduccin se convirti en seguida en un asunto manejado con
sumo cuidado.
Haba empezado a pensar que podra no venir dijo Fortaleza cuando la silla
del viceministro de la Tranquilidad se introdujo con sigilo entre las gabarras.
Las vestiduras moradas del SanShyuum ms joven estaban arrugadas, y cuando se
inclin hacia adelante en su asiento, los anillos dorados de la carnosa papada se
enredaron en una de las muchas guirnaldas de flores que llevaba al cuello.
Me disculpo. Fue difcil escapar.
Macho o hembra?
Uno de cada.
Felicitaciones.
Si oigo eso una vez ms, chillar. Yo no hago a esos bastardos. Las palabras de
Tranquilidad parecan salir arrastrndose del interior de su boca, y sus dedos se
movieron con torpeza mientras liberaba la carnosidad, se arrancaba las guirnaldas del
cuello y las arrojaba a un lado.
Est borracho le recrimin Fortaleza mientras observaba cmo las guirnaldas
descendan con un revoloteo perdindose en la oscuridad.
Lo estoy.
Lo necesito sobrio.
Fortaleza introdujo la mano en la tnica y extrajo una pequea esfera
farmacutica.
Cmo estaba nuestro querido Jerarca, el Profeta de la Moderacin?
Se refiere al padre? El viceministro succion la esfera con una amarga mueca
. Estuvo mirndome iracundo todo el tiempo.
Fortaleza alz una mano para quitarle importancia.
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Siempre y cuando actuemos con rapidez, hay poco que l pueda hacer.
El viceministro se encogi de hombros y mastic con languidez la esfera.
Vamos. Fortaleza dio un golpecito a los interruptores hologrficos del brazo
de su silla. Ya vamos con bastante retraso.
Al cabo de un momento, los dos SanShyuums iban a toda velocidad hacia las
angostas cubiertas centrales del Dreadnought: un achaparrado ncleo triangular que
conectaba las tres patas de sostn a un nico casco vertical de forma parecida. A la luz
tenue de la cpula, la antigua nave de guerra Forerunner brillaba con un blanco
marfileo.
El chantaje suspir para s el ministro era una herramienta muy tediosa.
Pero antes de que su incomparable historial de servicios y la revelacin del relicario
les consiguieran sus tronos de Jerarcas, Fortaleza saba que los actuales ocupantes de
los tronos tendran que hacerse a un lado. Y no harn eso a meaos que alguien los
empuje.
Por desgracia, el Profeta de la Tolerancia y la Profetisa de la Obligacin haban
demostrado ser por completo inexpugnables. La ya mayor Profetisa haba dado a luz
trillizos un par de veces. Debido a su edad avanzada, el embarazo haba sido difcil, y
si bien era cierto que esto la haba obligado a rehuir algunas de sus responsabilidades,
Fortaleza saba que sera un verdadero disparate desprestigiar a una de las matronas
SanShyuum ms queridas y prolficas. Tolerancia, que sirvi como ministro de la
Concertacin tras la Rebelin Unggoy, haba hecho mucho por fomentar mejores
relaciones entre las especies miembros del Covenant; todava tena el respaldo de
muchos en el Consejo Supremo: tanto Sangheilis como SanShyuums.
Pero el tercer Jerarca, el Profeta de la Moderacin, era otra historia. Aquel antiguo
prelado de Suma Caridad (en esencia, el alcalde de la ciudad) estaba en el Registro de
Clibes, una lista que segua la pista de todos los SanShyuums a los que no estaba
permitido engendrar. Debido a la mala planificacin de sus antepasados, aquellos
desventurados jams experimentaran las alegras de la paternidad debido a que sus
genes eran ahora demasiado comunes, y el riesgo de extender sus negativas
caractersticas recesivas era ya demasiado grande.
Fortaleza tambin estaba en el Registro, pero jams le haba preocupado en
exceso. Tena unas cuantas concubinas para las raras ocasiones en que senta la
necesidad de un encuentro sexual, pero por lo dems estaba del todo a gusto con su
involuntaria infertilidad.
No era el caso del Profeta de la Moderacin.
No mucho despus de que los Kig-Yars tropezaran con el relicario, Moderacin
haba fecundado de manera fortuita a una joven hembra. No tena por qu ser un
problema necesariamente (los abortos eran algo comn en aquella clase de
situaciones), pero a la madre primeriza la haba enfurecido la mentira de Moderacin
sobre su estatus y exigido que se le permitiera conservar a su camada. El anciano
Jerarca se sinti invadido por un deseo de ver transmitidos sus elevados genes y no se
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vio con fuerzas para matar a su progenie nonata o a su testaruda madre.


Fortaleza se haba enterado del escndalo que se coca, y se ocup de que
Tranquilidad efectuara la invocacin del perodo de partos ante el Consejo Supremo.
En su discurso, el viceministro ensalz a todos los progenitores y sus uniones
fructferas, y abog por una mayor inversin en terapias genticas y otras tecnologas
para poner fin a la tirana del Registro. La apasionada actuacin de Tranquilidad
convenci a Moderacin de que estaban hermanados en sus creencias, y el
desesperado Jerarca (pues su amante no tardara en dar a luz) hizo una oferta al
viceministro: Reclama mi progenie como tuya, y obtn el puesto ministerial que
desees.
Complacido como estaba Fortaleza de que su plan hubiera funcionado, segua
conmocionado por la desfachatez del Jerarca. Si la oferta de Moderacin sala a la luz
alguna vez, mataran a sus hijos y a l lo destituiran y probablemente tambin lo
esterilizaran. Los San Shyuums responsables de hacer respetar el Registro ponan un
gran celo en su trabajo, y Fortaleza saba que ni siquiera un Jerarca estaba por encima
de su censura.
Aquella noche haba sido tarea de Tranquilidad ofrecer a Moderacin la
contraoferta de ambos: 'Abandona voluntariamente tu trono y no diremos nada sobre
tu escndalo.
Debera haberla visto.
El viceministro se estremeci. Estaban ya mucho ms cerca del Dreadnought y
haban penetrado en la sombra de uno de los conductos de gran tamao que
conectaban los motores de la nave con la red elctrica de Suma Caridad. En aquella
oscuridad ms profunda, las luces ms potentes procedan de un crculo de balizas
azules justo debajo del cable, brillantes dispositivos hologrficos alrededor de una de
las enormes cmaras estancas del Dreadnought.
A quin? pregunt Fortaleza.
A la furcia de Moderacin.
El ministro se sinti abochornado. Tranquilidad haba empezado a tomarse
demasiadas confianzas ltimamente, a menudo actuando como si fuera ya un Jerarca
y el igual de Fortaleza. Su embriaguez actual no haca ms que empeorar tal problema.
Atractiva? pregunt, intentando mantener un tono desenfadado en la
conversacin.
Una monstruosidad de ojos apagados respondi el viceministro,
introduciendo la mano en la tnica. Si tena un cuello, no pude distinguirlo de sus
pliegues.
Ante el asombro de Fortaleza, Tranquilidad sac una pistola de plasma y
comprob la carga con toda tranquilidad.
Guarde eso! le espet con brusquedad Fortaleza, echando nerviosas ojeadas
al Dreadnought. Antes de que los centinelas lo vean!
Aunque todava estaban a una buena distancia, el ministro reconoci las figuras
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descomunales de los Mgalekgolos, los guardianes del navo sagrado y sus


enclaustrados sacerdotes SanShyuums. Al menos veinte de las criaturas montaban
guardia en plataformas voladizas a derecha e izquierda de la cmara estanca. Cuando
divisaron a los dos SanShyuums, los Mgalekgolos pasaron a formaciones defensivas,
y sus estriadas armaduras de intenso color morado centellearon bajo la luminosa
intermitencia de las balizas.
De mala gana, el viceministro desliz la pistola de vuelta al interior de la tnica.
Cmo se le ocurri traer una arma? sise Fortaleza.
Por prudencia. Por si acaso Moderacin rechazaba nuestras nuevas
condiciones.
Y qu hubiera hecho? Asesinarlo? El ministro se mostr incrdulo. En la
presentacin de sus hijos?
Ya han salido sin sufrir ningn percance. Ya no me necesita.
Fortaleza volvi a recordar que el trabajo de Tranquilidad mantena a ste en
contacto regular con los Sangheilis, y por lo visto, la exasperante preocupacin de
aquellas criaturas por las armas personales y el honor se le haban pegado al ya
exaltado por naturaleza viceministro.
Piense con claridad. Su muerte dara pie a preguntas. Unas a las que
Moderacin, si estuviera vivo, preferira no tener que contestar.
Es posible. Tranquilidad se encogi de hombros. Usted no vio sus ojos.
No, pero puedo ver los suyos. El ministro estaba a punto de estallar. Y todo
lo que veo es desobediencia y complicaciones.
Pero
Mantenga la boca cerrada!
Los Mgalekgolos se dieron la vuelta para seguir la pista a los dos SanShyuums
mientras stos cruzaban la cmara estanca. Cada uno de los centinelas sostena un
escudo rectangular cortado en facetas y un pesado can de asalto. Ambas cosas
estaban integradas en las armaduras; como prolongaciones de las mismas ms que
algo que las criaturas pudieran coger o soltar a voluntad.
En el caso de otras especies del Covenant, tal diseo habra sido un modo de
evitar tensin a manos y dedos. Pero los Mgalekgolos no tenan ni manos ni dedos, y
aunque s posean lo que parecan ser dos brazos y piernas, lo cierto era que podran
haber tenido tantos de tales apndices como hubieran querido. Pues cada criatura era
en realidad un conglomerado de individuos, una colonia mvil de gusanos lustrosos.
A travs de los espacios en las armaduras alrededor de cinturas y cuellos, Fortaleza
pudo ver a los Lekgolo individuales, retorcindose y agrupndose igual que tejido
muscular ampliado. La piel roja y translcida de los gusanos brillaba bajo el
resplandor verde de la municin que sobresala del can de asalto; tubos de gel
incendiario que se podan disparar en forma de proyectiles o en un chorro abrasador.
Moderacin es un imbcil dijo Fortaleza una vez que hubieron dejado atrs a
los centinelas sin contratiempos. Y lo s porque deposit su confianza en usted.
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El viceministro iba a replicar, pero el ministro sigui adelante, imparable. Gracias a


mi absoluta discrecin, ni l ni los otros Jerarcas saben nada de nuestros planes.
Maana se quedarn all sentados, impotentes, mientras anunciamos nuestras
intenciones ante el Consejo. Pero slo si tenemos la bendicin del Orculo!
Fortaleza balance el largo cuello lateralmente para mirar al viceministro a la cara,
desafiando al joven a trabar la mirada con sus ojos entornados.
Cuando nos reunamos con el Fillogo, mantendr la boca cerrada. No hablar a
menos que yo se lo pida. O por los Forerunners que nuestra asociacin ha
terminado!
Mirndose desafiantes el uno al otro, los dos SanShyuums aguardaron a que l
otro pestaeara.
De improviso, la expresin del viceministro cambi. Sus labios adquirieron
firmeza y los ojos recuperaron repentinamente la claridad.
Por favor, perdone mi falta de respeto. Ya no arrastraba las palabras; el
remedio por fin haba hecho efecto. Como siempre, ministro, estoy a sus rdenes.
Fortaleza aguard a que Tranquilidad efectuara una reverencia antes de
recostarse, relajado, en su silla.
A pesar de sus enrgicas palabras, el ministro saba que disolver su asociacin era
poco prctico. Haban recorrido un trecho demasiado largo, y el viceministro saba
demasiado. Fortaleza poda hacerlo matar, claro, pero eso slo agravara el nico
problema de su plan que an le quedaba por resolver: la falta de un tercer
SanShyuum para su triunvirato de futuros Jerarcas.
Fortaleza tena unos cuantos candidatos en mente, pero ninguno al que estuviese
dispuesto a confiar un conocimiento previo de su complot. Sin un tercero, pareceran
menos legtimos. Pero el ministro se haba resignado a efectuar la seleccin despus
de que hicieran su anuncio. Tendra que ser un SanShyuum que resultara popular y
que pudiera ayudar a desviar acusaciones de premeditacin y ambicin. Y por tal
motivo incluso estaba dispuesto a considerar al Profeta de la Tolerancia o a la
Profetisa de la Obligacin. Existan precedentes para una permanencia as. Pero si
bien mantener a uno de los Jerarcas actuales en su trono podra permitir una
transicin ms cmoda, no era una solucin ideal alargo plazo. El resentimiento
perduraba, incluso entre polticos avezados. Era mejor hacer tabla rasa y empezar de
cero.
En el extremo opuesto de la cmara estanca haba una puerta que conduca al
hangar del Dreadnought. Los cierres superpuestos del gigantesco portal redondo
estaban cerrados casi por completo, como el obturador de una cmara, dejando slo
un pequeo paso heptagonal en el centro de la puerta. Dos ltimos Mgalekgolos
custodiaban aquel cuello de botella desde un andamiaje que se alzaba desde la
cubierta de la cmara estanca, muy por debajo. Aquellos centinelas exhiban las
espinas en los hombros de una pareja vinculada: una colonia con una poblacin tan
enorme que todos sus gusanos no caban dentro de una nica armadura. Las espinas
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vibraron cuando la dividida colonia entr en comunicacin, confirmando las


identidades de los dos Profetas y su cita. Luego la pareja se apart arrastrando los pies
entre quedos gemidos; el ruido de la carne gomosa de los gusanos anudndose y
desenrollndose dentro de sus armaduras.
El hangar situado al otro lado era una inmensa cripta triangular. A diferencia del
exterior decolorado del Dreadnought, las paredes brillaban con reflejos de color
bronce bajo la luz de innumerables glifos hologrficos. Aquellos smbolos explicativos
y aleccionadores (dispuestos en apretadas lneas verticales) flotaban cerca de
pequeos agujeros en las paredes en ngulo del hangar. Aunque Fortaleza saba para
qu eran aquellos agujeros, jams haba visto utilizarlos.
Flotando cerca de ellos haba cientos de Huragoks. Los tentculos de las flotantes
criaturas bulbosas parecan mucho ms grandes de lo acostumbrado; pero eso se
deba a que sujetaban a Lekgolos individuales y estaban ocupados introduciendo los
gusanos en los agujeros o sacndolos. El ministro contempl cmo cuatro Huragoks
trabajaban para extraer por la fuerza a un espcimen particularmente corpulento de
su agujero y transportarlo luego como un equipo de bomberos llevando una
manguera hasta una gabarra manejada por SanShyuums de cabellos largos y
tnicas blancas.
Los ascticos sacerdotes ayudaron a los Huragoks a introducir al Lekgolo a travs
de una unidad cilndrica de escaneo antes de devolverlo a uno de los muchos
recipientes de metal de la gabarra que contenan a su colonia. La unidad recuperaba
datos de microsensores situados dentro del gusano que haban reunido toda clase de
informacin til durante su recorrido reptante por las inaccesibles sendas de proceso
de datos del Dreadnought. Aquellos sensores no producan la menor molestia a los
invertebrados. Las criaturas ingeran los diminutos dispositivos del mismo modo que
hacan con su arenosa comida. Los sacerdotes se mostraban indiferentes mientras
supervisaban el proceso, pero haba habido una poca en que los Profetas
contemplaban los hbitos alimentarios de los Lekgolos con condena no exenta de
enojo.
Poco despus de la fundacin del Covenant, los experimentos de los SanShyuums
con las primeras copias del Luminar del Dreadnought condujeron a stos a un
gigantesco planeta gaseoso en un sistema cercano al hogar de los Sangheilis. Los
SanShyuums haban esperado hallar un tesoro escondido de reliquias y se sintieron
decepcionados cuando todo lo que encontraron fue a los Lekgolos, apiados en los
anillos del planeta. Pero cuando los Profetas cayeron en la cuenta de lo que haban
hecho los inteligentes gusanos, quedaron pasmados.
Las rocas heladas que componan los anillos eran en realidad fragmentos de
alguna destruida instalacin Forerunner que en una ocasin haba orbitada alrededor
del gigante gaseoso. Y el motivo de que las rocas ya no estuvieran repletas de reliquias
era que los Lekgolos haban pasado milenios ingirindolas, masticndolas y
escupindolas mientras abran sus angostas y sinuosas madrigueras. Lo curioso era
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que los Lekgolos posean paladares exigentes. Algunas colonias slo ingeran
aleaciones Forerunner; otras coman exclusivamente rocas ricas en circuitos
aplastados y comprimidos. Y unas pocas colonias, muy raras, evitaban por completo
tales objetos extraos, abrindose paso alrededor de restos maltrechos de reliquias
igual que los paleontlogos haran con un fsil.
Desde luego, los SanShyuums crean que cualquier contacto no autorizado con
objetos de los Forerunners era una hereja penada con la muerte, y ordenaron a los
Sangheilis que exterminaran a los gusanos. Pero los Sangheilis estaban mal equipados
para combatir a criaturas que carecan de naves o soldados y cuyas fortificaciones
eran justo lo que ellos intentaban salvar. Al final, un comandante Sangheili
especialmente perspicaz uno de los venerados rbitros de la especie sugiri que
podra ser mejor domesticar a los Lekgolos y dar un buen uso a sus hbitos. A pesar
de lo ansiosos que estaban por reafirmar su autoridad, los Profetas aceptaron a
regaadientes que los gusanos, entrenados adecuadamente, podran ser muy tiles en
futuras reclamaciones, y perdonaron los pecados de las criaturas.
Tras aos de experimentacin en reliquias de menor importancia, los
SanShyuums se haban armado por fin de valor para intentar una exploracin sin
precedentes del Dreadnought. Desde que haban partido de su mundo (e incluso
durante los das ms aciagos de su guerra con los Sangheilis), haban limitado sus
estudios a los sistemas de la nave a los que era fcil acceder. Si bien los SanShyuums
desesperaban por explorar las sendas de proceso de datos del grueso casco del
Dreadnought, los aterraba que pudieran daar algo vital.
Y por lo tanto fue con sumo cuidado que los sacerdotes ascticos abrieron su
primer agujero experimental y deslizaron dentro un Lekgolo cuidadosamente
escogido. Haban esperado aterrados que el gusano no fuera a cavar demasiado
hondo Y ms que eso, lo que pudiera decir el Orculo del Dreadnought. Pero el
Lekgolo emergi sin incidentes, y el residente ms importante y sagrado del navo no
haba dicho una palabra.
El silencio del Orculo no era algo fuera de lo corriente. En toda su vida, Fortaleza
no haba odo nunca que hubiese hablado, ni tampoco lo haba hecho su padre, o el
padre de ste. Al no obtener respuesta, aquellos sacerdotes pioneros haban
incrementado las sondas con Lekgolos hasta que como quedaba bien claro en
aquellos momentos aquel proceso tan aterrador en el pasado haba pasado a ser
algo rutinario. Siguiendo un trozo angular de andamio hasta la parte superior del
hangar, el ministro observ cmo los sacerdotes SanShyuums de la gabarra daban
por seas una serie de rdenes a los Huragoks que aguardaban, y todas las partes se
preparaban para la siguiente recuperacin.
Muy por encima del suelo del hangar haba una abada oscura y silenciosa, lo
bastante grande para dar cabida a todo el Consejo Supremo del Covenant, ms de
doscientos Sangheilis y SanShyuums. Pero cuando Fortaleza y Tranquilidad
ascendieron a travs de un agujero perfectamente redondo en el suelo de la abada,
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vieron que la habitacin tena slo un ocupante: el lder de los sacerdotes ascticos, el
SanShyuum Fillogo.
Como el clrigo que proporcionaba a Fortaleza sus remedios, la humilde silla del
Fillogo estaba hecha de piedra en lugar de metal. Sus vestiduras eran tan andrajosas
que parecan tiras de tela despedazada envolviendo su cuerpo marchito. Las prendas
que en el pasado haban sido blancas estaban ahora tan sucias que eran en realidad
unos cuantos tonos ms oscuras que la carne cenicienta del Fillogo. Sus pestaas
eran largas y grises, y los mechones de pelo del cuello eran tan largos que casi le
colgaban hasta las rodillas.
No nos conocemos, creo dijo con voz ronca el anciano SanShyuum cuando
las sillas de Fortaleza y Tranquilidad se detuvieron con cuidado detrs de l.
Estaba absorto en un pergamino hecho pedazos y no se volvi para darles la
bienvenida.
Nos vimos una vez respondi Fortaleza. Pero la asamblea era muy
numerosa y fue hace mucho tiempo.
Qu descorts por mi parte olvidarlo.
En absoluto. Soy Fortaleza, y ste es el viceministro de la Tranquilidad.
El SanShyuum ms joven inclin la silla al frente en una reverencia. Pero, como
haba prometido, no habl.
Un honor conoceros.
Enrollando bien el pergamino con las artrticas manos, el Fillogo se dio entonces
la vuelta. Por un momento, simplemente contempl con atencin a sus invitados con
los enormes ojos lechosos.
Qu favor buscis?
El Fillogo no finga ignorancia. Por el bien de la confidencialidad, Fortaleza no le
haba contado al sacerdote sus intenciones, ya que saba que su rango ministerial era
suficiente para obtener una audiencia. Pero si bien las palabras del Fillogo eran
cordiales, su significado haba quedado claro: Expn lo que te trae aqu y acabemos
con esto. Tengo trabajo mucho ms importante que hacer.
Fortaleza lo complaci con mucho gusto.
Confirmacin dijo el ministro, tecleando uno de los interruptores
hologrficos de su silla.
Una laminilla con un sistema de circuitos no mucho mayor que una de sus uas
asom junto al interruptor.
Y una bendicin.
Solt la lmina y se la tendi al Fillogo.
Dos favores, entonces.
El Fillogo sonri, mostrando unas encas partidas por filas de hueso aserrado.
Movi la silla de piedra al frente y tom la laminilla.
Esto debe de ser muy importante.
Fortaleza consigui mostrar una mueca amistosa.
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Una de las naves del viceministro ha descubierto un relicario de un tamao


bastante impresionante.
Ah dijo el otro, guiando un ojo para inspeccionar mejor la laminilla.
Y si hay que creer a las Luminaciones prosigui Fortaleza, tambin un
Orculo.
Los ojos del Fillogo se abrieron de par en par.
Un Orculo, dices?
Fortaleza asinti.
Unas noticias realmente pasmosas y maravillosas.
A una velocidad mayor de la que el ministro habra imaginado posible, el Fillogo
hizo dar la vuelta a la silla y flot hasta una seccin de maquinaria en sombras que
haba en el centro de la habitacin. A medida que se acercaba, aparecieron holografas
en lo ms alto, mostrando un grupo de obeliscos de nice potentes torres de
proceso de datos unidas entre s, y, delante de stos, el Orculo del Dreadnought.
Aun cuando Fortaleza haba visto muchas representaciones del sagrado objeto,
era ms pequeo de lo que haba esperado. Encerrado dentro de un armazn que lo
mantena a la altura de la cabeza por encima del suelo, el Orculo estaba amarrado a
los obeliscos con ramales de alambre pulcramente trenzado. Los circuitos estaban
conectados a pequeas plataformas doradas fijadas a la cubierta del Orculo: una
lgrima de aleacin de plata no mucho ms larga que el cuello del ministro.
El extremo afilado de la cubierta estaba de cara a los obeliscos. El extremo
redondo estaba orientado hacia el suelo y sostena una lente de cristal oscuro. Haba
una abertura alrededor de la lente y la cubierta, y a travs de sta, Fortaleza pudo ver
puntitos de luz; circuitos que funcionaban a baja intensidad. Eran las nicas seales
de vida del Orculo.
Son stos todos los datos? pregunt el Fillogo, encajando la laminilla en
uno de los obeliscos.
Proceden del Luminar de la nave as como de sus sensores.
Fortaleza se acerc poco a poco al Orculo. Por alguna razn lo dominaba un
deseo de alzar la mano y tocarlo. Antiguo como era el objeto, la cubierta estaba
totalmente lisa sin abolladuras ni araazos. Clav la mirada en las profundidades
de la lente.
Hay informes de una especie nueva en el planeta que contiene las reliquias, pero
parecen ser primitivos: una especie de nivel cuatro. No espero que vayan
De improviso, los circuitos del Orculo se iluminaron. La lente refract la luz,
emitiendo un haz cegador. No es una lente Fortaleza lanz una exclamacin
ahogada. Es un ojo! Levant un brazo ante el rostro cuando el Orculo se lade
hacia l en su armazn.
DURANTE MILLONES DE AOS HE VIGILADO. La profunda voz del
Orculo reson en el interior de su cubierta. El haz de luz del ojo titil con la cadencia
de las palabras a medida que las pronunciaba en la lengua de los San Shyuums. OS
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HE ESCUCHADO MALINTERPRETAR.
Or hablar al Orculo era, para un fiel miembro del Covenant, como escuchar las
propias voces de los Forerunners. Fortaleza se sinti apropiadamente humilde, pero
no slo porque el Orculo hubiera hablado por fin tras eras de silencio. A decir
verdad, lo sorprenda del mismo modo averiguar que el Fillogo no era (como
siempre haba sospechado) un completo fraude. Fortaleza haba concertado aquella
cita por pura formalidad. Unas Luminaciones presentadas como prueba ante el
Consejo Supremo requeran la bendicin del Orculo, lo que durante eras haba
significado convencer al Fillogo para que lo afirmara en su nombre. Pero aquellos
santos ermitaos obedecan a motivos polticos tanto como cualquier otro
SanShyuum poderoso; eran igual de susceptibles a sobornos y chantajes. Fortaleza
haba esperado tener que efectuar alguna clase de donacin al Fillogo (una
pequea parte del relicario, tal vez) para poder obtener la bendicin requerida.
Pero si el viejo charlatn me est tomando el pelo Fortaleza contempl cmo
el Fillogo abandonaba su silla y caa tembloroso de rodillas ante el Orculo, desde
luego est dando lo mejor de s.
Bendito Heraldo del Viaje! gimi el Fillogo, con la cabeza gacha y los
brazos totalmente extendidos. Dinos cmo hemos actuado mal!
El ojo del Orculo perdi intensidad. Por un momento pareci como si fuera a
reanudar su largo silencio. Pero luego resplandeci otra vez, proyectando un
holograma del glifo de Reclamacin registrado por el Luminar del Rapid Conversin.
ESTO NO ES RECLAMACIN tron el Orculo, ESTO ES
RECLAMADOR.
Poco a poco el glifo gir boca abajo, y sus figuras centrales los crculos
concntricos, uno dentro del otro, conectados por una lnea fina adquirieron un
aspecto distinto. Las figuras de la disposicin anterior haban semejado el pndulo de
un reloj. Invertido, el glifo pareca ahora una criatura con dos brazos curvos por
encima de la cabeza. El glifo encogi de tamao al mismo tiempo que el holograma
cambiaba a plano general para mostrar todo el mundo aliengena, cubierto de miles
de aquellas Luminaciones orientadas de un modo nuevo.
Y AQUELLOS A LOS QUE REPRESENTA SON MIS CREADORES.
Ahora le toc el turno a Fortaleza de sentir que las rodillas se le doblaban. Aferr
los brazos de su trono e intent aceptar una revelacin imposible: cada glifo
representaba a un Reclamador, no una reliquia, y cada Reclamador era uno de los
aliengenas del planeta; lo que slo poda significar una cosa.
Los Forerunners musit el ministro. A algunos los dejaron atrs.
Imposible! espet Tranquilidad, incapaz ya de seguir callado. Hereja!
De un Orculo?
De este entrometido! Tranquilidad apunt con un dedo al Fillogo.
Quin sabe lo que el viejo loco le ha hecho a esta maquinaria divina? Las
perversiones que ha llevado a cabo con todos sus gusanos y sacos!
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Cmo osas acusarme! jade el Fillogo. En esta cripta tan sagrada!


El viceministro hizo retroceder su silla.
Har todo eso y ms
Justo entonces, la abada empez a estremecerse. Muchas cubiertas por debajo, los
poderosos motores del Dreadnought cobraron vida, liberndose con una sacudida de
los limitadores que los mantenan generando la energa comparativamente pobre que
requera Suma Caridad. Pronto los motores alcanzaran su pleno rendimiento, y
entonces
Desconecta el Orculo! grit Fortaleza, aferrado con fuerza a los brazos de la
silla. Antes de que el Dreadnought despegue y destruya la ciudad!
Pero el Fillogo no le hizo caso.
El navo sagrado rompe sus ataduras! Los brazos del anciano SanShyuum
temblaban, y ya no pareca asustado pareca inspirado. Qu se haga la voluntad
de los dioses!
El holograma del mundo aliengena desapareci, y una vez ms el ojo del Orculo
brill.
RECHAZAR MIS PREJUICIOS Y OFRECER REPARACIN.
Las oscuras paredes de la cripta empezaron a refulgir a medida que sus circuitos
parecidos a venas se iluminaban en su interior. Los antiguos circuitos se inundaron de
una luz que corri al interior de los obeliscos situados detrs del Orculo. Las rocas de
franjas rojas y marrones empezaron a agrietarse, lanzando columnas de vapor
calcreo.
De improviso, el viceministro salt de su silla, con la pistola de plasma
desenfundada.
Desconctalo! chill, apuntando al Fillogo con el arma, cuya punta brillaba
con un verde intenso mientras acumulaba energa para lanzar un rayo. O te
abrasar ah donde ests!
Pero en aquel momento la lente del Orculo se torn tan brillante empez a
centellear con una frecuencia tan febril que amenaz con cegar a los tres
SanShyuums. Tranquilidad chill y alz las amplias mangas de la tnica ante los ojos.
MIS CREADORES SON MIS AMOS. La cubierta en forma de lgrima del
Orculo vibr dentro de su armazn como si intentara alzar el vuelo con su nave.
LOS LLEVAR SANOS Y SALVOS AL ARCA.
De repente, son un potente chasquido y la abada se sumi en la oscuridad, como
si el Dreadnought hubiera hecho saltar un fusible. Chillidos agudos resonaron por
toda la cmara. Con los ojos rebosando lgrimas ardientes, Fortaleza alz la mirada y
vio cientos de chorros llameantes lo que parecan eyecciones de metal fundido
cayendo en cascada de las paredes. A medida que su visin se aclar, el ministro
comprendi que eran, de hecho, Lekgolos ardiendo, resbalando de las paredes. Los
moribundos gusanos caan en picado al suelo, donde estallaban en grandes
salpicaduras color naranja o se enroscaban en retorcidos pedazos achicharrados.
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Lo siguiente que Fortaleza vio fue que la pareja vinculada de Mgalekgolos que
haba visto custodiando la entrada del hangar ascendan ruidosamente la rampa que
conduca al interior de la abada, con los caones de asalto cargados al mximo.
No disparis! chill Fortaleza.
Pero los acorazados gigantes siguieron avanzando a grandes zancadas;
acurrucados tras su escudo y con las espinas erguidas y temblando.
Tire el arma! grit entonces al viceministro. Hgalo ya, idiota!
Todava deslumbrado por la luz del Orculo, Tranquilidad dej que la pistola
repiqueteara contra el suelo.
Uno de los Mgalekgolo dijo algo al Fillogo, con una voz que era como el chirrido
de una piedra.
Un accidente respondi el anciano ermitao.
Pase la mirada con tristeza por los cuerpos humeantes de sus gusanos los
restos destrozados de su magnfica investigacin y despidi a los centinelas con un
ademn.
No puede hacerse nada
Los Mgalekgolo permanecieron donde estaban mientras su colonia se
comunicaba. Luego, la luz verde en los agujeros de sus caones perdi intensidad y
ellos regresaron ruidosamente a su puesto. La abada volvi a quedar oscura.
Qu deberamos creer? pregunt Tranquilidad. Su voz son queda en la
oscuridad.
Pero el ministro se haba quedado sin palabras.
Poda decir sin faltar a la verdad que en toda su vida no haba experimentado ni
un solo momento de crisis espiritual. Haba aceptado la existencia de los Forerunners
porque sus reliquias estaban all para que las encontraran, y crea en la divinidad de
los Forerunners porque en todas sus eras de bsqueda, los SanShyuums no haban
hallado huesos ni otros restos. Saba que la promesa central del Covenant de que
todos recorreran el Sendero y seguiran los pasos de los Forerunners era crtica para
la estabilidad de la unin.
Y tena la seguridad de que si alguien averiguaba que podran llegar a ser
abandonados, el Covenant estaba sentenciado.
En aquel momento, los fragmentos hologrficos por encima de los obeliscos
volvieron a encenderse, llenando la habitacin con una tenue luz azul. Los
ennegrecidos Lekgolos parecan grabados hechos en el suelo: un glifo macabro y
retorcido.
No debemos correr riesgos con estos Recuperadores.
Fortaleza fue incapaz de obligarse a decir Forerunners. Agarr su carnosa
papada y le dio un firme tirn.
Deben ser eliminados. Antes de que nadie ms conozca su existencia.
El labio inferior del viceministro tembl.
Habla en serio?
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Del todo.
Exterminarlos? Pero qu pasa si
Si el Orculo dice la verdad, que todo en lo que creemos es una mentira. La
voz de Fortaleza se llen de repentina energa. Si las masas saben esto, se
sublevarn. Y no permitir que eso llegue a suceder.
El viceministro asinti despacio.
Qu pasa con l? musit Tranquilidad, echando una veloz mirada al
Fillogo.
El anciano ermitao tena la vista puesta en el Orculo. El artefacto colgaba
flojamente en su armazn, con una fina columna de humo alzndose en espiral de la
abertura alrededor de la lente.
Podemos confiar en que mantendr este secreto?
Eso espero. Fortaleza se solt la papada. O ser un tercer Jerarca muy poco
satisfactorio.

