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Acadmie n15

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la lettre n 15 / printemps 2005


de l Acadmie des sciences
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Physique
Lanne mondiale de la

Acadmie n15

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la lettre
n 15 / printemps 2005
de l Acadmie des sciences
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Sommaire
ditorial
douard Brzin

page 2
Dossier
Une nouvelle rvolution quantique
Alain Aspect

page 3
La physique de leau liquide
Bernard Cabane, Rodolphe Vuilleumier

page 7
Les dfis de la physique thorique
Jean Iliopoulos

page 8
Le retournement temporel
des ondes
Entretien avec Mathias Fink par Paul Caro

page 11
Question dactualit
Le challenge du Manchot
antarctique : comment russir
se reproduire sans compromettre
sa propre survie
Yvon Le Maho

page 13
La vie de lacadmie
Pedro Vicente Maldonado
Andr Capron

page 16
Biologie cellulaire
Biologie du dveloppement

page 17

La vie des sances

effet fortement implique pour faire de


cette Anne mondiale de la Physique
autre chose que la commmoration dA.
Einstein, bien quil soit lvidence lune
des plus grandes figures de la science
de tous les temps. Le but est avant tout
de faire connatre par un public aussi
large que possible, et singulirement
par les jeunes, les progrs conceptuels
de la physique, qui ont compltement
boulevers notre comprhension de lespace, du temps, de la matire, et simultanment de faire prendre conscience
de limportance de ces changements
dans la vie quotidienne de chacun dentre
nous. Des expositions, des confrences,
des prsentations publiques dexpriences, des manifestations artistiques
varies, auront lieu tout au long de lanne sur tout le territoire, grce la mobilisation et limagination cratrice de
toute la communaut scientifique. Quant
lAcadmie, au-del de laction de ses
membres, elle a pris linitiative dun livre
collectif ralis sous son gide ( Demain
la Physique , ditions O. Jacob) dans
lequel nous avons tent de faire une
prsentation de questions incomprises
(sans recours au formalisme mathmatique). La Dlgation linformation
scientifique et la communication, en
liaison avec le service des archives, a
galement choisi de prsenter chaque
mois le portrait dun physicien du pass,
franais ou tranger, mais li notre
Acadmie, en permettant une consultation en ligne des articles originaux issus
de nos archives et de certains articles
que ces travaux initiaux ont inspir.
Combattre le relatif dsintrt que lon
note dans la jeunesse pour les carrires
scientifiques et redonner le got de la
dmarche scientifique est aujourdhui
un enjeu mondial. Il est en effet essentiel de faire comprendre que le XXIme
sicle aura un besoin croissant des
concepts et des outils fournis par les
sciences physiques pour trouver des
solutions aux problmes majeurs qui
proccupent lgitimement nos contemporains, quil sagisse de la dynamique
de notre plante, de la production
dnergie, ou encore dimagerie mdicale. Il faut aussi faire prendre conscience de grandes questions, comme
celles qui concernent linformation quan-

Editorial
Lanne 2005 a t choisie pour clbrer
les sciences physiques dans le monde
entier, exactement cent ans aprs la
parution des travaux rvolutionnaires
dAlbert Einstein sur trois thmes fondamentaux qui ont ouvert la voie pratiquement tous les dveloppements de la
Physique du XXme sicle:
la thorie de leffet photolectrique
dans laquelle il introduisit le quantum
de lumire (cet article sera couronn par
le prix Nobel),
la thorie de la relativit dans lequel il
brisait la nature absolue du temps et
abandonnait le concept dther (support
hypothtique de la propagation de la
lumire), article donc totalement rvolutionnaire mme si les contributions
antrieures de Lorentz et Poincar ont
t elles aussi dterminantes; il introduisit galement cette mme anne la
clbre quivalence masse-nergie,
et enfin la thorie du mouvement
brownien, rvlatrice de la constitution
atomique de la matire, qui devait effectivement permettre Jean Perrin de
mesurer le nombre dAvogadro.
La runion de lAcadmie des sciences
Lyon le 25 janvier dernier, linvitation
de la municipalit de cette ville, a t
loccasion de prsenter publiquement,
en liaison avec la Socit franaise de
Physique, les manifestations prvues
tout au long de lanne dans notre pays.
La communaut scientifique sest en

