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Wiebe Bijker: "La tecnologa tiene

que encajar en la sociedad"


De paso por Buenos Aires, uno de los fundadores de la nueva sociologa de la tecnologa, el
holands Wiebe Bijker, habl con sobre esta disciplina que impulsa la participacin
ciudadana en el debate sobre el desarrollo tecnolgico. "No se pueden reducir las decisiones a
cientficos y polticos", sostiene.
Por: Bruno Massare

APERTURA. "Tenemos que dejar de pensar en trminos de expertos y no expertos, y comenzar a hablar de
diferentes tipos de conocimientos", sostiene Bijker.

Algunos colegas dicen que sigo siendo un ingeniero por mi forma de abordar los
problemas y que simplemente cambi mi objeto", sostiene Wiebe Bijker (58),
considerado uno de los fundadores de la nueva Sociologa de la Tecnologa, con
respecto a la herencia de su formacin previa. El investigador holands, director
del Departamento de Ciencias Sociales y Tecnologa en la Facultad de Artes y
Cultura de la Universidad de Maastricht y terico de una disciplina enfocada en
cmo la sociedad y la tecnologa se moldean mutuamente, estuvo por primera vez
en Buenos Aires para la Primera Jornada Internacional de Estudios sobre
Tecnologa y Sociedad, organizada por el Instituto de Estudios sobre la Ciencia de
la Universidad de Quilmes.
Bijker, que toca el clarinete en una orquesta de vientos y que como buen holands
suele salir a navegar tiene una pequea embarcacin de 1936, ha desmenuzado desde la perspectiva del constructivismo social el desarrollo de
tecnologas que van desde la bicicleta y el plstico conocido como baquelita hasta
aspectos ms amplios, como sistemas de irrigacin en India y el rol de grupos de
mujeres en el sistema pblico de viviendas en Holanda.
En los ltimos aos, Bijker ampli el espectro de sus intereses y se involucr en

comits de asesoramiento al gobierno en tpicos como biotecnologa y nanotecnologa. Este mes, el investigador public La paradoja de la autoridad cientfica
(MIT Press, en ingls), donde analiza la prdida de influencia de los cientficos y la
vigencia de ciertas instituciones acadmicas, a la vez que propone nuevas
alternativas para democratizar las decisiones sobre ciencia y tecnologa.
-Usted ha criticado que los investigadores en ciencias sociales no intenten
que sus trabajos se traduzcan en polticas. A la vez, ha dicho que se senta
seguro trabajando en la universidad y que cuando sali de all las cosas se
volvieron muy diferentes, que debi "ensuciarse las manos" y que por eso
ha recibido crticas de colegas. Sigue pensando que vale la pena hacerlo?
-Creo que hay que intentar involucrarse ms all del paper . Es claro que muchos
cientficos se volveran extremadamente infelices si tuvieran que interactuar con
polticos o participar de comits o asesoras. Y est bien, que se queden entonces
en la biblioteca, detrs del escritorio y de la computadora. Pero creo que los
grupos de investigacin deberan intentar abarcar todo el espectro de actividades.
Eso incluye tratar de resolver problemas de la sociedad y relacionarse de alguna
forma con la poltica. En mi caso particular, tuve que tomar conciencia de que
habr colegas que se mostrarn crticos frente a lo que hago fuera de la
universidad. Si me involucro con el gobierno holands, si participo de un comit de
nanotecnologa, tengo que ensuciarme las manos, pero no estamos hablando de
mentir, sino en el sentido de que tengo que saltear las notas al pie de mis textos y
formular las cosas en trminos que los polticos y quienes no son especialistas en
nanotecnologa puedan comprender. Cuando vuelvo a la universidad y hago
alguna presentacin, aparecen quienes me dicen "Cmo justamente vos pods
haber sido capaz de decir eso!". Es como si estuviera bajo un monitoreo de mis
colegas, pero es un precio que vale la pena pagar.
-Por qu cree que nuestra cultura tecnolgica es del siglo XIX y necesita
ser actualizada?
-En nuestra sociedad actual, la ciencia y la tecnologa son tan importantes que
permiten hacer cosas que antes resultaban imposibles en aspectos como movilidad, comunicaciones, salud o produccin de alimentos, pero al mismo tiempo
presentan riesgos. Debemos lidiar con problemas que antes no existan y mi punto
es que necesitamos pensar en forma creativa sobre cmo mejorar el proceso de
toma de decisiones para que sea lo ms democrtico posible. La nanotecnologa
seguramente aportar grandes beneficios en salud y en otras reas, pero si
pensamos en la toxicidad que pueden tener ciertas nanopartculas, vemos que hay
desarrollos cuyos efectos no estn suficientemente estudiados y que conllevan
riesgos. Son decisiones importantes como para dejar que las tomen slo los
cientficos. Por eso tenemos que experimentar con mejores prcticas de
consenso, dejar de pensar en trminos de expertos y no expertos, y comenzar a
hablar de diferentes tipos de conocimientos. En medicina, por ejemplo, los
pacientes tienen un conocimiento diferente, pero no por eso menor al de los
mdicos, porque experimentar una cierta enfermedad no es algo que est en los
libros.