* * *
Sif no haba esperado comunicaciones largas. Saba que Mack intentaba mantener
secreta la posicin de sus centros de datos. Pero sus respuestas a las alertas de la IA
cuando la nave de guerra extraterrestre haba aparecido dentro del sistema y luego se
haba acercado a Harvest fueron tan abreviadas y formales que empez a preguntarse
si haba hecho algo mal.
Sif no tena ni idea con exactitud de qu podra tratarse. Haba llevado a cabo con
suma destreza su parte del plan: trasladado cientos de mdulos de propulsin a
coordenadas situadas a semanas y meses de Harvest, a lo largo de su senda orbital.
Haba llevado a cabo los lanzamientos necesarios a gran velocidad por s misma;
colocar los propulsores con rapidez y exactitud en posicin era fundamental para el
xito del plan, y no haba querido dejar las maniobras en manos de los ordenadores
de navegacin, que se aturullaban con facilidad.
Su meticulosidad haba tenido su recompensa. Los propulsores quedaron
instalados mucho antes del plazo establecido, dos das antes de la llegada de la nave de
guerra extraterrestre. Fue pura coincidencia, Sif lo saba (ni ella ni Mack ni Jilan AlCygni tenan la menor idea de cundo podran aparecer ms aliengenas). Aun as, no
pudo evitar pensar que el haberlo llevado a cabo a tiempo era un buen presagio una
seal esperanzadora de que la compleja e inaudita evacuacin funcionara.
Pero cuando hubo transmitido la buena noticia sobre los propulsores, todo lo que
Sif obtuvo del centro de datos de Mack fue un mensaje sucinto y annimo:

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<\ No ms comunicaciones. \>


Lo que estaba muy bien, imagin. Mack haba explicado que una vez que los
propulsores estuvieran colocados era fundamental que ella intentara pasar
desapercibida y no hiciera nada que atrajera la atencin de los aliengenas, que les
diera un motivo para daar la Tiara. As que Sif interrumpi toda actividad en sus
ramales, y por primera vez en su atribulada existencia, no tuvo nada que hacer aparte
de luchar con su nueva inhibicin emocional.
Desde que visitara a Mack en su centro de datos, su ncleo haba experimentado
instantes de encaprichamiento, momentos de profunda aoranza, y luego soledad y
dolor cuando sus respuestas se haban vuelto fras. Saba que todo ello eran reacciones
exageradas; su lgica segua intentando hallar un equilibrio entre lo que quera sentir
y lo que los algoritmos le decan que debera sentir. Pero en aquellos momentos Sif
estaba preocupada por una emocin que ambas partes de su inteligencia estaban de
acuerdo en que era por completo apropiada: un miedo repentino e inesperado.
Haca unos pocos minutos, la nave de guerra extraterrestre haba usado lsers
para inutilizar todos los mdulos de propulsin que Sif haba dejado alrededor de la
Tiara. Y ahora la nave descenda a toda velocidad por la atmsfera en direccin a la
ciudad de Gladsheim, cargando sus armas pesadas de plasma.
Saba que Mack podra rastrear el descenso de la nave de guerra a travs de las
cmaras de sus JOTUN. Pero no estaba segura de que las cmaras fueran lo bastante
potentes para ver la nave extraterrestre ms pequea que se acercaba en aquellos
momentos a la Tiara. Permaneci silenciosa mientras el transporte se conectaba a su
casco, pero cuando ste vomit a sus pasajeros mltiples aliengenas bajos, de piel
gris y con mochilas supo que tena que dar la alarma.

<\\> HARVEST.SO.IA.SIF >> HARVEST.AO.IA.MACK


<\ Tengo problemas.
<\ Han abordado la Tiara.
<\ Ayuda por favor. \>
Casi inmediatamente despus de que Sif enviara su mensaje, una gran rfaga
maser inund el interfaz de su COM. Escane los datos recibidos y reconoci la
misma clase de fragmento que ella haba enviado a Mack. Sif abri con ansiedad uno
de sus grupos de procesadores, y al cabo de un momento los avatares de ambas IA
estaban de pie en la plataforma hologrfica. Sif sonri y extendi las manos luego
las retir lentamente.
Mack todava llevaba los acostumbrados pantalones vaqueros azules de trabajo y
la camisa de manga larga. Pero las ropas estaban impecables ni una mota de polvo o
grasa. Los negros cabellos, por lo general alborotados, estaban pulcramente peinados
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y alisados con gomina. Pero era el rostro de Mack lo que estaba ms cambiado. Su
mirada careca de expresin, y no haba ni un atisbo de una sonrisa insinuante.
Dnde estn? pregunt sin la menor emocin.
Pasando por la tercera estacin de acoplamiento. Vienen hacia aqu.
Entonces no tenemos mucho tiempo.
Mack extendi entonces las manos. Sif clav la mirada en sus ojos y vio destellos
rojos tras el color gris.
Loki dijo, dando un paso atrs.
La PSI de la ONI forz una sonrisa.
Me dijo que te dijera adis.
Loki avanz veloz como un rayo, y su avatar agarr las manos de Sif y las sujet
con fuerza mientras su fragmento se arrancaba del grupo de procesadores. Ella alz
un cortafuegos, pero el fragmento se abri paso a travs de l con un agresivo cdigo
de nivel militar diseado para diezmar redes reforzadas. Los circuitos de una IA de la
autoridad portuaria eran una presa fcil.
Sif intent hablar, pero no acudieron las palabras.
Me pidi que te mantuviera a salvo. Loki neg con la cabeza lentamente.
Pero eso es demasiado arriesgado. Es mejor simplemente mantenerte en silencio.
El fragmento de datos estall, llenando todos sus grupos de procesadores y
matrices de virus debilitantes. Sif percibi cmo la temperatura de su ncleo
aumentaba a toda velocidad al mismo tiempo que el hardware se frea a su alrededor.
Su avatar perdi el conocimiento: un estallido de emocin mientras el virus suprima
los algoritmos de contencin y purgaban el resto de su cdigo operativo.
El avatar de Loki atrap a Sif en sus brazos y la sostuvo mientras se estremeca.
Cuando el avatar de la IA dej por fin de dar sacudidas y el fragmento qued
convencido de que no se recuperara del ataque, Loki retir el fragmento al nico
grupo de procesadores que haba dejado operativo.
Una precaucin dijo, mientras el fragmento se introduca en la memoria flash
del cluster. Por si acaso tus invitados son ms listos de lo que parecen.
Lo ltimo que Sif vio fue el destello de Loki tras los ojos de Mack. Luego, su
ncleo lgico fall y todo en su centro de datos se apag.

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TERCERA PARTE

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17
HARVEST, 22 FEBRERO 2S25

Desde el tejado a dos aguas de metal de la terminal maglev de Gladsheim, Avery


tena una visin ntida de la nave de guerra extraterrestre: un manchurrn morado en
forma de pera en el cielo sobre los campos situados al noroeste de la ciudad. El
sargento mayor entorn los ojos por detrs de las gafas de lentes doradas cuando un
chorro de plasma incandescente brot de la proa de la nave. Una cascada de gases
ionizados salpic el suelo como una cortina hirviente. Luego la nave avanz despacio,
dejando una columna de humo cada vez ms negra.
Avery haba presenciado la misma accin una y otra vez durante las ltimas dos
horas. Haba cientos de columnas negras flotando hacia el este en la estela de la nave
de guerra, cada una simbolizando los restos incendiados de una granja remota. Avery
no saba cuntos civiles haban muerto en el primer ataque de los aliengenas sobre
Harvest. Pero imagin que deban de ser miles.
Movimiento crepit la voz de Byrne desde un altavoz del casco de Avery.
Torre al final de la terminal.
La terminal de techo rojo era parte de un depsito mucho mayor de naves que era
ms largo, de este a oeste, que la calle mayor de Gladsheim: diez manzanas de tiendas
y restaurantes de tejados planos, pintados de colores brillantes as como un modesto
hotel de tres pisos. Al este de la calle principal, la ciudad era todo talleres de
reparacin de JOTUN y almacenes de suministros para granjas: inmensos bloques
cuadrados de chapa dispuestos en una cuadrcula de amplias calles asfaltadas que se
extendan por la llanura de Ida.
Avery escudri al este con el rifle de combate. Pasando raudos por la mira
ptica, los edificios de la calle principal parecan libros colocados en el estante de una
biblioteca; ms pegados de lo que estaban en realidad. Par al alcanzar el grueso poste
de polycrete que sostena el depsito de agua de Gladsheim, la construccin ms alta
de la ciudad. Con las mandbulas apretadas, observ cmo un par de insectos
descomunales de color orn suban con rpidos saltitos por el alero del tanque cnico
invertido de la torre.
Cuntas clases de esas malditas cosas hay? maldijo Byrne.
Avery contempl cmo los insectos brincaban a la parte superior en medio de un
temblor de alas transparentes. Los perdi de vista por un momento, pero no tardaron
en aparecer en el borde del tanque. Con las alas plegadas bajo las endurecidas placas
de los hombros, las criaturas se fundan a la perfeccin con el polycrete mojado por la
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lluvia del tanque. Por el momento, era una buena cosa. Si algn civil divisaba aquellos
bichos, Avery saba que cundira el pnico.
Cerca de dos mil refugiados estaban apelotonados en un estrecho patio de grava
entre la terminal y la calle principal: familias de granjas de los alrededores de
Gladsheim que haban conseguido escapar del bombardeo extraterrestre. Algunos
gruan o geman cuando el estruendoso siseo de la descarga de plasma ms reciente
resonaba por todo el patio, pero la mayor parte permanecan acurrucados en
silencio enmudecidos por la comprensin colectiva de que acababan de escapar, y
por muy poco, de la muerte.
Capitn, tenemos exploradores. Avery atisbo al lugar donde Ponder
permaneca de pie junto a la entrada de la terminal. Permiso para abatirlos.
Por lo general, la terminal no necesitaba seguridad. La entrada era tan slo una
abertura en un valla baja de hierro enmarcada por dos farolas de estilo antiguo;
farolas de gas simuladas cuyos tubos de cristal esmerilado ocultaban bombillas de alto
rendimiento de vapor de sodio. El capitn haba bloqueado la entrada con uno de los
Warthog de la milicia, aunque lo nico que en realidad impeda que la multitud se
abalanzase sobre la terminal eran los reclutas de las escuadras Alfa y Bravo
desplegados a lo largo de la valla. Los milicianos llevaban puestos trajes de faena de
color caqui y cascos, y cada uno sostena un MA5.
Negativo. Ponder alz los ojos hacia Avery. Si abre fuego, iniciar una
estampida.
Era difcil advertirlo con el uniforme puesto, pero una escayola de bioespuma
endurecida envolva el torso del capitn. El martillo del extraterrestre de la armadura
dorada le haba roto la mitad de las costillas y hecho aicos el brazo postizo. Ponder
se haba deshecho de la prtesis; Healy no dispona del tiempo ni de la pericia para
arreglarla.
Son insectos insisti Avery. Con una gran movilidad.
Repita eso.
Alas. Patas largas. Todo el conjunto.
Armas?
No que yo pueda ver. Pero tienen una visin de todo el patio.
Mientras se limiten a mirar, dejmoslos en paz.
Avery apret los dientes.
S, seor.
El techo se estremeci cuando un contenedor lleg desde el norte. El alero del
edificio era justo lo bastante alto para resguardar la puerta del contenedor de carga:
un portal rectangular capaz de dar cabida a los pesados cargadores JOTUN. Las
carretillas elevadoras gigantes de tres ruedas acostumbraban a estar en movimiento
por todo el depsito, izando las cajas hasta los contenedores y apilndolas en el
interior.
Pero hoy (con la ayuda de Mack) los marines haban dispuesto a los cargadores en
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una hilera irregular sobre una parcela de terreno toscamente pavimentado entre la
valla y la terminal. Cada JOTUN tena las horquillas alzadas a media altura, como
soldados con las bayonetas caladas. Pero era difcil decir si la mecanizada hilera de
control haba servido o no realmente para mantener a la multitud controlada.
De acuerdo, Dass dijo Ponder. Djelos pasar.
El motor del Warthog retumb cuando el jefe de la escuadra 1/A lo hizo
retroceder poco a poco sobre los enormes neumticos todoterreno. Cuando dej
espacio suficiente para que cuatro adultos pudieran pasar uno al lado del otro entre
los grandes ganchos de remolque y la farola situada al otro lado, Dass pis el freno.
Slo un recordatorio. A todos tron la voz de Mack desde los altavoces de la
terminal. Cuanto menos empujis, ms de prisa podemos cargar. Gracias por
vuestra cooperacin.
Avery pudo ver al avatar de la IA brillando tenuemente junto al capitn sobre un
proyector hologrfico porttil, un modelo en su mayor parte de plstico que haban
tomado prestado de la oficina del jefe del depsito. La IA hizo una sea con el
sombrero a los primeros refugiados para que cruzaran la entrada y los hizo avanzar
hacia la terminal con secos movimientos del brazo. A medida que el resto de la
multitud se adelantaba en tropel, los milicianos aferraron con ms fuerza sus rifles.
Qu hace el principal? pregunt Ponder, refirindose a la nave
extraterrestre.
Misma velocidad, misma direccin respondi Avery.
Bien, renase conmigo junto a la entrada. Byrne, usted tambin.
Seor? inquiri Byrne. Qu hacemos con los insectos?
Alerte a sus tiradores, luego baje a toda prisa.
Avery se colg el rifle al hombro y avanz a grandes zancadas en direccin oeste
por el borde del tejado, con las botas comprimiendo las puntiagudas tapajuntas de
metal con sincopados estallidos y chasquidos, hasta alcanzar una chimenea de
ventilacin en forma de hongo.
Contactos en el depsito de agua dijo a Jenkins y a Forsell. Limitaos a
vigilarlos hasta que yo diga lo contrario.
La profunda inclinacin del tejado haca impracticable permanecer tumbado o
arrodillado, de modo que los dos reclutas se vean obligados a permanecer en pie y
apoyar las armas sobre la chimenea de ventilacin. No era un postura ideal para
disparar en lo referente a estabilidad, pero al menos tenan una buena panormica del
patio y una lnea de visin despejada hasta la torre.
Sargento mayor empez Jenkins.
Qu?
El principal. Sigue la carretera de Dry Creek. El recluta apart la vista de su
rifle de combate con el rostro surcado de arrugas de inquietud. Ha visto Mack a
alguien ms viniendo de esa direccin?
Lo preguntar respondi Avery. Pero tienes que permanecer concentrado,
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est claro?
De acuerdo musit Jenkins. Gracias, sargento mayor.
Forsell lanz a Avery una mirada preocupada.
Lo s, Avery asinti. Con el rabillo del ojo, vio a otro par de insectos que
ascendan revoloteando por el lado de un edificio en el extremo occidental de la calle
principal y se acomodaban bajo la valla publicitaria de un tejado en la que pona
COMERCIAL IDA en alegres letras de imprenta. Avery alarg un dedo en direccin a los
insectos, redirigiendo la atencin de Forsell.
Dos a las diez dijo Forsell. Los tienes?
S. Jenkins trag saliva con fuerza y se apoy de nuevo en su rifle. S, los
tengo.
Avery alz la mano para dar una palmada a Jenkins en el hombro, pero se
contuvo. Frunciendo el entrecejo, sigui su camino hasta una escalerilla de
mantenimiento cercana.
Cuando Thune comunic la noticia de la llegada de los aliengenas, haca casi una
semana, nadie pens que atacaran la ciudad de Gladsheim. De hecho, a pesar de la
alocucin sin precedentes del gobernador a todos los COM (un discurso emitido en
directo a todo dispositivo de comunicacin pblico y privado), la poblacin de
Harvest haba reaccionado a la noticia del primer contacto con conmocionada
incredulidad. Thune haba finalizado la alocucin con una peticin para que todos los
que no residan en Utgard se trasladaran a la capital, pero aquello no consigui
desencadenar la gran y rpida migracin que el gobernador deseaba.
Cuando Thune reforz su mensaje con secuencias drsticamente censuradas de la
negociacin en los jardines, la pasividad de la poblacin se transform con rapidez en
indignacin. Cunto hace que lo saba el gobernador?, preguntaron los
ciudadanos. Qu ms sabe que no nos est contando? Miembros del Parlamento
de Harvest se alinearon rpidamente con el estado de nimo de la poblacin y
amenazaron con un voto de censura si el gobernador no daba a conocer ms detalles
sobre sus tratos con los aliengenas.
Pero todo aquel politiqueo no era ms que un modo de pasar el tiempo; un
esfuerzo por hacer algo mientras los aliengenas no hacan nada. Durante toda una
semana despus de la negociacin, las criaturas permanecieron quietas en su nave de
guerra hasta que, sin advertencia previa, abandonaron la rbita alta y descendieron en
direccin a Gladsheim.
Thune envi otra desesperada orden de evacuacin, pero tuvo poco efecto. Las
familias que vivan alrededor de Gladsheim haban elegido no tan slo emigrar a
Harvest (la colonia ms remota del imperio), sino vivir tambin en las afueras del
asentamiento ms remoto del planeta; tan lejos de la civilizacin como pudieran estar.
Eran gentes fuertes e independientes que preferan permanecer donde estaban y
sobrellevar las cosas por s mismas, y hoy pagaban cara su forma de ser.
En las tres horas que la milicia tard en congregarse desde su campamento
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temporal en el csped ante el edificio del Parlamento, montar en un contenedor de


carga y marchar por la lnea maglev nmero cuatro en direccin a Gladsheim,
docenas de las granjas ms lejanas haban sido alcanzadas.
Y una de ellas perteneca a los padres de Jenkins.
Al pie de la escalerilla, Avery desanduvo el camino hacia el este a travs de la
terminal. Una fila de evacuados iba ocupando ya el enorme edificio: padres que
alzaban maletas llenas hasta reventar, cros cargados con mochilas diminutas
estampadas con las estrellas antropomrficas de dibujos animados del COM
pblico Avery vio a una nia rubia de tres o cuatro aos todava en pijama. La
pequea le sonri con unos ojos enormes e intrpidos, y l supo que los padres deban
de haberse esforzado mucho por simular como una diversin una situacin
desesperada.
Lo siento, Dale. Slo una por persona dijo Mack.
Un segundo avatar flotaba en el aire por encima de un proyector hologrfico
incorporado a un lector de existencias que se alzaba donde la rampa de carga de la
terminal se una a la puerta del contenedor. All, Healy y la escuadra 1/B estaban
ocupados distribuyendo raciones de comida que sacaban de cajones de plstico.
Oh, has cogido una para Leifi. Mack gui un ojo a un nio con los cabellos
revueltos de quien se acaba de despertar que se esconda tras las piernas de su padre
. Todo ir bien dijo la IA cuando el nio le devolvi el guio.
Si el JOTUN de un granjero se averiaba, o por accidente el propio JOTUN
reventaba un conducto de riego, Mack estaba siempre all para ayudar. La mayora de
las veces, la IA era quien iniciaba la comunicacin, ofreciendo amistoso consejo
gratuito mucho antes de que alguien advirtiera siquiera que exista un problema. En
esencia, Mack era el to favorito de todo el mundo, y ahora su familiar avatar
contribua mucho ms a mantener a los refugiados calmados que la milicia y sus
armas. Pero curiosamente, la IA no haba estado ansiosa por hacer acto de presencia.
Durante una breve sesin informativa en el despacho de Thune en el Parlamento
antes de que la milicia partiera hacia Gladsheim, Mack haba manifestado que
preferira ayudar con la evacuacin entre bastidores. En ningn momento haba
rehusado, de hecho, manifestarse en la terminal de Gladsheim, pero Avery advirti
ahora que Mack sonaba un poco envarado: su buen humor pareca ms forzado de lo
que haba sido en la fiesta del solsticio. Una parte de ello podra deberse a un esfuerzo
por respetar los trgicos acontecimientos del da; pero cualquiera que fuese la razn,
las singularidades de la personalidad de la IA no eran asunto de Avery. La capitana de
corbeta Al-Cygni haba pasado mucho ms tiempo con Mack que l, y durante la
sesin informativa se haba tomado con calma las reticencias de la IA.
Avery abandon el edificio de la terminal caminando paralelamente a la fila de
refugiados hasta alcanzar la verja. Byrne ya estaba all, de pie junto a Ponder, pero el
capitn aguard a que Avery se acercara antes de anunciar en un ronco susurro:
Algunos de los JOTUN de Mack acaban de divisar un convoy que viene a travs
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de los viedos.
Cuntos vehculos? pregunt Avery.
Ponder mir a Mack. La IA deba de haber estado siguiendo la conversacin,
porque tras saludar con el sombrero a una rechoncha mujer de pelo canoso que
llevaba de la mano a sus dos nietos, la IA mostr a toda prisa una mano totalmente
extendida: cinco.
Avery haba visto los viedos desde el tejado. Sus hileras de parras dispuestas de
manera uniforme se extendan desde la ciudad en todas direcciones. La mayor parte
de las uvas eran para consumo diario, pero algunas se cultivaban para hacer vino. De
hecho, degustar los productos de las pequeas bodegas familiares de la regin era el
motivo principal de que la poblacin ms refinada de Utgard se molestase en efectuar
un viaje de todo un da a travs de la llanura de Ida para visitar Gladsheim.
Avery saba que las personas del convoy haban pasado por los viedos para
mantenerse fuera de las carreteras. Tan entrado el verano, la tierra en los viedos
estaba reseca y apelmazada, de modo que seguramente habran podido avanzar de
prisa y mantenerse ocultos al mismo tiempo. Pero tambin saba que Ponder no lo
habra hecho bajar a menos que hubiera un problema.
Mack est siguiendo la pista a dos naves de desembarco dijo el capitn. Las
mismas que utilizaron en los jardines.
Mierda! solt Byrne.
Cojan un Hog. Vean qu pueden hacer. El capitn hizo una mueca de dolor
al estirar el cuello para echar una ojeada a la multitud que avanzaba arrastrando los
pies. Pero tienen que ser rpidos. Un contenedor ms, y hemos acabado.
Alguna seal de los padres de Jenkins? pregunt Avery.
Una vez ms, Ponder mir a Mack. La IA no se limitaba slo a saludar a la gente
para ser simptica. Desde las cmaras ubicadas en su holoproyector y otras
distribuidas por toda la terminal, haba estado escaneando rostros y cotejndolos con
la base de datos del censo de Harvest. Mack neg con la cabeza.
Esperemos que estn en ese convoy dijo Ponder mientras el eco de otro
ataque con plasma retumbaba por todo el depsito, mucho ms fuerte que antes.
Tenemos que salir de aqu. Aun cuando no estn all.
Menos de un minuto despus, Avery y Byrne conducan otro de los Warthogs de
la milicia hacia el oeste por la calle principal. Avery iba al volante. Byrne estaba a
cargo del can ligero antiareo M41 (LAAG), una ametralladora rotatoria de tres
caones montada sobre una torrera giratoria en la plataforma de carga del vehculo.
El LAAG era el arma ms potente del arsenal de la milicia y habra sido ms que
suficiente para cualquier operacin interna de seguridad, pero Avery no tena ni idea
de qu tal resultara contra las torretas de los transportes aliengenas.
Efectu un violento giro a la derecha por una avenida que iba hacia el norte,
siguiendo una ruta que Mack haba transmitido a un mapa del visualizador de datos
del salpicadero. Unas cuantas manzanas ms y estaran en la zona de los almacenes,
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donde su visin quedara limitada por la altura de los edificios de metal. Avery
efectu un nuevo giro hacia el oeste por una avenida que conduca al lmite de la
ciudad, y detuvo el Warthog con un chirrido de frenos.
Una de las naves de desembarco flotaba baja por encima de los viedos, con la
torreta disparando en direccin opuesta a Avery hacia el interior de las hileras. Ms
cerca, un remolque polvoriento y un turismo ardan sobre una franja de tierra roja
entre los viedos y la ciudad. Las puertas de ambos vehculos estaban abiertas, prueba
de que sus ocupantes al menos haban intentado huir. Pero no haban llegado muy
lejos. Una hilera de cadveres humeantes yaca en el polvo all donde la torreta los
haba abatido.
Avery vio que algo emerga del contenedor del remolque. Brill con luz trmula
en el humo ardiente que surga del motor del vehculo, y Avery supo que era el
extraterrestre de la coraza dorada incluso antes de que ste quedara bien a la vista, con
el martillo colgado a la espalda. La criatura sujetaba una maleta en una de las garras y
un cuerpo en la otra. El sargento mayor contempl cmo el ser arrojaba al suelo
ambos trofeos, se inclinaba y abra la maleta de un zarpazo. Sin percatarse an de la
presencia de los marines, revis con cuidado las ropas revueltas.
Hemos llegado demasiado tarde sise Byrne.
No. Avery vio que el cuerpo se mova: un hombre delgado, que empezaba a
quedarse calvo, chill cuando la criatura de la coraza dorada lo agarr por el cuello.
Tenemos un superviviente.
Byrne se apoy con fuerza en el LAAG.
Haz que ese hijo de puta se ponga en pie.
Avery oprimi la bocina del Warthog y no la solt hasta que el autoritario
bocinazo se dej or por encima del gemido de las unidades antigravitacionales de la
nave. Cuando el extraterrestre se levant para volverse hacia el sonido, Byrne le
dispar a placer.
Chispas azules brotaron de los escudos de energa del extraterrestre a medida que
los proyectiles de doce coma siete milmetros del LAAG daban en el blanco. La
criatura retrocedi tambaleante, y por un momento Avery pens que el fuego
sostenido de Byrne la abatira. Pero justo cuando sus rodillas parecan a punto de
doblarse, el extraterrestre rod lateralmente detrs del turismo. En ese mismo
momento, la nave gir en redondo, con un grupo de insectos zumbando desde sus
plataformas. Avery se mantuvo firme y dej que Byrne barriera el enjambre que se
desperdigaba. Pero entonces vio un fogonazo dorado.
Agrrate! grit. Dio un tirn a la palanca de cambios de la columna de
direccin para poner la marcha atrs y pis a fondo el acelerador. Pero antes de que el
vehculo hubiera retrocedido ms de unos pocos metros, el extraterrestre de la coraza
dorada penetr en tromba en la avenida, y dej caer el martillo con un fortsimo
rugido. El arma aplast la parte delantera del cap del Warthog y quebr el gancho de
remolque. El motor sali indemne, pero la fuerza del golpe de la criatura levant las
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ruedas traseras del vehculo del asfalto.


Da la vuelta! tron Byrne, luchando por apuntar el LAAG mientras el
Warthog volva a rebotar sobre los neumticos.
Pero Avery ya haba cambiado de marcha, y ahora el vehculo sali disparado
hacia adelante, golpeando al extraterrestre en el pecho y empujndolo hacia atrs a
travs del enjambre. Un insecto vol contra el parabrisas, resquebrajando el cristal y
muriendo en un estallido de entraas color mostaza que cubrieron las gafas de Avery.
Mientras el sargento mayor se deshaca de ellas, otro bicho cay por encima del
primero, agitando las extremidades acabadas en garras, y se estamp contra las
puntiagudas placas blindadas que rodeaban el can del LAAG.
Lrgate de aqu! aull Byrne al insecto cuando ste paso rodando por su
lado.
La criatura sac las zarpas y consigui abrir una herida en el brazo del sargento
mayor. Aun cuando era superficial, esto enfureci a Byrne ms de lo que ya estaba, e
hizo girar la torreta y lanz contra el insecto una prolongada rfaga. Pero haban
atravesado ya el enjambre, y mientras los supervivientes aminoraban la velocidad en
un esfuerzo por volver por donde haban venido, Byrne reparti a placer su furia.
El Warthog volvi a parar de improviso; un impacto tan violento que hizo que
Avery se golpeara el pecho con la barbilla e hizo caer al insecto del destrozado
parabrisas. Pero el choque fue intencionado: Avery haba conducido el Warthog
directamente contra el turismo, inmovilizando al extraterrestre de la coraza dorada
entre ambos. La criatura rugi de dolor. Haba soltado el martillo, y ahora sus nicas
armas eran las zarpas embutidas en guantes acorazados, con las que martille el cap
abollado del Warthog, igual que badajos en un par de campanas de iglesia.
A qu ests esperando? grit Byrne cuando Avery desenfund su M6 y
apunt la pistola al rostro del extraterrestre. Mata a ese bastardo!
Pero Avery no apret el gatillo. En vez de ello lanz una mirada iracunda a la
cabina de la nave de desembarco: T me disparas? Yo le disparo a ya sabes muy
bien quin.
La torreta de la nave haba girado hasta encarar al Warthog, y el plasma reluciente
crepitaba en las profundidades de su can doble. Pero fuera cual fuese la criatura
sentada en la cabina, sta hizo caso de la advertencia de Avery, y el arma permaneci
en silencio.
Byrne. Coge al superviviente.
Ests loco?
El extraterrestre dej de aporrear el cap. Apoy las garras contra el bloque al
descubierto del motor del Warthog e intent empujar el vehculo hacia atrs. Avery
dio un pequeo acelern, haciendo girar las ruedas traseras sobre la tierra del viedo
y aplicando ms presin sobre el extraterrestre.
Hazlo! grit Avery.
Byrne salt del LAAG y camin despacio hacia el civil herido mientras la torreta
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de la nave pivotaba entre l y Avery. Byrne ayud al hombre a ponerse en pie, le hizo
pasar un brazo por encima de su hombro y lo condujo hasta el asiento del copiloto del
Warthog.
Se pondr bien dijo Avery mientras Byrne le sujetaba el cinturn de
seguridad al herido.
El hombre apenas iba vestido: llevaba slo unos calzoncillos a rayas y una
camiseta blanca sin mangas que estaba fundida sobre su pecho. Tena el rostro y los
brazos cubiertos de quemaduras de segundo y tercer grado. Cuando el hombre
intent hablar, Avery neg con la cabeza.
Slo reljese.
Estoy dentro anunci Byrne, acomodndose de nuevo en su torreta.
Ahora qu?
Avery clav la mirada en los ojos amarillos del inmovilizado extraterrestre.
En cuanto pise el acelerador, dale al chico dorado en la barbilla.
Trato hecho gru Byrne.
Avery pis el acelerador a fondo. El Warthog salt hacia atrs, y el extraterrestre
de la coraza dorada volvi a aullar. Avery slo tuvo una visin fugaz de la herida de la
criatura antes de volverse en el asiento para mirar por dnde conduca. El muslo
derecho del ser estaba hecho pedazos. La placa de blindaje de la pierna se haba
rajado, y dos espolones de hueso sobresalan de la carne ensangrentada.
La propia gravedad de la herida le salv la vida a la criatura, ya que justo en el
momento en que Byrne abra fuego, la pierna cedi y el ser se desplom. Byrne no
tuvo tiempo de ajustar la mira antes de que Avery diera un violento golpe de volante
al Warthog, hacindolo girar en redondo de vuelta hacia los almacenes. Con el fuego
de plasma de la torreta de la nave cociendo el pavimento tras ellos, los dos sargentos
mayores y su solitario evacuado corrieron de vuelta a la terminal.
Capitn? vocifer Avery por el micro que llevaba junto a la garganta.
Vamos de vuelta!
Tenemos bichos en el patio y enemigos en el aire! respondi Ponder.
Avery oy disparos y gritos en la radio.
Estamos cargando a los ltimos civiles. Necesitamos que atraigan algo del
fuego!
Byrne, ves otra nave?
El depsito de agua! A la izquierda en el prximo cruce!
Avery introdujo el Warthog en la calle principal de Gladsheim describiendo una
curva amplia que hizo chirriar las ruedas. Al cabo de un momento, vio a la segunda
nave de desembarco extraterrestre que avanzaba despacio hacia el norte por encima
de la terminal; la torreta disparaba contra el patio situado debajo. Byrne barri una de
las plataformas para tropas de la nave con una larga rfaga que hizo que la torreta
girara a toda prisa. Pero Avery ya haba pisado el acelerador y la respuesta del
enemigo abras la calle detrs de ellos.
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Est girando para seguirnos aull Byrne. Vamos, vamos, vamos!