La Nature, leon dharmonie


Dominique Meyer

page 18
Quel avenir pour la recherche
pharmaceutique en France
Jean-Charles Schwartz

page 20
Carnet

page 20

par douard Brzin


Prsident de lAcadmie
des sciences, professeur
luniversit Pierre et Marie Curie

tique dont nul ne sait si elles auront des


consquences pratiques (mais nul ne
pensait au moment de lapparition du
laser quil aurait le moindre impact hors
des laboratoires de recherche), ou de
notre univers comme celle qui concerne
lorigine de cette mystrieuse nergie
noire (qui constitue apparemment 70 %
de lnergie de lunivers). La physique
est une matire rpute difficile, dont
lapprentissage suppose non seulement
lobservation et la comprhension des
phnomnes mais aussi lutilisation et
la matrise des outils mathmatiques
pour exprimer les lois de la physique. La
Main la pte , dveloppe depuis
prs de dix ans par nos Confrres
Charpak, Lna et Qur, rejoints aujourdhui par toute une quipe, a permis pour
de nombreuses classes de lcole
primaire, de renouer avec lexprimentation personnelle, dobserver les phnomnes naturels qui nous entourent. et,
avec laide des matres de tenter de les
comprendre. Il est ncessaire dsormais
de prolonger dans les classes de collge
et de lyce cette faon dapprhender le
monde, de comprendre que celui-ci est
intelligible et que seule une approche
rationnelle permet de lapprhender. Cet
enjeu mettra sans doute plusieurs
annes se dvelopper, il ne suffira pas
dune anne mondiale pour cela,
mais le rle de lAcadmie sera certainement dterminant 

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Dossier
par Alain Aspect
Membre de lAcadmie des sciences,
directeur de recherche au CNRS,
professeur lcole polytechnique

Une nouvelle rvolution

uantique
La premire
rvolution quantique

Le dveloppement de
la physique quantique, au XXme
sicle, est lune des aventures intellectuelles
les plus extraordinaires de toute lhistoire humaine.
Cette thorie physique a modifi de fond en comble notre conception du
monde, puisquelle nous force, par exemple, accepter quune particule
puisse se trouver la fois ici et l, o quune porte quantique puisse tre
la fois ouverte et ferme. Et elle a tout autant boulevers notre mode de
vie par ses applications innombrables: lasers, transistors, circuits intgrs,
qui sont les composants de base des technologies de linformation et de
la communication
Une telle accumulation de succs aurait pu laisser craindre un puisement
du domaine : il nen est rien. Quil sagisse du comportement des lectrons dans les solides, de linteraction lumire matire, des fluides quantiques ultra-froids, on voit apparatre des phnomnes, certes comprhensibles dans le cadre de la physique quantique, mais tellement nouveaux
et inattendus que lintrt rebondit sans cesse, ponctu par lattribution
de nombreux prix Nobel.
De faon sans doute encore plus imprvue, tant tait grand le sentiment
que les pres fondateurs (Niels Bohr et ses lves) avaient totalement clarifi le sujet (essentiellement en rpondant aux objections dEinstein), cest au niveau du cur conceptuel de la thorie quantique quune
nouvelle phase de progrs majeurs a dbut en 1960 avec les travaux de
John Bell, suivis dexpriences de plus en plus fines. La violation des ingalits de Bell a apport lvidence irrfutable de linsparabilit quantique,
proprit extraordinaire dune paire dobjets intriqus qui se comportent comme un systme quantique unique, mme si les deux objets sont
trs loigns lun de lautre.
Cest peu de temps aprs que lon a appris manipuler un par un des lectrons, puis des ions, des atomes ou des photons. Il a alors fallu clarifier
la faon d'appliquer le formalisme quantique fondamentalement probabiliste, des objets individuels, et pas seulement de trs grands ensembles.
Il nest sans doute pas exagr de dire que ces deux avances conceptuelles de la fin du XXme sicle la comprhension et la matrise des tats
intriqus, la comprhension et la matrise de la dynamique des objets
quantiques individuels signent le dbut dune nouvelle rvolution quantique. Et il nest pas interdit dimaginer quau del des progrs en physique
fondamentale dont nous navons sans doute observ que les prmices, et
des questions dinterprtation qui restent plus ouvertes que jamais, cette
nouvelle rvolution quantique pourrait son tour bouleverser notre socit
en dbouchant sur une nouvelle rvolution technologique, la rvolution
de linformation quantique

