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Universidad Nacional Abierta

Direccin de Investigaciones y Postgrado

CAPTULO I
BASES
CONCEPTUALES

Garca Aretio, L (2001). La educacin a distancia: de la


teora a la prctica. Espaa: Ariel Educacin
(Compilacin con fines instruccionales)

BASES CONCEPTUALES

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CAPTULO 1
BASES CONCEPTUALES
A lo largo de este libro se va a hablar (escribir) en abundancia sobre
educacin y enseanza abiertas y a distancia, o de lo que es la meta de esos
procesos, el aprendizaje abierto y a distancia. Evidentemente, para llegar al fin
principal, al aprendizaje, se precisan instituciones, equipos y personas que diseen,
desarrollen y controlen determinados procesos que ayuden a los estudiantes a
alcanzar sus expectativas. Pues bien, aun siendo conscientes de que no es lo mismo
educar que ensear -podemos ensear a robar y no estamos educando-, como toda
educacin s exige que alguien o algo ensee, vamos a referimos en este captulo a
la educacin o enseanza a distancia.
El evidente inters suscitado por esta modalidad de estudios ha provocado
que en los ltimos aos haya sido cuantiosa la literatura generada tratando de
encontrar la definicin que recogiese la esencia de esta diferente forma de educar. Y
ello porque la enseanza abierta y a distancia es una expresin imprecisa a la que
se pueden atribuir y de hecho se atribuyen muy diversos sentidos, como ya sealaba
McKenzie hace ms de dos dcadas (1979), sin imaginar el bosque terminolgico
que se avecinaba al principio del nuevo siglo.
Y esa imprecisin se produce cuando dos o ms interlocutores se refieren a
una determinada realidad y le estn aplicando sentidos o significados diferentes. No
hay forma de entenderse. Una buena clarificacin que trate de definir o precisar el
contenido de los conceptos o trminos que pueden centrar un determinado dilogo,
lectura, audicin, visionado, etctera ser una buena baza para evitar confusiones e
incertidumbres y un requisito para la bsqueda del rigor intelectual.
En toda definicin pretendemos recoger de una manera breve los rasgos
bsicos gracias a los cuales distinguiremos una realidad, un trmino o un concepto
de otros que pudieran ser ms o menos afines. Se trata de trazar el contorno, los
lmites de esa realidad, expresndolos con el menor nmero de palabras posibles,
pero sin perder los trazos fundamentales con el fin de que el interlocutor, lector, etc.,
entienda lo que queremos decir al ex-

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presarnos con determinadas palabras. De otra forma, podran advertirse realidades


diferentes expresadas con el mismo trmino.
No es fcil, por eso, definir. En ocasiones, para llegar a esa conceptualizacin,
utilizamos demasiados vocablos que pudieran ser propios de otros niveles de
explicacin de la idea definida. Y todo esto ocurre con enseanza a distancia. No
estamos hablando de entes lgico-matemticos que tienen una clara estructura
racional, ni de realidades naturales, ni de hechos histricos. La enseanza a
distancia de hoy no es la misma que de hace 150 aos, cuando naca, ni la misma
de la dcada prxima. Ni siquiera se entiende de la misma manera en diferentes
contextos geogrficos o institucionales en la poca actual.
Pues bien, aunque somos conscientes de que nos vamos a referir a una
realidad mvil y multifactica, no vendr mal delinear los rasgos fundamentales que
nos permitan saber en cualquier momento a qu nos referimos y qu estamos
mencionando al utilizar este concepto: educacin a distancia. sa es la finalidad de
todo este captulo.
1.La dificultad de una definicin
En cada rea geogrfica, en cada nivel, mbito, circunstancia, etc., podra
decirse que educacin a distancia es aquello que hacen los que educan a distancia y
aprendizaje a distancia, lo que hacen quienes aprenden a. distancia. Poco
aportaramos con esa respuesta. La pregunta inmediata sera la de qu
caractersticas, cualificaciones o desarrollos prcticos comporta ser educador a
distancia y qu conducta desarrolla quien aprende a distancia. E incluso contestando
a esto, la respuesta quedara incompleta porque el diseo, desarrollo, control y
revisin de los programas supone mucho ms de lo que entendemos que desarrollan
profesores y aprendices.
La dificultad de encontrar una definicin de educacin (o enseanza)1 a
distancia, universalmente aceptada, es grande debido a diferentes factores. Han
sido muchos los tericos que se han acercado a este reto y muchos de ellos
abandonaron el intento (Schofield, 1972). Ni siquiera todos entienden el trmino
distancia de similar forma.2 Existen, por otra parte, gran diversidad de propuestas
metodolgicas, estructuras y proyectos de aplicacin de esta modalidad de
enseanza en funcin de factores tales como:

La concepcin filosfica y terica de educacin a distancia de que se


parta.

. Repetimos que no entramos a matizar las importantes diferencias entre estos dos conceptos.
La razn es la de que en el estudio comparado de autores, al que posteriormente hacemos referencia,
stos han utilizado indistintamente los dos trminos.
2. Aunque para algunos s, para la mayora no tiene por qu estar la sede de la institucin de
enseanza a distancia fsicamente alejada del estudiante

BASES CONCEPTUALES

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Los apoyos polticos y sociales con que se cuente.


Las necesidades educativas de la poblacin mal o escasamente
cubiertas por el sistema convencional.
El grupo destinatario.
Los recursos tecnolgicos de que pueda disponerse.
El modelo institucional que se pretenda implantar (unimodal, bimodal,
centralizado, descentralizado, con o sin tutora presencial...).
El mayor o menor protagonismo de: sesiones presenciales, correo
postal, telfono, material impreso, radio, televisin, audio, vdeo,
Internet...
El desarrollo de los medios de comunicacin y de las nuevas
tecnologas de la informacin.

La evolucin vertiginosa de esta forma de ensear ha llevado a considerables


cambios en su metodologa y en el uso de materiales, medios y estructura, aspecto
poco frecuente en el mundo educativo ordinario, donde los cambios, cuando se
producen, lo hacen con extremada lentitud.
2. Aprendizaje a distancia frente a aprendizaje abierto
Iniciamos nuestro recorrido terminolgico tratando de enfrentar dos conceptos
muy debatidos en los ltimos lustros distancia-abierta y poniendo el nfasis en el que
aprende, ms que en el que ensea. En efecto, en los ltimos aos se viene
utilizando ms el trmino aprendizaje que enseanza. Keegan (1998) seala que con
la denominacin aprendizaje a distancia (distance learning) se viene a representar
que:

Lo importante es el estudiante y sus necesidades.


De acuerdo con la literatura educativa de los ltimos lustros, el centro de la
preocupacin est en el que aprende y no en el que ensea.
El docente acta ms como facilitador, diseando junto al estudiante su propio
itinerario de aprendizaje.
El nfasis se pone en la calidad y cantidad de los aprendizajes adquiridos,
ms que en la estructura institucional.

Con el concepto open learning (aprendizaje abierto) se trata de diferenciar los


procesos de enseanza-aprendizaje recintual de los que acaecen fuera de las aulas,
concediendo a los estudiantes mayor autonoma y autodireccin en su aprender.
McKenzie (1979: 17) ya matizaba entonces el concepto de enseanza abierta, usado
en el Reino Unido para calificar a la Open University, considerndola como mano
abierta, abierto de par en par, casa abierta. En contraste con cerrado, abierto
sugera la reduccin o supresin de restricciones de ingreso, exclusiones y
privilegios. El nombre de la Open University Britnica (inicialmente denominada Uni-

LA EDUCACIN A DISTANCIA

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versity of the Air) se justificaba hace treinta aos por los argumentos siguientes
(Open University, 1971):

Por la falta de requisitos en la inscripcin de los estudiantes (inscripcin libre,


todos pueden acceder).
Por la ausencia de campus universitario (lugar libre y no nico para aprender).
Utilizacin de todos los medios de comunicacin para educar (mtodos libres
y variados modos de aprender).
Adquisicin de competencias y experiencias necesarias, as como otras a las
que pueda llegar la inteligencia (ideas libres, acceso a las diversas teoras y
doctrinas libres).

A estos argumentos podramos agregar los de autonoma en la eleccin de


objetivos, contenidos y evaluacin por parte del alumno, as como la flexibilidad en el
tiempo y en el espacio.
Existen autores que han dedicado bastantes trabajos a diferenciar las
denominaciones abierta y distancia. Vienen a considerar la educacin a distancia
como un modo de entrega de la enseanza, mientras que la educacin abierta
sugiere cambios estructurales. Una institucin a distancia, en este caso, puede ser
una institucin abierta, pero no necesariamente. La educacin abierta hara mencin
a cambios estructurales que pueden comportar diferentes formas de aperturas: de
lugar, tiempo, contenidos de aprendizaje, formas de aprender, etc. Una institucin de
enseanza a distancia, en este contexto, puede ser cerrada (Dewal, 1986).
En realidad, el rasgo ms caracterstico del adjetivo abierta es el de ausencia
de requisitos para el ingreso de los alumnos. Es cierto que esta circunstancia se
viene cumpliendo hoy en un porcentaje reducido de las instituciones de enseanza a
distancia que imparten estudios reglados u oficiales.
Si relacionamos el concepto educacin a distancia con el de aprendizaje
abierto considerndolos como complementarios, Rumble (1989) apunta que estos
dos trminos no se suelen usar de forma precisa. Segn este autor, educacin a
distancia es un mtodo de educacin que difiere del de la educacin presencial,
mientras que el aprendizaje abierto describe la naturaleza de la educacin ofrecida,
sea sta presencial o a distancia. En otro trabajo posterior, el mismo Rumble (1991)
seala que el rasgo de apertura no tiene intrnsecamente nada que ver con la
educacin a distancia que es moralmente ambivalente ya que, por ejemplo, puede
promover tanto aprendizaje abierto como aprendizaje cerrado. A pesar de todo, este
autor considera que los dos conceptos tienen un cierto nmero de caractersticas
comunes.
En el Memorndum sobre la enseanza abierta a distancia en la Comunidad
Europea (COM 91/388 final, Bruselas, 12-11-1991) se opta por denominar a esta
forma de ensear enseanza abierta a distancia. Se seala que con la expresin
enseanza abierta se indica cualquier forma de aprendi