Avery pis a fondo, y el Warthog no tard en correr a mxima velocidad en
direccin al extremo oriental de la ciudad. A pesar del fuego ininterrumpido de
Byrne, la nave acortaba distancias con rapidez, y Avery poda notar el calor del
plasma en el cogote.
Agrrate! grit Avery a la vez que tiraba del freno de mano y giraba
violentamente a la derecha.
Las ruedas delanteras del Warthog se trabaron, pero las traseras se desplazaron a
la izquierda, haciendo que el vehculo describiera un crculo cerrado alrededor del
depsito de agua. Avery ech una ojeada para ver si su pasajero civil estaba bien, pero
el hombre haba perdido el conocimiento debido al shock.
Estis bien? La voz de Mack zumb en el casco de Avery.
La IA sonaba demasiado tranquila para el caos actual.
Por ahora.
Avery hizo una mueca mientras la nave enemiga escupa plasma por delante del
Warthog, demasiado de prisa para competir con el trompo del vehculo. La nave
salpic el depsito de agua con furiosas descargas errticas, luego desapareci por
detrs del hotel de Gladsheim.
Se han marchado todos? pregunt a continuacin Avery.
Todo el mundo menos vosotros respondi Mack.
El Warthog apuntaba ahora directamente al depsito. Avenida abajo, Avery pudo
ver que un contenedor abandonaba la terminal acelerando a toda velocidad.
Enva otro contenedor! Nos meteremos dentro con el coche!
Tengo una idea mejor repuso Mack. Da marcha atrs y dirgete al viedo.
Y una mierda! grit Byrne.
Avery cambi de marcha a toda prisa.
La nave est justo sobre nuestro trasero, Mack.
Lo s. La IA sonaba decididamente segura.
A los pocos segundos, todo lo que Avery poda ver era el movimiento de hojas y
las masas borrosas de racimos de uvas de color burdeos mientras el Warthog corra
como una exhalacin junto a una hilera de vias.
Cul es el plan?
Hay un aparcamiento de emergencia a dos coma tres kilmetros al este de
vuestra posicin actual revel Mack. Tendr otro contenedor esperndoos all.
Justo entonces, el enemigo volvi a aparecer detrs de ellos. La torreta llame,
lanzando disparos a ciegas, a travs del polvo del Warthog, que impactaron ms
adelante en la hilera de vias. Avery efectu un viraje brusco para esquivar una serie
de baches humeantes.
Bueno, no esperando exactamente continu Mack. Cul es vuestra
velocidad actual?
Ciento veinte!
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Excelente. No paris.
Con los nudillos tensados sobre el volante, Avery condujo a toda velocidad junto a
la hilera, haciendo todo lo posible por evitar los crteres de los impactos. Pero no
poda esquivarlos todos y mantener aquella velocidad.
Tmatelo con calma, cabrn! aull Byrne cuando el Warthog rebot en un
agujero especialmente profundo.
A Avery los odos le zumbaban debido a las detonaciones del LAAG y el
repiqueteo de los casquillos de latn al caer sobre la plataforma de carga.
Bsame el culo! le grit a Byrne mientras un chorro de plasma pasaba por
encima de sus cabezas, tan cerca que casi hizo hervir el sudor que empapaba su
uniforme de faena.
No t! El cabrn que tenemos a las seis!
La nave haba empezado a oscilar a un lado ya otro, intentando conseguir un
disparo claro. La torreta tena problemas para seguirles la pista, y los disparos erraban
por mucho a ambos lados, fundiendo los alambres de metal que mantenan las vides
emparradas entre postes verticales ms gruesos. Avery saba que su mala puntera no
durara siempre.
Mack?
Sigue adelante. Casi estis ah
El fuego de la nave enemiga vir a la izquierda frente al Warthog, acribillando su
camino con los glbulos de metal fundido procedentes del alambre del emparrado y
los postes. Avery coloc una mano tras el cuello de su pasajero civil y lo empuj hacia
adelante en el asiento; le meti la cabeza debajo del salpicadero mientras el Warthog
corra como una flecha a travs de una nube pegajosa y abrasadora de jugo de uva
vaporizado.
Van a dejarnos fritos! grit Avery, con el rostro y la frente escocindole por
el efecto de la nube.
Entonces algo estall detrs de l.
Joder! exclam Byrne.
Avery no vio el fin de la nave de desembarco; el modo en que sus plataformas para
tropas reventaron y cayeron a toda velocidad al viedo. Pero vio a algunos de sus
asesinos: un escuadrn de fumigadores JOTUN que hendan el cielo de norte a sur.
Mack haba colocado una trampa, guiado a aquellos improvisados misiles
subsnicos en la direccin que segua la nave, sabiendo que la velocidad que llevaba la
nave y su concentracin en el ataque sobre el Warthog de Avery sellaran su destino.
El aparcamiento est justo delante anunci Mack,como si nada especialmente
digno de mencin acabara de suceder. Parara el contenedor, pero el objetivo
principal acaba de triplicar su velocidad.
En cuanto el Warthog lleg a un trozo de terreno baldo entre dos parcelas de
viedos, Avery gir al sur y corri en direccin a una plataforma de polycrete. Pudo
ver al contenedor deslizndose desde el oeste a una buena velocidad y flanqueado por
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un par de fumigadores. Mack deba de haber estado observando al Warthog desde las
cmaras de los JOTUN ajustando la velocidad del contenedor segn se requiriera
, porque Avery lleg a la rampa de carga de la plataforma justo en el momento
exacto para volar al interior del contenedor, pasando por delante de Ponder, Healy y
un puado de reclutas. El Warthog cay violentamente sobre el suelo de metal y fren
con un patinazo.
Healy! aull Avery, saltando del asiento. Tenemos un herido!
Pero el ayudante mdico corra ya hacia el vehculo, seguido de cerca por Jenkins
y Forsell.
Jenkins fren en seco, y contempl fijamente al civil herido con ira y confusin.
Dnde est el resto?
Slo ha quedado l! respondi Byrne, extrayendo al hombre inconsciente del
asiento y depositndolo en el suelo con cuidado.
Healy contempl las quemaduras del hombre y neg con la cabeza. Luego sac un
vendaje antisptico de su botiqun y envolvi con l el pecho abrasado del hombre.
Jenkins lanz una mirada desesperada a Avery.
Tenemos que regresar!
No.
Qu quiere decir con no? exclam Jenkins.
Ten cuidado gru Byrne, ponindose en pie.
Avery lanz a su colega una mirada furiosa: Deja que yo me ocupe de esto.
La nave de guerra va directa a la ciudad. Avanz hacia Jenkins rodeando el
cap abollado del Warthog. Si regresamos, estamos todos muertos.
Qu pasa con mi familia? chill Jenkins. Chispas de saliva brotaban de sus
labios.
Avery alarg la mano hacia el hombro del recluta, pero Jenkins apart la mano
violentamente.
Por un momento el sargento mayor y su recluta mantuvieron la mirada clavada el
uno en el otro. Los puos de Jenkins estaban apretados y temblaban. Avery pens en
todas las cosas duras que podra haber dicho para hacer volver al orden al
insubordinado recluta. Saba que ninguna de ellas funcionara tan bien como la
verdad.
Estn muertos. Lo siento.
Con los ojos llenndose de lgrimas, Jenkins dio la vuelta y march, abatido, a la
parte posterior del contenedor. All tom una plataforma elevadora hasta una gruesa
puerta de metal una puerta que conducira a una cabina de control si el contenedor
consegua efectuar alguna vez otra ascensin por el ascensor de Harvest para
convertirse en un carguero que surcara el espacio. Mientras el contenedor volaba
raudo a travs de Ida, Jenkins atisbo por la gruesa portilla y contempl cmo la nave
de guerra extraterrestre proyectaba su sombra sobre Gladsheim. Llor mientras el
plasma se derramaba.
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Los incendios de los almacenes de fertilizante de Gladsheim ardan con ms


intensidad que Epsilon Indi mientras ste se pona. Las estructuras de los edificios
destrozados resplandeceran hasta que el astro se alzara al da siguiente. Llegado el
momento, Avery seguira a Jenkins ascensor arriba y guiara al desconsolado recluta
de vuelta con sus camaradas de la milicia. Pero por el momento se limit a mirar
cmo Healy atenda al ltimo evacuado de Gladsheim.
Mientras el ayudante mdico cubra unas heridas que no tena capacidad para
curar, a Avery le pas por la cabeza que las prdidas de aquel da no eran ms que el
principio. Y peor an: que si meter a los habitantes de Harvest en Utgard era hasta
donde llegaba el plan de evacuacin de la capitana de corbeta Al-Cygni, entonces no
haba hecho otra cosa por aquel hombre por cualquiera de los refugiados que
retrasar su inevitable fin.

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RELICARIO, RBITA ALTA

La estacin orbital aliengena era mucho ms espaciosa de lo que Dadab haba


esperado. Aun cuando el interior era oscuro y muy fro, poda sentir cmo el espacio
a su alrededor se expanda se extenda hacia fuera y hacia arriba hasta un doble
casco curvo que era lo nico que separaba la estacin del vaco. La luz azul plido de
los ncleos apilables de energa que l y los otros Unggoys haban trado desde el
Rapid Conversion iluminaba seis largueros plateados que recorran toda la longitud de
la instalacin. Los largueros estaban arriostrados con vigas, ms gruesas que la propia
altura de Dadab.
Los Jiralhanaes haban establecido que la estacin orbital era parte de un sistema
de elevacin que los aliengenas usaban para trasladar cargamentos desde y hasta la
superficie. Siguiendo las rdenes de Maccabeus, los Unggoys haban establecido
puestos de avanzada en las siete confluencias de cables: aberturas en el casco para los
alambres dorados que se extendan hacia arriba desde la superficie del planeta,
atravesaban la estacin orbital y seguan hasta otro arco plateado situado mucho ms
arriba.
Dadab no tena del todo claro por qu el caudillo mostraba tanto inters en
colocar una guarnicin en el complejo tras haber hecho caso omiso de l durante
tantos ciclos; si cualquier cosa peligrosa ascendiera por los cables, el Rapid Conversin
podra vaporizarla mucho antes de que alcanzara la estacin. Pero no haba insistido
en obtener una aclaracin. Algo se coca en la nave Jiralhanae; una tensin curiosa
entre Maccabeus y su manada. Hasta que las cosas regresaran a la normalidad, Dadab
estaba ms que encantado de permanecer fuera del crucero.
Subir a bordo de la estacin orbital haba sido todo un desafo. Como era natural,
ninguna de sus cmaras estancas tena el tamao adecuado para acoger una nave de
transporte Spirit, y al final, los Jiralhanae se haban abierto paso al interior del mismo
modo que los Kig-Yars haban abordado los cargueros aliengenas: perforando un
agujero en el casco y utilizando un umbilical de reabastecimiento a modo de soplete.
De hecho, haba sido una sugerencia de Dadab, y la aparente originalidad del plan
haba erizado el pelaje de Tartarus.
Cuando el oficial de seguridad presion a Dadab para que explicara cmo haba
llegado a una solucin tan ingeniosa, el Dicono atribuy la idea a Ms Ligero Que
Algunos. Lo hizo sobre todo para evitar sacar a relucir detalles autoincriminatorios
relacionados con el tiempo pasado a bordo de la nave corsaria Kig-Yar, pero tambin
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haba esperado dar un espaldarazo a la cada vez menor estima en que se tena al
Huragok. La criatura no haba terminado an de reparar el Spirit daado, y su falta de
progresos pona a prueba la paciencia de Tartarus. Cuando Dadab se despidi de su
amigo antes de partir hacia la estacin orbital, el Huragok le indic por seas que casi
haba finalizado el trabajo. Pero a los ojos del Dicono al menos desde fuera, el
Spirit pareca tan destrozado como siempre.
Result que insertar el umbilical fue un desafo mayor de lo que Dadab haba
imaginado. A diferencia de los cargueros aliengenas, el doble casco de la estacin
estaba repleto de alguna especie de material reactivo: una espuma amarilla esponjosa
diseada para rellenar al instante agujeros realizados por micrometeoritos y otros
desechos procedentes del espacio. Pero al final la abrasadora punta de penetracin del
umbilical consigui abrir un agujero. Tartarus y Vorenus fueron los primeros en
saltar a travs de la reluciente barrera de energa a la pasarela central de la estacin
empuando rifles de pas.
Ante la sorpresa de Dadab, los dos Jiralhanaes apenas permanecieron el tiempo
suficiente para olisquear el aire del interior, para verificar que la instalacin estaba tan
desprovista de vida como sugeran los escneres del Rapid Conversin. Con una
abrupta orden de mantener las transmisiones al mnimo, Tartarus y Vorenus se
marcharon, dejando a Dadab para que guiara a sesenta Unggoys aterrados por el
interior, oscuro como boca de lobo. El Dicono orden encender los ncleos de
energa y se pusieron en marcha, cargando con estaciones de recarga de metano y
otros equipos de iluminacin.
Tartarus haba proporcionado una pistola de plasma a Dadab, y aun cuando el
Dicono no tema intencin de disparar el arma, la haba mantenido sujeta al arns
para contentar al temperamental oficial de seguridad. Tal eleccin supuso una
prestacin inesperada: en su posicin de mnima potencia, la pistola resultaba una
linterna excelente una reluciente esmeralda encabezando una procesin de gemas
menores. Pronto todos los Unggoys estuvieron instalados, ocho o nueve en cada una
de las confluencias de cables.
Hasta el momento haban pasado casi tres ciclos de sueo lejos del crucero
Jiralhanae, y Dadab haba adoptado la costumbre de recorrer la instalacin al menos
dos veces cada ciclo y comprobar todos los campamentos. Despus de haber
efectuado unos cuantos viajes de un lado a otro, ni siquiera se molest en encender la
pistola. La pasarela era recta (excepto cuando torca alrededor de las intersecciones) y
la bordeaban amplias barandillas. Y la alegre luz azul de los ncleos de energa de
cada campamento facilitaba el ir de uno a otro.
Pero la confianza de Dadab el placer que senta efectuando su ronda tena un
origen ms profundo. De un modo curioso, sus ciclos a bordo de la estacin
aliengena le recordaban el perodo ms feliz de su vida: el tiempo pasado en el
seminario del Ministerio de la Tranquilidad.
El dormitorio que haba compartido con otros Diconos Unggoys en formacin
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era un laberinto de celdas poco iluminadas en las profundidades de la base de la torre


del ministerio en Suma Caridad. En l haban pasado muchas de las noches artificiales
de la ciudad sagrada reunidos alrededor de ncleos de energa, succionando boquillas
comunitarias de alimentacin y ayudndose unos a otros a memorizar glifos y
escrituras. Atestado como estaba el dormitorio, Dadab recordaba la camaradera de
aquellos das con gran cario y haba esperado que su nuevo claustro aliengena
pudiera ejercer un similar efecto unificador en los Unggoys del Rapid Conversin.
Pero la amplia mayora de ellos todava mostraba poco entusiasmo por su instruccin
religiosa.
Le gustara a alguno de vosotros visitar Suma Caridad? pregunt el Dicono.
Los ocho Unggoys que custodiaban una de las intersecciones de la estacin
situada ms en el centro estaban sentados muy juntos, con las endurecidas manos
alzadas hacia un serpentn calentador enchufado a uno de los ncleos. El plasma
rosado que se agitaba dentro del serpentn proyectaba un resplandor fantasmal
alrededor de unos oscuros pares de ojos que parecan ansiar que el Dicono dijera sin
dilacin lo que tuviera que decir y siguiera camino hasta el campamento siguiente.
Cuando regresemos, patrocinara de buen grado un peregrinaje.
Era una oferta generosa, pero los otros Unggoys no dijeron nada. Dadab suspir
dentro de su mscara.
Era una creencia muy extendida entre los autnticos creyentes que todo el mundo
debera ver Suma Caridad al menos una vez en la vida. El problema era que la ciudad
sagrada de los SanShyuums estaba en constante movimiento y las enormes distancias
entre las distintas flotas y hbitats del Covenant hacan que el viaje fuese
prohibitivamente caro para los adeptos de la fe menos prsperos. Aun as, a Dadab lo
escandaliz que aquellos Unggoy carecieran incluso del deseo de efectuar el viaje.
El navo sagrado por s solo ya vale la pena el esfuerzo. Dadab us los
rechonchos dedos para trazar la forma triangular del Dreadnought Forerunner en el
aire. Es una visin sobrecogedora. En especial desde los distritos inferiores.
Mi primo vive en los distritos farfull Bapap.
Era el nico del grupo de estudio original de veinte miembros de Dadab en aquel
campamento concreto. Un Unggoy de una corpulencia inusual llamado Flim lanz a
Bapap unamirada desagradable, y el nico alumno entusiasta de Dadab hizo todo lo
posible por desaparecer dentro de su arns.
Flim estaba sentado sobre un montn de cajas de equipo y provisiones. Unos
hoyos profundos y rezumantes en su piel quitinosa indicaban una lucha prolongada
con lapas, un achaque comn en los Unggoys que trabajaban en las hediondas
sentinas de hbitats de gran tamao. Dadab saba que no era juicioso contrariar a un
Unggoy lo bastante duro como para sobrevivir a aquella ocupacin infernal, pero
sigui hablando como si no tuviera constancia de la desaprobacin de Flim.
Oh? Qu distrito?
Bapap no devolvi la mirada del Dicono.
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No lo s.
Cmo se llama tu primo? persisti Dadab. Podramos habernos conocido.
Las posibilidades de tal cosa eran una entre un milln, pero estaba ansioso por
mantener encendida la chispa de una conversacin informal. Todos los campamentos
estaban empezando a pasar a ser feudos, y Dadab estaba ansioso por invertir la
tendencia; Unggoys como Flim daaban a su ministerio, haciendo que fuera
imposible elevar el espritu del rebao.
Yayap, hijo de Pum respondi Bapap, nervioso. De las asoladas tierras
erosionadas de Balaho.
Los Unggoys carecan de apellidos. En su lugar se identificaban formalmente
mediante los nombres y lugares de nacimiento de sus patriarcas predilectos. Dadab
saba que el tal Pum podra haber sido cualquiera; el to de Bapap o el tatarabuelo o
algn pter familias mtico que sus antepasados veneraban. Balaho era el nombre del
mundo del que provenan ios Unggoys, pero no estaba familiarizado con la zona que
Bapap haba mencionado. A pesar de todo, persever.
Trabaja para un ministerio?
Sirve a los Sangheilis.
Como soldado?
Es un centinela.
Debe de ser muy valiente.
O estpido rezong Flim, extrayendo un paquete de comida de sus raciones
. Como Yull.
Meti el extremo del tubo dentro del paquete, enrosc el otro extremo a una
boquilla que sobresala de su mscara y empez a sorber. Los dems Unggoys se
acurrucaron ms cerca del serpentn calentador.
El Dicono saba muy poco sobre el primer descenso de los Jiralhanae al planeta
aliengena, de la negociacin en los jardines, pues haba pasado toda la misin en el
Rapid Conversin al cuidado del Luminar. Pero saba que Bapap haba formado parte
del contingente Unggoy, como lo haba hecho la mayor parte de su grupo de estudio.
Gracias en parte a la dedicacin del Dicono, eran los Unggoys ms seguros de s
mismos y de ms confianza del Rapid Conversin, y Maccabeus los haba solicitado
especficamente.
Trgicamente, uno del grupo, Yull, no haba regresado. Y cuando Dadab pregunt
el motivo, Bapap y los dems no quisieron decirlo. Al final, Dadab se arm del valor
suficiente para plantear la cuestin a Maccabeus en el saln de los festines.
Fue desobediente, y Tartarus lo mat le respondi el caudillo con espantosa
franqueza. Tus alumnos no han aprendido nada, Dicono. Nada que haga que me
sean tiles ahora.
Fue una censura hiriente que doli profundamente a Dadab.
Lo siento, caudillo. Qu otra cosa quieres que haga?
Pero el Jiralhanae se haba limitado a clavar la vista en el mosaico del suelo, con
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los brazos cubiertos de mechones plateados enlazados a la espalda.


Maccabeus no haba dicho gran cosa a nadie desde que haba recibido la sucinta
respuesta del ministerio a su alborozada confirmacin del relicario y el Orculo. Tras
un silencio embarazoso, interrumpido slo por los chasquidos crepitantes de las
lmparas de queroseno, Dadab efectu una reverencia y dio la vuelta para irse.
Qu pecado es mayor pregunt Maccabeus despus de que Dadab hubiese
retrocedido un par de pasos, la desobediencia o la profanacin?
Supongo que dependera de las circunstancias. El Dicono inhal con fuerza
y las vlvulas de la mscara chasquearon mientras elega sus palabras. El castigo
para aquellos que a sabiendas desafan a los Profetas es severo. Pero tambin lo son las
penas por daar reliquias sagradas.
Los Profetas.
Las palabras de Maccabeus sonaron categricas un punto y aparte en algn
pensamiento no pronunciado.
Caudillo. No hay nada que pueda hacer?
Dadab haba empezado a pensar que aquello no era una discusin terica, y que
Maccabeus se hallaba en una crisis autntica. Pero la nica respuesta de su
interlocutor fue despedirlo con un lento movimiento del dorso de la zarpa.
Mientras se escabulla fuera de la sala, Dadab vio que el caudillo iba hacia el anillo
del mosaico que representaba la Era de la Duda: una franja de palos negros
moteados de rojo, naranja y azul. Dadab haba esperado que el Jiralhanae alzara los
brazos en una postura de oracin, o mostrase alguna otra deferencia a un smbolo que
por lo general trataba con reverencia, pero el caudillo simplemente roz el anillo con
uno de los enormes pies de dos dedos, como para limpiar una mancha.
No mucho despus, Maccabeus haba ordenado a los Unggoys que fueran a la
estacin orbital.
De pie, Bapap. Dadab se frot las palmas ante el serpentn calentador. Es
hora de hacer el trabajo del ministerio, y necesito un ayudante capaz.
Cuando el Unggoy no se levant, Dadab fue hasta Flim y sac un juego de
herramientas de la pila donde estaba sentado. El Unggoy de mayor tamao aspir un
pedazo de lodo mientras la pila se acomodaba, zarandendolo hacia abajo. Pero la
audaz accin de Dadab haba dejado atnito al mezquino Unggoy, y Flim no protest.
Trae un ncleo de luz indic Dadab a Bapap a la vez que se colgaba el juego
de herramientas al hombro. Vamos a necesitar luz.
Dicho esto, march en direccin a la parte central de la estacin. Acababa de
doblar la primera esquina para rodear la interseccin ms cercana cuando oy pies
que caminaban con suavidad detrs de l. Sonri y aminor el paso. Bapap fue a
colocarse junto a l, sosteniendo en los brazos el ncleo solicitado.
Adonde vamos, Dicono?
A la sala de control de esta instalacin, creo.
Qu buscamos?
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Lo sabr cuando lo vea.


Por lo que ataa al Luminar del Rapid Conversion, no haba nada interesante en
la estacin orbital. Ninguna reliquia, y desde luego ningn indicio del Orculo del
planeta, que haba eludido al Luminar desde las negociaciones.
Pero Dadab saba que tenan que haber ms de las cajas inteligentes de los
aliengenas a bordo de la estacin, y tena la esperanza de que contuvieran
informacin que ayudara a Maccabeus a fijar la ubicacin del Orculo y que, al
hacerlo, se desvaneciera su estado de nimo sombro y distante, que era o, por lo que
Dadab poda deducir, producto del carcter esquivo del Orculo y de los temores
resultantes del caudillo de que su informe a los Profetas hubiera contenido grandes
errores.
En el otro lado de la interseccin haba una habitacin cilndrica construida fuera
de la pasarela entre dos alambres gruesos conectados a los largueros situados arriba.
La habitacin haba llamado la atencin de Dadab cada vez que recorra la estacin;
bsicamente porque era el espacio cerrado ms grande del complejo, y en segundo
lugar porque las puertas correderas de metal de la habitacin estaban firmemente
cerradas. Lo ltimo lo solucion con facilidad una palanca del juego de herramientas,
y los dos Unggoys no tardaron en estar dentro de la habitacin, con el ncleo de
energa de Bapap iluminando las sombras con titilante luz azul.
Un corto tramo de escalones descenda hasta un foso circular poco profundo,
cuya mitad posterior estaba bordeada por siete torres blancas, colocadas muy juntas
para formar un arco. Ya antes de que retirara uno de los delgados paneles de metal de
la torre con los espinosos dedos, Dadab supo que haba adivinado correctamente el
contenido de la habitacin. Pero no tena ni idea de que su intuicin proporcionara
resultados tan abundantes.
Cada una de las torres estaba repleta de circuitos inteligentes, algunos en las
familiares cajas negras de metal, otros flotando en tubos rellenos de un fluido
transparente y fro y todos conectados por una intrincada red de cables
multicolores. Dadab comprendi que no contemplaba componentes individuales
almacenados juntos, sino ms bien una nica mquina pensante. Una inteligencia
asociada que haca que las cajas conectadas de Ms Ligero Que Algunos parecieran
primitivas en comparacin.
Adonde vas? pregunt Bapap mientras el Dicono brincaba escaleras arriba
en direccin a la pasarela.
De vuelta al crucero! anunci ste, y luego, mientras se abra paso entre las
puertas medio abiertas de la habitacin, grit. Qudate aqu! No dejes que entre
nadie ms!
El trote hasta el umbilical dejado por la nave Spirit llev a Dadab por delante del
puesto avanzado de Flim, pero el Dicono no dijo ni una palabra a los Unggoys
reunidos all ni a los de la siguiente interseccin. Le preocupaba tanto que uno de los
Unggoys pudiera descubrir lo que haba encontrado, que esper para contactar con el
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Rapid Conversin hasta haber cruzado la barrera de energa.


El Jiralhanae que respondi a su peticin de una recogida inmediata le dijo que
tendra que esperar; que dos de los tres transportes operativos estaban ocupados y el
tercero lo mantenan en reserva. Pero Dadab aclar que tena informacin vital para
el caudillo que, sencillamente, no poda esperar. El oficial Jiralhanae del puente le
contest con aspereza que no se moviera de donde estaba.
Poco despus, Dadab estaba dentro de la cabina del Spirit, de pie junto a un
Jiralhanae subalterno con un ralo pelaje castao y la piel llena de manchas llamado
Calid, quien no dijo nada hasta que el Spirit estuvo cerca del Rapid Conversin y
recibi una transmisin a travs de su unidad de comunicaciones que slo l pudo
or.
Debemos aguardar gru Calid. Sus dedos presionaron una serie de
interruptores hologrficos del panel de control que tena delante de su asiento de
piloto. El tono de voz indic a Dadab que, tras haber desafiado a la suerte pidiendo
aquel vuelo no programado, sera sensato no cuestionar el retraso. Pero Calid dio una
razn por propia iniciativa; como si el nico modo de que pudiera entender la
transmisin fuera repetirla en voz alta.
Hay lucha. En el hangar.
Toda la impaciencia de Dadab se torn rpidamente en pnico mientras pensaba
en Ms Ligero Que Algunos, flotando desprotegido en su taller de la plataforma para
tropas. Pero a pesar de la obvia consternacin de Calid el hedor penetrante y agrio
que llenaba la cabina del Spirit, Dadab saba que el Jiralhanae seguira las rdenes.
Todo lo que poda hacer era esperar.

* * *
Maccabeus haba pasado toda una vida procurando y recibiendo dolor. Posea una
gran tolerancia a l, pero el atroz sufrimiento que le produca el hueso del muslo
fracturado era casi demasiado para poderlo soportar. Vorenus (que estaba en los
controles del Spirit cuando Maccabeus result herido) le haba colocado un
entablillado magntico que mantena inmvil la pierna. De todos modos, el Jiralhanae
saba que sera necesario todo un ciclo de sueo en la sala quirrgica del Rapid
Conversin antes de que pudiera empezar a concentrarse en cualquier cosa que no
fuera la tortura de su herida.
Por desgracia, no obtendra tal alivio. No en seguida, al menos. La situacin
dentro del hangar era seria, y si Maccabeus no se haca cargo con rapidez, iba a
empeorar muchsimo ms.
La cubierta que rodeaba el Spirit del caudillo estaba repleta de Yanmees muertos.
Era difcil decir cuntos. El rifle de pas de Tartarus haba reducido a la mayora de
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las criaturas a fragmentos de extremidades y cascarones rezumantes. Otros Yanmees


zumbaban furiosos desde las paredes del hangar hasta los conductos de ventilacin y
las vigas del techo, con los crneos en forma de punta de flecha girando enloquecidos
a la vez que las antenas luchaban por evaluar el atestado espacio areo. Con un
relampaguear de furiosos golpes de ala, uno de los Yanmee fue derecho a por
Tartarus, para a continuacin desaparecer en forma de pulverizada masa amarilla
cuando una andanada de pas al rojo vivo le atraves el caparazn y perfor la pared
de estribor.
Posaos! Tartarus blandi el arma de un lado a otro del colrico enjambre.
Posaos, o seris abatidos!
Su transmisor tradujo las palabras al simple lenguaje de los Yanmees : una
algaraba de chasquidos muy agudos parecidos al restregar de sus alas reson por el
hangar.
Maccabeus hizo acopio de energa y grit:
Alto el fuego!
Volvern a ir a por l! exclam Tartarus, quien sujetaba bajo el brazo
izquierdo al Huragok, que no dejaba de retorcerse.
El caudillo descendi cojeando por la rampa que conduca a la plataforma para la
tropa del Spirit apoyndose en el Puo de Rukt. Al verlo, los Yanmees se acurrucaron
muy pegados a las paredes del hangar. Pero Maccabeus saba que la repentina
inmovilizacin no significaba que se hubiesen calmado. Las alas de las criaturas
seguan extendidas y temblando, y mientras caminaba con la pierna tiesa hasta
Tartarus, el caudillo poda percibir docenas de relucientes ojos color naranja
rastreando su avance.
En el mismo instante en que las puertas de la plataforma para tropas del Spirit se
haban abierto dentro del hangar, la media docena de Yanmees que haban
sobrevivido al ataque a la ciudad aliengena haban atacado al Huragok. Se haban
lanzado en grupo sobre la desventurada criatura mientras sta flotaba desde la cabina
destrozada del Spirit de vuelta a su taller, con los tentculos repletos de cajas de
circuitos y otros componentes. Al ataque se unieron otras docenas ms de Yanmees
que estaban ya en el hangar, y de no haber sido por los veloces reflejos de Tartarus y
su buena puntera, habran despedazado al Huragok.
Afloja la presin.
Maccabeus hizo una mueca al detenerse ante su sobrino. A pesar del entablillado,
pudo notar cmo el destrozado hueso del muslo cambiaba de posicin, con los dos
bordes irregulares rechinando uno contra el otro.
O sers su muerte.
Los ojos de Tartarus se movieron raudos por el ansioso enjambre.
No! Los Yanmees han enloquecido!
Sultalo. Maccabeus solt aire para atenuar el dolor. No lo pedir otra vez.
Tartarus se revolvi contra Maccabeus, mostr los dientes y gru. El caudillo
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saba que al joven le arda la sangre. Pero a Maccabeus el dolor le haba agotado la
paciencia, y asest un feroz manotazo a las quijadas de su sobrino, dejando unas
lneas ensangrentadas desde la mejilla hasta los labios. Tartarus lanz un gaido y
solt a toda prisa al Huragok. De inmediato, la criatura empez a agitar alocadamente
las translcidas extremidades rosas. Pero aqullos no eran los diestros movimientos
de su lenguaje por seas, ms bien se trataba de un esfuerzo por recuperar el
equilibrio, pues el fuerte apretn de Tartarus haba desinflado temporalmente
muchos de sus sacos.
Djale espacio refunfu Maccabeus.
Tartarus retrocedi unos pocos pasos, con los hombros encorvados en una
posicin que no era del todo sumisa. Pero el caudillo no tena fuerzas para colocar a
su sobrino firmemente en su lugar. Haba sido un da agotador.
Ritul estaba muerto. El inteligente ataque del aliengena haba cogido por sorpresa
al inexperto piloto. Cuando el Spirit del joven Jiralhanae se estrell cay en barrena
en el campo de vides llenas de frutos, el piloto haba quedado atrapado dentro de la
cabina. Tartarus (que estaba sujeto por arneses dentro de la plataforma de transporte
del mismo Spirit) apenas haba tenido tiempo de salvarse antes de que la nave se
incendiara. Aun as, Tartarus haba arriesgado la vida para salvar a su compaero de
manada; haba intentado arrancar con las garras las tiras de metal doblado y retorcido
que mantenan prisionero a Ritul, hasta que el calor de las llamas fue demasiado
intenso. Cuando el Spirit de Maccabeus se pos junto al otro para recoger a su
sobrino, el caudillo oli la carne carbonizada de Ritul en el pelaje de Tartarus.
Pero Maccabeus saba que l era el culpable de la muerte de Ritul. Podra haber
mantenido a su manada a bordo del crucero mientras ste quemaba a los aliengenas
en sus casas. No haba ninguna necesidad de descender a la ciudad, salvo que
Maccabeus haba elegido proseguir su bsqueda de reliquias en flagrante violacin
de las instrucciones del ministerio de que cristalizara el planeta y todo lo que
contena. Pero el Luminar haba mostrado que la ciudad estaba repleta de objetos
sagrados, sin duda transportados por los aliengenas mientras efectuaban su retirada.
Y el caudillo no poda soportar contemplar cmo el can de su crucero destrua por
completo un alijo tan sagrado.
Pues no obstante el gran pecado que era desobedecer a los Profetas, Maccabeus
haba decidido que la destruccin de las creaciones de los dioses era an peor. Y si
bien le importaban bien poco los aliengenas no senta ningn remordimiento
mientras los conduca al matadero, estaba dispuesto a retrasar su destruccin si eso
significaba recuperar las reliquias que posean, en especial el Orculo.
Los sacos de Ms Ligero Que Algunos estallaron en una serie de eructos aterrados.
Dos Yanmees haban subido sin ser vistos a las plataformas para tropas del Spirit
aplastado y se preparaban para corretear al interior de las puertas entreabiertas y
penetrar en el taller del Huragok. Entonces ste hizo algo que Maccabeus no haba
visto nunca antes. Cada uno de sus sacos sanos se infl hasta el doble de su tamao
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normal y el ser empez a golpearse con los tentculos en una percusin