-En una de sus investigaciones destaca la influencia que logr un grupo de


mujeres en el diseo de viviendas pblicas en Holanda. Es un buen ejemplo
de participacin?
-S, en Holanda es comn que en muchas municipalidades haya comits formados
exclusivamente por mujeres y hubo un caso en que 60 aos atrs uno de estos
grupos dijo: "Paren, ac estn estos arquitectos hombres diseando casas y no
tienen idea sobre cmo se vivir ah". Sin ser arquitectas o ingenieras, ellas tenan
la experiencia de estar todo el da en una casa y lograron introducir
modificaciones, a veces cosas menores, como la forma en que se abre una puerta
o donde estn los interruptores de luz. En ocasiones hubo cambios ms radicales,
como en la distribucin de los ambientes. Hasta hoy estos grupos asesoran en el
diseo de las casas, pero recin en el ltimo tiempo el gobierno ha reconocido su
trabajo y ha comenzado a apoyarlas.
-Qu sucede cuando el resto de la poblacin no quiere involucrarse? Usted
mismo ha reconocido que, pese a la inversin realizada por el gobierno
holands para estimular la discusin sobre nanotecnologa, la participacin
ha sido escasa.
-Es un desafo, pero la otra alternativa es todava peor: no hacer nada porque la
gente no est interesada y entonces reducir la toma de decisiones a discusiones
entre cientficos y polticos. Hay que tener en cuenta que la tecnologa avanza a
veces hasta un punto donde ya se hace ms difcil volver hacia atrs, y si recin
entonces aparece alguien que dice "por qu no me preguntaron?", puede ser
todo ms difcil. Hay que tratar de lograr un verdadero dilogo y que la informacin
sea clara. En el comit de nanotecnologa del que participo vamos a financiar a
grupos que quieran organizar su propio conocimiento, que quieran adquirir su
propia experiencia para luego decidir. Es algo riesgoso, porque posteriormente
una buena parte de la poblacin puede decir: "No queremos la nanotecnologa,
queremos otra cosa".
-En el caso de la simplificacin de temas complejos, como en el caso de la
nanotecnologa, no se corre el riesgo de que se pierda contenido al punto
de que cada grupo termine hablando de algo distinto?
-Las traducciones nunca son inocentes. Siempre algo se pierde y aparecen
dimensiones polticas. Pero tambin se gana algo en esa traduccin, porque se
agregan otros elementos. En parte es una simplificacin en cuanto a aspectos
tcnicos, pero a la vez es un proceso de enriquecimiento que la discusin se lleve
a una mesa con usuarios, con pacientes, con polticos, porque todos estos actores
pueden hacer aportes valiosos.
Gnero y valores
-Algunos de sus trabajos han sido sealados como el punto de inicio de la
nueva Sociologa de la Tecnologa. Cmo considera que ha evolucionado
esta disciplina?
-Sigo creyendo que se trata de una excelente forma de comprender mejor cmo la

tecnologa es desarrollada, es decir, el proceso que lleva a lo que solemos llamar


una "invencin" pero que no termina en eso, y nos permite entender por qu
algunas tecnologas parecen funcionar en un sentido puramente tcnico, pero
luego fracasan cuando son insertas en la sociedad. O bien cuando una tecnologa
parece inferior, al menos segn la opinin de algunos especialistas, y termina
siendo exitosa. Muchos investigadores han aplicado la perspectiva constructivista
de la Sociologa de la Tecnologa para estudiar un amplio espectro de cosas,
desde la fabricacin de instrumentos musicales hasta el diseo de playas en
Australia. Otro aspecto interesante es la ampliacin de la agenda, y ya no analizar
plsticos o dispositivos electrnicos, sino tambin lo que denominamos
tecnologas sociales: estandarizaciones. Las estandarizaciones son tecnologas
sociales que disciplinan y que empujan tanto a las personas como a las mquinas
hacia un mismo marco conceptual, y la mayora de las veces solemos estar
conformes con eso, porque la estandarizacin de la electricidad me permite usar
mi computadora en cualquier enchufe en Holanda, pero tambin nos disciplina y, si
no sigo las reglas, como tener un adaptador cuando vengo a la Argentina, entonces uno est en problemas. El tratamiento de estas cuestiones se ha extendido
en parte gracias a la Sociologa de la Tecnologa.
-Los estudios relativos a cuestiones de gnero han ocupado parte de la
agenda del anlisis sociolgico de la tecnologa. Cul es la relevancia de
este vnculo?
-Creo que es un campo relevante, porque en muchas sociedades de diversas
culturas se advierten grandes diferencias entre la posicin que ocupan las mujeres
y los hombres. Esa razn y la injerencia que tienen la ciencia y la tecnologa en las
sociedades actuales hacen que sea vlido estudiar cmo la tecnologa afecta las
relaciones de gnero, porque puede servir para solucionar alguno de esos
problemas. Y hay otra razn: la tecnologa no suele tener un solo significado, sino
que funciona diferente de un grupo social a otro. Debemos entender que la
tecnologa no es neutra.
-Usted analiz en forma comparada el manejo de las inundaciones en
Holanda y en Estados Unidos, donde parece haber una diferencia que
sobrepasa lo tecnolgico y que tiene que ver con aspectos culturales...
-Algunas tecnologas encajan mejor en algunas sociedades que en otras. Despus
de las inundaciones causadas por Katrina en Nueva Orleans en 2005, los estadounidenses vinieron a Holanda a estudiar cmo hacamos para mantenernos a
salvo del agua con un sistema de diques y diversas construcciones. Pero es muy
ingenuo pensar que algo que funciona en un lugar automticamente lo har en
otro. Holanda ha estado combatiendo el agua por ms de mil aos y es algo que
est profundamente presente en la cultura de la poblacin. Los comits del agua
estn entre las instituciones democrticas ms antiguas de Europa y creo que all
reside una de las razones por las que el sistema funciona bien, ms all de los dispositivos en s mismos. Tenemos un nivel en que la tecnologa debe funcionar, en
trminos fsicos, de mecnica, de qumica. El segundo es el aprendizaje social:
tiene que encajar correctamente en la sociedad, tiene que ser manejable. Pero
hay una tercera capa que tiene que ver con valores, donde debe haber una