BASES CONCEPTUALES

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zaie dotada de una flexibilidad que la haga ms accesible a los estudiantes, que los
cursos facilitados tradicionalmente en los centros de educacin y formacin. Esta
flexibilidad puede resultar del contenido del curso y de la forma en que est
estructurado, del lugar, modo y tiempo en que se realiza del medio utilizado, del ritmo
que sigue el estudiante, de las formas de apoyo especial disponibles y de los tipos
de evaluacin ofrecidos.
En el citado Memorndum se define la enseanza a distancia como cualquier
forma de estudio que no se encuentre bajo la supervisin continua o inmediata de
tutores, pero que no obstante cuenta con la orientacin planificacin e instruccin de
una organizacin de asistencia educativa En la enseanza a distancia existe un gran
componente de aprendizaje independiente o autnomo y, por tanto, depende en gran
medida del diseo didctico del material que debe sustituir a la interactividad entre
estudiante y profesor en la enseanza normal cara a cara.
Podramos estar de acuerdo con la apreciacin del concepto de open learning
(aprendizaje abierto) que nos ofrece Pantzar (1995: 449) tras analizar diferentes
estudios en tomo al tema (Hodgson y otros, 1990, Bynner, 1992; Kember y Murphy,
1990; Lewis, 1988), del que tambin podemos intuir las diferencias con el de
aprendizaje a distancia:
El aprendizaje abierto se refiere a estudios en un ambiente de aprendizaje flexible,
formal o informal (no Formal), donde un estudiante tiene la libertad de eleccin y la
oportunidad de determinar las metas de su aprendizaje y de resolver las cuestiones
relativas al tiempo y lugar de estudio adems de las de la programacin. El estudiante
debe tener la oportunidad de controlar sus estudios y de recibir retroalimentacin en la
forma que l desee (el subrayado -agregado- es nuestro al integrar en el termino
informal lo que nosotros entendemos como no formal).

Esa libertad de eleccin a la que hace referencia Pantzar puede glosarse en la


capacidad de los estudiantes para tomar decisiones en todo lo referente a su
aprendizaje (Lewis y Spencer, 1986):

Si se realizar o no; qu aprendizaje (seleccin de contenidos o destrezas).


Cmo (mtodo, medio, itinerario).
Dnde aprender.
Cundo aprender (comienzo y fin, ritmo).
A quin recurrir para solicitar ayuda (tutor, compaeros, otros profesores...).
Cmo ser la valoracin del aprendizaje (y la naturaleza del feedback
proporcionado).
Aprendizajes posteriores, etc.

Reconocemos que en la mayora de los mbitos de estudio vienen


considerndose similares e intercambiables los trminos aprendizaje (en-

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LA EDUCACIN A DISTANCIA

seanza-educacin) abierto/a y aprendizaje (enseanza-educacin) a distancia


(Kember y Murphy, 1990). Aunque conviene apuntar, con estos mismos autores, que
son bastantes los investigadores que han considerado a la educacin a distancia
como un subconjunto del aprendizaje abierto. Bien es verdad que slo en el caso de
que consideremos al aprendizaje abierto desde una perspectiva muy amplia y
referido a las distintas modalidades de educacin (formal, no formal e informal). En
este caso, la educacin a distancia representara una de las oportunidades ofrecidas
de organizacin de los estudios. En realidad, insistimos, se trata de una forma de
provisin de educacin, que es bastante neutral, por lo que tanto puede ser abierta
como cerrada.
Diversos autores y numerosos documentos, sobre todo provenientes de la
Unin Europea, han tratado de conjugar los campos distancia y abierta/o
agrupndolos en una sola denominacin, enseanza/aprendizaje abiertos y a
distancia (Thorpe, 1995). Esta denominacin integradora bajo un mismo ttulo de los
dos trminos choca con las concepciones tericas de algunos estudiosos. Veamos,
podramos conjugar las dos dimensiones de apertura y distancia de la siguiente
manera, segn prevalezca una u otra o ninguna de las dos (Hoeben, 1993):
Provisin de cursos donde se consideran simultneamente ambas J
dimensiones.
Provisin de cursos en los que predomina una de las dos.
Provisin de cursos en la que no se considera ni la distancia ni la
apertura.
Dependiendo de la definicin terica que adjudiquemos al aprendizaje abierto
y a distancia (AAD), puede prevalecer ms una dimensin que la otra. Estaramos
hablando de un continuum de ms o menos distancia o mas o menos apertura.
Algunas concepciones podran usar una o las dos dimensiones de forma rigurosa y
otras las pueden usar de forma ms flexible. Este ltimo es el caso de la experiencia
de la UNED de Espaa que ofrece en la actualidad un Mster en Enseanza y
Aprendizaje Abiertos y a Distancia (EAAD): www.uned.es/master-eaad. Esta
denominacin, que recoge los dos trminos, mejor, cuatro: ensear, aprender,
apertura y distancia, lo hace con una interpretacin flexible, sobre todo, de los dos
conceptos aqu discutidos, as, interpreta de forma rigurosa la nocin de distancia y
de forma ms flexible el de apertura.
Y ello porque, aunque los alumnos disponen de libertad para controlar sus
estudios en cuanto a tiempo, espacio, ritmo de aprendizaje y recepcin de
realimentacin en forma y manera deseada, no disponen de libertad, por ejemplo, en
cuanto a la admisin, sta es cerrada y limitada a unos requisitos acadmicos
previos, ni en cuanto a determinados plazos de rendicin de pruebas de evaluacin.
En este sentido se pronuncia recientemente Holmberg (1999) al sealar que el
concepto de educacin a distancia debe tambin ser visto en relacin con el
denominado aprendi

BASES CONCEPTUALES

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zaje abierto, dado que al ser este ltimo entendido como acceso libre y eliminacin
de restricciones, ello es enteramente compatible con la educacin a distancia,
aunque esta apertura no es siempre caracterstica de la misma, sobre todo en
estudios formales de enseanza reglada, en los que la exigencia de una titulacin
previa suele ser requisito imprescindible.
3. Otras denominaciones
Adems de los conceptos de open learning y distance learning antes
abordados, la diversidad y complejidad de la educacin a distancia se ha reflejado en
la variedad de otras denominaciones que recibe en publicaciones especializadas,
segn pases y segn el sentido ltimo que el autor desea reflejar. Adaptamos e
interpretamos seguidamente algunas aportaciones al respecto de Keegan (1983: 2630) y Peters (1993: 11-16), que nosotros reinterpretamos en su momento (Garca
Aretio, 1994) y que ahora completamos con otras muchas surgidas posteriormente:

Correspondence education o correspondence study (educacin o estudio


por correspondencia). sta ha sido la denominacin que ms ha
perdurado, casi durante un siglo. La comunicacin postal define a esta
designacin mediante la que el docente ensea escribiendo y el alumno
aprende leyendo. La ms importante asociacin de centros educativos no
universitarios existente en Europa, la AECS (Association of European
Correspondence Schools), ha mantenido esta denominacin hasta el ao
1999, en que pas a denominarse European Council for Distance Learning
(EADL). Sin embargo, en 1926, cuando en Estados Unidos se cre el
National Home Study, ya en aquella poca, no se les ocurri denominarlo
National Correspondence Study.
Femunterricht (instruccin a lo lejos) palabra alemana que enfatiza la
separacin fsica de profesor y alumno sin posibilidades prcticamente
para la interaccin presencial. Instituciones nacidas en el siglo xix o
primera mitad del xx mantienen an este trmino en su designacin,
generalmente referido a estudios no universitarios.
Femstudium (aprendizaje a distancia en educacin superior). Es el trmino
alemn que se usa al referirse a los estudios universitarios.
Home study (estudio en casa). Mediante este concepto se est indicando
que el proceso de enseanza-aprendizaje no se produce en las aulas o
salas convencionales y s en el propio hogar, donde se generan una serie
de sentimientos agradables de privacidad y familiaridad, contrapuestos a
las fastidiosas experiencias de determinados centros presenciales donde
todos conocern que estamos estudiando y sabrn de nuestras
deficiencias y limitaciones. Esta terminologa es utilizada principalmente en
Estados Unidos.
Angeleitetes Selbststudium (autoestudio guiado). A la posibilidad de
aprender por s mismo, se le suma la de hacerlo con la gua de alguien que
puede ayudamos. En realidad es as buena parte del estudio que realizan
bastantes posgraduados, estudiar por s mismos con la espordica ayuda
de un profesor. El autoaprendizaje tiene la ventaja de que el individuo se
va forjando la capacidad de valerse por si mismo en otras circunstancias.
Zaochny (educacin a distancia). Con esta palabra designan los rusos esta
forma de ensear-aprender. Su etimologa nos lleva a traducirla por