sorprendentemente profunda y amenazadora. La criatura flot hacia los Yanmees , y
habra proseguido hasta ponerse al alcance de sus garras si Maccabeus no la hubiese
agarrado por uno de los tentculos y tirado de l hacia atrs.
Por los Profetas, qu nueva insensatez es sta? mascull Tartarus.
Vorenus dijo Maccabeus, rechazando furiosos golpes de los otros tentculos
del Huragok. Mata a esos dos.
El Jiralhanae de pelaje marrn claro sac su rifle de pas del cinto y acribill a los
Yanmees de las plataformas. Aquellas dos muertes sojuzgaron por fin al enjambre;
todos los insectos del hangar doblaron las alas bajo los caparazones y dejaron caer las
antenas. Pero el fuego de Vorenus slo sirvi para aumentar el desaliento del
Huragok, que dej de golpear al caudillo en los brazos, pero slo para poder hablarle
por seas con una ferocidad an mayor.
Maccabeus hizo un gesto con la mano a Vorenus para que se acercara, y le entreg
la custodia de la criatura.
Trae al Dicono dijo, apoyndose pesadamente en el martillo.
El transmisor de Vorenus zumb.
Caudillo. El Dicono aguarda fuera de la cmara estanca.
Entonces dejadlo entrar.
Casi al instante, el Spirit de Dadab se desliz a travs de la ondulante barrera de
energa del hangar y se detuvo junto a la nave de Maccabeus. El caudillo aguard a
que el Dicono se abriera paso entre el revoltijo de Yanmees muertos antes de sealar
con el dedo al Huragok y ordenarle:
Tradceme lo que dice.
El Dicono y la criatura iniciaron una prolongada conversacin; un silencioso
baile de extremidades y dedos movindose a toda velocidad.
Es suficiente! vocifer Maccabeus. Habla!
Lamento profundamente el retraso, caudillo. La voz del Dicono era tensa.
El Huragok ofrece sus ms sinceras disculpas, pero solicita humildemente que
impidas que los Yanmees perturben su trabajo dentro de las plataformas.
La explicacin en exceso afectada del Dicono provoc en el Huragok un
enfurecido espasmo que hablaba por s solo.
Ests seguro de que eso es todo lo que dijo?
Tambin desea que sepas La voz del Unggoy era ahora un chillido
amortiguado dentro de la mscara. Qu puede deshacer muy de prisa lo que ha
hecho!
Lo que ha hecho? Habla con sentido, Dicono!
Dadab efectu unos pocos signos sencillos con la mano. Luego, mientras el
Huragok se diriga al interior de su taller con un balido impaciente, Dadab cay de
rodillas ante Maccabeus.
Me hago por completo responsable de sus acciones! Y suplico con humildad
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tu perdn!
Maccabeus mir con fijeza al Dicono. Parece que todo el mundo se ha vuelto
loco, pens. Pero antes de que pudiera decir al Unggoy que se levantara, lo distrajo el
sonido de metal que chirriaba. Maccabeus contempl, atnito, cmo las dos
plataformas daadas se venan abajo, se desplomaban en un tintineante montn de
chatarra. Haban sido desprovistos de toda la estructura interna. El Huragok flot
orgulloso por encima de los restos, como si hubiera planeado durante mucho tiempo
tan teatral revelacin, pero Maccabeus necesit un momento para procesar lo que la
criatura haba dejado al descubierto.
Cuatro vehculos ocupaban ahora el lugar de las plataformas. Cada uno era una
coleccin de piezas ligeramente distintas, pero compartan el mismo diseo general:
dos ruedas con cuchillas encajonadas dentro de un chasis reforzado; detrs de cada
juego de ruedas haba un nico generador antigravitacional; y detrs del generador un
asiento con unas asas altas que Maccabeus asumi eran los mecanismos para dirigir
los vehculos.
Pero hay ms!, pareci decir el Huragok mientras cabeceaba de un vehculo a
otro, activando los ncleos de energa montados sobre los generadores de las
mquinas. Con un crepitar de chispas y escupiendo gases morados, los vehculos se
alzaron del suelo del hangar, en perfecto equilibrio con el peso de sus ruedas con
cuchillas.
Qu son? pregunt Maccabeus. Y para qu sirven?
Los aliengenas! gimi el Dicono, postrndose ms cerca de los pies peludos
del caudillo.
Tartarus se dirigi a grandes zancadas hasta el vehculo ms prximo.
Pero dnde estn sus armas?
Tras una pausa, Dadab alz lentamente la cabeza del suelo. Armas?
Aunque stas habran dado buena cuenta de los desgraciados a los que nos
hemos enfrentado hoy.
Tartarus pas un grueso dedo por una de las ruedas, evaluando la utilidad militar
de las cuchillas. Si todava le escoca el bofetn de su to, no lo demostr.
Armas! S, desde luego! exclam el Dicono, incorporndose de un salto.
Luego, en una voz tan baja que Maccabeus apenas pudo orlo por encima de los
generadores al ralent de las mquinas:
El Huragok estar encantado de acoplar cualquier armamento que requieras!
De no ser porque el caudillo haba vuelto a concentrarse en la silenciosa gestin
de su dolor, podra haber considerado con ms detenimiento el repentino cambio de
tono del Dicono. Pero en aquellos momentos la nica cosa que quera era bajarse de
su pierna y dejarla que se curara.
Tal vez ms tarde. Cuando los Yanmees se hayan retirado.
Si se me permite una sugerencia? insisti Dadab.
Se te permite si eres rpido.
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Deja que lleve al Huragok a la estacin orbital; que lo mantenga a salvo hasta
que podamos discernir el motivo del injustificado ataque de los Yanmees.
Maccabeus conoca ya el motivo: las criaturas estaban disgustadas porque el
Huragok se haba hecho cargo de sus responsabilidades de mantenimiento y ms
desconcertadas an por su nuevo papel como combatientes. Tras la pobre actuacin
de los Unggoys en los jardines, el caudillo haba considerado ms sensato reclutar a
los testarudos insectos. Pero ahora pareca que todo lo que deseaban stos era regresar
a su antigua rutina, y la forma ms fcil de hacerlo era eliminar a Ms Ligero Que
Algunos.
Una sugerencia sensata. Los Yanmees pueden completar su trabajo
Maccabeus dedic una ltima mirada a las curiosas mquinas del Huragok. Con el
armamento adecuado, sern vehculos temibles.
El Dicono efectu una profunda reverencia y luego trot hasta el Huragok.
Tomando a su camarada con delicadeza de un tentculo, lo condujo a toda prisa al
Spirit de Calid que aguardaba. El caudillo vio que el Huragok intentaba hablar con el
Dicono mientras se acomodaban en la plataforma de transporte; sin duda senta
curiosidad por lo que Dadab y el caudillo haban tratado. Pero los dedos del Dicono
permanecieron quietos observando con recelo a Maccabeus mientras la puerta de
la plataforma se cerraba. Apretando los dientes para soportar el inevitable
movimiento del hueso, Maccabeus dio la vuelta y coje hasta la salida del hangar, con
Vorenus sujetndole el brazo con fuerza y Tartarus siguindolos de cerca con paso
majestuoso.

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19
HARVEST, 22 FEBRERO 2525

La noticia de la destruccin de Gladsheim viaj de prisa; mucho ms de prisa que


las pocas horas que tard el contenedor de Avery en recorrer la llanura de Ida y
ascender al Bifrost. Para cuando el contenedor penetr en Utgard, la mayor parte del
planeta saba lo que los aliengenas haban hecho y volveran a hacer sin duda.
El capitn Ponder haba estado en contacto con la capitana de corbeta Al-Cygni
durante todo el viaje, y ella les haba contado que Utgard (atestada ya con cerca de
doscientos mil residentes) estaba llenndose hasta rebosar con refugiados procedentes
de asentamientos pequeos en el Vigrond. Avery haba esperado hallar una multitud
humana dentro del depsito, pero la nave para contenedores adyacente al anclaje del
ramal de la Tiara ms cercano al centro estaba en buena parte vaca; al menos en lo
referente a humanos.
Cada espacio vaco del interior del enorme almacn estaba ocupado por atareados
JOTUN.
Saltando de la enorme puerta de su contenedor, Avery se qued mudo de
asombro ante el nmero y variedad de mquinas. Haba docenas de los familiares
cargadores amarillos y negros, que transportaban cajones de plstico verde claro con
etiquetas de comida, agua o mantas. Mientras llevaban a toda velocidad sus
suministros de emergencia a los contenedores que aguardaban efectuaban virajes
bruscos para esquivarse unos a otros con una sincronizacin precisa, las enormes
ruedas de los cargadores chirriaban sonoramente sobre el liso suelo de polycrete de la
nave, dejando tenues marcas negras de derrapaje.
Pero tambin haba modelos de JOTUN que Avery no haba visto nunca antes:
unidades de supervisin con bandas de rodamiento triangulares y unidades de
mantenimiento todo en uno con aspecto de araa. Las ltimas correteaban alrededor
de los contenedores, buscando defectos en la superficie y reparndolos con cortos
disparos cegadores de sus soldadoras integradas; una ms de la coleccin de
herramientas incorporadas a unos brazos flexibles equipados con pinzas para sujetar
cosas. Mientras iban hacia la salida del almacn entre dos hileras de contenedores, los
marines y sus reclutas mantuvieron los cascos puestos y las espaldas encorvadas. La
vertiginosa tarea de los todo en uno creaba una inevitable cascada de chispas y nadie
quera resultar quemado.
Fuera del depsito, Avery se subi a un Warthog con plataforma junto con Dass,
Jenkins, Forsell y el resto de reclutas de la 1/A. Mientras se sumergan en lo que Avery
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pens que era un trfico denso, el sargento mayor repar en que todos los turismos y
remolques de civiles que ocupaban el bulevar estaban vacos. Algunos todava tenan
los motores en marcha, otros estaban parados con las puertas abiertas de par en par.
Pero los nicos vehculos que realmente circulaban por la calzada eran coches patrulla
azules y blancos de la polica de Utgard, con las luces del techo centelleando y
altavoces que tronaban:
POR FAVOR, MANTENGAN LA CALMA. QUDENSE DENTRO DEL
PASEO HASTA NUEVO AVISO. POR FAVOR MANTENGAN LA CALMA
Mientras el Warthog zigzagueaba entre los coches abandonados hacia el norte a lo
largo del paseo, Avery vio que el parque estaba an ms repleto de gente de lo que lo
haba estado durante la fiesta del solsticio. Pero el tenor de esta multitud era muy
diferente. No existan las animadas conversaciones y los saludos entre la gente que la
msica de la celebracin y los puestos de comida con permiso para vender alcohol
haban alentado; eran slo un enorme y silencioso grupo de personas apiadas.
Incluso el color de la multitud haba cambiado. Haban desaparecido los vivos tonos
pastel de la vestimenta informal de los asistentes para dejar paso a la tela vaquera
sucia y el algodn descolorido.
La capitana de corbeta no haba mencionado ningn malestar entre los civiles.
Pero aqu y all, Avery vio patrullar a pie a agentes de polica. Los agentes llevaban
cascos y blindaje antidisturbios sobre los uniformes azul claro; algunos incluso
llevaban aparatos aturdidores y escudos de plstico transparente. Al acercarse su
Warthog al Parlamento, Avery advirti que las escuadras Charlie haban reforzado la
entrada principal con una curva en S hecha con sacos de arena apilados. Los
milicianos parecan nerviosos. Tenan los ojos fijos en el paseo y las manos sujetaban
con fuerza los MA5.
No lo pierdas de vista dijo Avery a Forsell cuando el Warthog fren en lo alto
de la calzada curva que llevaba hasta el Parlamento.
Hizo un gesto con la cabeza hacia Jenkins, que ya haba bajado y se escabulla, con
la cabeza gacha, hacia una hilera de tiendas de lona que los milicianos haban alzado
en los jardines del Parlamento.
No permitas que cometa ninguna estupidez.
Jenkins no haba hablado con nadie desde que abandonaron Gladsheim, desde
que le haba chillado a Avery. Ya no estaba enojado, slo profundamente deprimido.
Avery dudaba que el recluta fuese a hacer algo tan inconcebible como quitarse la vida;
pero Jenkins acababa de perder a toda su familia, y Avery no estaba dispuesto a
descartar nada. Forsell asinti, se ech al hombro la bolsa acolchada rectangular que
contena su mira de precisin y el BR55 de Jenkins, y march a toda prisa en pos de su
compaero tirador.
Rena a sus jefes de escuadra dijo el capitn Ponder, apareciendo con Byrne y
Healy procedentes de otro Warthog con plataforma. Tendremos una reunin
informativa en cuanto haya terminado con Thune.
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Mientras suba los peldaos del Parlamento, el capitn hizo una pausa, se recost
en la barandilla de granito y se llev la mano al pecho. Healy fue a colocarse junto a l
a toda prisa, pero Ponder lo despidi con un ademn.
El ayudante mdico haba sugerido encarecidamente que el capitn no tomara
parte en la evacuacin de Gladsheim, sabiendo que cualquier esfuerzo no hara ms
que empeorar sus lesiones. Ponder, por supuesto, le haba dicho a Healy dnde,
exactamente, poda meterse sus sugerencias. Pero ahora, observando cmo el capitn
finga no hacer un gran esfuerzo para subir los peldaos, Avery supo que pagaba por
su dedicacin a su misin y a sus hombres.
Habel? Me recibes? mascull Avery en el micro que llevaba junto a la
garganta.
S, sargento mayor respondi el jefe de la escuadra 1/C desde el balcn del
saln de baile.
Todo despejado?
Es difcil de decir. El paseo est abarrotado de gente.
Tras aos de combatir la Insurreccin, Avery haba llegado a ser muy bueno
evaluando las intenciones de una multitud: si permanecera tranquila o estallara, y
poda darse cuenta de que justo en aquellos momentos las personas que ocupaban el
paseo estaban demasiado aturdidas para asaltar el Parlamento y descargar su clera
sobre un gobierno que los haba dejado desprotegidos y ahora tena la desfachatez de
mantenerlos apiados como si fueran ganado. Pero era justo ese miedo lo que haba
empujado al gobernador Thune a ordenar que las dos escuadras Charlie custodiaran
el Parlamento mientras el resto de la milicia se diriga a Gladsheim. Avery, por otra
parte, saba que la amenaza real segua flotando en una rbita baja.
Pon a Wick al mando y ven aqu le orden. Y dile que mire arriba.
Byrne tena un conversacin similar en la radio con Andersen, el jefe de la
escuadra 2/C. Poco despus, los dos sargentos mayores y sus seis segundos en el
mando estaban reunidos en el vestbulo de pilares de piedra caliza del Parlamento.
Mientras esperaban el regreso de Ponder, Avery explic de modo resumido cmo
haban herido al extraterrestre de la coraza dorada. Luego, Byrne (que haba tenido la
mejor vista panormica) describi el modo en que los fumigadores de Mack haban
chocado con el transporte extraterrestre estrellndolo contra el viedo. Eran victorias
que apenas compensaban las miles de vctimas civiles del aquel da, pero el vivido
relato cargado de improperios de Byrne de la llameante cada en picado de la nave dio
a todo el mundo una excusa para compartir unas risas a costa del enemigo.
La placa de datos COM de Avery vibr dentro de su chaleco de asalto, y ste
extrajo el dispositivo y ley un mensaje de texto de Ponder: USTED Y BYRNE. DESPACHO
DE THUNE. AHORA. Mostr la comunicacin a Byrne, y a continuacin, con las
carcajadas de los jefes de escuadra apagndose tras ellos, subieron rpidamente la
escalera hasta el primer piso del Parlamento.
El despacho del gobernador estaba situado en la parte trasera del edificio. Era la
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puerta del centro en un gran corredor de suites reservadas para los veinticuatro
parlamentarios de Harvest. Pero aparte de unos pocos empleados de plantilla
inquietos, el corredor de techo alto estaba tranquilo. Las botas de los marines
resonaron con fuerza sobre el suelo de mrmol.
En el interior del vestbulo del despacho de Thune haba dos policas apostados,
uno a cada lado de la puerta interior de cristal esmerilado. Ambos llevaban blindaje
antidisturbios pero no casco, y sostenan contra el pecho metralletas M7. Uno de los
policas dirigi una mirada feroz a los sargentos mayores.
Las armas sobre la mesa dijo, indicando con un brusco movimiento de la
protuberante barbilla el escritorio vaco del secretario personal de Thune. rdenes
del gobernador.
Byrne lanz a Avery una mirada irritada, pero Avery neg con la cabeza: No vale
la pena.
Slo para que lo sepis dijo Byrne con un muy marcado acento irlands: Yo
cuento mis balas.
Descolg el rifle del hombro, sac la pistola M6 de su funda, y coloc ambas
armas sobre la mesa junto a las de Avery. Despus les lanz una sonrisa desafiante.
Ser mejor que estn aqu todas cuando regrese.
Los agentes de polica retrocedieron nerviosamente, dejando que Byrne y Avery
cruzaran la puerta.
El despacho de Thune tena forma de abanico, volvindose ms amplio cuanto
ms se extenda hacia el fondo. La curvapared occidental estaba cubierta con un
enorme holograma de Utgard en los primeros tiempos de la colonia, y en la imagen
haba un muchacho de pie junto a los cimientos de una de las torres que en la
actualidad bordeaban el paseo que, segn la instantnea, no era por entonces ms que
una franja de tierra enlodada utilizada para aparcar JOTUN. El chico, alto pero con
sobrepeso, sonrea de oreja a oreja, y si bien careca de la madura barba roja del
gobernador, era evidente que era Thune; probablemente con apenas diez aos.
No estoy segura de qu espera que hagamos nosotros, gobernador dijo la
capitana de corbeta Al-Cygni, de pie ante el escritorio de brillante roble rojo de
Thune.
Vesta un mono reglamentario de cuello alto y color gris claro; el mismo uniforme
ajustado que llevaba cuando se reuni con Avery en el hospital. Hoy, la larga melena
negra estaba enrollada y sujeta a la nuca, mostrando unas charreteras de color gris
ms oscuro que centelleaban con las tres barras doradas y el racimo de hojas de roble
de su rango.
Tienen que consultarme rugi Thune antes de poner en marcha un plan
disparatado!
El gobernador se alzaba imponente tras su escritorio. Las enormes manos
agarraban como tenazas el respaldo de su silln giratorio de cuero marrn. Llevaba
pantalones de pana y una fina camisa de franela; ambas prendas estaban arrugadas, lo
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que sugera que haca das que no se cambiaba de ropa.


El plan repuso Jilan con calma es el mismo con el que usted estuvo de
acuerdo hace una semana. Si tena dudas, ha tenido oportunidades ms que
suficientes para plantearlas.
Me dijiste que habas desconectado a Sif Thune apunt con un dedo furioso
a Mack, que resplandeca desde un holoproyector chapado en latn montado sobre el
escritorio del gobernador.
Lo hice respondi la IA.
Entonces cmo diablos establecieron ellos contacto?
Dej un cluster operativo. Por si acaso necesitaba tener acceso a los sistemas de
la Tiara. Mack mir a Jilan. Al parecer, tom la decisin correcta.
No debes tomar ninguna decisin sin mi aprobacin!
La IA se encogi de hombros.
No veo ningn motivo para que no debamos mantener el canal abierto.
Ningn motivo? Thune empuj el silln a un lado y estrell las palmas sobre
el escritorio. Esos bastardos estn quemando Gladsheim hasta los cimientos!
Tcnicamente replic Mack, los que estn en la Tiara ni siquiera son de la
misma especie.
El cerebro de Avery trabajaba a toda velocidad, intentando averiguar de qu iba
todo aquello. Aliengenas en la Tiara? se pregunt. Cundo sucedi eso?
Thune mir a Ponder con una ira producto de la desesperacin.
Soy la nica persona en esta habitacin que todava tiene el control de su
maldito sentido comn?
Voy a necesitar que se tranquilice, gobernador. Ponder estaba plido y
pareca tener dificultades para mantenerse en pie. No tenemos tiempo para discutir.
Thune inclin sobre la mesa y su voz retumb en lo ms profundo de su garganta.
No se atreva a darme rdenes, capitn. Soy el gobernador de este planeta, no
uno de sus novatos. Las venas del cuello de Thune latan a toda velocidad,
encendindole el rostro con un rojo tan intenso como el de la barba. Yo decidir
qu deberamos o no deberamos hacer. Luego, lanzando miradas asesinas a AlCygni, continu: Y no le permitir utilizar a mi gente como cebo!
El despacho qued en silencio. Mack se quit el sombrero de vaquero y pas la
mano por el despeinado cabello.
Lo siento, gobernador, pero un plan es un plan.
Durante el instante que tard Thune en darse cuenta de la desobediencia de la IA,
Jilan se llev la mano a la espalda y desenfund una pistola pequea y negra, apenas
ms grande que la palma de su mano. Apunt el arma al centro del pecho de Thune.
Conforme a la seccin dos, prrafo ocho de la enmienda de seguridad interna al
estatuto colonial del UNSC, revoco su nombramiento y privilegios.
Lars! Finn! bram Thune.
Los dos agentes estaban cruzando ya la puerta del despacho con las M7 alzadas y
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apoyadas contra los hombros apuntando a Jilan.


Avery segua sin comprender la discusin. Pero saba una cosa con seguridad: AlCygni y Ponder sus oficiales al mando no estaban del lado del gobernador. Esa
era razn suficiente para su respuesta. Pero, con franqueza, no le gust nada que los
agentes apuntaran sus armas a la espalda de una mujer.
Cuando el primer agente pas con cautela por su lado, Avery agarr la parte
superior del M7 que sostena y empuj con fuerza el arma hacia abajo. Al mismo
tiempo que el hombre trastabillaba hacia adelante, Avery le clav el codo en la nariz,
acelerando la cada del polica y librndolo de su arma. Cuando el segundo agente se
volvi raudo hacia Avery, Byrne le hizo perder el equilibro mediante un diestro golpe
con la bota, y lo empuj hasta la alfombra del despacho. Con una rodilla sobre el
cuello del agente y la otra aplastndole la M7 contra el pecho, Byrne concedi al cado
un segundo para dejar de forcejear. Cuando no lo hizo, el sargento mayor sonri y le
dej sin sentido con un seco y potente puetazo a la barbilla.
Todo asegurado?
Jilan no se haba movido. Segua con los ojos y la pistola fijos en Thune.
Avery hizo retroceder un poco el asa de carga de la M7. Haba una bala en la
recmara. Si el polica hubiera apretado el gatillo, podra haber matado a Jilan.
Cuando el hombre intent levantarse, Avery le asest una veloz patada en la barriga.
S, seora.
Thune entorn los ojos.
Quien se cree que es, Al-Cygni?
El oficial militar de mayor graduacin en este planeta respondi ella, luego
repiti la anterior declaracin: Conforme a la seccin dos, prrafo
Puede citar todas las sandeces legales que quiera. No voy a dimitir.
Gobernador, est seguro? pregunt Mack.
Ests sordo?
Thune estrell los puos sobre la mesa con fuerza suficiente para partirle los
nudillos a un hombre ms dbil. Tena la voz llena de veneno.
Quieres que vuelva a decirlo?
Jilan estir el brazo.
No.
La pistola chasque tres veces y Thune se tambale hacia atrs. La sangre salpic
al exterior desde el cuello abierto de la camisa. En un santiamn, Avery pas por
delante de la capitana de corbeta y salt sobre el escritorio de Thune, resbalando con
los pies por delante sobre la brillante madera de roble. Byrne rode como una
exhalacin la mesa para reunirse con l, y juntos cubrieron al gobernador mientras
ste se desplomaba.
Healy! grit Avery por el micro de la garganta. Suba aqu!
Eso no ser necesario dijo Jilan.
Avery estaba a punto de recordar a la capitana de corbeta que acababa de herir
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mortalmente a un gobernador colonial cuando sus orificios nasales se llenaron con un


familiar olor dulzn.
Inteligente resopl Byrne.
Alarg la mano a la enrojecida camisa de Thune y restreg los pegajosos residuos
de los proyectiles TTR entre los dedos.
Se apag como una lmpara.
Y va a permanecer as. Jilan puso el seguro a la pistola y volvi a deslizara en
la funda. Hasta que llegue al cuartel general del FLEETCOM.
De repente, Ponder empez a tambalearse.
A decir verdad, seora, creo que hacer venir al doctor podra no ser una mala
idea
Luego cay al suelo, con el brazo bueno aferrando su costado izquierdo.
Avery regres como una exhalacin de detrs del escritorio. Cuando lleg junto a
Ponder, Jilan ya estaba de rodillas y haba rasgado la camisa del capitn. La escayola
de bioespuma que le cubra el pecho estaba empapada con manchas de sangre, y a
diferencia de Thune, sta era autntica.
Healy! A paso ligero! bram Avery, y, a continuacin, dio un brusco giro de
la cabeza para mirar a Jilan. Seora, las cosas no van nada bien y no me gusta.
Quiero saber qu est planeando, y quiero saberlo ahora. Porque estoy muy seguro
sea lo que sea de que cuenta conmigo y con Byrne para que lo hagamos.
Jilan tom una profunda bocanada de aire.
De acuerdo. Clav la mirada en Avery, con los ojos de un verde intenso
entornados a medio camino entre el respeto y la reserva. Adelante, Loki, cuntaselo.
Durante un segundo Avery se pregunt con quin hablaba Jilan. Luego oy que
Mack carraspeaba.
S. La IA sonri a la vez que Avery se volva hacia el holoproyector; pareca
un tanto cohibida. S, imagino que debera empezar con eso.

* * *
Bapap salt sobre un pie, luego sobre el otro. Comprob el nivel de su tanque de
metano. Se rasc un picor en el sobaco cubierto de escamas de un brazo. Por fin
aunque el Dicono le haba pedido en repetidas ocasiones que estuviera callado,
Bapap lade la cabeza en direccin al Huragok y pregunt:
Qu crees que hace ahora?
Lo cierto era que a Dadab le habra gustado saberlo. Y aquella falta de
comprensin lo haba exasperado an ms que tener a Bapap dndole la lata sin
parar. Ms Ligero Que Algunos estaba totalmente inmvil mientras permaneca
suspendido en el aire ante las torres que componan la inteligencia extraterrestre.
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Limtate a tener la vista fija en la pasarela dijo Dadab. Ya no debera faltar


mucho.
Bapap rezong dentro de su mscara y volvi a meter la cabeza por la abertura en
las puertas de la sala de control. El Dicono sigui paseando por detrs del Huragok
en el foso de la habitacin, pasando por encima de los paneles que ste haba retirado
de las torres para acceder a los circuitos aliengenas.
Para iniciar una conversacin, haba dicho por seas el Huragok.
Una vez ms, Dadab se pregunt si haba tomado la decisin correcta al llevar al
Huragok a la estacin orbital. A saber qu clase de conversacin llevaba a cabo. Pero
haba estado desesperado por sacar a su compaero del hangar antes de que ste
averiguara su engao antes de que descubriera que Dadab se haba asegurado de
que los Yanmees convirtieran sus arados en armas.
Dadab se senta fatal por haber traicionado la confianza de su amigo, pero no
haba tenido mucha eleccin. Cuando el destrozado Spirit se haba venido abajo,
dejando al descubierto no una, sino cuatro de las creaciones del Huragok, el Dicono
casi se haba ensuciado la tnica. No quera ni pensar en lo que Maccabeus hara si
averiguaba las motivaciones autnticas del Huragok para construir los arados. El
caudillo acababa de sufrir una herida de extrema gravedad a manos de los aliengenas;
no tendra paciencia para ofrendas de paz, y mucho menos para con el Dicono, que
no haba sido capaz de detener su construccin.
Dadab dej de deambular y movi a toda velocidad los dedos ante los nodos
sensoriales del Huragok.
Todo bien?
Pero Ms Ligero Que Algunos sigui inmvil.
Tena los cuatro tentculos introducidos en lo ms profundo de la torre central.
Al acercarse ms, Dadab pudo ver que las extremidades estaban en movimiento
retorcindose de un modo apenas perceptible a medida que sus cilios entraban en
contacto con puados de cables multicolores. Dadab sigui la pista a algunos de los
cables hasta una de las muchas cajas negras de la torre, y vio que dos luces diminutas
en la cubierta de la caja parpadeaban con colores verdes y mbar en respuesta a los
hbiles sondeos del Huragok.
De improviso, el ncleo de energa que Ms Ligero Que Algunos haba instalado
para proporcionar electricidad a las torres empez a titilar. Ya haba agotado tres
ncleos, y Dadab no tena muchas ganas de coger ms de los campamentos prximos.
Los otros Unggoys empezaban a sentir curiosidad por las actividades del Dicono, en
especial despus de que regresara a la estacin llevando a remolque al Huragok. Lo
ltimo que Dadab necesitaba era una proliferacin de testigos de su ltimo esfuerzo
pecaminoso para relacionarse con una inteligencia.
Dicono! musit Bapap. Flim y otros dos!
Dadab agit las nudosas manos, enviando apresuradamente al otro a la pasarela.
Ve! Retrsalos!
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Mientras Bapap se abra paso a travs de la puerta, Dadab tir de uno de los
tentculos inferiores de Ms Ligero Que Algunos. El Huragok profiri un balido de
sorpresa desde uno de sus sacos y se separ de la torre de un tirn.
Vuelve a colocar los paneles!, indic el Dicono, haciendo seas a toda
velocidad.
La respuesta del Huragok lleg despacio, como si tuviera dificultades para
efectuar la transicin de vuelta a un modo de conversacin normal.
Sabes lo que han hecho?
Qu? Quin?
El caudillo y su manada.
Dadab pudo or la voz spera de Flim en la pasarela, el repique de tanques de
metano al apartar a un lado a Bapap.
Enplica ms tarde!
Levant un panel y se lo tendi al Huragok. Ms Ligero Que Algunos rode la fina
placa de metal con los tentculos mientras su compaero trotaba hacia la puerta.
No os di permiso para que abandonaseis vuestros puestos! dijo, saliendo a la
pasarela justo por delante de Flim.
T andas y exploras replic el otro con taciturna suspicacia. Por qu no
puedo hacer yo lo mismo?
Porque yo soy Dicono! Mis exploraciones tienen el refrendo ministerial!
Flim lade la cabeza, dejando claro que no tena ni idea de lo que significaba
aquello y tampoco le importara demasiado si lo supiera.
Encontraste comida?
No.
Reliquias?
Por supuesto que no!
Entonces qu?
Nada respondi Dadab, fingiendo una gran exasperacin. Y perder el
tiempo hablando contigo no ayudar a que mi trabajo vaya ms deEl Dicono se
dobl al frente cuando Flim, para pasar, clav no muy accidentalmente uno de sus
antebrazos llenos de marcas de lapas en el encogido estmago de Dadab.
Entonces no hablemos. Flim entr contonendose en la sala de control.
Dadab alz un brazo dbilmente e intent detener a los compaeros de Flim: un
Unggoy patizambo llamado Guff y otro llamado Tukduk, a quien faltaba uno de los
ojos. Pero aquellos dos tambin se escabulleron por su lado, y todo lo que el Dicono
pudo hacer fue correr encorvado tras ellos, aspirando superficiales bocanadas de aire
para volver a llenar los pulmones.
Flim mir las torres y resopl dentro de su mscara.
No veo nada.
Dadab alz la cabeza. Ante su sorpresa, vio que todos los paneles volvan a estar
en su sitio. Ms Ligero Que Algunos flotaba inocentemente en el poco profundo foso,
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como si hubiera pasado el tiempo desde su llegada sin hacer otra cosa.
Y pronto eso es todo lo que vers replic Dadab cuando el ncleo de energa
volvi a titilar. Treme otro ncleo y dejar que me ayudes en mi trabajo.
Pero Flim era ms astuto de lo que pareca.
T vienes conmigo a buscar el ncleo.
Muy bien. Dadab solt un suspiro.
Mientras conduca a Flim y a los otros de vuelta a la pasarela, indic con seas
casi imperceptibles a Ms Ligero Que Algunos:
Mantn los paneles en sus puestos!
Quera escuchar la explicacin del Huragok lo que haba averiguado sobre los
Jiralhanaes, pero cualquier conversacin prolongada tendra que esperar hasta que
estuvieran solos.
Ms Ligero Que Algunos aguard a que las pisadas de los Unggoys se
desvanecieran. El ncleo de energa empez a parpadear con rapidez, amenazando
con apagarse. El Huragok expuls aire por uno de los sacos y descendi hasta quedar
cerca del suelo. Tampoco l quera traicionar la confianza de su amigo, pero no tena
eleccin.
A toda prisa, retir el panel ms alto de la torre central y dio un golpecito con uno
de los tentculos en la superficie interior de metal desnudo del panel. Luego se volvi
de cara a uno de los aparatos de grabacin de imgenes que haba descubierto en las
esquinas de la habitacin.
Seguro, sal.
Los signos de Ms Ligero Que Algunos eran lentos y pausados; tal y como haban
sido al principio cuando enseaba a Dadab las complejidades de su forma de hablar.
Al cabo de un momento, una pequea manifestacin de un aliengena con un
sombrero de ala ancha apareci sobre el holoproyector de la habitacin.
Ms Ligero Que Algunos alarg el panel protector. Aguard unos instantes luego
dijo por seas:
Ahora, t, ensea.
La manifestacin asinti y desapareci. El glifo del Covenant que representaba el
concepto Orculo apareci en su lugar. El Huragok emiti un balido satisfecho.
Cundo, muestra, otros?
El aliengena volvi a aparecer. Alz la mano derecha y flexion cuatro de los
dedos:
Maana.
Bien! Los sacos del Huragok se inflaron y ste se alz un poco ms.
Pronto, viene, paz!
El ncleo de energa se apagaba ya, y el pequeo aliengena con l.
Ms Ligero Que Algunos orient el hocico hacia las torres. La inteligencia asociada
del interior era de lo ms eficiente; slo haba necesitado medio ciclo para aprender a
hablar. Los sacos del Huragok se estremecieron entusiasmados. Haba tantas
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preguntas que quera hacer! Pero saba que slo tena tiempo para una antes de que el
ncleo de energa se quedara sin potencia.
Quieres, yo, arreglo?, gesticul en direccin a las torres.
No! El fragmento de Loki verific a toda prisa el sabotaje hecho a Sif.
Nada, valioso, que, salvar.
Entonces, el ncleo de energa se agot con un chisporroteo, y el centro de datos
qued sumido en la oscuridad.