conexin con la cultura y las creencias de una sociedad. En el caso de proyectos


como los de prevencin de inundaciones, si no se trabaja en los tres niveles difcilmente las cosas funcionen.
-Por qu sostiene que hay una tendencia en el mundo actual a no confiar en
los cientficos?
-Se han generado sentimientos contradictorios con respecto a la actividad
cientfica, una suerte de doble imagen. Por un lado, permanece la idea del
cientfico benefactor, que da a la sociedad soluciones para la salud o para producir
ms alimentos. Por el otro, muchos ven al cientfico como a un creador de
"frankensteins" y sujeto a intereses comerciales. La mayora de la gente,
dependiendo del debate en cuestin, ve una cara u otra. La gran diferencia con
respecto a 50 aos atrs es que la ciencia por entonces tena una autoridad que
no era desafiada. Si el doctor o el cientfico decan algo, no haba un
cuestionamiento. Eso ha cambiado radicalmente, como pasa con la cuestin
climtica y por ah pasa uno de los ejes de mi nuevo libro, donde analizo la paradoja dada por el hecho de que la ciencia ha perdido autoridad, pero a la vez
resulta increble cmo hay instituciones que mantienen un predicamento casi
incuestionable, como algunas academias cientficas. La respuesta, a grandes
rasgos, es que si uno mira bien lo que hacen estas instituciones se relaciona en
buena parte con procesos de negociaciones, alianzas y lobby poltico, lo que les
permite mantener su poder de influencia. Sin embargo, hacia afuera siguen
mostrndose como algo casi inmaculado, dedicado puramente al asesoramiento
cientfico racional y objetivo. Pero, en verdad, hay mucha construccin social
detrs de esa pantalla.
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La construccin de la biblioteca
Para Dunlop y otros protagonistas de los neumticos con aire, stos significaban
originalmente una solucin al problema de la vibracin. Sin embargo, el grupo de
ciclistas deportivos no aceptaba que fuese un problema. La vibracin presentaba
slo un problema a los (potenciales) usuarios de bicicletas con ruedas bajas. Tres
grupos sociales importantes estaban, por lo tanto, en contra de los neumticos con
aire. Pero entonces los neumticos con aire fueron colocados en una bicicleta de
carrera. Cuando, por primera vez, los neumticos fueron utilizados en un circuito
de carrera, su entrada fue saludada con una risa burlona. Sin embargo, fue
silenciada rpidamente debido a la alta velocidad alcanzada. La bicicleta
soprepas a todos sus rivales y muy pronto se debi dar ventaja a las bicicletas
con ruedas altas si entraban en la competencia conductores con ruedas bajas y
neumticos con aire. Luego de un corto perodo, ningn corredor con pretensiones
dud en competir con otra cosa. Qu haba pasado? Con respecto a dos grupos
importantes, los deportistas y el pblico en general, la clausura se haba
alcanzado, pero no convencindolos de la posibilidad de usar los neumticos con

aire de acuerdo con su significado como dispositivo antivibratorio. Podra decirse,


pensamos, que el significado de los neumticos con aire fue traducido para
constituir una solucin a otro problema muy distinto: el problema de ir lo ms
rpido posible.
De: "La construccin social de hechos y artefactos", Wiebe Bijker y Trevor Pinch,
en "Actos, Actores y Artefactos" (UNQ).
Bijker Bsico
Delft, Holanda, 1951, ingeniero y sociologo
Tras graduarse como ingeniero en la Universidad de Delft se doctor en
Sociologa e Historia de la Tecnologa (Universidad de Twente). Junto con Trevor
Pinch organizaron el seminario que dio lugar a la publicacin del libro "La
construccin social de los sistemas tecnolgicos" (MITPress, 1987), sealado
como el texto fundacional de la nueva sociologa de la tecnologa. Dirige el
Departamento de Ciencias Sociales y Tecnologa en la Facultad de Artes y Cultura
de la Universidad de Maastricht.