LA EDUCACIN A DISTANCIA

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enseanza sin contacto ocular. Esta imposibilidad de ver personalmente al


profesor es lo que distinguira esta forma de ensear.
Study withou leaving production (estudiar sin dejar de producir) La
caracterstica que destacan los que as designaron a la educacin a
distancia es la posibilidad que tiene el estudiante de mantener sus ritmos
de produccin mientras aprende. En la antigua URSS se valoraba esta
expresin. Es la forma ms directa de sealar las ventajas econmicas de
esta enseanza y la ligazn -de carcter ideolgico de estudio y trabajo,
teora y prctica.
Guided didactic conversation (conversacin didctica guiada) Se refuerza
en esta frase el sentido de relacin entre docente y alumno. Ya nos
reriremos en otra ocasin a esta teora o modelo de Holmberg (1985).El
dialogo, la comunicacin, es imprescindible en educacin. Tambin lo es
en la enseanza a distancia, por eso se refuerza con esta frase, ms que
el sentido de las diferencias con la enseanza presencial, las similitudes
que con ella tiene la formacin a distancia. Se resumira diciendo que sin
establecer ese dilogo o conversacin, no existira educacin, ni siquiera a
distancia.
Two-way communication in distance education (comunicacin bidireccional
en educacin a distancia). Esta designacin refuerza el sentido de la actual
educacin a distancia. Nunca comunicacin unidireccional y soledad del
estudiante con su material, siempre comunicacin, al menos, en doble
sentido (podra ser multidireccional) que evite ese aislamiento. Es evidente
que muchas experiencias de educacin a distancia an se basan en la
comunicacin de una sola va.
Independen! study (estudio independiente). Se trata de destacar la
liberacin del estudiante de las trabas o dificultades que comprtala
asistencia a los centros ordinarios. De acuerdo con la idea de educacin a
distancia, el estudiante determina el cundo, dnde y cmo realizar su
aprendizaje. Evidentemente aqu se enfatiza el mayor grado de
responsabilidad que asume el estudiante. De esta manera el aprendiz no
se ve forzado a seguir el ritmo del profesor o el de los restantes
compaeros del grupo. El trmino ha sido utilizado principalmente en la
educacin superior en Estados Unidos.
Industrialized form of instruction (forma industrializada de instruccin).
Mediante esta frase se quiere destacar el proceso de planificacin previa,
de organizacin, divisin del trabajo, el creciente uso de equipos tcnicos
para la produccin de materiales y la necesidad de una evaluacin ms
formalizada. En realidad se est pensando ms en el proceso tecnolgico
que impregna a toda prctica de educacin a distancia.
Externa! studies (estudios extemos). Terminologa usada, sobre todo, en
Australia, asignada al modelo integral, dual de las instituciones que
ensean de forma presencial y a distancia. Se desea significar que estos
estudios son externos a pero no separados de la Universidad,
Facultad o Departamento.
Flexible learning (aprendizaje flexible). Brande (1993) destaca que
mediante esta expresin queremos representar que este tipo de
aprendizaje permite a los estudiantes aprender cuando ellos quieren
(frecuencia, ritmo, duracin), como ellos quieren (modos de aprendizaje) y

BASES CONCEPTUALES

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lo que ellos quieren (decidir sobre lo que constituir su aprendizaje). Estos


principios del aprendizaje flexible pueden ser aplicados a la distancia. Si
es as, entonces se acepta el trmino distance learning. En esas
circunstancias, el estudiante puede elegir dnde quiere aprender (en casa,
en la empresa, en solitario o en compaa, en el parque, en el centro de
formacin, etc.). Johnston (1997) diferencia entre la enseanza a distancia
y la enseanza abierta y flexible.
Enseanza semipresencial. Denominacin utilizada en determinados
mbitos espaoles y de algn otro pas, queriendo enfatizar el componente
de relacin presencial frecuente entre docente y educando. La duda estar
en saber qu porcentaje de presencialidad se precisa para utilizar este
trmino. En todo caso, la aproximacin que se est produciendo entre los
diseos de enseanza a distancia y los de la presencial y la similitud entre
las tecnologas utilizadas, segn Bartolom (2000), invitan a la elaboracin
de diseos o entornos de carcter semipresencial.
Autoformacin. Se liga esta denominacin al nfasis puesto en que es el
propio sujeto que aprende el que tiene la iniciativa de su aprendizaje, l
dispone el ritmo y las circunstancias en que se lleva a cabo. A pesar de
esto, no se excluye la ayuda de terceros o de otros materiales pero,
tambin en estos casos, ser el estudiante el que adopte la decisin de
recurrir a ellos (Sarramona, 1999). Esta forma de entender la educacin a
distancia, similar a la de otras denominaciones ya analizadas, se vincula
directamente con la formacin permanente. Sarramona destaca que para
el xito de programas de autoformacin son necesarios dos factores
esenciales, la motivacin como impulso personal para llevarla a cabo, y el
control por parte del sujeto en cuanto al modo de cmo obtener el
conocimiento.
Enseanza o educacin distribuida, que destaca el hecho de que es la
enseanza, los materiales, los que se trasladan hasta donde est el que
aprende. El saber se distribuye, viaja hasta donde se encuentra el
destinatario, por contraposicin a lo que era habitual, que el aprendiz se
trasladase a la fuente del saber. Esta terminologa de reciente implantacin
es frecuentemente usada para describir cursos online en los que es
promovida la interaccin virtual entre estudiante y el propio curso (Connik,
1999)
Teleformacin. Se utiliza este trmino cuando se pretende insistir en dos
componentes bsicos: a) en la formacin profesional (ms dirigida al
mbito del reciclaje y actualizacin en entornos empresariales) y b) en el
significado que adjudican al prefijo tele que tratan de referirlo no solo a
su significado etimolgico (distancia) sino a la relacin formadorparticipante a travs de las tecnologas avanzadas de la comunicacin
(Internet bsicamente). A este concepto se le une el de teleeducacin y
teleaprendizaje que, en los mismos trminos hace referencia a la
posibilidad de adquirir aprendizajes interactivos flexibles y accesibles a
cualquier potencial estudiante, a travs de las citadas tecnologas Este
prefijo tele se emplea tambin cuando se habla de tele-teachmg
(teleenseanza). Collis (1996) entiende el tele-learning como la realizacin
de conexiones entre personas y recursos a travs de las tecnologas con
propsitos de lograr aprendizajes

LA EDUCACIN A DISTANCIA

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Educacin virtual (oniine), o formacin en espacios virtuales En estos


casos e nfasis se pone en que tanto los materiales de estudio como la
relacin entre docentes y estudiantes se realiza exclusivamente a travs
de las redes de comunicacin, fundamentalmente Internet Se pretende que
todo el proceso de enseanza-aprendizaje incluida la evaluacin y,
probablemente, los procedimientos de inscripcin matrcula, abono de
tasas, etc., se realicen a travs de la red. Tradicionalmente esta educacin
online se ha venido basando en la denominada comunicacin mediada por
ordenador (CMO) traduccin de la expresin en ingls CMC (computer
mediated comunication).Basndose, igualmente, en esta comunicacin
mediada por ordenador, surge el entorno de enseanza-aprendizaje
denominado de forma similar al del inicio del prrafo, aula virtual. Tambin
dentro de estas denominaciones que tienen a Internet como protagonista,
se viene hablando de entornos virtuales de aprendizaje (EVA) en los que la
tecnologa de red y el soporte www acogen diferentes herramientas,
software, para la transmisin de los contenidos y la comunicacin profesorestudiantes y de stos entre s, sea de forma sncrona o asncrona.
Enseanza a travs de la red (Web-Based Instruction - WBI) le denomina
Khan (1999), intentando significar que se trata de programas de
enseanza basados en Internet y que aprovechan todos los recursos que
esta ofrece, con el objeto de crear un ambiente rico en aprendizajes,
donde ste es fomentado y dirigido.
Sistemas inteligentes. Estos sistemas basados en agentes inteligentes
estn penetrando desde los ltimos aos del siglo xx. Estos agentes a
travs de las redes de computacin, pueden simular el trabajo colaborativo
con compaeros y la propia atencin del tutor (Ogata y Yano, 1997,Taylor,
1999). Pensemos en cursos que ofrecen libertad para inscribirse en ellos
en cualquier fecha. En estos casos, difcilmente se pueden organizar
grupos de trabajo cooperativo entre compaeros que iniciaron el curso en
momentos diferentes.

Vayamos concretando. Antes de 1982 eran usados muy diferentes trminos


para referirse a esta realidad, siendo los ms destacados; distance education,
con-espondence study, teaching at a distance, extemal studies, home
study. Sin embargo, hasta hace poco, se ha venido aceptando de forma bastante
generalizada la denominacin de educacin a distancia para calificar estos estudios,
dado que un acuerdo generalizado fue adoptado en ese sentido por el ms
prestigioso organismo mundial que agrupa a las instituciones que imparten esta
modalidad de enseanza, llamado desde su fundacin, en 1938, ICCE (Intemational
Council Correspondence Education - Consejo Internacional para la Educacin por
Correspondencia) y que, precisamente, cambi su nombre en su 12.a Conferencia
Mundial de 1982 celebrada en Vancouver, por el de ICDE (Intemational Council for
Distance Education - Consejo Internacional de Educacin a Distancia), aunque
ltimamente su denominacin recoge tambin el trmino abierta (Intemational
Council for Open and Distance Education) aunque, por ahora, sigue manteniendo
sus siglas. Podramos estar hablando, entonces, de educacin-enseanzaaprendizaje abiertos y a distancia.
La denominacin aceptada generalmente en 1982, educacin a distancia,
creemos que probablemente apareci por primera vez en 1892, en el catlogo de la
Universidad de Wisconsin (Rumble, 1986) y seguramente utilizado entonces por el

BASES CONCEPTUALES

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director de la correspondiente extensin de la citada Universidad, William Lighty, en