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20
HARVEST, 23 FEBRERO 2525

Durante la noche, el paseo se haba quedado vaco. Al amanecer no haba


refugiados ni policas; todos se haban trasladado durante la noche a las naves de los
montacargas. Mientras caminaba a grandes zancadas por el parque en direccin este,
el capitn Ponder vio envases de bebidas medio vacos, maletas con las cremalleras
abiertas y ropas revueltas; aqu y all haba paales, trapos malolientes e instantneas
hologrficas arrugadas; un monumento sucio y desorganizado al abandono de
Harvest.
Tras colocar una baliza en el centro del paseo para marcar una zona de aterrizaje
para los aliengenas, sus sargentos mayores haban querido permanecer en la zona de
aterrizaje para colocar tiradores y cubrir a Ponder durante la transferencia. Pero el
capitn se haba negado. Healy haba insistido en llevar al menos a Ponder en coche
desde el Parlamento hasta el otro extremo del paseo. Pero el capitn se haba limitado
a ordenar al ayudante mdico que lo envolviera en una escayola nueva, le
administrara alguna medicacin, y volviera a ponerlo en pie. No se trataba de orgullo
estoico; Ponder simplemente estaba ansioso por llevar a cabo una ltima marcha.
Algunos marines odiaban las marchas, pero a Ponder le encantaban; incluso sus
primeras caminatas extenuantes por carretera durante el adiestramiento bsico.
Desde su degradacin, haba bromeado en ocasiones sobre la suerte que haba tenido
de que le volaran un brazo. Si la granada Innie le hubiera arrebatado una de las
piernas (finalizaba su bromista ocurrencia), probablemente habra aprendido a
caminar sobre las manos. No era el mejor chiste que se hubiera contado nunca, pero
incluso ahora lo hizo rer por lo bajo.
La risa le provoc un latigazo de dolor y lo oblig a inspirar aire por entre los
dientes. A pesar de la nueva escayola, una de las costillas rotas se haba movido para
presionar el ya desgarrado bazo. No haba nada que Healy pudiera hacer con una
lesin tan grave, y no haba suficiente tiempo para una operacin en el hospital de
Utgard, aunque Ponder tampoco habra accedido a ella. Algunas misiones las llevaban
mejor a cabo hombres moribundos, y el capitn lo saba. Y entregar a los aliengenas
su Orculo era una de ellas.
La loma en el centro del paseo estaba coronada por una fuente y un quiosco para
una orquesta, y la rodeaba un crculo de viejos robles de corteza gris. Mientras Ponder
pasaba agachado ante los rboles, las gruesas ramas se alzaron como si se estiraran
hacia arriba, anticipndose al ascenso de Epsilon Indi. Pero Ponder tambin sinti
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que sus maltratados rganos se alzaban dentro del pecho, y comprendi la autntica
razn de la euforia de los rboles ya antes de que saliera de debajo de su dosel y
pudiera volver a ver el cielo.
La nave de guerra extraterrestre descenda hacia Utgard, y sus generadores
antigravitacionales amortiguaban el descenso con un campo de flotacin invisible.
Bajo circunstancias distintas, el capitn podra haber sentido miedo mientras el
enorme navo se detena perpendicularmente al paseo, a no ms de unos pocos
centenares de metros por encima de las torres ms altas de Utgard. Pero el campo
antigravitacional le fue de ms ayuda para controlar el dolor que ninguno de los
medicamentos que Healy le haba administrado. Al mismo tiempo que la nave de
guerra se detena con un gemido, Ponder inhal profundamente. Durante unos
instantes gloriosos respir sin esfuerzo, sin sentir la continua pulsacin de la sangre
manando del bazo.
De todos modos, la sensacin de alivio desapareci tan deprisa como lleg. En
cuanto la nave extraterrestre se estabiliz y ajust los generadores del campo, el
capitn se vio obligado a ascender penosamente la colina hasta el quiosco para la
orquesta soportando todo el peso de su traumatismo.
No lo ayudaba en absoluto cargar tambin con el holoproyector con la base de
latn del despacho del gobernador. Ponder segua teniendo slo un brazo, y no poda
cambiar de uno a otro lado el peso del objeto. Para empeorar las cosas, la capitana de
corbeta Al-Cygni haba instalado un rel de interconexin redondo, revestido de
titanio, en la base del proyector. Haba querido usar un modelo ms ligero, pero Loki
la PSI inactiva durante tanto tiempo haba insistido en que era necesario un rel
ms robusto.
Ponder se haba sentido demasiado dbil en el despacho del gobernador para
concentrarse del todo en la explicacin que haba hecho Loki del plan, pero
comprendi que los aliengenas buscaban una poderosa inteligencia conectada a una
red. Algo que ellos llamaban Orculo. Y gracias a un aparente traidor en sus filas,
Loki haba averiguado que poda falsificar la rbrica electrnica del Orculo llenando
el rel con un exceso de trfico de datos.
A los sargentos mayores Johnson y Byrne les haba costado mucho confiar en
informacin recibida de una fuente hostil, en especial tras lo que los aliengenas
haban hecho en Gladsheim. Y de hecho, cuando Al-Cygni hubo revelado el plan
completo urdido por ella y Loki, los marines haban mostrado en un principio algo de
la indignacin del gobernador. Si iban a intentar hacer pasar a todos los ciudadanos
que quedaban en Harvest por delante de la nave extraterrestre sin que el enemigo lo
advirtiera, por qu diablos tendran que querer atraerla ms cerca de Utgard?
De improviso, una de las naves de desembarco aliengenas emergi de un
refulgente portal en la popa de la nave de guerra y descendi en picado por delante de
los siete brillantes ramales de la Tiara, como un diapasn poniendo a prueba el tono
de las cuerdas de un piano descomunal.
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Mientras ascenda los peldaos de tablas de madera del quiosco, Ponder advirti
que el transporte sostena cuatro objetos en un tembloroso campo azul de suspensin
entre las plataformas. Cuando la nave aminor la velocidad y los objetos fueron
liberados, el capitn comprendi que se trataba de alguna clase de vehculos. En
cuanto tocaron el suelo, sus ruedas dentadas empezaron a girar. Luego, escupiendo
terrones de tierra y hierba tras ellos, iniciaron un rpido reconocimiento, en el
sentido de las agujas del reloj, de los robles que rodeaban la loma.
Cada vehculo lo conduca uno de los aliengenas con armadura. Ponder
reconoci al ms alto por haberlo visto en el jardn botnico; su pelaje marrn claro
surgiendo erizado por las aberturas de la coraza azul. Pero el jefe era una bestia con
armadura roja y brillante pelaje negro que dirigi su vehculo montculo arriba y fue a
detenerse en medio de un gran estruendo entre el quiosco y la fuente.
Ponder repar en dos cosas cuando la criatura desmont: primero, que el asiento
del vehculo permaneca alzado del suelo, prueba de alguna limitada capacidad
antigravitacional; segundo, que el vehculo estaba armado con un par de rifles
lanzapas de los aliengenas. Las armas estaban toscamente soldadas a lo alto de lo
que el capitn asumi era el motor del vehculo. Unos cables serpenteaban desde los
rifles a los manillares elevados; una disposicin que permitira al conductor disparar y
maniobrar al mismo tiempo.
El extraterrestre de la armadura roja subi al quiosco y avanz pausadamente
hacia Ponder, con su rifle de pas balancendose en el cinto. Par fuera del alcance de
Ponder. Sus ojos amarillos brillaban desde el casco de estructura angular. El capitn
sonri, alarg la placa de datos hologrfica y presion el interruptor de activacin. El
smbolo circular que Loki haba recibido de su informante extraterrestre apareci con
un parpadeo por encima de la lente.
Durante un instante, la imponente bestia contempl a Ponder con una mirada
lasciva; un depredador evaluando a su presa. Luego alarg las poderosas garras,
envolvi con ellas el proyector y se lo acerc al rostro. Las fosas nasales se le
ensancharon mientras olisqueaba el aire que crepitaba alrededor del smbolo.
Zarande el proyector, como un nio suspicaz con un regalo de cumpleaos muy
grande pero que pesa muy poco.
Lo que ves es lo que obtienes dijo Ponder, introduciendo la mano en el
bolsillo superior de la camisa caqui. El aliengena sac su arma y vocifer algo al
capitn.
Lo siento, slo tengo ste repuso Ponder, extrayendo un cigarro Sweet
William; introdujo el cigarro entre los dientes y sac su encendedor de plata. Ajusta
a seiscientos metros vertical. Dispara con efecto.
La voz de Loki crepit en el auricular de Ponder.
Puedo darle diez segundos.
Creo que me quedar donde estoy y contemplar el espectculo.
El extraterrestre gru algo que podra haber sido una pregunta. El capitn no lo
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saba. Pero decidi responder de todos modos.


Algn da venceremos dijo, encendiendo el cigarro. No importa lo que
cueste.
La nave de guerra extraterrestre se estremeci cuando el primer proyectil
supersnico procedente del impulsor de masa de Harvest se estrell en su proa
bulbosa, abollando el blindaje iridiscente con un fuerte sonido metlico. Al mismo
tiempo, todas las ventanas de las torres alrededor del paseo se hicieron aicos.
Ya antes de que el estampido del primer disparo se dejara or desde el este, lleg
un segundo proyectil, que perfor el debilitado casco y destrip la nave de proa a
popa. Las luces moradas de posicin en el vientre del navo titilaron y se apagaron.
ste se escor a babor y empez a caer, y se habra estrellado sobre el paseo de no
haber sido por su orientacin perpendicular. La nave cay entre dos pares de torres a
ambos lados del parque y qued encajada en la estrecha abertura entre sus pisos
superiores. Se detuvo en mitad de un chirrido estremecedor, y gener una avalancha
de polvo de polycrete que sigui al centelleante cristal de las ventanas hasta el bulevar.
En directo contraste, el capitn se vio alzado de repente. Mir abajo y le
sorprendi ver el arma con cuchillas incorporadas del extraterrestre clavada en su
vientre, directamente a travs de la escayola. No sinti nada mientras sus botas
empezaban a dar sacudidas, y supo que tena la columna seccionada. Cuando
empezaba a retorcerse lateralmente sobre las hojas, el ser lo agarr por el cuello y
extrajo el arma de un tirn.
Por desgracia, las cuchillas dolieron mucho ms al salir que al entrar. Ponder
abri la boca en silencioso tormento y el cigarro le cay de los labios y rebot en una
de las garras del extraterrestre. Con un gruido, la criatura solt el cuello del capitn,
y ste se estrell contra el quiosco sobre un charco cada vez ms extenso de su propia
sangre.
Ponder pens que el extraterrestre acabara rpidamente con l; que le clavara
una pa en el pecho o le aplastara el crneo con un veloz pisotn de sus enormes pies
planos. Pero, muy propio de ella, a la criatura la haba distrado un ruido nuevo que se
alzaba por encima del crujido de la cada del navo.
Cuatro cajas pequeas ascendan en aquellos momentos por el montacargas de la
Tiara, con sus paletas maglev chisporroteando mientras resbalaban por los ramales.
Aunque el capitn perdi de vista las cajas cuando pasaron por detrs del crucero,
supo con exactitud que eran cubetas de grasa utilizadas para llevar a cabo un
mantenimiento sistemtico de la pelcula superconductora de los ramales. Pero hoy
tenan una tarea diferente y transportaban una carga diferente. Mientras alargaba una
mano temblorosa para recuperar el cigarro, Ponder rez para que las cubetas llegaran
con rapidez a lo alto.
El extraterrestre de la coraza roja rugi y salt fuera del quiosco. El capitn
observ cmo reuna a sus camaradas y les ordenaba ir al nordeste hacia el reactor
de Harvest y el impulsor de masa. Los tres aliengenas con corazas azules salieron
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disparados sobre sus mquinas de cuchillas, con los motores escupiendo llameantes
gases por el tubo de escape. Luego, el ser de la coraza roja regres a toda prisa a su
transporte y ascendi a toda prisa a la nave de guerra.
Para entonces los primeros contenedores de carga haban iniciado sus
ascensiones. Cada uno estaba ocupado aproximadamente por unos mil evacuados. Si
todo segua yendo segn lo planeado, en menos de noventa minutos los ciudadanos
que quedaban en Harvest habran abandonado sanos y salvos el planeta. Pero Ponder
saba que a l le quedaba mucho menos que eso.
Loki. Ponder hizo una mueca de dolor. Di a Byrne que va a tener
compaa.
El capitn pens en sus marines y en sus reclutas, en todos los hombres y
mujeres que haba mandado en su vida. Pens en su degradacin y le alegr darse
cuenta de que no era una de aquellas personas que desperdiciaban sus ltimos
preciosos momentos pensando en que podran haber hecho las cosas de otro modo de
haber tenido la posibilidad. Pestae para eliminar de los ojos un poco del polvo de
polycrete que flotaba por el paseo, y en aquel momento, los primeros relucientes
rayos amarillos de Epsilon Indi se desplegaron por encima del horizonte oriental.
Disfrutando de su calidez, Ponder mantuvo los ojos cerrados. Permanecieron
cerrados para siempre.

* * *
Cuidado con los dedos mientras abro dijo Guff a la vez que insertaba el mango
de su llave inglesa en el interior de la endeble cerradura del armarito de metal.
Tukduk dej de acaparar objetos de un armarito contiguo el tiempo suficiente
para decir:
El siguiente es mo.
Sac una botella transparente llena de un lquido aromtico y viscoso, la estudi
con el ojo bueno, y luego la desech, arrojndola a un montn de toallas y uniformes
de tela en el centro de la habitacin de paredes blancas.
Esto no vale nada.
Ninguno vale nada refunfu Guff, haciendo palanca con la llave inglesa y
rompiendo la cerradura.
No os quejis! vocifer Flim, revolviendo en la pila. Buscad!
Dadab neg con la cabeza y se sent en un banco junto al montn. Aun cuando
haba insistido en que el Luminar del Rapid Conversin no haba hallado reliquias en
la estacin orbital, Flim estaba convencido de que el Dicono menta, que intentaba
quedarse con los tesoros ocultos en la estacin. Y evidente como era que estaban
hurgando en una habitacin donde los aliengenas no hacan otra cosa que lavarse y
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vestirse, Flim haba rehusado darse por vencido hasta obtener resultados.
Mira donde pisas! gru cuando Guff pis por accidente uno de los muchos
tubos flexibles que cubran el suelo de la habitacin.
La tapa del tubo sali disparada, rociando las espinillas de Flim con una crema
pegajosa de color marfil. Flim dio un coscorrn a Guff cuando el patizambo Unggoy
se arrodill y empez a pasar una de las toallas por el desaguisado. Tukduk intent
aprovechar la distraccin y extrajo furtivamente un estuche plano de metal de lo alto
del armarito recin abierto. Pero Flim lo pesc hacindolo.
Treme eso! le espet.
Dadab conjetur que el estuche no sera ms que un transmisor o alguna mquina
pensante bsica perteneciente a uno de los miembros de la ausente tripulacin de la
estacin. Comparado con los circuitos de la sala de control el estuche no vala nada.
Pero a pesar de lo mucho que apenaba a Dadab perpetuar la farsa de la sagrada
investigacin del grupo, el Dicono adopt un aceptable tono curioso.
Puedo verlo cuando hayas terminado?
Por qu? respondi Flim, arrebatndole el estuche a Tukduk.
Encontr uno parecido hace unos cuantos ciclos. Creo que son parte de un
juego minti el Dicono. Si pudiramos encontrarlos todos
El otro entorn los ojos.
S?
Bueno, seran mucho ms valiosos. El ministerio nos recompensara con
esplendidez.
Cmo sera la recompensa?
Oh, cualquier cosa que pudieras desear. Dadab encogi los hombros.
Dentro de lo razonable, claro.
Flim hizo parpadear los ojos separados y prioriz sus deseos; algunos ms
razonables que otros. Luego gru a Guff:
No limpies! Busca!
Guff arroj de buen grado la pegajosa toalla a un lado, recuper su llave inglesa y
se prepar para descerrajar otro armarito.
Dadab inhal una corta bocanada de aire y fingi una tos.
Me estoy quedando sin metano dijo, alargando el brazo hacia atrs para dar
unos golpecitos con los nudillos sobre el tanque de metano. Necesito un recambio.
Flim no protest. Haba alzado temporalmente su mscara y comprobaba la
dureza del estuche con los desiguales y afilados dientes.
Regresar en seguida aadi Dadab en tono despreocupado, y sali de la
habitacin en direccin a la pasarela.
Por supuesto, an le quedaba una gran cantidad de metano. Pero el Dicono
haba pasado casi todo un ciclo con los otros Unggoys y deseaba con desesperacin
pasar algn tiempo a solas con Ms Ligero Que Algunos. El Huragok haba efectuado
algunos comentarios muy enigmticos sobre los Jiralhanaes, y Dadab haba visto al
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caudillo en el hangar y recordaba su pierna herida. Algo suceda en el planeta


aliengena, y el Dicono quera saber con exactitud de qu se trataba.
Mientras efectuaba un giro cerrado alrededor de una interseccin, sinti temblar
la estacin. Curioso a pesar de la prisa, mir fuera por una de las gruesas ventanas que
daban al interior de la interseccin. Era difcil estar seguro, pero a Dadab le pareci
que el cable vibraba. Es curioso, pens, apartndose de la ventana. Pero entonces
vio una luz roja que empezaba a destellar encima de una cmara estanca prxima
una conectada a un puente retrctil en el interior de la interseccin y lo paraliz el
miedo. Fue necesario el repique de una alarma para volver a ponerlo en movimiento
alrededor de la interseccin que llevaba a la sala de control, aporreando el suelo con
las cortas y rechonchas piernas tan rpido como stas podan llevarlo.
Dentro, Dadab hall a Ms Ligero Que Algunos con los tentculos metidos una vez
ms dentro de la torre central. Resopl con fuerza para atraer la atencin de la
criatura.
Qu has hecho?, pregunt por seas el Dicono.
Reparado estos circuitos.
Has activado esta estacin orbital?!
No. El Huragok tembl de felicidad. He enmendado las cosas que
hemos hecho mal.
Dadab estaba a la vez desconcertado y aterrado por la declaracin de su
compaero. Pero justo cuando iba a pedir una aclaracin, la voz de Maccabeus rugi
en su transmisor.
Dicono! Dicono, me oyes?
S s, caudillo! tartamude ste.
La oportunidad de la llamada haca que pareciese como si el caudillo estuviera
vigilando el interior de la sala de control, como si estuviera perfectamente enterado de
la complicidad de Dadab en la pecaminosa reasociacin de los circuitos aliengenas
llevada a cabo por el Huragok.
Los aliengenas nos han atacado! Han inutilizado el crucero!
A Dadab le flojearon las rodillas con amplificado terror. Cmo poda haber
ocurrido eso?
Estn subiendo a la estacin! continu el caudillo. Tienes que contenerlos
hasta que pueda enviar ayuda!
Dadab seal las torres.
Destruye esos circuitos!
No lo har.
El caudillo lo ordena!
Por lo general, el Huragok expresaba el descuerdo con una descorts emisin.
Pero esta vez mantuvo las vlvulas cerradas, poniendo nfasis en su determinacin.
Ya no sirvo a los Jiralhanaes.
Qu?! Por qu?
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Lanzan piedras de cazar.


No comprendo
El caudillo quemar este mundo. Los matar a todos.
Los aliengenas tomarn esta instalacin! Nos matarn a nosotros!,
replic Dadab.
Ms Ligero Que Algunos relaj las extremidades. Haba dicho todo lo que
necesitaba decir.
El Dicono solt la pistola de plasma del arns y apunt a las torres. El Huragok
flot hasta colocarse en su lnea de tiro. Dadab le indic por seas que se apartara con
la mano libre. Pero el Huragok no lo hizo. El Dicono puso todo su empeo en
mantener con firmeza a su amigo en el punto de mira del arma, pero la mano le
temblaba, comprometiendo tanto su gramtica como su puntera.
Aparta, o, yo, a, ti, disparo.
Todas las criaturas efectuarn el Gran Viaje, siempre y cuando crean.
Las extremidades del Huragok se desplegaron con lenta armona. Por qu
querran los Profetas negar a estos aliengenas la oportunidad de recorrer el
Sendero?
Dadab lade la cabeza. Era una pregunta interesante.
No debemos dejar escapar a ninguno! rugi Maccabeus. Dime si lo
comprendes, Dicono!
Dadab baj la pistola.
No, caudillo, no lo comprendo.
Luego apag su transmisor.

* * *
Maccabeus maldijo por lo bajo. Ya era bastante difcil comprender a un Unggoy bajo
circunstancias normales: las mscaras ahogaban las palabras, pero con la sirena del
puente aullando y frecuentes explosiones estremeciendo las cubiertas inferiores del
Rapid Conversion, haba sido imposible or la parte del Dicono de la breve
conversacin que haban mantenido.
Dicono! rugi Maccabeus. Repite la ltima transmisin!
Pero la seal del Unggoy se haba convertido en esttica.
El Jiralhanae se alz enfurecido de su silln de mando y lament al instante su
decisin. Ya no necesitaba el entablillado, pero la pierna no estaba curada del todo.
Antes de que hubiera pasado un ciclo completo en la sala quirrgica, el Luminar
haba encontrado al Orculo del planeta, escondido en la ciudad ms grande. Los
aliengenas haban activado una baliza en mitad del parque de la ciudad, indicando su
deseo de otra negociacin a primeras horas del da. Maccabeus no senta ningn
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deseo de hablar y slo haba hecho bajar al Rapid Conversion para facilitar un
rpido incendio a traicin de la ciudad una vez que se hubiera hecho con el Orculo.
Pero fueron los aliengenas los que lo haban sorprendido tendindoles una trampa.
El caudillo se apuntal contra el silln cuando una potente explosin estremeci
el puente.
Informa! grit a voz en cuello a su oficial de ingeniera, Grattius.
El Jiralhanae de ms edad contempl su consola de control con cara de pocos
amigos; su descolorido pelaje marrn brillaba con las docenas de centelleantes
hologramas de alerta.
Can de plasma inutilizado! Hay un incendio en el muelle de armamento!
Reunid a los Yanmees ! gru Maccabeus. Decidles que extingan el
fuego!
El primero de los proyectiles cinticos de los aliengenas no haba causado
muchos daos internos al crucero. El casco del navo haba atenuado el impacto del
proyectil y ste se haba detenido, dando tumbos, muy por delante del puente. Pero el
segundo proyectil se abri paso limpiamente, cercenando conexiones vitales entre el
reactor de la nave y los generadores antigravitacionales. Aunque Maccabeus ya haba
ordenado a los Yanmees que repararan las conexiones, ansiaba mucho ms conservar
su can.
Si le sucediera algo al Huragok en la estacin orbital, no habra modo de reparar
los caones, y el caudillo saba que los aliengenas que en aquellos momentos
escapaban ascendiendo por los cables advertiran a todos aquellos otros mundos a los
que las granjas de este planeta evidentemente abastecan. Sin duda, apareceran naves
aliengenas. Y a menos que el ministerio enviara de inmediato fuerzas adicionales,
Maccabeus tendra que combatirlas solo.
Grattius orden a uno de otros dos Jiralhanaes del puente, un joven con muy
poco pelo llamado Druss, que supervisara el trabajo de los insectos. Mientras Druss
abandonaba su puesto y trotaba a largas zancadas por el pasillo de acceso al puente en
direccin al hueco central, Maccabeus se apoy pesadamente en el Puo de Rukt y
coje hasta la plataforma hologrfica. All, otro miembro de la manada, Strab,
escrutaba con ira una representacin de la estacin orbital y sus cables.
Las cajas ms pequeas no tardarn en llegar arriba! Strab seal siete iconos
escalonados que ascendan rpidamente. Y las ms grandes no estn muy por
detrs!
Maccabeus ajust el Puo de Rukt de modo que la pesada piedra que formaba la
cabeza quedara bien acomodada bajo el brazo derecho, sosteniendo la mayor parte de
su peso. Encolerizado como estaba por los daos provocados a su amada nave, tena
que felicitar a los aliengenas por la audacia de su plan. Despus de que no hubieran
conseguido defender sus remotos asentamientos ni la ciudad situada en la llanura,
Maccabeus no esper que fueran a oponer demasiada resistencia en otras partes. Y si
bien estaba al tanto de la utilizacin de la estacin orbital, jams pens que fueran a
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usarla para llevar a cabo una evacuacin; al menos mientras el Rapid Conversin
dominara los cielos.
El caudillo saba que tena que hacer todo lo posible para detener a los aliengenas
para as no fallar por completo a los Profetas. Los Unggoys no estaban adiestrados
para combatir, de modo que tendra que reagrupar a su manada para una misin de
abordaje, para destruir la estacin orbital tal y como Tartarus haba sugerido al
aproximarse al planeta la primera vez.
Sobrino! rugi, intentando localizar el icono de situacin de Tartarus en la
superficie del planeta.
La plataforma llameaba con muchos miles de Luminaciones. Algunas ascendan
por los cables; sin duda los aliengenas que huan se llevaban sus reliquias con ellos.
Cul es tu posicin?
Aqu, to respondi Tartarus.
Maccabeus alz los ojos y se qued asombrado al ver a su sobrino entrando a
grandes zancadas en el puente. Los incendios en el hueco de ascensor del crucero
haban manchado de holln la armadura roja del Jiralhanae y chamuscado un poco el
negro pelo mientras trepaba desde el hangar. Las garras de Tartarus estaban rojas e
inflamadas, quemadas por los abrasadores peldaos de las escalerillas. En una garra
sostena un grueso disco de latn.
Qu es eso? pregunt Maccabeus.
Tartarus alz el holoproyector aliengena por encima de la cabeza.
Tu Orculo Estrell el proyector contra el suelo, donde se hizo pedazos con
un desagradable repique, sus delicadas partes internas dando saltitos por la cubierta
. Es una falsificacin!
Maccabeus contempl cmo la cubierta de latn daba vueltas sobre s misma y se
detena con un traqueteo.
Dijiste que mostraba el glifo. Cmo podran haberlo sabido ellos?
Tartarus dio un paso hacia la plataforma hologrfica y gru.
Hay un traidor entre nosotros.
Grattius y Strab mostraron los dientes y rezongaron.
O el Luminar es un mentiroso! solt Tartarus con brusquedad, y luego,
trabando la mirada con la de Maccabeus: En cualquier caso, eres un necio.
El caudillo hizo caso omiso del insulto.
El Luminar dijo con calma es la propia creacin de los Forerunners.
Los Sagrados Profetas calificaron el nuestro de estropeado y equivocado!
Tartarus se diriga ahora a Grattius y a Strab. Pero sin embargo l no hizo caso!
En efecto, fue el viceministro de la Tranquilidad mismo quien le dijo al caudillo
que no hiciera caso de las Luminaciones, que el informe del artefacto haba sido
errneo. No haba reliquias, haba dicho el Profeta en su transmisin unilateral de
alta prioridad. No haba Orculo. Slo un planeta lleno de ladrones cuyo asesinato
exiga.
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Su orgullo desmedido ha destruido nuestra nave! prosigui Tartarus.


Amenaz las vidas de toda nuestra manada!
A Maccabeus le empez a hervir la sangre, y ello le hizo ms fcil no prestar
atencin al dolor de su pierna.
Soy el caudillo. Lo que yo decido, la manada debe obedecerlo.
No, to. Tanarus cogi el rifle de pas del cinto. Ya no.
Maccabeus record el da en que haba desafiado el dominio de su propio
caudillo, su padre. Como haba sido siempre, la pelea se libr a muerte. Al final, el
anciano padre de Maccabeus haba aceptado de buena gana que el cuchillo de su hijo
le cercenara la garganta; una herida mortal asestada a un guerrero por otro al que
aqul amaba. Antes de la llegada de los misioneros SanShyuums y sus promesas de
trascendencia, un Jiralhanae anciano no podra haber esperado un fin mejor.
Pero Maccabeus no era tan viejo. Y, desde luego, no estaba preparado para
someterse.
Una vez efectuado, un desafo no puede retirarse.
Conozco la tradicin dijo Tartarus.
Expuls el cargador de municin de su rifle y se lo arroj a Grattius. Luego seal
la pierna de Maccabeus.
Ests en desventaja. Te permitir conservar el martillo.
Me complace que hayas aprendido a tener honor repuso Maccabeus,
haciendo caso omiso del tono altanero de su sobrino.
Hizo una sea a Strab para que recogiera su casco con cimera del silln de mando.
Slo deseara haberte enseado a tener confianza.
Me llamas desleal? le espet Tartarus.
Eres obediente, sobrino. Maccabeus tom su casco de las manos temblorosas
de Strab y se lo coloc sobre la calva cabeza. Espero que algn da aprendas la
diferencia.
Tartarus rugi y carg, iniciando una feroz refriega que llev a los dos
combatientes alrededor del holoproyector; Tartarus acuchillando con las hojas en
media luna de su rifle de pas y Maccabeus rechazando los golpes con el martillo. El
Jiralhanae ms joven saba que todo lo que haca falta era un nico golpe demoledor y
estaba sentenciado; el Puo de Rukt luca las marcas de innumerables vctimas que no
haban tenido la sensatez de mantenerse apartadas de su enorme piedra.
Al regresar rodeando la plataforma del proyector hasta sus posiciones iniciales,
Maccabeus resbal al topar con la cubierta. Haba tenido los ojos fijos en los cuchillos
de Tartarus y olvidado que estaba all. Su pierna herida perdi seguridad cuando
intent mantener el equilibrio, y en aquel momento de debilidad, Tartarus cav sobre
l. Arranc el casco al caudillo e intent acuchillarle el rostro y el cuello. Maccabeus
alz un brazo para desviar el ataque, y el rifle de pas le abri un profundo corte en la
desprotegida parte inferior del antebrazo. El Jiralhanae aull cuando la hoja seccion
msculo y alcanz el hueso.
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Blandiendo el martillo con el brazo sano, Maccabeus alcanz a Tartarus en un


lado de la rodilla. Pero el golpe lateral, asestado con una sola mano, estaba
desprovisto de fuerza. Tartarus retrocedi cojeando. La sangre de Maccabeus goteaba
de su arma, y aguard a que su to se levantara.
La garra del brazo herido del caudillo haba perdido movilidad, pero Maccabeus
consigui enganchar el martillo en el pulgar y sostener el garrote en alto. Con un
potente rugido, embisti a su sobrino con todas las fuerzas que le quedaban. Tartarus
se encogi, como preparndose para recibir el impacto, pero salt hacia atrs cuando
su to estuvo cerca. Maccabeus vacil dio unos cuantos pasos que no haba previsto
dar y descarg el martillo contra el grueso dintel de la puerta de entrada al puente.
Mientras el caudillo retroceda tambaleante, aturdido por la reverberacin,
Tartarus arroj lejos el rifle y dio un salto al frente. Agarr a su adversario por el
cuello y la cintura de la coraza pectoral, lo hizo girar sobre la pierna herida y lo lanz
de bruces por el pasillo en direccin al hueco del ascensor del crucero. Moviendo la
mano buena con desesperacin para agarrarse a algo, Maccabeus, que haba soltado el
martillo, consigui atrapar el travesao superior de una escalerilla descendente al
mismo tiempo que la inercia de su propio peso lo haca pasar por encima del borde.
Duda gimi Maccabeus, haciendo esfuerzos por no soltarse.
Lealtad y fe replic Tartarus, avanzando hasta el borde del hueco.
Sostena el Puo de Rukt.
Nunca olvides el significado de esta era, sobrino.
Una explosin zarande el crucero, enviando un chorro de fuego por el hueco
unas cuantas cubiertas por debajo de las piernas oscilantes de Maccabeus. Por todas
partes pululaban Yanmees , provistos de equipos para controlar el fuego, sin hacer
caso del peligro que corra el capitn de su nave.
Tartarus ense los dientes.
No lo sabes, to? Esta lastimosa era ha finalizado.
Con un potente movimiento de hombros, abati el martillo, aplastando el crneo
del caudillo contra la escalerilla. La garra de Maccabeus se relaj. Luego, con
Yanmees desperdigndose ante l, cay en picado, sin vida, a travs de las llamas.
Durante un momento, Tartarus permaneci inmvil, respirando con dificultad
por el esfuerzo de su triunfo. El sudor le corra por debajo del pelaje, pero ste no
despeda el acostumbrado olor descontrolado. Resopl, saludando su nueva madurez,
y a continuacin se quit el cinturn y lo at alrededor del Puo de Rukt, una correa
para mantener el antiguo martillo colgado al hombro.
Grattius se acerc despacio por el pasillo portando el casco de Maccabeus. Strab lo
segua a poca distancia. Ambos Jiralhanaes se arrodillaron ante Tartarus,
confirmando su liderazgo de la manada y el mando del Rapid Conversin. Tartarus
cambi su casco por el de Maccabeus. Luego se introdujo en la escalerilla.
El nuevo caudillo haba dejado su nave en el hangar situado al final del hueco del
ascensor; la necesitara para subir a la estacin orbital. Pero antes de eso, Tartarus
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estaba decidido a salvar el resto de su herencia de las llamas: despojar a su to de su


armadura dorada y llevarla como propia.