mergence de la mcanique quantique a exig des rvisions conceptuelles dchirantes, comme le renoncement au concept classique de
trajectoire, traduit par les relations de
Heisenberg, ou la dualit onde particule.
Mais la nouvelle thorie a permis de
comprendre la structure de la matire
des chelles de plus en plus petites
(liaison chimique, atome, noyau, particules lmentaires). La mcanique quantique a aussi permis de comprendre des
proprits beaucoup plus exotiques de
la matire: la supraconductivit, cest-dire la disparition de la rsistivit lectrique de certains conducteurs trs
basse temprature, et la superfluidit
de lhlium liquide, cest--dire la disparition de sa viscosit. Ces deux effets
remarquables sont une consquence de
la condensation de Bose-Einstein ,
phnomne imagin par Einstein
lpoque des dbuts de la mcanique
quantique, qui se traduit par la condensation de toutes les particules dans la
mme onde de matire gante, que lon
a pu observer directement dans des
expriences rcentes.
Au del de ces progrs sans prcdents
dans notre comprhension du monde,
la physique quantique a permis lmergence de technologies nouvelles, la
microlectronique et loptolectronique,
qui ont permis la monte en puissance
de la socit de linformation et de la
communication. Cest en effet en sappuyant sur la description quantique de
la matire que les physiciens allaient
inventer de nouveaux objets qui nexistaient pas dans la nature, et que les ingnieurs surent bientt produire en grande
srie. Le transistor et ses descendants,
les circuits intgrs, invents par un
groupe de brillants physiciens du solide
partir dune rflexion fondamentale sur
la nature quantique de la conduction
lectrique, ont permis la multiplication
des possibilits de calcul, de traitement

et de stockage de linformation. Le laser,


dabord un instrument de physicien, est
devenu omniprsent dans les applications les plus diverses, du guidage des
engins de travaux publics aux lecteurs
de code barre ou de disques compacts.
Les tlcommunications par laser et
fibres optiques ont multipli le dbit dinformation que lon peut faire circuler
lchelle de la plante et les autoroutes
de linformation permettent aujourdhui
lhumanit de partager les informations stockes dans les ordinateurs du
monde entier, ou de mettre en commun
leurs puissances de calcul.
La place prise par les applications des
lasers ne doit pas faire croire que les
progrs dans la comprhension et la
matrise de linteraction matire-lumire
se seraient arrts en 1960. On a vu par
exemple apparatre loptique quantique
dont la plupart des concepts taient
ignors en 1960, et qui permet de
repousser les limites des mthodes
dobservation et de mesure optiques. On
citera aussi la dcouverte a priori paradoxale, couronne par le prix Nobel 1997
attribu Steven Chu, Claude CohenTannoudji, et Bill Phillips, du refroidissement par laser des vapeurs atomiques
des tempratures proches du zro
absolu. Ces progrs de la recherche
fondamentale ont dj dbouch sur une
amlioration spectaculaire de la prcision des horloges atomiques, dont la
prcision conditionne celle de la localisation par satellite du systme GPS. Ils
ont aussi permis le dveloppement dinterfromtres atomiques capables de
dtecter dinfimes anomalies de la pesanteur, ouvrant la voie de nouvelles
mthodes danalyse du sous-sol. Et puis,
par ce mouvement de balancier dont ils
sont coutumiers, les physiciens projettent aujourdhui dutiliser ces nouveaux
instruments base datomes froids pour
revenir sur des problmes de physique
fondamentale, comme des tests de relativit gnrale, ou la recherche dventuelles modifications des lois physiques
lchelle de lge de lUnivers.
Ainsi, aprs bientt un sicle, la premire
rvolution quantique nen finit pas de
produire ses effets. La thorie quantique
labore dans les annes 1905-1925, et
raffine la fin des annes 1940, reste
le cadre naturel dans lequel les physiciens continuent de dcouvrir et de
comprendre les proprits exotiques de
la matire dans des situations extrmes,
ou mme dans des conditions inconnues
dans la nature. Cest aussi le cadre dans
lequel doivent se placer les ingnieurs
qui cherchent pousser les technologies leurs limites ultimes, de nature
quantique. Mais au-del de cette physique quantique bien tablie, on assiste
aujourdhui ce que lon peut sans doute
appeler une seconde rvolution quantique , qui a dbut avec les travaux de
John Bell sur le problme dEinsteinPodolsky-Rosen.