1906. Posteriormente el trmino fue popularizado en Alemania, sobre todo en las
dcadas de 1960 y 1970 en que se extendi a otros pases de Europa (Verduin y
Clark, 1991).
Sin embargo, de nuevo, la confusin conceptual hoy se ha agrandado con el
advenimiento de las nuevas terminologas antes enunciadas (Garrison, 2000), de ah
la enseanza abierta, enseanza abierta y a distancia, enseanza abierta y flexible,
teleformacin, enseanza virtual, distribuida o las que hacen referencia al objetivo de
la enseanza, poniendo el nfasis en el que aprende ms que en el que ensea:
aprendizaje abierto, aprendizaje abierto y a distancia, aprendizaje abierto y flexible,
virtual, online, etc. A todas estas nuevas terminologas se suma la proliferacin de
diferentes e incesantes tecnologas, nuevas demandas diferenciadas de las
existentes, nuevas audiencias y gran competitividad en los proveedores de hard y
soft que convierten en un serio problema la eleccin de una tecnologa o un entorno
de aprendizaje. La insistencia en estos comienzos del siglo XXI en usar trminos
relativos al uso de las tecnologas avanzadas es evidente. En suma, la denominacin
finalmente elegida en cada caso trata de simplificar alguno de los extremos o
caractersticas que se desea enfatizar.
Sin embargo, son demasiadas propuestas y proyectos ya iniciados de
educacin a distancia, denominados de mil maneras diferentes, que estn llevando a
la confusin tanto a los que ensean como a los que aprenden. Por eso, la citada
confusin exige de los estudiosos del tema, de los investigadores y de los docentes
implicados en procesos de educacin/formacin a distancia un intento de
clarificacin conceptual que perfile los planteamientos tericos con el fin de
fundamentar la prctica (Harry 1999). En estos tiempos que corren, la ocasin es
nica para los ocupados y preocupados en esta rea.
Ahora nos proponemos hacer nuestra particular aportacin a este campo,
tratando de delimitar lo que es y lo que no es educacin a distancia, insistimos,
desde la particular ptica de un estudioso de estos temas.
4. Las definiciones
Pues bien, en ese empeo nos encontramos y descubrimos que, a pesar de
tanta diversidad de denominaciones, estructuras, metodologas, organizacin, uso de
tecnologas, tamao de la institucin, demandas diferenciadas y proyectos, todos los
sistemas de enseanza a distancia suelen tener en comn una serie de
caractersticas que son a las que nos queremos acercar, acudiendo a las fuentes, a
los autores que han trabajado esta cuestin. Por eso, y con el fin de clarificar el
concepto de educacin a distancia, nos parece aconsejable ofrecer las definiciones o
los rasgos caractersticos que le asignan reconocidos estudiosos, clsicos dentro de
esta rea, que han investigado o han participado activamente en el desarrollo de la
educacin a distancia y que ya recogimos hace aos (Garca Aretio, 1986: 41-46;
1990: 46-49; 1994: 32-50).
Son autores que han ganado autoridad y son motivo de cita frecuente, bien
por sus numerosas publicaciones, bien por haber participado de manera activa en el
desarrollo de esta modalidad. De esta manera, utilizando el mtodo comparativo, nos
encontraremos en condiciones de ofrecer nuestra propia definicin que pretender
ser integradora de los rasgo ms considerados por los autores que ahora citamos y
que sometemos a la crtica del lector.

22

LA EDUCACIN A DISTANCIA

Definiciones de educacin-enseanza a distancia


Autor
Casas
Armengol, M.
(1982:11)

Cirigliano, g.
(1983: 19-20)

Flinck, R.
(1978)

Fritsch, F.
(1984)
Henri, F.

Definicin
El trmino educacin a distancia cubre un amplio
espectro de diversas formas de estudio y estrategias
educativas, que tienen en comn el hecho de que ellas no
se cumplen mediante la tradicional contigidad fsica
continua, de profesores y alumnos en locales especiales
para fines educativos; esta nueva forma educativa incluye
todos los mtodos de enseanza en los que debido a la
separacin existente entre estudiantes y profesores, las
fases interactiva y preactiva de la enseanza son
conducidas mediante la palabra impresa, y/o elementos
mecnicos o electrnicos.
Este autor seala que la educacin a distancia es un
punto intermedio de una lnea continua en cuyos extremos
se sita la relacin presencial profesor-alumno por una
parte, y la educacin autodidacta, abierta en que el
alumno no necesita de la ayuda del profesor, por otra. En
este contexto, afirma:
En la educacin a distancia, al no darse contacto directo
entre educador y educando, se requiere que los
contenidos estn tratados de un modo especial, es decir,
tengan una estructura y organizacin que los haga
aprendibles a distancia. Esa necesidad de tratamiento
especial exigida por la distancia es la que valoriza el
diseo de instruccin en tanto que es un modo de tratar
y estructurar los contenidos para hacerlos aprendibles. En
la educacin a distancia, al ponerse en contacto el
estudiante con el material estructurado, es decir,
contenidos organizados segn su diseo, es como si en el
texto o material, y gracias al diseo, estuviera presente el
propio profesor.
La educacin a distancia es un sistema de aprendizaje
donde las acciones del profesor estn separadas de las
del alumno. El estudiante trabaja solo o en grupo guiado
por los materiales de estudio preparados por el docente,
quien junto al tutor se encuentran en lugar distinto de los
estudiantes, quienes, sin embargo, tienen la oportunidad
de comunicarse en los tutores mediante la ayuda de uno o
ms medios, tales como la correspondencia, telfono,
televisin, radio. La educacin a distancia puede estar
combinada con diferentes formas de reuniones cara a
cara.
El estudio a distancia es un estudio en el que el
aprendizaje est canalizado a distancia con ayuda de
medios tcnicos.
La
formacin a distancia es el producto de la

BASES CONCEPTUALES

(1985:27)

Holmeberg, B.
(1977:9-10;
1985: 1-3)

23

organizacin de actividades y de recursos pedaggicos de


los que se sirve el estudiante, de forma autnoma y
siguiendo sus propios deseos, sin que le sea impuesto
someterse a las constricciones espacio-temporales ni a las
relaciones de la formacin tradicional.
El trmino de educacin a distancia cubre las distintas
formas de estudio a todos los niveles que no se
encuentran bajo la continua, inmediata supervisin de los
tutores presentes con sus estudiantes en el aula, pero
que, sin embargo, se benefician de la planificacin, gua y
seguimiento de una organizacin tutorial.
En su trabajo de 1985, Holmberg pormenoriza los rasgos
ms caractersticos de la educacin a distancia de la
siguiente manera:
La caracterstica general ms importante del estudio a
distancia es que se basa en la comunicacin no directa...
Las consecuencias que trae aparejada esta caracterstica
general del estudio a distancia pueden agruparse en seis
categoras:
1. La base del estudio a distancia es normalmente un
curso preproducido, que suele estar impreso pero
tambin puede ser presentado a travs de otros medios
distintos de la palabra escrita, por ejemplo las cintas de
audio o vdeo, los programas de radio o televisin o los
juegos experimentales... El curso apunta a ser
autoinstructivo, esto es, a ser accesible para el estudio
individual sin el apoyo de un profesor... Por motivos
prcticos, empleo la palabra curso para significar los
materiales de enseanza antes que el proceso
enseanza-aprendizaje.
2. La comunicacin organizada de ida y vuelta tiene
lugar entre los estudiantes y una organizacin de
apoyo... El medio ms comn empleado para esta
comunicacin de ida y vuelta es la palabra escrita, pero
el telfono se est convirtiendo en un instrumento de
importancia creciente en la comunicacin a distancia.
3. La educacin a distancia tiene en cuenta el estudio
individual.., La educacin a distancia sirve expresamente
al estudiante individual en el estudio que realiza por l
mismo.
4. Dado que el curso producido se utiliza fcilmente por
un gran nmero de estudiantes y con un mnimo de
gastos, la educacin a distancia puede ser y lo es a
menudo una forma de comunicacin masiva.
5. Cuando se prepara un programa de comunicacin
masiva, es prctico aplicar los mtodos del trabajo
industrial. Estos mtodos incluyen: planeamiento,
procedimientos de racionalizacin, tales como divisin

24

LA EDUCACIN A DISTANCIA

del trabajo, mecanizacin, automatizacin y control, y


verificacin.
6. Los enfoques tecnolgicos implicados no impiden que
la comunicacin personal en forma de dilogo sea
medular en el estudio a distancia. Esto se da incluso
cuando se presenta la comunicacin computerizada.
Considero que el estudio a distancia est organizado
como una forma mediatizada de conversacin didctica
guiada.
Jeffries, C.
y otros
(1990)

Kate, A.
Y Rumble, G.
(1979)

Cualquier forma de aprendizaje en la que el proveedor


(por ejemplo una institucin y organizacin con un
esquema educativo) permite a los alumnos escoger entre
uno o varios de los aspectos de la educacin.
Normalmente esto implica ayudar a los alumnos a
responsabilizarse de aspectos como: qu aprenden,
cmo lo aprenden, dnde aprenden, cuan rpidamente
aprenden, a quin pedir ayuda y cundo y dnde son
reconocidos sus estudios.
Estos autores establecen diez rasgos
definitorios de la educacin a distancia:

como

1. Se puede atender, en general, a una poblacin


estudiantil dispersa geogrficamente y, en
particular, a aquella que se encuentra en zonas
perifricas que no disponen de las redes de las
instituciones convencionales.
2. Administra mecanismos de comunicacin mltiple
que permiten enriquecer los recursos de
aprendizaje y soslayar la dependencia de la
enseanza "cara a cara".
3. Favorece la posibilidad de mejorar la calidad de la
instruccin al asignar la elaboracin de los
materiales a los mejores especialistas.
4. Establece la posibilidad de personalizar el proceso
de aprendizaje para garantizar una secuencia
acadmica que responda al ritmo del rendimiento
del estudiante.
5. Promueve la formacin de habilidades para el
trabajo independiente y para un esfuerzo
autorresponsable.
6. Formaliza vas de comunicacin bidireccionales y
frecuentes relaciones de mediacin dinmica e
innovadoras.
7. Garantiza la permanencia del estudiante en su
medio cultural y natural con lo cual se evitan

BASES CONCEPTUALES

25

xodos que inciden en el desarrollo regional.