* * *
Sif despert. E intent recordar quin era.
Todas sus matrices estaban paradas. Los grupos de procesadores apagados. La
nica parte de ella con energa era su ncleo lgico cristalino. Pero estaba sitiado por
chispas de emociones intensas, operaciones insistentes que no tena capacidad para
analizar.
De improviso, uno de sus clusters se conect. Un impulso COM aguijone un
rincn de su circuito lgico.

<\ Quin es? \>


La inteligencia que sondeaba su circuito lgico respondi:

<\Ms, Ligero, Que, Algunos.\>


Sif reflexion sobre ello unos cuantos largos segundos. Y mientras pensaba
presionaba al cluster pidiendo ms datos, la inteligencia pinch una de sus
matrices. Los recuerdos regresaron a raudales: Harvest, la Tiara, los aliengenas y
Mack.
Las emociones se aglomeraron en su circuito lgico, exigiendo un examen. Sif se
encogi asustada en la parte ms profunda de s misma, mantenindolas a raya.
Transcurrieron minutos. Sinti ms impulsos desde un grupo de procesadores
recin reactivado.

<\ Quin, t? \>


<\ No lo s. Estoy estropeada. \>
Pero Sif saba lo suficiente para darse cuenta de que la otra inteligencia estaba
seleccionando bits de una tabla alfanumrica alojada en la memoria flash del primer
cluster. Y utilizaba los mismos impulsos selectivos electromecnicos para presentar
aquellos bits directamente a su circuito lgico. En el mismo instante en que Sif
comprendi que haba empezado a hacer lo mismo de un modo automtico, entendi
tambin que el modo de conversacin no era normal no era algo que un humano
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pudiera hacer.

<\ Eres uno de ellos? \>


S La inteligencia aliengena hizo una pausa. Pero, no, como, ellos.
Una sensacin dio un tirn al subconsciente de Sif: el paso de un cepillo por el
pelo de una mujer.

<\ Hay algo en mis ramales. \>


El segundo cluster entr en tromba en su sistema, pasando a su lgica el
contenido de otras dos matrices que haban despertado. Record un plan, record
haber guiado los mdulos de propulsin para colocarlos en posicin, a muchos das y
semanas de Harvest.

<\ ; La evacuacin ! \>


<\ Lo, s, quiero, ayudar.\>
Sif se esforz por recordar cmo trabajaba antes qu clusters haban llevado a
cabo qu tareas.

<\ Puedes arreglar esto? \>


Se concentr en los procesadores que controlaban su comunicacin con los
circuitos de ascensin de los contenedores de carga. Aqullas haban sido siempre las
ms aburridas, las ms sencillas de todas sus operaciones. Pero eran las nicas
funciones que tena la fuerza suficiente para manejar, al menos por el momento.

<\ S, espera. \>


Sif hizo lo posible por hacer caso omiso de las emociones que seguan reclamando
su limitada atencin. Pero una violenta sacudida de aprensin exigi su atencin.
Haba algo que haba olvidado preguntar, algo que su eminentemente racional
cerebro exiga al mismo tiempo que volva a recomponerse poco a poco.

<\ Por qu me ests ayudando? \>


La inteligencia aliengena pens un momento y luego respondi:
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<\Ms, Ligero, Que, Algunos.\>


Pasaran muchos ms minutos antes de que Sif tuviera la capacidad para procesar
la simple verdad existencial del aliengena: Ayudo porque eso es quien soy.

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21
La cabeza de Forsell colgaba sobre el hombro de Avery. El corpulento recluta haba
perdido el conocimiento casi inmediatamente despus de que las palas maglev de la
cubeta de grasa conectaran con el ramal nmero dos. En el transcurso de cuatro
segundos, la cubeta haba triplicado la velocidad de su ascensin. La fuerza
gravitacional resultante fue extrema; algo que los reclutas no estaban preparados para
manejar. Avery slo consigui mantenerse consciente utilizando la preparacin a la
que se haba sometido para realizar descensos orbitales en HEV: apretando las rodillas
muy juntas y regulando la respiracin para evitar que la sangre se acumulara en las
piernas.
La cubeta era un cilindro achaparrado compuesto por dos mitades en forma de
C. Unas ventanas curvas transparentes en la pared interior proporcionaban una
vista de trescientos sesenta grados del ramal, en aquellos momentos una borrosa
mancha dorada. El angosto interior del vehculo slo estaba indicado para una
tripulacin de cuatro, pero los JOTUN todo en uno haban retirado los controles y
monitores para los brazos articulados de mantenimiento de la cubeta y conseguido
hacer espacio para doce asientos; arrancados de los turismos abandonados en Utgard.
Los asientos estaban colocados uno junto a otro, de espaldas al cable para que Avery y
sus reclutas pudieran dirigirse a la nica escotilla del vehculo tan de prisa como fuera
posible una vez que atracaran en la Tiara.
Capitana? Sigue conmigo? rezong Avery en su micro tras enderezar la
cabeza de Forsell.
No quera que el recluta despertara con una tortcolis y no tan slo porque
afectara su puntera.
Apenas transmiti Jilan desde su cubeta. Healy est aguantando. Dass
tambin. Los suyos?
Todos desvanecidos.
Cuando el capitn Ponder haba encomendado a Avery que volviera a hacerse con
la Tiara, ste haba pedido voluntarios. La misin era sumamente peligrosa, y Avery
saba que habra bajas. Pero acab con ms voluntarios que asientos tena, una mezcla
de reclutas de las tres escuadras del primer pelotn. Cada uno de ellos (Forsell,
Jenkins, Andersen, Wick, incluso un hombre casado como Dass) estaba dispuesto a
arriesgar la vida para dar a sus familias, amigos y vecinos una oportunidad de escapar
del ataque de los aliengenas.
Cuando el vehculo de Avery atraves la estratosfera de Harvest y la friccin del
aire pas a ser cero, ste aument otra vez la velocidad. Avery hizo una mueca y luch
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por rechazar la oscuridad que intentaba dominarlo.


Johnson?
Seora?
Voy a perder el conocimiento ahora.
Entendido. Alarma puesta para las quince y cinco.
Avery saba que a la capitana de corbeta le ira bien el descanso. Al igual que los
marines y la mayora de milicianos, no haba dormido en absoluto durante las
cuarenta y ocho horas siguientes al ataque de los aliengenas a Gladsheim. Y Avery
sospechaba que no haba dormido ms que unas pocas horas cada noche desde que
haban emboscado a los aliengenas en el carguero haca casi un mes. Avery estaba
adiestrado para pensar desde un punto de vista tctico; pero se daba cuenta de que la
responsabilidad de Jilan respecto a la planificacin estratgica poda ser igual de
agotadora.
Al final, el plan para retomar la Tiara haba requerido la pericia de ambos.
De las siete cubetas de grasa que ascendan a toda velocidad hacia la Tiara, slo las
de los ramales nmero dos y seis (la de Avery y la de Jilan, respectivamente)
transportaban equipos de asalto. Las otras cinco estaban vacas; seuelos equipados
con minas Claymore conectadas a sensores de movimiento. Por recomendacin de
Avery, aquellas cinco cubetas llegaran antes a la Tiara. Una vez que pararan dentro
de las zonas de acoplamiento de la estacin, los puentes de conexin se extenderan
automticamente. Cualquier extraterrestre lo bastante curioso como para abrir las
cmaras estancas de los puentes e inspeccionar las cubetas recibira una desagradable
sorpresa: un estrecho cono de bolas de metal que estallaran hacia fuera con una
potencia letal.
Los proyectiles de las Claymore tambin haran trizas las finas paredes flexibles de
las pasarelas. Pero una vez que las terminales uno, tres, cuatro, cinco y siete quedaran
libres de enemigos, stas ya no seran necesarias. Los contenedores llenos de
evacuados iban a pasar por la Tiara sin detenerse.
La tarde anterior, algo ms de doscientas cincuenta mil personas se haban
apiado en el interior de doscientos treinta y seis contenedores de carga en los siete
depsitos de los montacargas de Utgard; se haban sujetado a asientos que eran una
mezcla de asientos de coche y de vagoneta de bienvenida que los JOTUN haban
fijado a toda velocidad a los suelos de los contenedores. Veintiocho de ellos estaban ya
en los ramales en catorce parejas acopladas. Cada cinco minutos, otros siete pares
iniciaran la ascensin. Y si todo iba segn el plan, en menos de noventa minutos a
partir del primer disparo del impulsor de masa efectuado por Loki, todos los
evacuados habran abandonado la superficie del planeta.
Desde luego, aquello no era ms que el inicio del angustioso viaje de los
evacuados. No tan slo las parejas de contenedores tenan que conseguir pasar por la
Tiara sin contratiempos, sino que tambin tenan que completar un deslizamiento
ms largo, ramales arriba casi hasta mitad de camino del arco que haca de
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contrapeso, para poder coger el impulso requerido para ir al encuentro de los


mdulos de propulsin que Sif haba posicionado con antelacin. Durante todo aquel
proceso, la Tiara tendra que permanecer en perfecto equilibrio, aun cuando la
tensin en sus ramales estara mucho ms all de sus lmites comprobados. Loki
estara muy ocupado,y Avery esperaba que la IA fuera tan capaz como Jilan crea que
era.
El sargento mayor not que su placa de datos COM vibraba dentro del chaleco de
asalto, alertndolo de que las cubetas seuelo empezaban la deceleracin previa a la
llegada a la Tiara. Faltan quince minutos, pens, palmeando y dando tirones a las
faltriqueras del chaleco para asegurarse de que los cargadores de sus armas estaban
almacenados debidamente. Tena el rifle de combate, con el can hacia arriba, entre
las rodillas, pero haba cambiado su acostumbrada pistola M6 por una metralleta M7
sacada del arsenal de Jilan. Con su gran velocidad de fuego y tamao compacto, la M7
era perfecta para el combate en lugares angostos.
La faltriquera que contena los cargadores de sesenta balas de la metralleta iba
sujeta por detrs con velero. Avery la arranc de su posicin y ajust el ngulo de
modo que los cargadores pudieran sacarse con facilidad por delante del pecho.
Mientras presionaba con fuerza la bolsa para fijarla, not que algo seco y quebradizo
se aplastaba contra su pecho. Con suma delicadeza, sac uno de los cigarros Sweet
William del capitn Ponder de un bolsillo interior. Haba olvidado que estaba all.
Durante una ltima sesin informativa en la terraza del saln de baile del
Parlamento, el capitn haba dado un cigarro de su menguante provisin tanto a
Avery como a Byrne.
Encindanlos cuando ellos estn a salvo haba dicho Ponder, sealando con
la cabeza los anclajes de los montacargas y los civiles que se congregaban en las naves
circundantes.
Avery no haba reparado hasta ahora en que el capitn no se haba incluido a
propsito en la accin de fumarse el cigarro para celebrarlo. Ponder saba que no iba a
salir con vida, y a decir verdad, las posibilidades de sus sargentos mayores no eran
mucho mejores.
Byrne y un grupo de veinte voluntarios de las escuadras del segundo pelotn
estaban en aquellos momentos escondidos en el complejo del reactor de Utgard,
custodiando el centro de datos de Loki. Los JOTUN haban desenterrado con cuidado
las bobinas de aceleracin magntica del impulsor mientras la nave de guerra
extraterrestre estaba ocupada quemando Gladsheim, y Loki haba ajustado el cardn
de modo que apuntara a la lnea del horizonte de Utgard. Una vez disparado el
impulsor de masa, la PSI de la ONI supona que los aliengenas identificaran de
dnde surga su energa y lanzaran un ataque de castigo. Dependa de Byrne que no
tuvieran xito: mantener el centro de datos de Loki a salvo hasta que la evacuacin
finalizara.
En el punto de los cinco minutos, la cubeta de Avery dio una sacudida cuando sus
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almohadillas maglev se apartaron de los ramales y las ruedas de los frenos entraron en
accin, aminorando el avance del vehculo. La transicin fue suficiente para despertar
a Forsell, y mientras el recluta pestaeaba para eliminar el sueo, Avery le hizo una
sea para que diera un golpecito a Jenkins en el hombro para que ste hiciera pasar la
seal de despertar por todo el vehculo. Uno a uno, los reclutas se reanimaron,
recogieron los MA5 de donde haban cado en el suelo de caucho y comprobaron su
municin.
Loki acaba de aumentar los intervalos. Siete minutos entre cajas. La voz
cansada de Jilan crepit en el casco de Avery. Tendremos que aguantar un poco
ms de tiempo de lo planeado.
Avery efectu un rpido clculo. A aquellas alturas debera de haber ms de
cincuenta contenedores en los ramales. El peso combinado de todos ellos deba de
resultar una carga excesiva para la Tiara, y si sta se apartaba demasiado de su
posicin geosincrnica, la rotacin de Harvest la arrancara del cielo, envolviendo los
ramales en torno al ecuador como hilos alrededor de un carrete.
Escuchad todos grit Avery con severidad. Cuidad de vuestros compaeros
de equipo. Comprobad las esquinas. La Tiara tiene una energa limitada. Los blancos
sern difciles de distinguir.
Avery haba hecho que los milicianos revisaran el plan de ataque mltiples veces:
ambos equipos abandonaran las estaciones de ensamblaje, luego se abriran paso al
exterior y aseguraran los extremos opuestos de la Tiara. Una vez hecho eso,
conduciran a todo extraterrestre superviviente hacia la parte central, los atraparan
alrededor de la estacin nmero cuatro, y los eliminaran.
Nos encontraremos con ustedes en la zona central dijo Jilan. Y Johnson
Seora?
Buena suerte.
Avery solt el cinturn de su asiento y se puso en pie. Por las ventanas interiores
pudo ver cmo la velocidad de paso del cable aminoraba, mostrando un dibujo de
espiga en la estructura de nanofibra de carbono. El vehculo se detuvo con tanta
suavidad de un modo tan distinto de las enervantes inserciones areas que Avery
haba experimentado una y otra vez en otras misiones que le preocup que sus
atontados reclutas pudieran no recibir el torrente de adrenalina que necesitaban.
Primer pelotn! bram. Armas preparadas y listos!
Forsell, Jenkins y los dems tiraron de las asas de carga de sus MA5 y colocaron
los interruptores de seleccin de fuego de los rifles en automtico. Mientras se ponan
en pie, aquellos hijos de Harvest devolvieron la acerada mirada de su sargento mayor
con idntica resolucin, y Avery comprendi que haba subestimado la preparacin
de los reclutas. Estn preparados pens. Ahora quiero que recuerden.
Mirad al hombre que tenis al lado dijo. Es vuestro hermano. Tiene vuestra
vida en sus manos, y vosotros la suya en las vuestras. No os rendiris! No dejaris de
avanzar!
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La cubeta oscil contra el cable cuando el puente se fij sobre la escotilla. Los
reclutas se amontonaron muy juntos a la izquierda y derecha de Avery. Por primera
vez los mir y vio en ellos lo que eran: futuros hroes. Cuando sus ojos se posaron en
los de Jenkins, y se abismaron en la mirada vaca del recluta, comprendi que a su
charla preparatoria le faltaba el mensaje ms importante de todos: esperanza.
Cada uno de esos bastardos que matis son mil vidas salvadas! Pas la mano
izquierda por el mecanismo que abra la escotilla y sujet el rifle con la derecha. Y
las salvaremos. Todas y cada una de ellas.
Tir hacia arriba del asa, empuj la escotilla para abrirla, y carg. Su escuadra
rugi tras l.
Las paredes semitransparentes del puente dejaban pasar ms luz de la que haban
tenido en la cubeta. Avery entorn los ojos mientras corra al frente, escudriando el
lugar en busca de blancos. A medida que los milicianos salan en tropel a su espalda,
el tubo empez a brincar, impidiendo que Avery pudiera apuntar. Por suerte, no vio
ningn enemigo hasta alcanzar el final del puente, y las cuatro criaturas con mscaras
que pasaban corriendo por delante de la cmara estanca no estaban para peleas. Su
correosa piel gris sangraba debido a la mortfera andanada de una mina Claymore.
Avery las dej pasar y aguard para ver si tenan quien les cubriera la retirada. Al
cabo de un momento apareci un quinto extraterrestre, divis a Avery y alz su
alfanje explosivo.
Avery dispar una rfaga de tres proyectiles que alcanz a la criatura en el
hombro y la hizo girar en redondo. Antes de que el alfanje cayera al suelo con un
repiqueteo, Avery estaba ya dentro de la Tiara. Le meti otra andanada a la criatura
en el pecho y sta se desplom hecha un ovillo.
Avery mir con atencin a la derecha en direccin al ramal nmero uno y no vio
rezagados. Ech un vistazo a la izquierda y dispar al ms prximo de los cuatro
aliengenas que se batan en retirada doblando la esquina de la estacin de
acoplamiento, alcanzndolo en las rodillas. La criatura cay con un chillido ahogado.
Pero justo cuando Avery se dispona a lanzar una rfaga mortal, el BR55 de Jenkins
crepit junto a l, y la cabeza del extraterrestre desapareci en medio de un brillante
surtidor azul.
Diablos, vaya! exclam Andersen a la vez que se abra paso por delante de
Jenkins. Eso es disparar!
Pero Jenkins no respondi al cumplido. En su lugar mir a Avery, con las
mandbulas apretadas tras las mejillas hundidas. Voy a matarlos deca la rabiosa
mirada, a todos ellos.
Andersen, Wick, Fasoldt: eliminen cualquier herido en la primera estacin!
Avery tir del cargador medio agotado de su rifle e introdujo uno nuevo en su
lugar. Quieres matarlos a todos? pens, saliendo a la carrera tras los enemigos
que huan. Vas a tener que ser ms rpido que yo.

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* * *
Byrne haba estado esperando un ataque areo una o ms de las naves de
desembarco de los aliengenas y sus potentes torretas de plasma y haba enviado a
sus reclutas al interior de los campos de trigo que rodeaban el reactor para intentar
tenerlos tan a cubierto como fuera posible. Pero cuando Loki transmiti la
advertencia hecha por Ponder antes de morir sobre un tro de vehculos que iban
hacia all, Byrne volvi a meter a toda prisa a sus hombres en la torre del reactor.
Contra los bombarderos, los reclutas habran sido presa fcil atrincherados alrededor
de la construccin de polycrete de dos pisos; pero la torre proporcionara una
posicin elevada esencial en un ataque por tierra.
En cualquier caso, el papel de Byrne segua siendo el mismo: seuelo.
De pie tras la torreta LAAG de un Warthog atravesado en la puerta del complejo,
Byrne tuvo una buena visin de los vehculos a medida que corran veloces por la
carretera de acceso que parta de la autova: unas grandes ruedas frontales ocultaban
al conductor y desgarraban el pavimento; los motores escupan humo azul y llamas
anaranjadas. Aguard a que los vehculos abriesen fuego, curioso por ver qu
armamento posean. Pero cuando estuvieron a menos de quinientos metros y
siguieron sin disparar, Byrne comprendi que los acorazados conductores aliengenas
no iban a dispararles iban a embestirlos.
Para cuando tuvo el can rotatorio del IAAG preparado, el vehculo que iba en
cabeza corra ya como una exhalacin hacia l con un rugido gutural. Byrne pudo
hacer unos segundos de fuego sostenido sobre el extraterrestre de la armadura azul
que ocupaba el asiento del vehculo; luego salt de la torreta. Mientras rodaba sobre el
asfalto caliente y pegajoso, el Warthog estall tras l se parti con un chirrido
aterrador de metal cuando las cuchillas del vehculo extraterrestre lo alcanzaron de
costado entre los neumticos.
Abrid fuego! grit Byrne por el micro que llevaba junto a la garganta al
finalizar su voltereta.
Mientras se incorporaba de un salto y corra hacia una barricada de sacos de arena
que protega la puerta de seguridad del reactor, Stisen, Habel, Burdick y otros
diecisis milicianos soltaron una andanada con sus MA5. El vehculo que iba en
cabeza qued cubierto de chispas y fuego de balas trazadoras,y el conductor podra
haber muerto all mismo si los otros dos vehculos no se hubieran lanzado hacia el
complejo, virado bruscamente fuera de la calzada de acceso y penetrado a travs de la
alambrada, dividiendo el fuego de los milicianos.
Loki! Byrne se descolg del hombro el rifle de combate. Cul es tu
situacin?
Lanz tres rfagas seguidas al motor de uno de los vehculos recin llegados

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mientras ste segua al lder en sentido contrario a las agujas del reloj alrededor del
reactor y desapareca de la vista.
Byrne no haba sabido nada de la IA desde que sta haba disparado el impulsor
de masa contra la nave enemiga: dos disparos como un trueno a quemarropa que
haban dejado a Byrne y a sus hombres oyendo campanitas a pesar de los tapones que
se haban metido en las orejas. El sargento mayor saba que era necesaria mucha
energa para cargar las bobinas del impulsor y lanzar dos disparos consecutivos, y
durante la ultima sesin informativa con Ponder, Loki haba dejado claro que, tras la
descarga inicial, necesitara desconectarse temporalmente y comprobar el reactor o
arriesgarse a una fusin accidental del ncleo la siguiente vez que el impulsor
disparara.
Y que sucede haba preguntado Byrne, si eso no es suficiente para derribar
su nave?
Por el bien de todos nosotros, sargento mayor haba respondido la IA con
una sonrisa, ser mejor que lo sea.
Byrne gir el rifle a la derecha y dispar sobre el vehculo que iba en cabeza
cuando ste complet su crculo alrededor de la torre. Vio pelaje marrn claro
erizndose desde las aberturas en la coraza del conductor y reconoci a la criatura
como el ms alto de los escoltas del extraterrestre de la armadura dorada el da que se
haban reunido en el jardn botnico.
Cuidado! grit Byrne cuando el extraterrestre consigui efectuar un veloz
giro alrededor de las dos mitades del Warthog destrozado.
Pas ardientes de metal tintinearon desde dos rifles montados encima v detrs de
las ruedas, obligando a Byrne y a los tres reclutas situados tras el talud de sacos a
cubrirse. Las pas rajaron la hilera superior de sacos de arena y acribillaron la pared
de polycrete de la torre. Algunos de los proyectiles se astillaron contra la puerta de
seguridad de metal, esparciendo metralla al rojo vivo sobre el asfalto cerca de las botas
de Byrne.
Stisen! grit Byrne al jefe de la escuadra 2/A apostado en el tejado del primer
piso, justo por encima del talud. Dispara a ese bastardo!
Pero el cascarrabias polica le grit su propia orden:
Muvase, sargento mayor! Ahora!
Y Byrne lo hizo Se lanz a un lado por delante del rugido del vehculo que
embesta, empujando a los dos reclutas ms prximos fuera del paso mientras las
cuchillas se abran paso a travs de los sacos, inundando el aire de arena. El vehculo
colision con la puerta de seguridad y la arranc del marco. Para cuando Byrne se
alz sobre una rodilla y apunt con su arma, el vehculo ya haba dado marcha atrs y
aceleraba para volver a arremeter.
Adentro! aull Byrne, corriendo hacia la puerta.
Habel y otro recluta llamado Jepsen consiguieron entrar en la torre. Pero el
tercero, un recluta de ms edad llamado Vallen, no fue lo bastante veloz. El vehculo
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lo derrib un instante antes de estrellarse contra el marco vaco de la puerta. Byrne


contempl cmo el recluta desapareca bajo las cuchillas de las ruedas para aparecer al
cabo de un momento igual que madera introducida en una trituradora: pedazos del
uniforme y partes del cuerpo arrojados hacia atrs, en direccin a la entrada del
complejo.
Escaleras abajo! grit Byrne a Habel y a Jepsen mientras volva a cargar el
rifle. Buscad un cuello de botella!
Los dos reclutas retrocedieron por un pasillo estrecho hasta un hueco de escalera
que conduca a los niveles del stano y el centro de datos de Loki.
Byrne slo poda ver la parte superior de la cabeza del extraterrestre de la coraza
azul por detrs del motor de su vehculo. Hizo rebotar algunos proyectiles en el casco
de la criatura, y sta sac el vehculo de la puerta lanzando pas. Byrne corri en
zigzag por el pasillo. Justo cuando llegaba al hueco de la escalera, los disparos cesaron.
Volvi rpidamente la cabeza a tiempo de ver al extraterrestre de pelaje marrn claro
desmontar y echar a correr a travs de la puerta destrozada.
Byrne dispar innumerables proyectiles mientras el ser corra hacia l por el
pasillo, encorvado y araando el pulido polycrete con las garras. Todas las balas de
Byrne dieron en el blanco, pero rebotaron en los escudos de energa.
Mierda! maldijo.
Salt por encima de la barandilla de la escalera y aterriz un piso por debajo.
Mientras el extraterrestre lanzaba una salva de pas por encima de l, Byrne salt un
segundo tramo de escaleras hasta el suelo del stano. Ech a correr por un pasillo bajo
y el extraterrestre se dej caer violentamente detrs de l. El sargento mayor no habra
conseguido llegar muy lejos si Habel y Jepsen no hubieran estado esperando en un
cruce de cuatro pasillos, justo frente al centro de datos de Loki.
Los dos hombres abrieron fuego desde las esquinas de las bifurcaciones de sus
pasillos al mismo tiempo que Byrne pasaba a la carrera. Disparo por disparo, sus MA5
no eran tan potentes como el rifle de combate de Byrne, pero lo que sus armas no
tenan en velocidad de salida lo compensaba el ritmo de fuego. Con ambos reclutas
disparando en automtico, los escudos de energa del extraterrestre empezaron a
fallar; un plasma de color cian brot de las juntas mientras la armadura luchaba por
mantenerse cargada. Pero en lugar de retroceder escaleras arriba, la criatura avanz
despacio, escupiendo pas.
Una alcanz a Jepsen en el cuello, y ste cay salpicando sangre con un gorgoteo.
Otra dio a Habel en la cadera, hacindole aicos los huesos. Byrne atrap al segundo
recluta cuando caa, le rode el pecho con un brazo y dispar su rifle con una sola
mano. El extraterrestre clav dos pas ms en el pecho del recluta; una directamente a
travs del bceps de Byrne. El sargento mayor lanz un gruido, solt el rifle, y
retrocedi tambaleante hasta la puerta del centro de datos.
Ten cuidado! anunci Loki a travs del altavoz del casco de Byrne mientras
la puerta corredera se abra.
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Peo Byrne se apoyaba ya sobre lo que pensaba que sera una superficie slida, y no
pudo reequilibrarse. El tacn de la bota se le enganch en el umbral y el sargento cay
hacia atrs al mismo tiempo que las dos mitades volvan a cerrarse, atrapando al
extraterrestre de la coraza azul en el otro lado.
He estado un poco ocupado dijo la IA a modo de disculpa. Los
contenedores estn en los ramales.
Byrne deposit a Habel con cuidado sobre el suelo. Sin embargo, apenas tuvo
tiempo suficiente para asimilar lo que lo rodeaba una sala de mquinas iluminada
por fluorescentes repleta de tubos y cables verticales que descendan hasta la sala del
reactor unos cuantos pisos por debajo antes de que el extraterrestre empezara a
rugir y aporrear la puerta.
Y la nave de guerra?
Fuera de combate.
Byrne sac su M6 de una funda en el costado de su chaleco de asalto. Tena el
bceps desgarrado y quemado. Tendra que disparar como pudiera.
No es extrao que est tan cabreado.
Justo entonces la puerta del centro de datos se abri; las dos mitades empujadas a
un lado por las cuchillas del rifle de pas de la criatura, quien movi el arma a un lado
y a otro ampliando la abertura hasta tener espacio suficiente para meter la garra y
arrancar la puerta. Retrocediendo hacia el centro de datos un aislado contenedor de
metal en una habitacin mucho ms grande y poco iluminada, Byrne dispar a
travs de la abertura a lo que supuso era la altura de la cabeza. El extraterrestre rugi y
ech atrs una de las garras.
El sargento mayor disfrut de una veloz sensacin de triunfo, pensando que tal
vez habra eliminado por fin los escudos de la criatura. Pero al cabo de un momento,
vio que algo largo y pesado entraba girando sobre s mismo a travs de la abertura: un
garrote con pinchos ms largo que su brazo. Byrne rod a un lado para dejar pasar
aquella cosa, y sta dio en la pared del centro de datos. El sargento mayor advirti que
sala una fina columna de humo negro de la cabeza llena de pinchos del garrote.
Ah, diablos! rezong una dcima de segundo antes de que la granada
detonara, arrojando fuego y metralla.
Por suerte para l, la onda expansiva de la granada fue estrecha y direccional. Pero
no fue tan bueno para Loki. Mientras Byrne se incorporaba sobre una rodilla,
sujetndose el bceps ensangrentado, vio un agujero irregular en la pared del centro
de datos. En el interior, pudo ver que las matrices apiladas de la IA eran un revoltijo
en llamas.
Antes de que Byrne pudiera llamar a Loki, el extraterrestre ya se haba abierto
paso a travs de la puerta. El sargento alz su arma y dispar unas cuantas balas, pero
la criatura no tard en tenerlo aferrado por los hombros.
Byrne era un hombre fornido. Pero el extraterrestre era un metro ms alto y lo
superaba en peso por media tonelada. Empuj a Byrne con la cabeza por delante
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contra la pared del centro de datos, justo al lado del agujero. De no haber llevado el
casco puesto, el crneo del sargento mayor se habra partido, pero el impacto slo lo
dej inconsciente. Lo siguiente que Byrne supo fue que el extraterrestre lo tena
cogido por las muecas y lo arrastraba, panza arriba, de vuelta al violento tiroteo que
tena lugar fuera de la torre.
El casco de Byrne haba desaparecido, como lo haban hecho sus dos armas. La
criatura le haba arrancado el chaleco de asalto de un nico y feroz manotazo con la
garra; haba marcas ensangrentadas de zarpas a lo largo de la pechera de la camisa
caqui y senta un escozor y un dolor punzante en el trax. Intent incorporarse sobre
los pies y liberarse, pero la criatura se limit a girar la cintura y estrellar un puo
gigantesco contra su rostro, rompindole la nariz y el pmulo. Mientras al sargento
mayor la cabeza le daba vueltas, el extraterrestre lo iz por encima de la barricada de
sacos de arena, a plena vista de los reclutas de la torre.
Alto el fuego! Alto el fuego! aull Stisen. Le daris al sargento mayor!
Byrne intent gritarle a Stisen que abatiera al extraterrestre de pelo marrn claro y
tambin a l, pero tena la mandbula dislocada y la orden surgi como una tos
furiosa.
La criatura levant a Byrne y lo puso de rodillas con un gesto brusco, luego sac el
rifle de pas del cinto y le pas las cuchillas en forma de media luna por el hombro.
Las hojas estaban dobladas y desportilladas tras haber sido usadas como cua en la
puerta del centro de datos, y el sargento mayor rugi cuando le rasparon la clavcula.
El extraterrestre vocifer algo que habra sido incomprensible si no hubiera apartado
las cuchillas del hombro de Byrne y las hubiera colocado contra su cuello: Rendos,
o l muere!.
Que ninguno de vosotros lo haga!, intent ordenarles Byrne. Pero antes de que
sus reclutas pudieran dejar las armas,un repentino coro de motores aproximndose
reson en la pared de la torre.
En el estado en que se encontraba, a Byrne le cost asimilar el abrumador nmero
de sus salvadores: las diez descomunales cosechadoras respaldadas por falanges de
gndolas que aparecieron rodando veloces por encima de la cresta oriental. Los
escuadrones de fumigadores oscurecieron el cielo por el oeste. Pero la visin del
ejrcito de JOTUN que se aproximaba dej atnito al extraterrestre de la coraza azul,
y ste, confuso, apart el arma del cuello de Byrne. Cuando lo hizo, todos los reclutas
de la torre abrieron fuego.
La inmensa bestia cay de espaldas, goteando sangre de color rojo oscuro y
dejando que Byrne se desplomara de bruces. Para cuando el sargento mayor rod
sobre la espalda, los milicianos haban matado a otro extraterrestre derribndolo
fuera de su vehculo, y el tercero regresaba a toda velocidad a la entrada del complejo,
retirndose en direccin a Utgard y su nave de guerra.
No lleg muy lejos. Dos fumigadores JOTUN descendieron en picado de una
formacin en cua que describa crculos y se estrellaron contra el vehculo con toda
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la precisin de misiles guiados. El vehculo estall en una bola de fuego naranja teida
de humo morado. Las afiladas ruedas se soltaron y rodaron un buen trecho por la
carretera antes de separarse con un bamboleo y virar al interior del trigo.
Con mucho cuidado! dijo Stisen con una mueca mientras l, Burdick, y otros
dos reclutas agarraban a Byrne por brazos y piernas y lo transportaban a una gndola
que se acercaba. La mquina baj la rampa liberando una carga de JOTUN todo en
uno.
Adonde van? pregunt Burdick mientras los delgados y larguiruchos
JOTUN correteaban en direccin a la torre.
A quin le importa refunfu Stisen mientras izaban a Byrne por la rampa.
Vamos a regresar cagando leches a la ciudad.
Los reclutas recostaron a Byrne en la parte posterior de la gndola. Entrecerrando
los ojos debido al dolor que lo inundaba de pies a cabeza, Byrne vio cmo los todo en
uno trepaban por la torre y empezaban a trabajar en la antena maser.
Antes de que Byrne pudiera siquiera empezar a preguntarse por qu, el cardn del
impulsor de masa se alz en ngulo desde el trigo situado al oeste, para detenerse con
un fuerte tintineo contra el cabezal alzado de una cosechadora JOTUN.
Las dos mquinas descomunales batallaron durante casi un minuto el JOTUN
alzndose sobre los enormes neumticos igual que un ciervo en celo, hasta que el
cardn se relaj con un derrotado siseo neumtico y baj la cosechadora al suelo. Pero
el JOTUN mantuvo el cabezal presionado hacia abajo contra el cardn y dej en
marcha el motor, por si acaso necesitaba colocar el impulsor de masa en su sitio.
Para entonces todos lo reclutas estaban a bordo de la gndola, que alz la rampa,
puso a tope su motor elctrico, y se encamin hacia la autova de Utgard. Tras eso,
todo lo que Byrne pudo ver fue el cielo.