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Dossier
Des objections
dEinstein aux photons
jumeaux: lintrication
quantique
Le dbat Bohr-Einstein
Les renoncements ayant permis lmergence de la mcanique quantique taient
si radicaux que plusieurs physiciens,
dont Einstein et de Broglie, et dans une
certaine mesure Schrdinger, nadmettaient pas leur caractre dfinitif, la
diffrence de Bohr qui en avait fait la clef
de vote de linterprtation de la nouvelle
thorie connue sous le nom dinterprtation de Copenhague . Einstein ne
remettait pas en cause le formalisme
mathmatique de la mcanique quantique, ni ses prvisions, mais il semblait
penser que les renoncements prconiss par Bohr dans son interprtation
ne traduisaient que ltat dinachvement de la thorie quantique. Cette position allait donner lieu des dbats homriques entre eux, en particulier celui qui
dbuta avec la publication, en 1935, de
larticle dEinstein, Podolsky, et Rosen
(EPR). Dans cet article, Einstein et ses
coauteurs montrent que le formalisme
quantique prdit lexistence dtats particuliers de deux particules, par exemple
deux lectrons, caractriss par de trs
fortes corrlations la fois des vitesses
et des positions.
Plus prcisment, pour un tat EPR, le
formalisme quantique prdit que des
mesures de position sur chacun des
deux lectrons donneront des valeurs
symtriques par rapport lorigine, et
que des mesures de vitesses donneront
de mme des rsultats toujours identiques. Les deux lectrons tant loigns lun de lautre au moment de la
mesure, on est conduit, pour comprendre ces corrlations, admettre
que chacun des lectrons possdait
avant la mesure une valeur parfaitement dtermine de vitesse et de position. Mais le formalisme quantique ne
donne pas de valeur prcise ces quantits tant que la mesure nest pas faite,
et EPR concluent que le formalisme
quantique ne rend pas compte de la
totalit de la ralit physique, et quil
faut donc sattacher essayer de le
complter. Niels Bohr fut, semble-t-il,
boulevers par cet argument qui sappuie sur le formalisme quantique luimme pour en montrer le caractre
incomplet, provisoire. Ses crits mon-

trent une conviction profonde que si le


raisonnement EPR tait correct, complter le formalisme quantique ne
serait pas suffisant, cest toute la physique quantique qui seffondrerait. Bohr
contesta donc immdiatement le raisonnement EPR, en affirmant que dans
un tat quantique de ce type, non
factorisable , on ne peut parler des
proprits individuelles de chaque lectron, et cela mme sils sont trs loigns lun de lautre. Avec Schrdinger,
qui dcouvrit au mme moment ces
tats tonnants, on allait dsormais
parler dtat intriqu , pour indiquer
que les deux lectrons sont indissolublement enchevtrs, quils forment un
objet unique quelle que soit leur loignement.
On pourrait penser que ce dbat entre
deux gants de la physique du XXme
sicle eut un immense cho chez les
physiciens. En fait, lorsque larticle EPR
parut en 1935, la mcanique quantique
allait de succs en succs et, mis part
Bohr, la plupart des physiciens ignorrent une discussion qui leur paraissait
acadmique: il semblait que ladhsion
lune ou lautre des positions ft une
affaire de got personnel (ou de position pistmologique) sans aucune
consquence pratique sur la mise en
uvre du formalisme quantique, ce
quEinstein lui-mme ne semblait pas
contester. Il fallut attendre presque
trente ans pour voir paratre un dmenti
cette position relativement consensuelle.

de Bell. En 1964, il nexistait aucun rsultat exprimental permettant de conclure. Les exprimentateurs se mirent
donc au travail pour construire une exprience sensible , dans une des rares
situations o la mcanique quantique
prdit une violation des ingalits de
Bell. Les expriences les plus convaincantes ont t ralises avec des paires
de photons, sur lesquels des mesures
de polarisation suivant deux directions
distinctes jouent un rle analogue aux
mesures de position et de vitesse dans
le schma EPR originel. Aprs une premire gnration dexpriences pionnires, une nouvelle srie dexpriences
conduites Orsay au dbut des annes
1980, suivant des schmas de plus en
plus proches de lexprience de pense idale, donnrent un ensemble de
rsultats incontestables, en excellent
accord avec la mcanique quantique, et
violant nettement les ingalits de Bell.
Une troisime gnration dexpriences
entreprises partir du dbut des annes
1990 sont venues conforter ces rsultats. Il faut se rendre lvidence : les
photons intriqus jumeaux ne sont pas
deux systmes distincts portant deux
copies identiques dun mme ensemble
de paramtres ( la diffrence des
jumeaux humains dont les ressemblances sexpliquent par lidentit de
leurs chromosomes). Une paire de
photons intriqus doit en fait tre considre comme un systme unique, insparable, dcrit par un tat quantique
global, impossible dcomposer en