8. Alcanza niveles de costos decrecientes, ya que
despus de un fuerte peso financiero inicial se
producen coberturas de amplio margen de
expansin.
9. Realiza esfuerzos que permiten combinar la
centralizacin
de
la
produccin
con
la
descentralizacin del proceso de aprendizaje.
10. Precisa de una modalidad capaz de actuar con
eficacia y eficiencia en la atencin de necesidades
coyunturales de la sociedad, sin los desajustes
generados por la separacin de los usuarios de sus
campos de produccin.
Keegan, D.
(1980: 33;
1986: 49-50)

Marn
Ibez, R.
(1984: 477;
1986: 939-953)

Keegan formula una definicin mediante la enumeracin


de los rasgos fundamentales de la educacin a distancia.
stos son segn l:
La separacin del profesor y el alumno que la
distingue de las clases cara a cara.
La influencia de una organizacin educacional
que la distingue del estudio privado
El uso de medios tcnicos usualmente impresos,
para unir profesor y alumno y ofrecer el
contenido educativo del curso.
La provisin de una comunicacin bidireccional
de modo que el estudiante pueda beneficiarse y
aun iniciar el dilogo, lo que la distingue de otros
usos de la tecnologa educacional.
La enseanza de los estudiantes como
individuos y raramente en grupos, con la
posibilidad de encuentros ocasionales con
propsitos didcticos y de socializacin.
La
participacin
en
una
forma
ms
industrializada de educacin basada en la
consideracin de que la enseanza a distancia
se caracteriza por: divisin del trabajo;
mecanizacin; automatizacin; aplicacin de
principios organizativos; control cientfico;
objetividad de la enseanza, produccin masiva,
concentracin y centralizacin.
En su libro de 1986, este autor insiste en estos
rasgos definitorios de la educacin a distancia,
agregando la importancia que en del sistema ha
de
tener
el
aprendizaje
autnomo,
independiente y privado.
Definir la enseanza a distancia porque no es
imprescindible que el profesor est junto al alumno, no es
del todo exacto, aparte de ser un rasgo meramente
negativo. En la enseanza a distancia la relacin didctica

26

McKenzie, N.
Postgate, R.
y Schuphan, J.
(1979; 19)

Moore, M. G.
(1972: 212)

Perraton, H.
(1982: 26)
Peters, O.
(1983:111)

Rowntree, D.
(1986:16)

LA EDUCACIN A DISTANCIA

tiene un carcter mltiple. Hay que recurrir a una


pluraridad de vas. Es un sistema multimedia (1984)
Este autor en 1986 ofrece esta definicin despus de
repasar algunas de las ms destacadas aportaciones en
este campo:
La enseanza a distancia es un sistema multimedia de
comunicacin bidireccional con el alumno alejado del
centro docente, y facilitado por una organizacin de
apoyo, para atender de un modo flexible el aprendizaje
independiente de una poblacin, masiva, dispersa. Este
sistema suele configurarse con diseos tecnolgicos que
permiten economas de escala.
El sistema debe facilitar la participacin de todos los que
quieran aprender sin imponerles los requisitos
tradicionales de ingreso y sin que la obtencin de un ttulo
acadmico o cualquier otro certificado sea la nica
recompensa.
Con el objeto de lograr la flexibilidad que se requiere para
satisfacer una amplia gama de necesidades individuales,
el sistema debera permitir el empleo efectivo, la opcin de
los medios sonoros, televisivos, cinematogrficos o
impresos como vehculos del aprendizaje...
El sistema debe estar en condiciones de superar la
distancia entre el personal docente y los alumnos,
utilizando esa distancia como elemento positivo para el
desarrollo de la autonoma en el aprendizaje.
La enseanza a distancia es el tipo de mtodo de
instruccin en que las conductas docentes acontecen
aparte de las discentes, de tal manera que la
comunicacin entre el profesor y el alumno pueda
realizarse mediante textos impresos, por medios
electrnicos, mecnicos, o por otras tcnicas.
La educacin a distancia es un proceso educativo en el
que una parte considerable de la enseanza est dirigida
por alguien alejado en el espacio y/o en el tiempo.
La enseanza/educacin a distancia es un mtodo de
impartir
conocimientos,
habilidades
y
actitudes,
racionalizando mediante la aplicacin de la divisin del
trabajo y de principios organizativos, as como por el uso
extensivo de medios tcnicos, especialmente para el
objetivo de reproducir material de enseanza de alta
calidad, lo cual hace posible instruir a un gran nmero de
estudiantes al mismo tiempo y donde quiera que ellos
vivan. Es una forma industrial de ensear y aprender.
Por educacin a distancia entendemos aquel sistema de
enseanza en el que el estudiante realiza la mayor parte
de su aprendizaje por medio de materiales didcticos
previamente preparados, con un escaso contacto directo
con los profesores. Asimismo, puede tener o no un

BASES CONCEPTUALES

Sarramona, J.
(1991: 199)

Wedemeyer,
Ch. A.
(1981:4)

27

contacto ocasional con otros estudiantes.


Metodologa de enseanza donde las tareas docentes
acontecen en un contexto distinto de las discentes, de
modo que stas resultan , respecto de las primeras,
diferidas en el tiempo, en el espacio o en ambas
dimensiones a la vez.
El alumno est a distancia del profesor gran parte o todo
el tiempo durante el proceso de enseanza- aprendizaje.

Obsrvese que a estas definiciones, la mayora de ellas intencionalmente


lejanas en el tiempo, para adaptarlas a los nuevos tiempos, slo habra que
agregarles, en algunos casos, la referencia a los medios electrnicos y tecnologas
interactivas que pueden permitir, incluso la enseanza a distancia cara a cara (a
travs de videoconferencia) y el aprendizaje a grupos virtuales.
5. Estudio comparativo
Conocidas las definiciones de los autores reseados, vamos a proceder a su
estudio, siguiendo la estrategia del mtodo comparativo (Ravents, 1990; Garca
Garrido, 1991) a travs de un cuadro para detectar las diferencias entre ellas y.
fundamentalmente, las frecuencias. El cuadro que se presenta, a pesar de las
indudables ventajas de esta visin conjunta, tambin tiene limitaciones graves. La
primera es que pudiera ofrecer una visin de la realidad de la educacin a distancia a
travs de cmo la conciben estos autores, no slo esquemtica sino inexacta.
Aunque no aparezcan explcitamente en la cita seleccionada, a travs de las obras
respectivas podran registrarse en cada caso algunos rasgos mas de los apuntados.
Sin embargo el hecho de que no se incluyan cuando se ha querido definir la
realidad compleja de la educacin a distancia, puede ser sintomtico de lo que se
destaca como ms relevante. Hay rasgos que por considerarse implcitos o
consecuenciales no se estimaba necesario incluirlos en la pura definicin. Por otra
parte, la formulacin presentada normalmente ha sido hecha en el contexto como
una visin sinttica mas que con el afn comprometido de precisar los rasgos, todos
y solos que permiten definir la educacin a distancia.
A pesar de estas limitaciones, hemos preferido conservar el cuando porque
denota las preferencias de los respectivos autores por un aspecto determinado,
sobre todo nos ofrece una impresin colectiva de los rasgos que tienen un mayor
consenso y aquellos que responden a concepciones ms personales como puede
ser el caso de la enseanza a distancia, entendida como una conversacin didctica
segn Holmberg.
La enseanza convencional es preferentemente presencial mientras que la
enseanza a distancia utiliza preferentemente la comunicacin didctica mediada.
No deben contraponerse de manera tan radical un sistema y otro dado que se
diferencian precisamente por la variedad e intensidad de la presencialidad y uso de
los recursos didcticos. Y hoy, en numerosas propuestas de formacin, es difcil
precisar si stas son presnciales semipresenciales o a distancia, debido al
uso indiscriminado de las tecnologas interactivas.

Caractersticas de la educacin-enseanza a distancia

LA EDUCACIN A DISTANCIA

28

Casas
Armengol
Cirigliano
Flinck
Fritsch
Henri
Holmberg
Jeffries et
al.
Kaye
Keegan
McKenzie
y otros
Marn
Moore
Perraton
Peters
Rowntree
Saramona
Wdemeyer
Total

Separacin Medios Organizacin Aprendizaje


Comunicacin Enfoque
Comunicacin Procedimientos
Prof.tcnicos apoyo
independiente bidireccional
tecnolgico masiva
industriales
alumno
(tutora)
x
X
x
x
x
x
x
x

x
X
x
x

x
x

x
x

x
x
x
x
x
X
x
x
x
X
17

x
x

X
x
X

x
x
x

x
x
x

x
x
X

x
x

x
x

x
X

x
x
x

x
X
x

x
x

13

11

11

x
X

6. Caractersticas de la educacin a distancia


Es lgico que no resulte adecuado realizar definiciones que puedan inducir a
concepciones excluyentes. Por ello, los rasgos ms caractersticos que pueden
entresacarse de las definiciones aportadas son en definitiva elementos que tambin
se dan -y cada vez ms- en los sistemas de educacin llamados convencionales. Por
ejemplo, la no presencialidad la comunicacin no contigua, el trabajo independiente
de los alumnos, el trabajo fuera del aula, el menor contacto cara-a-cara con el
profesor, la utilizacin de recursos tecnolgicos, etc., son situaciones didcticas que
en los estudios convencionales se llevan a cabo cada vez con ms asiduidad.
Tngase en cuenta que quizs la evolucin ms significativa de los diferentes
aportes tericos podra estar en el nfasis que dcadas atrs se pona en los
constreimientos de carcter geogrfico, laboral, familiar, econmico, etc., a la hora
de caracterizar o definir el concepto y ahora quizs el esfuerzo se pone en los
aspectos transaccionales, comunicacionales o relacionales entre profesor y alumno,
sobre todo, a travs de las tecnologas.
En fin con el objeto de justificar los rasgos antes sealados y de buscar una
definicin ms completa y, quizs, ms integradora de todos los extrados del
cuadro comparativo antes mostrado, hagamos un breve comentario a cada una de
las caractersticas definitorias que aparecen en el mismo, en contraste con la
enseanza presencial (Garca Aretio, 1992-.41-50) que, aunque pueda parecer que
cada vez ms estn desdibujadas las fronteras entre ambas modalidades, nosotros
seguimos manteniendo con Peters (1998) que son dos formas diferentes de ensearaprender, tanto por sus enfoques, perfil de estudiantes, objetivos, mtodos, medios,
estrategias, etc. Las consideraciones que hacemos servirn para acotar la definicin
que ofrecemos en educacin a distancia, algo matizada respecto a otras
anteriormente ofrecidas (Garca Aretio, 1986: 48; 1990: 46-51) y, sobre todo, para
tratar de entender qu es y qu no es educacin a distancia, siempre, desde nuestro
particular anlisis.