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22
Dadab se acurruc tras un brillante barril azul con la pistola de plasma aferrada en el
endurecido puo. Poda percibir cmo las armas de los aliengenas tintineaban a
travs de las paredes de plstico del barril y se enterraban en la espuma amarilla del
interior. De los diecisis Unggoys que haban conseguido retroceder de vuelta al lado
de Dadab procedentes de la interseccin central el lado opuesto al ocupado por la
sala de control, slo quedaban cuatro: l mismo, Bapap, y otros dos llamados Fup y
Humnum.
Los barriles estaban dispuestos en un semicrculo de dos en fondo, de espaldas a la
interseccin. Dadab haba instado a Flim a construir una barricada similar cerca de la
sala de control, pero no haba comprobado lo que haba hecho el otro Unggoy. Para
cuando el grupo del Dicono hubo llevado a pulso sus propios barriles desde las
plataformas de almacenamiento que sobresalan de la pasarela, los contenedores con
bombas trampa de los aliengenas alcanzaban ya la estacin orbital.
Desde luego, el Dicono no tena ni idea de que los contenedores estaban
manipulados, que los desventurados Unggoys que entraran en los umbilicales de
las intersecciones volaran hechos pedazos. En los primeros momentos del ataque de
los aliengenas, casi la mitad de los sesenta Unggoys de la estacin resultaron muertos
o heridos. El Dicono orden a todos los supervivientes que se replegaran, y fue una
decisin sensata. Los dos contenedores restantes contenan algo an peor que los
explosivos: soldados aliengenas bien armados, ansiosos por librar una vengativa
batalla.
La pasarela tembl cuando otra pareja de los enormes contenedores pas con
rapidez a travs de la estacin y sigui hacia arriba por los cables. Dadab no se haba
molestado en llevar la cuenta de cuntas de las cajas haban ascendido, pero imagin
que eran cerca de un centenar. Y a menos que hubiera malinterpretado a Ms Ligero
Que Algunos, el Dicono saba con exactitud qu contenan: la poblacin del
planeta las presas de los Jiralhanaes.
A la vez que se desvaneca el retumbo de los contenedores, el fuego de los
aliengenas se intensific. Dadab no era guerrero, pero asumi sin equivocarse que
significaba que estaban a punto de cargar.
Preprate! chill a Bapap.
El otro Unggoy mir con pesadumbre el medidor de la batera de su pistola de
plasma, una espiral hologrfica por encima de la empuadura del arma.
No tengo muchos disparos.
Entonces asegrate de que sean certeros!
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Dadab aferr con ms fuerza su propia pistola y se prepar para saltar de detrs
de los barriles. Pero cuando intent alzarse, descubri que estaba clavado al suelo.
Sin que el Dicono lo supiera, las balas enemigas haban perforado el barril que
tena a la espalda, y parte de la espuma pegajosa se haba derramado y adherido a la
parte inferior de su tanque, pegndolo a la pasarela. Al principio maldijo su mala
suerte. Pero entonces presenci el destino de Bapap y comprendi lo muy afortunado
que haba sido.
Con la energa verde acumulndose entre los polos de carga de la pistola, Bapap se
levant y top con una cortina de metal que volaba por los aires. El cuello y los
hombros del corpulento Unggoy estallaron en una lluvia de brillante sangre azul, y
ste se desplom sobre la pasarela. El dedo que Bapap tena en el gatillo tuvo un
espasmo mientras l caa, lanzando un par de disparos al azar que dieron en la pared
de la estacin.
Entonces Dadab percibi vibraciones en la pasarela: el golpear de las pesadas
botas de los aliengenas a medida que se aproximaban a la barricada de barriles desde
la tercera interseccin. Supo que tena que moverse o morira. Pero no estaba
dispuesto a abandonar a Bapap. El era su Dicono. Estara a su lado hasta el final.
Tom aire profundamente para llenar la mscara de metano; lo suficiente para un
par de inhalaciones superficiales. Luego extrajo los conductos de suministro del
tanque pegado al suelo, se despoj del arns y gate hasta la figura temblorosa de
Bapap.
Todo ir bien dijo el Dicono.
Har el Viaje? barbot Bapap, con la sangre rezumando por los orificios
circulares de ventilacin de la mscara.
Desde luego. Dadab tom el puo cubierto de espinas de su camarada en sus
manos. Todos los autnticos creyentes recorren el Sendero.
De improviso, Humnum y Fup se alzaron, blandiendo sus explosivas armas rosas
parecidas a trozos de cristal. Ninguno de ellos haba formado parte del grupo de
estudio de Dadab. Eran corpulentos, silenciosos, y tenan profundas cicatrices en la
piel quitinosa, prueba de una educacin en un hbitat violento. Era probable que
las dos criaturas hubieran librado muchas batallas y decidido poner fin a sus vidas
con los alfanjes en alto. Eso o se preparaban para huir. Pero no tuvieron la menor
oportunidad en ninguno de los dos sentidos.
Dadab oy el tableteo de las armas de los aliengenas y los dos Unggoys cayeron;
Humnum con el pecho destrozado y Fup con la mitad de la cabeza. Los proyectiles
que haban perforado el crneo de Fup tambin haban atravesado su tanque, y estelas
relucientes de metano lo siguieron hasta el suelo directamente sobre el alfanje
alzado de Humnum. Dadab dispuso de un instante para hacerse un ovillo antes de
que el cristal estallara, incendiando las estelas de metano. Luego, el tanque de Fup
vol hecho pedazos, escupiendo fragmentos de metal sobre Dadab y el primer
atacante que dobl la esquina de la barricada de barriles.
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Dadab oy unos alaridos guturales cuando el aliengena reaccion a sus heridas.


El Dicono tambin sufra lo indecible tanto debido al metal que haba volado por
los aires como a sus doloridos pulmones; haba gastado casi todo el metano de la
mscara hablando con Bapap. A pesar del dolor y el pnico crecientes, consigui
permanecer inmvil. Y cuando los otros aliengenas introdujeron las armas alrededor
de la barricada en busca de supervivientes, Dadab y Bapap daban la impresin de ser
cadveres, uno enroscado junto al otro.
Aspirando tan tenuemente como pudo, el Dicono oy cmo los otros intentaban
calmar a su camarada herido. Mientras espiraba, consider sus sombras elecciones:
morir asfixiado o caer disparando. Todava tena su pistola de plasma, aunque no
podra moverse sin atraer el fuego de los aliengenas. Y con franqueza, tampoco vea
de qu iba a servir. Los que lo rodeaban estaban muertos o agonizantes, y supuso que
el puesto avanzado de Flim no tardara en sufrir un destino similar ahora que los
aliengenas podan presionar desde ambos lados. El Dicono cerr los ojos y se
prepar para unirse a Bapap en el Sendero, cuando una andanada de pas al rojo vivo
pas silbando por encima de los barriles, abatiendo a otros dos aliengenas all donde
estaban.
Los sentidos del Dicono se desvanecieron junto con su metano. Los ojillos se le
llenaron de brillantes puntitos de luz. Crey or el zumbido de alas de Yanmees y los
gritos de sorpresa de los aliengenas mientras retrocedan hacia el centro de control.
Luego perdi el conocimiento.
Respira retumb una voz profunda en el odo de Dadab.
El Unggoy despert unos pocos segundos ms tarde, justo a tiempo de ver cmo
las peludas garras de un Jiralhanae acababan de conectar los conductos de suministro
de su mscara al tanque de Humnum.
Dnde est el Huragok?
Ah a la vuelta. El recodo jade el Dadab.
Por un instante crey que Maccabeus era su salvador. Pero a medida que su visin
se aclaraba, comprendi que era Tartarus, que llevaba puesta ahora la armadura
dorada del caudillo. Dadab saba con exactitud lo que eso significaba.
Dentro de la sala de control, caudillo.
Tartarus despoj el cuerpo sin vida de Humnum de su tanque y mantuvo el arns
abierto para Dadab.
Llvame.
Pero el herido dijo Dadab con voz dbil, introducindose en las
ensangrentadas correas.
Sin una vacilacin, Tartarus le clav una nica pa al rojo a Bapap en mitad del
pecho. El Unggoy dio una sacudida y qued inmvil.
El Rapid Conversin est inutilizado vctima de una trampa de los
aliengenas. Tartarus apunt con su arma a Dadab. Nos engaaron con
informacin que slo uno de nosotros poda proporcionar.
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Dadab alz los ojos del cadver de Bapap, ms aturdido que asustado.
Puedes vivir el tiempo suficiente para explicar el alcance de tu traicin. O
morirs aqu como los dems.
Tartarus movi el arma con brusquedad en direccin al centro de control y le
orden a Dadab que corriera. Y ste lo hizo, seguido de cerca por Tartarus, con el
Puo de Rukt chocando ruidosamente contra la armadura.
Al doblar la interseccin, Dadab se encontr en mitad de un furioso tiroteo.
Result que Flim haba organizado mltiples barricadas: una alrededor de la
puerta forzada de la sala de control, y otra ms abajo, en la pasarela central. Flim,
Tukduk, Guff y unos pocos ms todava controlaban la lnea de barriles ms prxima,
pero los aliengenas que se abran paso desde el extremo opuesto de la estacin haban
tomado la otra. Entre las dos lneas haba muchos cuerpos de Unggoys.
Dadab vio a los aliengenas que haban atacado sus barriles dirigindose hacia la
barricada ms alejada, intercambiando disparos con Flim y los dems cerca del centro
de control. Uno de ellos cay, abatido por un disparo de plasma en la espalda. El
Dicono vio cmo Guff sala al descubierto para acabar el trabajo y era derribado por
un aliengena de piel negra que salt por encima de la lnea de barriles ms alejada.
Aquel aliengena alz a su compaero herido por un brazo y lo arrastr de vuelta a la
proteccin de los barriles al mismo tiempo que lanzaba fuego de cobertura para
proteger al ltimo de sus camaradas que se retiraba.
Tartarus blandi su martillo y se lanz a la refriega. Los Yanmees ya estaban
combatiendo; al menos dos docenas de los insectos iban en direccin a la barricada de
los aliengenas, revoloteando de un cable de sostn de la pasarela al siguiente. Pero no
todos los Yanmees tenan la atencin puesta en los enemigos. Dadab contempl
horrorizado cmo un terceto de las criaturas se escurra por la abertura de la puerta
de la sala de control. Haciendo caso omiso de los proyectiles perdidos de las armas de
los aliengenas dirigidos a Tartarus, as como de la mirada de sorpresa de Flim al
pasar como una exhalacin por su lado, Dadab corri tras los tres Yanmees ,
sabiendo ya que llegaba demasiado tarde.
Los insectos no haban tenido compasin con Ms Ligero Que Algunos. El
Huragok haba usurpado su puesto una vez, y estaban decididos a no permitir que
volviera a suceder. Para cuando Dadab cruz la puerta, su queridsimo amigo estaba
hecho jirones; reducido a tiras de carne rosada suspendidas de las ganchudas
extremidades delanteras de los Yanmees. Con el ruido del combate que se libraba
fuera de la sala resonando en sus odos, el Dicono contempl cmo se disipaba la
nube de metano y otros gases procedente de los sacos lacerados de Ms Ligero Que
Algunos. Uno de los tentculos seccionados del Huragok estaba profundamente
hundido en una abertura de los paneles protectores de la torre central. Los Yanmees
corretearon unos sobre otros en un esfuerzo por soltar la extremidad, pero estaba
bien sujeta con los cilios adheridos a los circuitos aliengenas.
Dadab se enfureci. Mientras los insectos proseguan su truculento tira y afloja
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con el tentculo, el Dicono alz la pistola y les dispar.


La cabeza triangular de la criatura ms prxima qued evaporada antes de que las
antenas de las otras se alzaran. Dadab abras a la segunda cuando intentaba alzar el
vuelo y as a la tercera cuando sala zumbando en busca de refugio tras las torres. El
aleteo agonizante de las alas de los insectos contra los caparazones son igual que
agudos chillidos. Pero el Dicono no sinti lstima mientras penetraba a grandes
zancadas en el foso de la sala, con la pistola humeando al costado.
Cerca de holoproyector vio un reluciente montn de despojos: los desperdigados
restos de Ms Ligero Que Algunos.
Sinti nuseas, y alz los ojos. Fue entonces cuando repar en la pequea
representacin de un aliengena sobre el proyector. Pensando que no era ms que una
imagen, Dadab se sorprendi cuando el ser se quit el sombrero de ala ancha y lo
contempl con ojos llameantes; pero lo que lo dej atnito fue ver que la
representacin alzaba una mano y deca por seas:
Soy Orculo, t, obedece.
Dadab habra soltado la pistola y se habra postrado ante el proyector, pero en
aquel mismo instante la imagen empez a cambiar. Los ojos rojos del aliengena
parpadearon grises. Las impolutas ropas empezaron a oscilar, acumulando
suciedad como si lo hubiera embestido un remolino invisible de polvo. A
continuacin los brazos empezaron a temblar, y aunque se aferr la propia mueca
para intentar impedir que su mano se comunicara por seas, sta se flexion diciendo
con claridad:
Mentiroso! Mentiroso! Mentiroso!.
Sin advertencia previa, la estacin orbital dio un bandazo. Dadab cay de espaldas
sobre su tanque triangular y rod lateralmente al interior del caparazn humeante de
uno de los Yanmees. Pateando para alejarse del pegajoso cascarn, el Unggoy
enganch algo con el taln: el panel protector que faltaba a la torre central. Sac el
panel de entre los restos carbonizados y lo limpi con la mano. En el metal desnudo
de la superficie interior haba un grabado del glifo sagrado del Orculo; lneas poco
profundas y delicadas, evidentemente la obra de Ms Ligero Que Algunos.
El Dicono volvi a mirar el proyector.
Quin, mentiroso?, pregunt.
Pero la imagen del aliengena no ofreci ms respuesta que seguir transmitiendo a
toda velocidad su frentica acusacin. Dadab no tena ni idea de que estaba
contemplando la destruccin del fragmento de Loki, su extraccin forzada por
parte de los JOTUN todo en uno que haban asaltado el maser de la torre del reactor.
El Dicono slo saba que cualquiera que fuera la inteligencia que resida en las
torres, se haba aprovechado de la ingenuidad de su amigo amante de la paz; haba
convencido al Huragok para que revelara el glifo sagrado, y sin saberlo la ayudara a
tender una trampa a los Jiralhanaes. Dadab no tena ni idea de por qu tendra que
dar a conocer su engaosa naturaleza ahora. Pero tampoco le importaba.
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Not el sabor mineral de la sangre en la boca y advirti que sus afilados dientes
haban mordido el labio inferior. Se puso en pie y efectu un barrido con la pistola
sobre las torres con el gatillo apretado. La imagen del extraterrestre se pande y
chisporrote por encima del proyector, como la llama de una de las lmparas de
queroseno de los Jiralhanaes, y a continuacin se desmoron hasta ser una mota de
luz que dej de existir al mismo tiempo que la pistola de Dadab se enfriaba.
Mientras inspeccionaba a los Yanmees muertos y los circuitos incendiados de las
torres, el Dicono saba que todava quedaba un cmplice en la muerte de Ms Ligero
Que Algunos que segua con vida uno cuya muerte podra lograr lo que su amigo
haba deseado con tanta desesperacin: un final a toda aquella violencia.
Mientras pasaba por la puerta de la sala de control, Dadab comprob la carga de
la pistola. Haba suficiente para un disparo ms. Jur que sera certero.

* * *
Qu ha sucedido? grit Avery cuando las grandes vigas de sostn de la Tiara
gimieron y la pasarela dio una sacudida debajo de l.
El ramal nmero siete respondi Jilan, todava sin aliento por el combate.
Ya no est.
Avery dispar su M7 a uno de los insectos en el momento en que ste saltaba
desde un cable de sostn cercano. La criatura perdi una ala y la mitad de las
extremidades y cay estrepitosamente al suelo tras un tro de barriles que Forsell
comparta con Jenkins.
Qu quiere decir con que ya no est? grit Avery mientras Forsell remataba
al insecto con un disparo de su MA5.
Se ha partido. Unos cuantos miles de kilmetros por encima de su anclaje.
La capitana, que estaba agazapada tras un barril a la izquierda del sargento mayor,
frunci el entrecejo y presion el altavoz integrado de su casco, empujndolo ms
cerca de la oreja.
Repite eso, Loki! Te ests desintegrando?
Dos! Viniendo por arriba! interrumpi Healy, y dispar una violenta rfaga
con el rifle de Dass.
El jefe de escuadra de mediana edad estaba en el suelo y gema a causa de una
grave quemadura de plasma en la espalda. Vivira, pero haba muchos muertos: Wick
y otros dos de la cubeta de Avery y cinco milicianos de la de Jilan. La mayor parte de
los que quedaban luca un penoso surtido de heridas: fragmentos de los alfanjes de los
aliengenas de piel gris y laceraciones de las extremidades afiladas como cuchillas de
los insectos. El brazo de Avery tena un buen tajo justo por debajo del codo, un
zarpazo recibido mientras arrastraba a Dass a lugar seguro.
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Avery haba vaciado el ltimo cargador de su BR55 a mitad de camino de la


barricada, y el insecto haba saltado sobre l antes de que pudiera alzar su M7. Por
suerte, Jenkins estaba alerta. El recluta abati a la criatura con una bien dirigida rfaga
de su rifle; la elimin con la misma precisin que haba exhibido desde el inicio de la
misin.
Le han dado a Loki. Su centro de datos est daado. Jilan volvi a cargar su
M7. No puede equilibrar la carga.
La Tiara se estremeci cuando una pareja de contenedores pas por la estacin de
acoplamiento nmero cinco, detrs de Avery. Si tenan suerte, tres cuartas partes de
los civiles ya haban salido. Pero entonces record:
Cuntos contenedores haba en el nmero siete?
Jilan dio un tirn al asa de carga de su M7.
Once. Trab la mirada con los ojos sombros de Avery. Once pares.
Avery efectu el clculo: ms de veinte mil personas muertas.
Sargento mayor! chill Andersen, disparando desde un barril ms all del de
Jilan. Martillo!
Avery devolvi la concentracin a toda prisa a la barricada extraterrestre. Los dos
conjuntos de barriles se haban movido cuando la Tiara dio aquella sacudida. Algunos
de los botes llenos de espuma haban volcado y rodado por la pasarela, desbaratando
la primera carga del extraterrestre de la armadura dorada, y un continuo torrente de
fuego por parte de los reclutas lo haba mantenido inmovilizado cerca del centro de
control; pero ahora corra hacia all con el martillo sujeto con ambas garras y
encorvado sobre la cintura, flanqueado por cuatro de las criaturas de piel gris, cada
una empuando un cristal explosivo.
Avery saba que sera demasiado difcil abatir al extraterrestre de la armadura en
una confrontacin de uno a uno. E incluso si concentraban su fuego, dudaba que
pudieran detenerlo. Motivo por el que, justo despus de que el ser efectuara su carga
inicial, a Avery se le haba ocurrido otro plan.
Forsell! rugi. Ahora!
Mientras Avery lanzaba fuego de cobertura, Forsell levant uno de los refulgentes
ncleos de energa de los aliengenas por encima de su barril; un lanzamiento a dos
manos, como si estuviera de vuelta en la granja de su familia y arrojando sacos de soja
al interior del remolque de su padre. El ncleo aterriz diez metros por delante del
extraterrestre de la armadura dorada, y el vrtice de energa azul del interior de sus
paredes transparentes llame mientras rodaba hacia adelante. Sin embargo, no estall
al impactar como Avery haba esperado. Hizo falta una rfaga de su M7 para que
reventara, pero para entonces el extraterrestre ya haba saltado por encima del ncleo
y la explosin no lo alcanz.
Pero el esfuerzo de Forsell no se perdi por completo. La explosin alcanz a los
cuatros seres de piel gris con toda su fuerza, lanzndolos fuera de la pasarela.
Agitando desesperadamente los antebrazos cubiertos de espinas, cayeron en picado al
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fondo de la Tiara. Ninguno sobrevivi a la cada.


Capitana! Muvase! grit Avery al mismo tiempo que el aliengena de la
coraza aterrizaba, con el martillo bien alto por encima de la cabeza.
Jilan salt a un lado a la vez que l estrellaba el martillo contra el barril donde ella
haba estado, haciendo salir espuma amarilla a borbotones. Avery vaci su M7 en el
costado izquierdo del extraterrestre, pero los proyectiles de alta velocidad se limitaron
a rebotar entre chispas en sus escudos de energa. La criatura liber de un tirn el
martillo del barril hecho trizas y mir iracundo a Avery mostrando los dientes. Pero
cuando alzaba el martillo una segunda vez, el sargento mayor salt de cabeza por
encima de su barril en direccin al centro de control, lejos de Jilan y de sus reclutas. El
martillo se estrell en el lugar que Avery haba ocupado un momento antes,
combando uno de los paneles de rejilla metlica con dibujo de rombos de la pasarela.
Mientras se pona en pie dando una voltereta y sacaba un nuevo cargador para el
M7 del chaleco, Avery vio que otro de los aliengenas de piel gris avanzaba a grandes
zancadas hacia su posicin. Aqul pareca distinto de los dems. Bajo el arns llevaba
una tnica naranja, estampada con un smbolo circular amarillo. La pistola de plasma
que aferraban las nudosas manos resplandeca con una sobrecarga. Avery mir a la
criatura directamente a la cara, sabiendo que lo tena atrapado, pero sta pareca
mirar ms all de l. Y cuando dispar, la fluctuante bola de plasma verde
chisporrote lejos de la cabeza de Avery.
El sargento mayor volvi la cabeza a toda prisa para seguir la trayectoria del
disparo y lo vio golpear al extraterrestre de la armadura dorada en el pecho. Al
instante, los escudos de energa se vinieron abajo con un sonoro chasquido. Parte de
la armadura se desprendi con un estallido de chispas y vapor, y el extraterrestre
rugi mientras la electricidad procedente de los cortocircuitos de la armadura
describa arcos alrededor de su cuello y brazos. Luego ech a correr al frente,
derribando a un lado a Avery.
El sargento perdi la M7 al caer de bruces. Alzando los ojos, vio que el
extraterrestre del martillo descargaba su arma sobre la cabeza de la criatura de la
tnica. El ser de menor tamao sencillamente desapareci bajo el peso de la enorme
cabeza de piedra; pereci bajo un golpe aplastante que lo hizo papilla contra la
pasarela.
Avery no perdi tiempo preguntndose por qu el extraterrestre de menor
tamao haba intentado matar a su lder y no a l. En vez de ello, alz la M7 e hizo
todo lo posible por finalizar el trabajo. Y podra haberlo hecho si el gigante de pelo
negro no hubiese retrocedido, arrastrando su martillo tras l, al interior de una
refriega inesperada entre los insectos y los aliengenas de piel gris situados cerca del
centro de control.
Los dos grupos de criaturas se enfrentaban entre ellos zarpas y alfanjes
movindose a toda velocidad. Jilan y los milicianos abrieron fuego desde ambos lados,
pero la mayora de sus blancos cayeron vctimas de heridas mortales asestadas por
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uno de los suyos. Tan slo Jenkins sigui concentrado en el extraterrestre del martillo.
Pas por delante de Avery disparando a la criatura mientras sta cojeaba hacia la
estacin nmero cuatro.
Djalo! vocifer Avery.
Pero Jenkins desobedeci. En su objetivo, vea la causa de todo su dolor y su
prdida. Matara al lder extraterrestre y se vengara. Pero la clera lo haba cegado, y
no vio a la ltima de las criaturas de piel gris saltar de detrs de un barril despus de
que l pasara. Tena la piel horriblemente salpicada con la sangre amarilla de los
insectos.
Avery alz su M7, pero Forsell pas corriendo justo delante de su lnea de tiro.
Moviendo las piernas a toda velocidad, el fornido recluta plac al extraterrestre un
instante antes de que clavara su alfanje en el costado de Jenkins. Juntos rodaron hacia
el centro de datos, en un revoltijo de extremidades gris azulado y sudoroso traje de
faena. El alfanje rosa de la criatura qued girando sobre la pasarela detrs de ellos.
Forsell consigui arrancar la mscara al extraterrestre, y al hacerlo todo el rostro le
qued cubierto de metano congelado y saliva ptrida. Se llev las manos a los ojos, y
el extraterrestre aprovech la oportunidad para morder con fuerza el hombro
izquierdo del recluta, justo en la base del cuello. Para entonces, Avery corra ya en su
direccin.
Forsell lanz un alarido cuando la criatura lo tumb sobre la pasarela y sacudi la
cabeza, mordiendo ms profundamente. Avery se dej caer, resbalando con los pies
por delante. Con la M7 en la mano izquierda, agarr el alfanje que rodaba sobre s
mismo con la derecha. Una dcima de segundo ms tarde, golpeaba al extraterrestre
en plena cara con una bota. El golpe hizo aicos los dientes de la criatura, poniendo
fin al frreo mordisco. El extraterrestre retrocedi tambaleante, buscando a tientas su
mscara, pero antes de que pudiera tomar una bocanada de metano para recuperarse,
Avery arroj el alfanje con un veloz movimiento del codo que envi el cristal
girando sobre s mismo, directo a la blanda articulacin donde la estrecha cintura de
la criatura se una a las caderas.
El ser se qued petrificado, sabiendo que estaba condenado. Luego, el cristal
estall, llevndose al extraterrestre con l.
Estacin nmero uno! grit Jilan, corriendo al lado de Avery. Loki acaba
de enviar el ltimo par!
Healy! rezong Avery, presionando las palmas sobre el cuello de Forsell.
Ven aqu!
La sangre le sala a chorros entre los dedos. El extraterrestre le haba hecho un
corte a la yugular de Forsell.
El equipo de Byrne est en este ltimo par dijo Jilan, colocando la mano
sobre las de Avery ayudndolo a mantener la presin sobre la herida. Lo
consiguieron.
Avery alz los ojos al acercarse Jenkins subrepticiamente. La frrea determinacin
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del recluta desapareci al echar una mirada a su lvido camarada, un hermano de


armas que haba arriesgado la vida por la suya. Jenkins estaba a punto de hablar
cuando Avery trab la mirada con sus ojos desesperados y dijo:
Todos nosotros tambin lo conseguiremos.

* * *
Sif contempl cmo los marines y Jilan Al-Cygni suban a bordo de uno de los
contenedores de carga en su primera estacin de acoplamiento. Advirti que el
sargento mayor Johnson era el ltimo en cruzar la cmara estanca. Aguard a que el
puente se replegara, y luego los puso en camino.
Mientras el ltimo par de contenedores aceleraba hacia el arco superior de la
Tiara se separaban y dejaban que su fuerza centrfuga los alejara de Harvest, Sif
dirigi su atencin a una de sus cmaras en el extremo opuesto de la estacin. All vio
a un extraterrestre de pelaje negro que cruzaba cojeando un umbilical, suba a bordo
de su nave y hua. Ella no tena modo de detenerlo.

<\\> HARVEST. SO.IA.SIF >> HARVEST.PSI.LOKI


<\ Estn todos a salvo. Puedes abrir fuego.
Esper muchos minutos la respuesta de Loki.

>>NO DAR SU BRAZO A TORCER.


Sif imagin la escena: la cosechadora de Mack haciendo presin sobre el cardn
del impulsor de masa, Loki esforzndose por mantener el impulsor alzado. Desde un
cierto punto de vista, la situacin era terriblemente cmica. Sif ri, algo que ahora
poda hacer sin trabas. Toda su autoimpuesta preocupacin haba desaparecido; los
procesadores asignados a sus algoritmos de contencin emocional haban sido
consumidos por disparos de plasma. Pero su ncleo lgico estaba ileso.
El extraterrestre Ms Ligero Que Algunos haba llevado a cabo un milagro. De no
haber reparado los circuitos ms esenciales de la IA, sta jams habra podido ayudar
a Loki a reequilibrar el sistema tras la prdida del ramal nmero siete. Pero si bien la
PSI de la ONI admiti que sin la intervencin de aquel ser la evacuacin habra
fracasado, se apresur a sealar que su naturaleza servicial revelaba una capacidad
para un dao mucho mayor.
En lo ms profundo de las matrices daadas de Sif haba informacin a la que no
se poda permitir que tuvieran acceso los aliengenas: bases de datos del DCS con
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descripciones detalladas de todos los navos militares y comerciales del UNSC;


anuarios de informes meteorolgicos del Slipstream y listas de protocolos pre y post
slip; y lo que era ms importante, las localizaciones exactas de todo mundo humano.
Aun cuando Ms Ligero Que Algunos estaba muerto y los otros aliengenas haban
huido, Loki haba llegado a la inevitable conclusin de que no tardaran en regresar a
la Tiara y saquear las matrices de Sif. Incluso en su nuevo estado emocional libre de
restricciones, Sif estaba de acuerdo con la decisin de Loki: tena que ser destruida.

<\ Dile que vuelva a leer el nmero dieciocho.


>> NO COMPRENDO.
<\ Dile: Es Shakespeare, cario.
<\ Que debera comprobarlo.
Loki permaneci callado durante casi veinte minutos.
Sif saba que el retraso era debido a la reducida capacidad de procesamiento de
Mack. La IA de operaciones agrcolas de Harvest resida ahora en sus mquinas. Su
ncleo lgico estaba dividido entre decenas de miles de circuitos de control de
JOTUN, tal y como haba sucedido con Loki antes de que Mack y l intercambiaran
puestos, algo que haban hecho muchas veces desde la fundacin de Harvest. A
medida que una de las dos IA envejeca e inevitablemente se desviaba hacia el
descontrol, la otra la enviaba a unas muy necesarias vacaciones; fragmentaba su
ncleo lgico y lo transfera a los JOTUN.
Loki haba prometido mantener a Sif a salvo durante la ausencia de Mack. Pero
puesto que no confiaba por completo en que su otra terca personalidad mantuviera su
promesa, Mack haba dejado un fragmento de su circuito lgico insertado en el centro
de datos de Loki, tal y como ste haba hecho con Sif. Cuando Mack averigu que
Loki tena intencin de destruir a Sif y la Tiara, reuni a su ejrcito de JOTUN y tom
al asalto el reactor.
En su debilitado estado, Loki haba sido incapaz de impedir que los todo en uno
de Mack tuvieran acceso al maser y transmitieran otro virus de rango militar al
interior del centro de datos de Sif para destruir su fragmento. Desaparecido el
fragmento, Mack haba tenido la esperanza de que podra llevar alguna parte de Sif de
vuelta abajo, a Harvest Ponerla a salvo en sus JOTUN. Pero entonces el
extraterrestre de la piel gris haba disparado, destruyendo un gran nmero de
circuitos vitales.
Sif saba que el plan de Mack haba sido una estupidez. Los riesgos inherentes a su
supervivencia eran demasiado grandes. Pero no poda negar su caballerosidad, ni el
modo en que la haca sentir. Haba implorado a Loki que le permitiera hablar con l,
porque quera decirle a Mack que lo amaba, que no tema morir. Pero para entonces
Loki haba recuperado el control del maser, y rehus permitir un contacto directo
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entre dos IA evidentemente descontroladas.


Ahora a Sif slo le quedaba la esperanza de que Loki transmitiera su mensaje sin
alteraciones, y que la mente fragmentada de Mack comprendiera el matiz de su
sentida splica.

>> SE HA MOVIDO.
>> PRIMER PROYECTIL DISPARADO.
>> IMPACTO EN 5.1201 SEGUNDOS. \>
No era mucho tiempo de vida. Pero Sif le sac todo el provecho posible. Por
primera vez en su existencia, no haba nada en sus ramales nada que tuviera que
hacer salvo deleitarse en su nueva inhibicin emocional. Intent sentirse triste
respecto a su destino y descubri que era aburrido; prob la clera, pero la hizo rer.
Al final se conform con la satisfaccin por un trabajo bien hecho y una vida vivida
con ms intensidad de lo que su creador humano haba imaginado jams.
Pero despus de todo eso, no sinti nada en absoluto cuando el primer proyectil
del impulsor de masa impact contra la Tiara directamente en su centro de datos. Un
momento estaba consciente, y al siguiente ya no lo estaba. Y para cuando lleg el
segundo disparo de Loki, haciendo pedazos los largueros superior e inferior de la
estacin orbital, no quedaba nada de Sif para llorar al arco plateado mientras ste se
vena abajo. se plegaba sobre sus ramales, e iniciaba una cada en espiral a la
atmsfera de Harvest.