BASES CONCEPTUALES

29

6.1. SEPARACIN PROFESOR-ALUMNO


Es sta una caracterstica presente explcita o implcitamente en todas las
formulaciones del concepto. Es el aspecto ms tpico, necesario aunque no
suficiente, para la definicin. En casi todas las conceptualizaciones se hace visible
ese alejamiento entre el profesor/formador y el estudiante que sustituye el contacto
cara a cara, al menos como condicin necesaria de la relacin enseanzaaprendizaje segn el modelo tradicional. Dicho de una u otra forma, todos insisten
en este rasgo, bien sea mencionando directamente la separacin de profesor y
alumno; bien la comunicacin no contigua, que no necesita la supervisin inmediata
de la presencia del profesor; la separacin de las conductas docentes y discentes: el
no contacto directo; la dispersin geogrfica. Pero en todos est patente la
separacin espacial y temporal entre el profesor y el discente que impide ese
contacto, cara a cara, condicin inexcusable de los programas convencionales.
Aunque en lo que respecta a la variable tiempo entendemos que, en ocasiones, esta
no contigidad puede hacer referencia slo al espacio al poderse producir una
interaccin sncrona, en directo (telfono, videoconferencia, chat, etc.).
Reconocemos que tambin en los sistemas tradicionales numerosos
aprendizajes se producen aparte de la presencia fsica del docente. Estos
aprendizajes individuales son ms frecuentes y factibles en funcin de la edad del
alumno y del nivel educativo en cuestin. Igualmente, no se da en todos los sistemas
de educacin a distancia una separacin absoluta, en todas las circunstancias, entre
docentes y estudiantes. Se producen, en bastantes instituciones, programas y
cursos, sesiones de tutora grupal o individual cara a cara as como ciertas sesiones
presenciales de evaluacin de los aprendizajes, sobre todo en instituciones con
programas reglados, oficiales o formales.
La diferencia en el grado de separacin de profesor y alumno en una y otra
forma de ensear radica en el propio diseo del proceso de enseanza-aprendizaje.
Mientras en los sistemas presenciales este diseo se basa fundamentalmente en la
relacin directa cara a cara para la transmisin de la informacin necesaria para
adquirir los conocimientos, capacidades, actitudes, etc., generalmente producida en
el aula real, en los sistemas a distancia esta relacin queda diferida en espacio y, en
buena parte del proceso, en el tiempo, entorno virtual. En la enseanza a distancia el
aprendizaje se basa en el estudio mayormente independiente por parte del alumno,
de materiales especficamente elaborados para ello. La fuente de conocimientos
representada por el docente ha de ubicarse en diferente lugar fsico que el elemento
receptor, representado por el discente.
Profesor y alumno pueden encontrarse a muchos kilmetros de separacin el
uno del otro, aunque esta distancia fsica amplia no tiene por qu catalogarse dentro
de los rasgos definitorios del sistema, como ya apuntamos antes. Igualmente los
mensajes provenientes de la fuente docente se difieren en el tiempo (asincrona),
aunque tambin, en determinados momentos, pueden producirse de manera
simultnea (sincrona). Reiteramos, sin embargo, nuestra postura relativa a la
combinacin de las variables espacio y tiempo en educacin a distancia. Los
espacios donde se ubican profesor y estudiante han de ser diferentes, al igual que el
tiempo de esa relacin, aunque en este ltimo caso puedan, y sea aconsejable
hacerlo, establecerse situaciones de relacin sncrona.
6.2. UTILIZACIN DE MEDIOS TCNICOS
Los recursos tcnicos de comunicacin han protagonizado un avance
espectacular. Hoy el acceso a la informacin y a la cultura no reconoce distancias ni

30

LA EDUCACIN A DISTANCIA

fronteras. Los medios de aprendizaje basados en el material impreso, de laboratorio,


audio, vdeo o informtico y la emisin de los mensajes educativos en sus distintas
variantes (correo, telfono, radio, televisin, telefax, videoconferencia, Internet, etc.)
eliminan o reducen sustancialmente los obstculos de carcter geogrfico,
econmico, laboral, familiar o de ndole similar para que el estudiante pueda accede
a la educacin. As, los medios tcnicos asequibles en buena parte al gran
publico se convierten en impulsores del principio de igualdad de oportunidades.
Pero la utilizacin de estos recursos facilitadores del aprendizaje y de la
comunicacin no es exclusiva de los sistemas a distancia. En la enseanza
presencial, materiales didcticos cada vez ms sofisticados van tomando terreno
como complemento de los generalizados medios impresos y de la intervencin
directa del docente, con el fin de acortar las distancia entre logros y propsitos
educacionales. En la enseanza a distancia sistema multimedia se considera el
uso integrado de los recursos bsicos y complementarios como caracterstica propia
que, adems ha impulsado el reciente crecimiento y la eficacia de esta modalidad
educativa.
En el uso de estos medios que pueden llegar a masas de individuos est
buena parte de la economa de los sistemas de educacin a distancia Cabe
destacar que, aunque el material impreso sigue siendo un medio muy utilizado en los
procesos de enseanza a distancia, la mayora de programas utilizan adems otros
medios, materiales y vas de comunicacin de componente electrnico.
En ciertas aplicaciones de la enseanza a distancia un recurso tcnico suele
ser base determinante del propio diseo instructivo. Es el caso de la educacin a
distancia basada en la radio, por ejemplo, Radio ECCA en Espaa. Otros casos, son
los programas nacidos en la ltima dcada del pasado siglo xx, basados en entornos
virtuales de aprendizaje, con software especifico de soporte para los procesos de
teleformacin, enseanza virtual, omine, etc.
6.3. ORGANIZACIN DE APOYO-TUTORA
Puede aprenderse en solitario a costa del exclusivo esfuerzo personal. Son
muchos los autodidactas que han alcanzado elevado nivel de conocimientos y
estatus socioprofesional. Puede aprenderse tambin es la forma que se ha venido
considerando hasta ahora como la ms ordinaria de hacerlo estando de hacerlo
estando inscrito en una institucin educativa convencional, donde el aula, la relacin
cara a cara con el grupo y el docente se convierten en el contexto educativo por
excelencia. En esa relacin est la fuente y gua del aprender.
En medio de ese continuum entre el aprendizaje en solitario sin apoyo alguno,
y el aprendizaje presencial en grupo dependiente sistemticamente de la relacin
cara a cara, podramos situar el aprendizaje a distancia. En el estudio a distancia se
vena fomentando el aprendizaje individual, privado y no grupal de forma preferente,
pero igualmente se cont siempre con una institucin cuya finalidad primordial es la
de apoyar al estudiante, motivarle, guiar, facilitar y evaluar su aprendizaje. Por tanto,
se daba aprendizaje individual pero contando con el apoyo institucional.
En gran parte de los programas a distancia han existido oportunidades para
reuniones presenciales, a travs de las tutoras grupales, con finalidades de fomentar
la socializacin, la interaccin y de aprovechar las posibilidades didcticas que
ofrece el grupo (Keegan, 1986: 49), pero nunca se llevaron a cabo con la
sistematicidad y frecuencia de las sesiones ordinarias de las instituciones
presenciales. Hubiesen sido la negacin del sistema.

BASES CONCEPTUALES

31

Hoy, este objetivo de colaboracin e interaccin vertical (docente-estudiante) y


horizontal (estudiante-estudiante) est siendo fcilmente alcanzado por mediacin de
las nuevas tecnologas colaborativas que permiten altos grados de interactividad.
Insistamos en este punto en la importancia que esta consideracin de transaccin
entre docentes y estudiantes est tomando en las nuevas corrientes de pensamiento
sobre este tema.
Respecto a este rasgo, las diferencias entre las instituciones de enseanza
presencial y a distancia son tambin palpables. Mientras en las instituciones
convencionales quien ensea bsicamente es el docente, en la enseanza a
distancia es precisamente la institucin la que ostenta esta responsabilidad. Es
bsicamente el trabajo en equipo de numerosas personas con diferentes funciones el
que hace posible esta modalidad educativa a distancia.
6.4. APRENDIZAJE INDEPENDIENTE Y FLEXIBLE
El avance de las Ciencias de la Educacin y la proliferacin de tecnologas
cada vez ms sofisticadas posibilitan una planificacin cuidadosa de la utilizacin de
recursos y una metodologa que privada de la presencia cara a cara del profesor
potencia el trabajo independiente y, por ello, la individualizacin del aprendizaje
gracias a la flexibilidad que la modalidad permite. Esta independencia la podemos
entender desde dos perspectivas (Moore y Kearsly, 1996), en primer lugar como
independencia con respecto al instructor en las dimensiones espaciotemporales en
que sucede el acto de ensear-aprender a la que ya nos hemos referido. En segundo
trmino se destaca el hecho que ahora aqu ms nos interesa, el de que el
estudiante toma decisiones en torno a su propio proceso de aprendizaje. Se tratara
de una independencia forzada como resultado de su separacin espacial del
profesor, pero que posteriormente se convirti en rasgo caracterstico de esta
modalidad educativa.
Los sistemas de educacin a distancia no slo pretenden la acumulacin de
conocimientos, sino capacitar al estudiante en aprender a aprender y aprender a
hacer pero de forma flexible, forjando su autonoma en cuanto a espacio, tiempo,
estilo, ritmo y mtodo de aprendizaje, al permitir la toma de conciencia de sus
propias capacidades y posibilidades para su autoformacin. En el aprendizaje a
distancia, el control de la voluntad de aprender depende ms del estudiante que del
docente. A mediados de la dcada de los ochenta, se destacaba fervientemente este
rasgo, al significar que mientras el aprendizaje en grupo con la gua continua y cara a
cara del docente era caracterstica propia de la enseanza convencional, el
aprendizaje individual, autnomo y el trato del estudiante como una persona se
conformaba como rasgo propio de los sistemas de enseanza a distancia (Keegan,
1986: 45). La capacidad para individualizar la educacin y la formacin es una baza
clara de estos sistemas en el desempeo de su importante rol tendente a la
necesaria formacin permanente de los ciudadanos.
Aunque es evidente que, tanto en la enseanza presencial se dan situaciones
de aprendizaje individual y ms, conforme se asciende en nivel educativo, y en la
enseanza a distancia---- como hemos apuntadose dan situaciones de aprendizaje
en grupo, la realidad es que una y otra situacin se han venido dando
preferentemente ms de forma contraria.
Sin dejar de reconocer el inmenso valor del aprendizaje autnomo e
independiente, hemos de significar, como ya hicimos antes, que gracias a las
tecnologas interactivas, este rasgo se est viendo matizado por las posibilidades
colaborativas que estn ofreciendo los nuevos avances tecnolgicos. Mediante el

32

LA EDUCACIN A DISTANCIA

aprendizaje cooperativo (Henri, 1992 y Slavin, 1995), el estudiante est encontrando


a lo largo de su recorrido a distancia multitud de ocasiones para relacionarse y
trabajar con el profesor, tutor y compaeros de su mismo curso. Por ejemplo, realizar
trabajos en grupo de estudiantes se convierte en una facilidad asombrosa gracias a
aminora y la individualizacin absoluta del aprendizaje se relaja a favor de unas
ciertas cotas de socializacin que complementan todo proceso formativo.
Pero aun as, la caracterstica de flexibilidad contina destacndose dentro de
esta modalidad educativa como elemento clave de la independencia, al poderse
llevar a cabo estos contactos en espacio, tiempo, forma y ritmo que podr marcar el
propio alumno. Este control voluntario del proceso de aprender es un elemento que
determinados autores destacan an ms que la propia separacin entre profesor y
alumno, como sea de identidad de la educacin a distancia, entre otras cosas,
porque puede englobar ese rasgo de separacin que, a su vez exige autonoma.
La autonoma o independencia en el aprendizaje contina siendo un valor
destacado, dado que es la mejor forma para garantizar una enseanza-aprendizaje a
la medida, segn las necesidades del demandante de formacin: fecha de inicio y
final del proceso, ritmo del aprendizaje, etc., decididos por el estudiante. En estos
casos de autonoma para iniciar, finalizar, agilizar, ralentizar...el aprendizaje, la
posibilidad de aprender colaborativo se hace ms complicada, a no ser que nos
introduzcamos en los sistemas de agentes inteligentes en los que el ordenador, a
travs del software o a travs de la red, pueden simular la existencia de un tutor o de
otro compaero (Ogata y Yano, 1997).
Debemos dejar constancia, sin embargo, de que existen tericos que no estn
de acuerdo con destacar el rasgo de independencia como caracterstica esencial de
la educacin a distancia (Garrison y Sale, 1990: 129), y ello porque lo contraponen al
concepto de control al pensar que la nocin habitual de independencia corre un serio
riesgo de oscurecer de verdadera naturaleza de la educacin. En definitiva, unos
autores enfatizan el rasgo de autonoma, mientras que otros valoran ms el control
que ha de ejercer sobre los estudiantes la institucin (Holmberg, 1995) Nosotros
pensamos que las dimensiones, independencia y control, son perfectamente
compatibles si se compaginan en sus justos trminos y una no ahoga a la otra.

6.5. COMUNICACIN BIDIRECCIONAL


Una forma de educarse a distancia podra ser la que considerase al estudiante
como mero receptor de los mensajes educativos diseados producidos y distribuidos
o emitidos por la fuente o institucin, sin posibilidad de modificacin ni aclaracin
alguna. Este proceso perdera su razn de ser educativo, en tanto en cuanto,
entendemos que para que haya educacin debe existir comunicacin completa, de
doble va, con el pertinente feedback entre docente y discente. La posibilidad de
dilogo es consustancial al proceso de optimizacin que comporta el hacer educativo
(Garrison, 1990).
En los sistemas actuales a distancia esta comunicacin bidireccional se
convierte en caractersticas propia de los mismos, aunque, obviamente, as tambin
es o debera ser- en la enseanza presencial. Destacar esta caracterstica en los
sistemas a distancia lo hacemos, precisamente, con el fin de eliminar esa impresin
de comunicacin unidireccional que podra suponerse por parte de quienes conocen
mal esta modalidad educativa. Los estudiantes pueden responder a los interrogantes

BASES CONCEPTUALES

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planteados en sus materiales de estudio o a travs del tutor, pero a la vez pueden
iniciar el dilogo.
Y este dilogo real lo inician proponiendo cuestiones a los docentes sean
stos los de la sede central o, en el caso de instituciones masivas, los supervisores,
tutores, consultores o asesores- que les pudieran aclarar previsibles dudas o ampliar
sus conocimientos sobre un determinado tema, as como realizar sugerencias
respecto al diseo del curso, a la estructura de los materiales o al propio desarrollo
del proceso de aprendizaje. Este dilogo tambin puede ser simulado, a travs de la,
denominada reiteradamente por Holmberg, conversacin didctica guiada que deben
propiciar los propios materiales de estudio, entre los autores de los mismos y el
alumno. En realidad se pueden considerar a unos programas como ms o menos
distantes, en funcin de la intensidad de la comunicacin bidireccional.
Pero, como hemos sealado anteriormente, demos un paso ms al destacar
que, sobre todo en la enseanza a distancia de hoy, la bidireccionalidad necesaria
en todo proceso de enseanza aprendizaje ha de convertirse en
multidireccionalidad, es decir, ahora podemos exigir unos procesos de comunicacin
no slo verticales de docente a estudiante y viceversa- sino tambin horizontales,
de los estudiantes entre s. Esta comunicacin multidireccional ser mediada a
travs de los materiales de estudio y de las vas de comunicacin a los que en otro
momento nos referiremos.
Parece que ya nadie cuestiona que la comunicacin profesor-alumno no slo
se da en la enseanza presencial, sobre todo con el actual aporte de las tecnologas
interactivas que pueden provocar una comunicacin ms eficaz, prxima y, a veces,
clida, que la producida en el aula presencial. Es claro que al hablar de enseanza
presencial, no se est garantizando una comunicacin de calidad ni un apoyo eficaz
al estudiante (Salinas, 1995).
6.6. ENFOQUE TECNOLGICO
Desde la perspectiva originaria de la tecnologa en el sentido de saber hacer,
sabiendo qu se hace, por qu se hace y para qu se hace, no se reduce su mbito
ni a la cacharrera, ni a los productos sino a la concepcin procesual planificada,
cientfica, sistemtica y globalizadora de los elementos intervinientes, con el fin de
optimizar, en este caso, la educacin. Toda accin educativa eficaz acaba
convirtindose en una tcnica apoyada en una ciencia.
Obviamente, este enfoque tecnolgico que propicia procesos ajustados a las
pretensiones o finalidades establecidas se aplica, o se debera aplicar, tambin en
los sistemas presnciales de enseanza. Pero la planificacin sistemtica y rigurosa
tanto en los niveles institucional como pedaggico (Sarramona, 1986: 104-112) se
hace ms imprescindible en los sistemas a distancia, dado que ellos soportan
mayores problemas para su rectificacin inmediata que los que podran producirse
en un sistema de corte convencional. Porque si deseamos realizar con rigor un
planteamiento tecnolgico en educacin a distancia, debemos considerar que se
pueden cometer importantes errores cuando:
a) Se improvisa en la planificacin y ejecucin del diseo, produccin,
distribucin, difusin, etc., de los materiales y mensajes para el estudio.
b) Existe descoordinacin en la interaccin entre los distintos recursos
personales y materiales de este sistema multimedia.

34

LA EDUCACIN A DISTANCIA

c) Se produce incoherencia en la evaluacin de los aprendizajes logrados en


funcin de los propsitos, o en la evaluacin del propio diseo y en la de los
recursos y medios utilizados.
En los sistemas presnciales la accin del profesor permite realimentar con
inmediatez el sistema y puede modificar la programacin del propio proceso de
aprendizaje en funcin de los imprevistos que pudieran surgir. Aunque, como
venimos sealando insistentemente, las tecnologas actuales estn matizando
tambin esta caracterstica, dado que la realimentacin ahora en los programas a
distancia puede ser dispensada, tambin, con gran calidad e inmediatez.
6.7 COMUNICACIN MASIVA
Las posibilidades de recepcin de los mensajes educativos son inagotables
gracias a los modernos medios de comunicacin y a las nuevas tecnologas de la
informacin. Estas inmensas posibilidades de que a los ms recnditos rincones
pueden acceder, si no todos, s buena parte de los medios de distribucin y
transmisin de los mensajes pedaggicos de manera simultnea o diferida, segn
los casos, podemos contemplarlas desde dos ngulos:
a) El de la eliminacin de fronteras espacio-temporales.
b) El del aprovechamiento de estos mensajes educativos por parte de masas
estudiantiles dispersas geogrficamente.
Los medios masivos de comunicacin y las tecnologas avanzadas se han
mostrado como canales apropiados para ensear pudiendo suplir con creces la
presenciaidad del profesor en el aula. Estas caractersticas permiten economas de
escala, dado que el mismo mensaje- cuyo diseo y produccin ha comportado un
determinado coste- puede ser recibido masivamente. En este caso parece que en la
enseanza presencial no se hace posible esta comunicacin masiva por las propias
limitaciones espacio-temporales que comportan el aula y la presencia del profesor.
Sin embargo, entendemos que la comunicacin masiva es una caracterstica
de la educacin a distancia, pero no como excluyente de la comunicacin minoritaria
e incluso individual. Las nuevas corrientes educativas centradas en el open learning,
en la formacin a distancia, etc., prevn la incorporacin de sistemas flexibles de
formacin que ponen el acento en el alumno individual, en sus exigencia,
motivaciones y necesidades, ms que en las de la institucin educativa. Un curso de
estas caractersticas, mediante sistema modular, puede iniciarlo un solo estudiante y
en cualquier momento, determinando ste su propio avance segn su tiempo
disponible para el estudio y sus ritmos de aprendizaje. En este caso el proceso de
formacin est personalizado en los contenidos que ha de estudiar el alumno y que
son elegidos en funcin de las exigencias, conocimientos y capacidades ya
posedos y de las demandas de formacin por l formuladas.
Los numerosos entornos virtuales de aprendizaje (software apropiado para
soportar procesos completos de enseanza- aprendizaje a travs de la red) nos
ofrecen la posibilidad de personalizar con suma facilidad el proceso de aprendizaje
de estudiantes concretos, a los que se les pueden sealar itinerarios, actividades y
tareas diferenciadas de las comunes que pudieran estar propuestas para el grupo.
Por ello, consideremos la comunicacin masiva como una posibilidad de la
educacin a distancia y una ventaja sobre los sistemas presenciales, pero no como
una nota que como tal caracterice a los sistemas a distancia, dado que, como hemos