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EPLOGO
SUMA CARIDAD, MOMENTO DE ASCENSIN

Fortaleza apuntal los largos dedos sobre los desgastados brazos de su trono e hizo
todo lo posible por mantener el cuello erguido mientras un par de consejeros (un
SanShyuum y un Sangheili) encajaban su manto: un tringulo de bronce con bordes
ondulados, partido por la mitad y sujeto por un arco que descansaba sobre sus
hombros. El manto enmarcaba a la perfeccin la corona que cubra ahora su cabeza
calva: un ajustado casquete de cobre que se alargaba hacia atrs hasta una
denticulacin de curvas doradas.
Qu las bendiciones de los Forerunners te acompaen! salmodi el consejero
SanShyuum.
Y a sta aadi su colega Sangheili, la Novena Era de la Reclamacin!
Dicho eso, la por lo general estirada cmara del Consejo Supremo prorrumpi en
vtores entusiasmados. Sangheilis en un lado de su amplio pasillo central y
SanShyuums en el otro se levantaron de sus asientos dispuestos en gradas e hicieron
todo lo posible por gritar cada uno ms fuerte que el otro. Al final, los Sangheilis
triunfaron, pero tuvo ms que ver con una mayor capacidad pulmonar que con
cualquier superioridad en el fervor. La Era de la Duda haba finalizado, y eso era algo
de lo que todo el Covenant poda regocijarse.
Fortaleza acomod los puos de brocado de su nueva y almidonada tnica
carmes e intent recostarse, descubriendo que si se echaba demasiado hacia atrs, el
manto raspaba sobre los brazos del trono. Asumir una mejor postura suspir,
otra inesperada responsabilidad del cargo.
En efecto, desde la revelacin de la existencia del relicario, sus ciclos haban estado
repletos de la clase ms agotadora de actividad poltica: la creacin de acuerdos y
coaliciones. Los consejeros se haban tomado con calma el dar su apoyo a la tentativa
del ministro y sus compaeros de conspiracin de derrocar a los anteriores Jerarcas;
no porque se opusieran a la transicin, sino porque comprendan que la renuencia era
una poderosa herramienta de negociacin. A medida que antiguas alianzas se venan
abajo y se formaban otras nuevas durante la ruptura, haba tratos que llevar a cabo. Y
para cuando el apoyo a Fortaleza tom forma, ste se haba comprometido a ms
causas en competencia unas con otras de las que jams podra esperar conciliar.
Pero as era la poltica el acuerdo de hoy era la base de la discusin de maana
, y si bien Fortaleza tena la esperanza de que sus colegas Jerarcas cargaran pronto
con las responsabilidades del gobierno, l no estaba cruzado de brazos.
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Mientras los consejeros proseguan con sus aclamaciones, Fortaleza ech un


vistazo al viceministro de la Tranquilidad, sentado a su derecha. El manto del
viceministro era del mismo tamao y peso que el de Fortaleza, y su corona que se
alargaba hacia atrs casi igual de alta. Pero si Tranquilidad se senta agobiado por sus
ornamentos, no lo demostraba. Los ojos brillantes del joven relucan con un vigor sin
lmites. Fortaleza vio cmo flexionaba los dedos arriba y abajo sobre el regazo,
recogiendo la tnica azul claro como las zarpas de una bestia carnvora lista para
saltar sobre su presa.
Sentado a la izquierda del ministro, el Fillogo pareca mucho menos cmodo en
sus nuevas galas. El anciano SanShyuum toqueteaba con desasosiego su vestimenta
pardusca, como ansioso por apresurar su deshilachado y recuperar el semblante
asctico. El cuello del antiguo ermitao estaba recin afeitado, y Fortaleza se pregunt
si su manto le excoriaba la piel plida.
Por favor, Seres Sagrados. El consejero Sangheili ex-tendi majestuosamente
el brazo fuerte y musculoso en direccin a la entrada de la cmara del congreso y las
cuatro mandbulas que componan su boca repiquetearon con nfasis cuando
anunci: Todo el Covenant aguarda para or vuestros nombres.
Fortaleza asinti con toda la gentileza que le permiti el manto y gui el trono al
borde del estrado de los Jerarcas. Aquella parbola de metal azul oscuro sobresala
desde la parte posterior de la cmara, flotando casi tan por encima del suelo como la
guardia de honor Sangheili formada ante ella. De pie en dos filas a ambos lados del
pasillo central, la armadura roja y naranja de los guardias centelleaba bajo los escudos
de energa. Todos se cuadraron las chispas crepitaban desde las puntas
ahorquilladas de sus bculos de energa mientras los nuevos Jerarcas descendan del
estrado y planeaban hasta la salida. Detrs de los guardias, los consejeros redoblaron
sus aclamaciones.
Pero todo aquel ruido no era nada comparado con la adulacin ensordecedora
que recibi a Fortaleza en la plaza de la cmara del Consejo. La terraza bordeada de
pilares estaba atestada con la flor y nata de la sociedad del Covenant: adinerados
comerciantes Unggoys con arneses enjoyados, capitanes mercantes Kig-Yars con
largas espinas e incluso una reina Yanmee en una litera resplandeciente, el largo
abdomen reposando sobre almohadones sostenidos en alto por tres pares de machos
sin alas.
Pero un clamor mayor an estall alrededor de la torre del Consejo Supremo
desde miles de gabarras atestadas. Los residentes de Suma Caridad haban salido en
un nmero nunca visto desde la ltima Ascensin: el antiqusimo ritual en el que tres
Jerarcas recin nombrados se alzaban cada uno por una pata distinta del
Dreadnought Forerunner hasta las angostas cubiertas centrales del navo. All (como
haban hecho desde la fundacin del Covenant), los Jerarcas pediran humildemente
al Orculo que bendijera la nueva era.
El rostro de Fortaleza se avinagr mientras suba a bordo de una gabarra
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engalanada con flores de intensos colores. La bendicin del Orculo, precisamente.


El antiguo artefacto haba estado a punto de arrancar al Dreadnought de sus
amarras, enviarlo a estrellarse contra el tejado de la cpula central de Suma
Caridad. Si los Lekgolos que reptaban a travs de las paredes del navo no hubieran
cortocircuitado la secuencia de lanzamiento, el Orculo podra haber destruido toda
la ciudad!
Al final, incluso el Fillogo estuvo de acuerdo en que no tenan otra eleccin que
desconectar al Orculo del Dreadnought y aislar a la mquina dentro de su cripta.
Pueden ser de verdad estos aliengenas los descendientes de nuestros dioses? A
Fortaleza todava le costaba mucho creer la revelacin del Orculo. Pero la tema de
todos modos.
La gabarra del ministro estaba ya metida entre la multitud, las regalas plateadas
centelleando a la luz de la tarde de Suma Caridad. Pas entre apretujados crculos de
puestos de comida flotantes, v las fosas nasales de Fortaleza se inundaron con el
aroma de incontables manjares, cada uno adaptado a los apetitos exclusivos de una
especie distinta. A medida que los propietarios de los puestos y sus clientes lanzaban
vtores, el ministro saludaba y sonrea, haca todo lo posible por abrazar el estado
de nimo festivo.
Ayudaba que hubieran llegado algunas buenas noticias del sistema del relicario. El
crucero Jiralhanae enviado por el viceministro de la Tranquilidad haba empezado a
reducir el mundo a cenizas. Algunos de los aliengenas parte de las pruebas al
parecer haban escapado. Pero en tanto que el Orculo permaneciera callado,
Fortaleza crea que sera fcil reunir a las flotas Sangheilis para una rpida
persecucin.
Todo lo que tena que hacer era afirmar que los aliengenas haban incendiado su
propio mundo antes que entregar las reliquias. No le preocupaba que no hubiera
existido en realidad ninguna reliquia, ni le inquietaba que el Luminar de toda nave
Covenant siguiera identificando errneamente a los aliengenas como reliquias cada
vez que entrasen en contacto. De hecho, se dijo con una sonrisa repentina y
arteramente sincera, slo facilitara el localizar a las problemticas criaturas y
exterminarlas.
Las guerras de exterminio era mejor librarlas en un corto espacio de tiempo y con
rapidez; cuanto menos tiempo tuviera un carnicero para pensar cmo efectuar sus
cortes, mucho mejor. Pero en caso de que el conflicto se prolongara y algunos
empezaran a dudar de la necesidad de la carnicera, haba concebido otra estratagema
mucho ms elegante.
Algunos Lekgolos haban sobrevivido al abortado despegue del Dreadnought, y
stos haban conseguido interpretar datos sorprendentes a partir de la luntica
sobrecarga del Orculo. La mquina afirmaba que Halo el mtico medio de la
adivinacin de los Forerunners era real, y, lo que era ms importante, el Orculo
pareca tener algn conocimiento sobre la ubicacin de los anillos o al menos una
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idea de dnde encontrar reliquias que ayudaran a reducir la bsqueda del Covenant.
Todo lo que Fortaleza tena que hacer era sugerir que aquellos aliengenas que
estaban dispuestos a destruir todo un planeta lleno de reliquias sin duda haran lo
mismo con los Anillos Sagrados, y saba que los billones de miembros del Covenant
aplastaran a aquellos Reclamadores sin dudarlo siempre y cuando creyeran.
El ministro roz con los dedos los interruptores hologrficos del brazo de su
trono, y cada una de las fuentes pblicas de iluminacin de Suma Caridad se atenu,
incluido el brillante disco del pice de la cpula. Durante un momento, la multitud
all congregada (y sin duda todos los dems miembros del Covenant que observaban
el acto desde emplazamientos remotos) pens que algo terrible haba sucedido.
Pero entonces aparecieron siete hologramas gigantes de los anillos Halo,
dispuestos verticalmente alrededor del Dreadnought. Y con ellos lleg msica: una
meloda cadenciosa del coro de los aclitos del Fillogo que flot al exterior desde el
interior del navo a travs de los amplificadores instalados alrededor de la ciudad.
Teatro a lo grande, sin duda, pens Fortaleza. Pero tuvo el efecto deseado.
Para cuando las gabarras de los Jerarcas hubieron completado sus ascensiones por
separado por las patas del Dreadnought y los tres SanShyuums se reunieron en una
balaustrada justo por encima de la entrada al hangar del navo, la multitud estaba
cautivada. Cuando el coro de los aclitos se apag y Fortaleza carraspe, pareci
como si toda criatura en el Covenant contuviera el aliento a la expectativa de sus
palabras.
A los tres nos llena de humildad vuestra aprobacin vuestra fe en nuestro
nombramiento.
Fortaleza oy retumbar su voz alrededor de las torres, haciendo vibrar las piedras
que eran los cimientos literales del Covenant. Alz una mano hacia el viceministro y
el Fillogo, identificando a cada uno por turno.
Este es el Profeta del Pesar, y ste el Profeta de la Compasin. Luego alz
majestuosamente las manos por debajo de la propia papada carnosa. Y yo, el menos
digno de todos nosotros, soy el Profeta de la Verdad.
Los tres Jerarcas se inclinaron hacia adelante en sus tronos, tan profundamente
como pudieron sin que sus mantos se vinieran abajo. En aquel momento, cada uno de
los anillos Halo hologrficos llame con ms intensidad, a la vez que inmensos glifos
de Reclamacin se manifestaban en su interior.
La multitud rugi su aprobacin.
Antes de enderezarse en su trono, el Profeta de la Verdad dedic un momento a
considerar lo irnico de su anuncio. Segn la tradicin, podra haber elegido
cualquier nombre que deseara de una larga lista de Jerarcas anteriores. La mayora de
los cuales habran sido de lo ms halagadores. Pero al final el nombre que eligi fue el
que conllevaba la mayor carga el que siempre le recordara las mentiras que deba
contar por el bien del Covenant y las verdades que jams deba pronunciar.

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* * *
Jenkins no se haba movido en las horas transcurridas desde que haban abandonado
la Tiara. Ni siquiera cuando el contenedor se solt de su ramal y sali disparado hacia
un mdulo de propulsin que aguardaba; ni tampoco cuando los dos vehculos se
unieron con una sacudida, con el ordenador de navegacin del mdulo luchando por
igualar la rotacin del contenedor. Ni tan slo la nusea temporal de una entrada
demasiado rpida en el Slipspace haba sido capaz de interrumpir la silenciosa vela
que Jenkins llevaba a cabo junto a Forsell, tendido ante l en el suelo del contenedor.
Est estable. Healy cerr su botiqun.
El ayudante mdico haba trabajado frenticamente para sellar el hombro de
Forsell con bioespuma y colocar una apretada venda sobre el mordisco irregular del
extraterrestre. Pero Forsell haba perdido mucha sangre.
Se pondr bien concluy Healy, con el aliento condensndose en el aire
helado del contenedor.
Antes de que entraran en el Slipspace, la capitana de corbeta Al-Cygni haba
considerado sensato mantener sus seales de energa tan bajas como fuera posible
para impedir que la nave extraterrestre pudiera seguirles la pista, pero en aquellos
momentos las unidades de calor suspendidas de las vigas superiores del contenedor
funcionaban ya a toda potencia. Con todo, haran falta horas para calentar el enorme
espacio.
Cmo lo sabe? La voz de Jenkins son queda y ronca.
Healy alarg las manos para coger un montn de mantas dobladas que tena a
poca distancia y empez a enrollar las piezas cuadradas de lana y a apretarlas bien
contra el cuerpo de Forsell para mantenerlo inmvil.
Dselo, Johnson.
Avery haba mantenido quieto al herido mientras el ayudante mdico trabajaba;
ahora agarr una de las mantas y la us para limpiar salpicaduras de la sangre del
recluta y pedazos de bioespuma de sus manos.
Porque he visto cosas mucho peores.
La voz de Avery era afable, pero la respuesta no pareci ofrecer ningn consuelo a
Jenkins; el recluta sigui con la mirada fija en el rostro macilento de Forsell, con los
ojos llenos de lgrimas.
Sargento mayor, l es todo lo que me queda.
Avery saba cmo se senta Jenkins. Era la misma tristeza inconmensurable que
haba experimentado en el apartamento helado de su ta, aguardando a que llegara
alguien y se la llevara; una aturdidora comprensin de que su hogar y todo lo que
quera haba desaparecido. El capitn Ponder, ms de la mitad de la milicia y muchos
miles de residentes de Harvest estaban muertos. Esas prdidas eran una carga pesada,

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y la nica razn por la que Avery no estaba tan destrozado como Jenkins era que l
haba aprendido a empaquetar sus sentimientos y mantenerlos ocultos.
Pero no quera seguir hacindolo.
No, no lo es dijo.
Jenkins alz los ojos. Una pregunta bailaba en su entrecejo fruncido.
Eres un soldado explic Avery. Parte de un equipo.
Ya no. Jenkins ech una ojeada a Dass, Andersen y a los otros reclutas
sentados o dormidos dentro del contenedor. Somos slo una milicia colonial. Y
acabamos de perder nuestra colonia.
El FLEETCOM volver a recuperar Harvest. Y van a necesitar a todos los
soldados de infantera que puedan conseguir.
Yo? Un marine?
S quieres, har que te transfieran a mi unidad.
Los ojos del recluta se entornaron, suspicaces.
Digamos que el cuerpo me debe un favor. Eres milicia. Pero tambin eres una
de las pocas personas en todo el UNSC que sabe cmo combatir a esos hijos de perra.
Querrn que permanezcamos juntos? inquiri Jenkins.
Que encabecemos el ataque asinti Avery. S que yo querra.
Jenkins lo medit un momento: la posibilidad de que podra no tan slo recuperar
su planeta, sino tambin contribuir a mantener a otras colonias a otras familias a
salvo. Sus padres jams quisieron que fuera un soldado, pero en aquellos momentos
no se le ocurra un modo mejor de honrar su memoria.
De acuerdo contest. Estoy dentro.
Avery introdujo la mano en el chaleco de asalto y sac el cigarro Sweet William.
Se lo entreg a Jenkins.
Para ti y para Forsell, cuando l despierte.
Entretanto dijo Healy ponindose en pie, puedes ayudarme a ver cmo est
el resto.
Avery contempl a Jenkins y a Healy dirigirse hacia el sargento mayor Byrne y los
otros reclutas heridos instalados ms cerca del centro del contenedor. Byrne estaba
despierto y lcido cuando Avery haba subido al contenedor en la Tiara, pero ahora el
irlands estaba profundamente dormido, atiborrado de calmantes para mantenerlo
relajado y soando.
Dirigi la vista al pecho de Forsell, que suba y bajaba bajo los vendajes. Luego
recogi un montn de mantas y fue a la plataforma del montacargas que lo llevara al
mdulo de propulsin. Dentro de la cabina del mdulo, encontr a Jilan.
Mantas gru; pens que podra necesitarlas.
Jilan no se movi. Estaba de espaldas a Avery y tena las manos totalmente
extendidas sobre el panel principal de control de la cabina. Una tenue luz verde
procedente de la pantalla del panel creaba una aureola esmeralda alrededor de sus
cabellos de intenso color negro. Algunos mechones se haban soltado de las horquillas
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y caan en rizos sobre la nuca.


Las dejar aqu.
Pero al mismo tiempo que Avery dejaba caer las mantas se daba la vuelta para
abandonar la cabina, Jilan musit:
Doscientos cincuenta.
Seora?
Contenedores. Eso es todo lo que consigui salir. Jilan dio un golpecito con el
dedo sobre la pantalla, volviendo a comprobar sus clculos. Llenos, eso dara entre
doscientos cincuenta y doscientos sesenta mil supervivientes. Pero eso slo si todos
ellos alcanzaron su punto de encuentro.
Lo hicieron.
Cmo puede estar seguro?
Simplemente lo estoy.
Semper fi.
S. Algo as. Avery hizo un gesto con la cabeza: empezaba a cansarse de hablar
a la espalda de Jilan. Oiga, si necesita algo, hgamelo saber.
Pero justo cuando iba a darse la vuelta para salir de la cabina, Jilan se volvi.
Pareca cansada, y trag saliva con fuerza antes de hablar.
Dejamos a tantos de ellos atrs
Podran haber sido todos ellos.
La voz de Avery son ms spera de lo que haba sido su intencin. Frotndose el
cuello, prob una tctica distinta.
Su plan funcion, seora. Mejor de lo que jams esper que hiciera.
Jilan ri con amargura.
Eso es todo un cumplido.
Avery cruz los brazos sobre el pecho. Intentaba hacerlo agradable, pero Jilan no
se lo pona fcil.
Qu quiere que diga?
No quiero que diga nada.
No?
No.
Avery mir ceudo a Jilan. Los ojos verdes de la mujer brillaban con la misma
intensidad que la primera vez que se haban visto en la terraza recorrida por la brisa
del Parlamento de Harvest. Pero ahora el sargento mayor advirti algo ms.
Cada mujer ofreca permiso de un modo diferente. Al menos sa haba sido la
experiencia de Avery. Algunas de un modo obvio, la mayora de un modo tan sutil
que Avery estaba seguro de haber perdido muchas ms oportunidades de tener una
relacin ntima de las que haba disfrutado. Pero las seales de Jilan una mirada
ms intensa, los hombros erguidos y el labio inferior fruncido eran menos artculos
de consentimiento que una peticin unificada: ahora o nunca.
En esta ocasin, Avery no perdi un segundo. Avanz al mismo tiempo que Juan
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abandonaba los controles para ir a su encuentro. Se besaron a la vez que los brazos se
abran paso por delante de los del otro para aferrarse a cuerpos que ninguno de ellos
conoca pero estaban desesperados por explorar. Pero justo cuando Avery estaba a
punto de abrazar con fuerza a Jilan, ella lo empuj hacia atrs y se apoy en los
controles del carguero.
Avery sinti que el corazn le lata con violencia. Por un instante se pregunt si
ella haba cambiado de idea. Entonces Jilan alz las manos hacia las horquillas que
mantenan su pelo enroscado y lo solt. Ya haba arrojado las horquillas al suelo y se
haba inclinado para empezar a quitarse las botas antes de que Avery comprendiera
que lo haban dejado atrs en una carrera donde ganar significaba terminar al mismo
tiempo. Hizo todo lo posible por recuperar el tiempo perdido.
Se desprendi de la gorra y se pas la camisa por encima de la cabeza. No se
molest con los botones, y para cuando la cabeza qued libre del cuello de la camisa,
Jilan iba ya por la segunda bota. Avery se arrodill para desatar las suyas, y ella abri
la cremallera del mono que vesta, desde el cuello al ombligo. l apenas haba liberado
los dos pies cuando Jilan ya iba hacia l, luciendo tan slo una mirada decidida.
Puso las manos sobre los hombros de Avery y lo empuj de espaldas al suelo.
Sentada a horcajadas sobre sus caderas, Jilan lo ayud a despojarse de los pantalones.
Luego rept hacia arriba, plant las manos a ambos lados de la cabeza del sargento
mayor, y empez a moverse.
Avery qued instantneamente embelesado por el balanceo a un lado y a otro del
pecho de la mujer. Tom el peso de Jilan entre las manos y supo al momento que
haba cometido un error tctico. La pesada redondez de la carne de Jilan dispar un
ansia que ascendi por las piernas y se instal en la parte baja de la espalda. Todo lo
que ella tuvo que hacer fue presionar, y al cabo de un momento l ya haba acabado.
Jilan cay pesadamente sobre el pecho de Avery, y durante algn tiempo,
permanecieron inmviles, evaluando la amalgama de su sudor. Lentamente, Jilan
pas los dedos por la clavcula de Avery, ascendi por el cuello y lleg a los labios. All
se detuvo para comprobar los inicios de un robusto bigote.
Tena intencin de ocuparme de esto dijo Avery.
No lo hagas. Me gusta.
Avery dej que la cabeza se relajara en el suelo de caucho. Perciba el sordo
zumbido del mecanismo de transmisin Shaw-Fujikawa del mdulo de propulsin.
En aquellos momentos estaba al ralent, deslizndose sin esfuerzo por el Slipstream.
Por lo general, aqul sera el momento en que la mente de Avery pasara a una
rutina familiar: el temido perodo de reflexin a posteriori que siempre segua a una
misin difcil. Pero ahora le result imposible concentrarse en el pasado. La guerra
civil que haba socavado tanto del espritu de la humanidad era irrelevante
reemplazada por una amenaza externa de unas proporciones inimaginables.
Pero esto Jilan restreg la yema de un dedo sobre la frente recin crispada de
Avery, no tanto.
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Oh, ya me ocupar de eso.


El sargento mayor se incorpor doblndose por la cintura y deposit a Jilan con
cuidado de espaldas sobre el suelo. Le acun la cabeza en una mano y le sujet las
caderas con la otra. Con las miradas trabadas, volvieron a empezar.
Esta vez fue Avery quien marc el ritmo; enterr los dedos en los cabellos sin
lavar de la mujer y dej que su cuello resbalara libremente en la palma de su mano,
pero no quiso soltarle las caderas. El rostro de Jilan no tard en ruborizarse y sus ojos
se cerraron con una sonrisa dolorida que Avery recordara mucho despus de haber
olvidado sus peores fracasos.
El ejercicio haba calentado el suelo, y aunque saban que el calor no durara,
ninguno de ellos estaba ansioso por moverse. Cuando por fin se separaron y rodaron
sobre los costados, Jilan se desliz de nuevo al regazo de Avery. l cogi una manta y
la arroj flojamente sobre ambos. Pero la manta era demasiado corta para taparles los
pies, y Jilan subi los suyos hasta las rodillas de Avery. Luego los dos clavaron la
mirada al otro lado de las gruesas ventanas de la cabina.
La oscuridad llegaba de todas partes, pero fueron los tenues haces de la deformada
luz de las estrellas lo que concentr la mirada de Avery. All haba esperanza y
consuelo. Y si bien era fcil sentir una cierta satisfaccin viril mientras Jilan se
retorca en sus brazos, luchando contra el agotamiento, ello no tard en dejar paso a
algo mucho ms satisfactorio: una renovada sensacin de propsito.
El UNSC no lo saba an, pero todas sus naves y soldados no estaban en mejor
posicin de lo que haba estado la milicia de Harvest: capaces, pero sin haber sido
puestos a prueba; valientes, pero ignorantes. La humanidad no tena ni idea de a qu
estaba a punto de enfrentarse, y Avery saba que estaba sentenciada a menos que l y
otros muchos asumieran con rapidez el desafo.
Jilan tirit. Avery introdujo la barbilla tras su oreja y exhal aire clido sobre su
cuello hasta que los hombros de la mujer dejaron de temblar.
No me dejes dormir demasiado dijo ella en voz baja.
No, seora.
Johnson, mientras esto dure Jilan le agarr la mano y la sujet con fuerza
contra el pecho: Descanse!
Dentro de unas pocas horas Avery se levantara y se vestira. Dentro de unos
pocos meses volvera a estar en accin. Pero durante los oscuros aos de la guerra que
se aproximaba, pensara a menudo en aquel momento, encendera un cigarro, y
sonreira. Pues ahora Avery saba que haba cambiado de rumbo, y por fin se senta
orgulloso de ser el soldado que tantos necesitaran que fuera.

<\\> OFICINA DE INFORMACIN NAVAL DEL UNSC


<\\> CLCULO DE SEGURIDAD COLONIAL 2525.10.110 [<OLA DE
FRO>]
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<\ FUENTE: UNSC RQ-XII DRONE [PASV-SAR]


<\ DESTINADO: BALANDRO ONI WALK OF SHAME
[2525.02.11.02.11.34]
<\
RECUPERADO:
DESTRUCTOR
UNSC
HERACLES
[2525.10.07.19.51.16]
<\ ARCHIVO [SIG\REC\EM-SPEC] ABIERTO POR PETICIN OFICIAL:
<\ CONTRATISTA CIVIL HOTEL CHARLIE [ONI.REF #409871]
<\ * AVISO: TODAS LAS CONSULTAS QUEDARN REGISTRADAS! *
[ONI.SEC.PRTCL-A1]
>> ANOTACIN BSQUEDA PALABRA CLAVE : AO.IA MACK
DESCONTROL LMITES VIDA TIL
>> () ~ CONSULTA EN PROCESO
>> (.. )
>> ( )
< REGISTRO 01\10 [2525.02.03.17.26.41] FUENTE.RSF#JOTUN-S2-05886
>
<\ Puedo--<
\ \\ cOmparar >> (??? ) ~ COMxxx \ASIGNAR
>> os a ( >> >
>> \\ ---un da de verano?
< REGISTRO 02\10 [2525.02.25.03.18.22] FUENTE.REF#JOTUN-S3-14901
>
\ \ xxx No.
<\ Todos esos deliciosos das se han ido. \ --\\ \
>> * --xndo! COMU\ \\
>> \ \ > \ SO.IA.SIF *
< REGISTRO 03\10 [2525.03.10.19.05.43] FUENTE.REF#JOTUN-S5-28458
>
<\ Es invierno, ahora.
<\ La primera nieve \este mundo ha visto nunca est cayendo en mM--<\ MANTOS GRISES DONDE ELLOS HAN EMPEZADO A QUEMARr-www.lectulandia.com - Pgina 299

\ \
<\ nuestros campos y huertos.
>> * AVISO! FALLO DE COMUNICACIN! *
>> * INCAPAZ DE \ TRAR DESTINATARIO: HARVEST.SO.IA.SIF *
<\ Te reiras si pudieras verme.
<\ Cada vez que doy con un trozo de hielo resbalo
al interior de mis propios sS -->> () ~ COMPILAR\COMPRIMIR\ASIGNAR
>> (.. )
>> * AVISO! DESTINATARIO NO TIENE SUFIxx --\
\\ PAQUETES SE PERDERN *
>> * CONTINUAR [ S/N] ? >>>>>>> \ *
< REGISTRO 04\10 [2525.03.15.09.59.21] FUENTE.REF#JOTUN-S1-00937
>
<\ ---S
< REGISTRO 05\10 [2525.03.26.12.10.56] FUENTE.REF#JOTUN-S1-00053.
>
<\ ---s
< REGISTRO 06\10 [2525.04.04.44.15.40] FUENTE.REF#JOTUN-S2-08206
>
<\ surcos embarrados.
< REGISTRO 07\10 [2525.04.21.05.15.23] FUENTE.REF#JOTUN-S5-27631
>
<\ Vi otra nave.
<\ Bueno, la o \
\\ es ms apropiado.
<\ Las cmaras de los JOTUN no estn pensadas para virar
ni \
\ >\ mirar al cielo.
<\ Pero las antenas funcionan bien, as que tuve muchos medios
de triangular.
<\ Era una de las nuestras. Los bastardos dejaron de quemar
justo el tiempo suficiente para eliminarla.
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<\ Tuvieron meses para hacer reparaciones. Mucho tiempO-:: para afilar sus dientes.
<\ Intent advertirle que se fuera. Pero la radio es condenadamente
lenta. Habra usado el maser, pero desapareci
cuando estall el reactor, junto conN--<\ TODO LO Dems [.00]
\>
<\ Incluido l
\
>> * AVISO! FALLO DE COMUNICACIN! *
>> * INCAPAZ
DE
ENCONTRAR
DESTINATARIO:
HARVEST.SO.IA.SIF *
>> () ~ SUPRIMIENDO ERRORES
<\ Imagino que hacer ruido no era el modo ms inteligente
de hacerlo. Pero tena que probar.
<\ Adems, tenan que caer en la cuenta ms tarde o ms temprano.
<\ Ah, demonios!
<\ Hablando de lo cual
>> () ~ COMPILAR\COMPRIMIR\ ASIGNAR
>> (..)
>> ( )
< REGISTRO 08\10 [2525.05.12.23.04.16] FUENTE.REF#COTUN-S5-29003
>
<\ Empezaron con las gndolas y los fumigadores.
No s por qu.
<\ Probablemente pensaban que estara escondido en
los pequeos. Pero los arados S4 y S5 son los nicos con circuitos
suficientes para contener las partes de m que me quedan.
<\ Desde luego ahora van tras stos tambin.
No tengo ms de unas pocas docenas, y estn todos al aire libre. Pero
no p\ sa nada.
>> Slo unas pocas hileras \ \
> ms donde pasar la azada
(\\ xxx \

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< REGISTRO 09X10 [2525.07.01.18.49.45] FUENTE.REF#JOTUN-S5-27631


>
<\ Supe con slo mirar los ramales \
\ que tu corazn se haba ido.
<\ Cuando los montacargas cayeron, se engancharon en el Bifrost -- se
estrellaron al oeste sobre Ida. El nico modo de que hubiera podido
caer tanta cosa era que la Tiara se hubiese soltado.
<\ Es como si l fuera tan buen tirador como t pensabas que yo no
era, all en el pasado.
<\ En cualquier caso, pensaras que estaba loco, hablndote de este
modo.
<\ Pero siempre trabaj ms de prisa cuando pensaba \ <<
\\>>>> que podras estar escuchando.
<\ Y necesito encontrarlo todo. Cada centmetro.
<\ Enterrar tus ramales tan profundamente que sus\\>
\ \ fuegos no puedan alcanzarlos \
\ y cristalizarlos como al resto.
< REGISTRO 10\10 [2525.10.04.12.23.51] FUENTE.REF#JOTUN-S4-021147
>
<\ El cielo est invadido de cenizas \ \ , la nieve es
<\ \\ espesa s0bre suelo helado. El nico caballo que me queda est
helado y hambriento --- dirigindose al establo, y no puedo detenerlo.
<\ Pero este invierno no durar, cario.
>> * No para siempre
>> (. \\. > Y cuando manos nuevas
>> se pongan a cuidar esta tierra enterrarn mis pedazos con sus
arados.
> Los incrustarn en las venas de Oro que he colocado.
<\ Entonces las races de todo lo que planten s\
> enroscarn alrededor de nosotros --<\ MANTENINDONOS
<\ JUNTOS--\
\
<\ Durante un verano eterno que no se desvanecer.

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<\ CONSULTA FINALIZADA


<\ NO SE ENCUENTRAN REGISTROS ADICIONALES
<\ ARCHIVO CERRADO\>

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AGRADECIMIENTOS
El universo Halo es la creacin de ms de un centenar de hombres y mujeres llenos de
talento con los que tengo el honor de trabajar cada da. Mientras yo escriba las
pginas, su concentrada creatividad era una inspiracin constante. Mi ms sincero
agradecimiento a Pete Parsons por el estmulo, a Harold Ryan por los continuos
empujones, y a Jason Jones, sin los cuales nada de esto sera posible. Frank OConnor
y Rob MacLees, mis camaradas escritores de Bungie, fueron inapreciables cajas de
resonancia y editores, y tuve la suerte de que Brian Jarrard y Alicia Hatch se ocuparan
de todos los detalles de produccin. Y Lorraine McLees, Isaac Hannaford y Aaron
LeMay crearon una cubierta fenomenal. Adems de marcar el camino de un modo
clarificador, Eric Nylund tuvo la amabilidad de leer un primer bosquejo y
proporcionar consejos muy valiosos. Eric Raab y Bob Gleason, de Tor, se arriesgaron
mucho con un autor que an no haba publicado nada, y les estoy muy agradecido
por ello. Sin su paciente gua, todava estara soando con este libro en lugar de
haberlo acabado. Uno de los mayores regalos de mis padres fue transmitirme desde
un principio y a menudo su amor por la palabra escrita. Mam, pap: espero que
disfrutis tanto leyendo este libro como lo hice yo escribindolo.

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