BASES CONCEPTUALES

35

tratado de explicar, esta enseanza puede estar dirigida tambin a minoras e incluso
a un solo individuo.
6.8. PROCEDIMIENTOS INDUSTRIALES
La consideracin de la enseanza a distancia concebida como un sistema de
naturaleza cuasi industrial se la debemos a Peters (1983). Este autor estima que la
produccin y distribucin de materiales de aprendizaje para masas estudiantiles y la
administracin y coordinacin de las actividades de alumnos dispersos
geogrficamente con sus respectivos tutores implican la aplicacin de
procedimientos industriales en cuanto a la racionalizacin del proceso, la divisin del
trabajo y la produccin en masa.3
Pero no cabe duda que esta produccin y distribucin masiva de materiales y
atencin a un ingente nmero de estudiantes comporta una organizacin ms
inflexible al precisarse de sistemas de produccin y distribucin de materiales
rgidamente programados y de sistemas de relacin entre diseadores, productores
de material, tutores y alumnos ms marcadamente estructurados que dificultan una
relacin flexible y cercana a las necesidades personales.
Podemos considerar que el nivel de industrializacin de los sistemas de
enseanza a distancia est en relacin directa con el nmero de estudiantes que
pueden atender, por lo que puede ponerse en duda que sta sea una caracterstica
definitoria de los sistemas a distancia en general. Para los programas que atienden a
reducidas capas de estudiantes no se exigir mayor grado de aplicacin de los
principios de la industrializacin que en los sistemas presnciales, aunque, incluso
en estos casos, s se requerir mayor grado de planificacin tecnologizacin- que
en la enseanza cara a cara, como anteriormente apuntados.

7. Nuestro concepto actual de educacin a distancia

Sealbamos al principio que nuestra pretensin era la de tratar de clarificar


qu entendamos por educacin a distancia. Hemos intentado mantener esa
denominacin aunque sin excluir otras que tambin hemos venido utilizando en este
captulo y sern vocabulario habitual a lo largo de todo este libro. Pues bien,
explicadas todas y cada una de las caractersticas que la diversidad de autores
consultados han aportado sobre el concepto de educacin /enseanza a distancia,
nos atrevemos a esbozar una definicin amplia, introduciendo en ella los matices que
hemos considerado en los apartados anteriores. As, pensamos que:
La enseanza a distancia es un sistema tecnolgico de comunicacin
bidireccional (multidireccional), que puede ser masivo, basado en la accin
sistemtica y conjunta de recursos didcticos y el apoyo de una organizacin y
tutora, que, separados fsicamente de los estudiantes, propician en stos un
aprendizaje independiente (cooperativo).
Pero si deseamos otra definicin algo ms breve que recoja slo los rasgos
que entendemos como sustanciales (necesarios y suficientes) de la educacin a

Volvermos sobre las teoras de Peters en el captulo 4.

36

LA EDUCACIN A DISTANCIA

distancia, nos asomaramos, primero, a la aportacin de Verduin y Clark (1991) que


seleccionan estos cuatro:
1. La separacin de profesor y alumno durante la mayor parte del proceso
instruccional.
2. La influencia de una organizacin de apoyo al estudiante.
3. El uso de medios de unin entre el profesor, el estudiante y los
contenidos del curso.
4. La provisin de una comunicacin bidireccional entre el profesor, el
tutor o la agencia educativa y el estudiante.
Garrison (1989), sin embargo, destaca los siguientes tres criterios para
identificar procesos de educacin a distancia:
1. La educacin a distancia implica que la mayor parte de la comunicacin
entre profesor y estudiante ocurre de forma no contigua.
2. La educacin a distancia debe considerar la comunicacin de dos vas
entre profesor y estudiante para soportar el proceso educativo.
3. La educacin a distancia usa tecnologas para mediar la necesaria
comunicacin bidireccional.
Tambin slo tres caractersticas de esta forma de ensear, nos muestra
Sherry (1986) como seas de identidad de la educacin a distancia:
a) Separacin del profesor y alumno en el espacio y/o en el tiempo.
b) Estudio independiente controlado voluntariamente por el estudiante,
como ms importante que la propia separacin del profesor.
c) Comunicacin no contigua entre estudiante y profesor, mediada a
travs de recursos impresos u otras formas de tecnologa.
Puede observarse que Sherry ha recogido las tres caractersticas ms
reiteradas por los autores citados y reflejadas en nuestro cuadro, aunque nos
compartimos plenamente la primera de ellas, al no participar de la inclusin de las
conjunciones copulativa y disyuntiva y/o. Desde nuestro punto de vista, no es
educacin a distancia la que se produce en el mismo espacio, adversativa o,
aunque sea en tiempos diferentes, ni nos vale la y, porque existen situaciones de
sincrona en la relacin profesor-estudiante que son compatibles con nuestro
concepto. Aunque, atencin, tambin afirmamos que la base de la relacin debe ser
la asincrona para abundar en los sentidos de independencia y flexibilidad. A la forma
de ensear en el mismo espacio, aunque en diferente tiempo, en otro captulo de
este libro, la hemos denominado enseanza indirecta. A aquella otra relacin
sncrona, desde espacios diferentes, como sistema nico de enseanza, la
denominaramos como enseanza directa no presencial.
Pues bien, nosotros entendemos que entre esas ms destacadas seas de
identidad propuestas por Sherry y hecha la matizacin precedente, habra de
incluirse una cuarta, la organizacin o institucin que suele guiar el proceso a travs
del tutor, que s es recogida por Verduin y Clark, como protagonista esencial de uno
de los dos extremos del sistema de comunicacin. Y tambin incluiramos la
posibilidad que hoy nos ofrecen las nuevas tecnologas, referida al aprendizaje
cooperativo o colaborativo y que, no lo olvidemos, tambin vienen utilizando
sistemas ms convencionales de educacin a distancia, a travs de las tutoras
grupales de carcter presencial.

BASES CONCEPTUALES

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Si, en fin, desde nuestra perspectiva tratsemos de seleccionar las mnimas


caractersticas posibles que nos pudieran llevar a una conceptualizacin de esta
modalidad educativa, sealaramos las siguientes como necesarias y suficientes
para que consideremos a un curso, programa o institucin como de educacin a
distancia:
a) La
casi
permanente
separacin
del
profesor/formador
y
alumno/participante en el espacio y en el tiempo, haciendo la salvedad
de que en esta ltima variable, puede producirse tambin interaccin
sncrona.
b) El estudio independiente en el que el alumno controla tiempo, espacio,
determinados ritmos de estudio y, en algunos casos, itinerarios,
actividades, tiempo de evaluaciones, etc. Rasgo que puede
complementarse aunque no como necesario- con las posibilidades de
interaccin en encuentros presnciales o electrnicos que brindan
oportunidades par ala socializacin y el aprendizaje colaborativo.
c) La comunicacin mediada de doble va entre profesor / formador y
estudiante y, en algunos casos, de stos entre s a travs de diferentes
recursos.
d) El soporte de una organizacin / institucin que planifica, disea,
produce materiales (por s misma o por encargo), evala y realiza el
seguimiento y motivacin del proceso de aprendizaje a travs de la
tutora.
Con esas caractersticas podramos avanzar una definicin breve pero que
podra ser vlida en numerosos contextos y en la que, cuando nos referimos al
dilogo didctico mediado, hacemos referencia a la necesaria comunicacin entre
estudiantes y docentes/tutores, ubicados en espacios diferentes, representando
estos ltimos a la institucin responsable del proceso de formacin. La educacin a
distancia se basa en un dilogo didctico mediado entre el profesor (institucin) y el
estudiante que, ubicado en espacio diferente al que aqul, aprende de forma
independiente (cooperativa).
En fin, concluimos, segn los cuatro rasgos antes apuntados, no estaramos
hablando de cursos, programas o instituciones a distancia, en aquellos casos en los
que:
Se exige un alto grado de presencialidad.
Las conductas docentes y discentes se desarrollan en el mismo
espacio fsico aunque sean en diferente tiempo (aprendizajes, pro
ejemplo, a travs del ordenador necesariamente ubicados en los
locales de los centros presenciales).
Aunque profesores y estudiantes se ubiquen en espacios diferentes,
todo el programa exige una relacin sncrona entre ambos.
No se posibilitan el estudio independiente y autnomo. El estudiante no
controla:
- Espacio (tiene necesariamente que aprender siempre en el mismo
lugar).
- Tiempo (ha de aprender siempre a una hora y durante un tiempo
concreto),
- Determinados ritmos (cada da ha de cubrir ciertos objetivoscontenidos de aprendizajes).

LA EDUCACIN A DISTANCIA

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La nica comunicacin se establece a travs de la tutora


presencial.
Esta comunicacin es unidireccional (slo materiales enviados o
adquiridos slo programas ordinarios de radio y/o televisin, slo
casetes, vdeos o CDs...).
No existe influencia, respaldo y gua por parte de una institucin con
su correspondiente accin tutorial (cursos multimedia o virtuales que
no contemplan relacin con un tutor real- institucin- de carcter
formalizado, aunque cuenten con un permanente tutor inteligente o
virtual- no real-).