deux tats relatifs chacun des deux


photons: les proprits de la paire ne se
rsument pas la runion des proprits
des deux photons.
Linsparabilit quantique se manifeste
mme si les deux photons sont loigns
lun de lautre, et quaucune interaction
ne peut a priori connecter causalement
les mesures, sauf se propager plus vite
que la lumire, ce qui est interdit par la
relativit. Ce point a t vrifi pour la
premire fois dans lune des expriences
ralises lInstitut doptique dOrsay en
1982, et confirm en 1998 par une quipe
autrichienne. Dans les expriences
rcentes, des sources dun nouveau type
permettent dinjecter les photons intriqus dans deux fibres optiques partant
dans des directions opposes, et une
quipe genevoise a pu vrifier que linsparabilit subsiste des distances de
plusieurs dizaines de kilomtres. Mme
de pareilles distances, tout se passe
donc comme si les deux photons
restaient toujours en contact, et si le
rsultat de la mesure effectue sur lun
affectait instantanment lautre. Bien
quon ne puisse utiliser ce phnomne
pour transmettre de linformation plus
vite que la lumire, les proprits troublantes des tats intriqus continuent
interpeller les physiciens qui sont loin
davoir atteint un consensus sur la faon
de comprendre linsparabilit quantique. Nul ne peut dire aujourdhui si les
progrs viendront de nouvelles expriences, de perces thoriques, ou de
ruptures pistmologiques.

Les tests exprimentaux


des ingalits de Bell
Cest en 1964 que John Bell, physicien
thoricien irlandais travaillant au CERN
Genve, publie un court article qui va
bouleverser la situation. En quelques
lignes de calcul, il montre que si lon
prend au srieux largument EPR, et
donc quon introduit explicitement des
variables supplmentaires (compltant
le formalisme quantique) spcifiant la
totalit de la ralit physique au sens
dEinstein, par exemple la fois les positions et les vitesses des lectrons intriqus, alors on aboutit une contradiction avec les prdictions quantiques.
Pour tablir cette contradiction, John
Bell montre que tout modle dans lesprit des ides dEinstein ne peut prdire
que des corrlations dont les valeurs
sont limites par des ingalits aujourdhui appeles ingalits de Bell
que violent certaines prvisions quantiques. Le choix entre les positions dEinstein et de Bohr nest alors plus une
question de got personnel, puisque les
deux positions conduisent des prvisions quantitativement diffrentes. Il
devient possible de trancher le dbat par
lexprience, en mesurant les corrlations dans des paires intriques, et en
confrontant les rsultats aux ingalits

Figure 1. Lasers atomes. A partir dun condensat


de Bose-Einstein, on peut extraire une onde de matire
cohrente, constitue datomes tous dcrits par la mme
fonction donde, comme un faisceau laser est une onde
lectromagntique cohrente forme de photons tous
dans le mme mode du champ. Dans la figure de gauche,
londe de matire (longueur de lordre du millimtre)
tombe sous leffet de la pesanteur, tandis que dans la
figure de droite elle est guide dans un guide donde
atomique horizontal, comme un faisceau laser peut tre
guid par une fibre optique.
(Clich Laboratoire Charles Fabry de lInstitut dOptique).

Figure 2. Chane dions


pigs constituant
un ensemble de qubits
(bits quantiques).
Par manipulation
individuelle de ces ions,
on peut les faire interagir et aboutir un tat
intriqu. On ralise
ainsi des oprations
lmentaires du calcul
quantique.
(Clich Universit
de Innsbruck).

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Dossier

La mcanique
quantique et les
systmes individuels
Jusqu la fin des annes 1970, les situations exprimentales o la mcanique
quantique tait implique concernaient
de trs grands ensembles dobjets
microscopiques sur lesquels on observait un signal moyenn. Ainsi, la lumire
mise par une lampe dcharge, dont
les proprits spectrales ont conduit
la premire rvolution quantique, estelle mise par les millions de milliards
datomes dun gaz. De mme, la superfluidit de lhlium liquide, ou la supraconductivit de certains mtaux,
sobservent-elles sur des quantits macroscopiques, o le nombre datomes
est de lordre du nombre dAvogadro
(6 x 1023, six cent mille milliards de
milliards). Dans ce type de situation, il
ny a aucune difficult utiliser les rsultats probabilistes des calculs quantiques.
A partir des annes 1970, les physiciens
ont invent des mthodes pour manipuler et observer un seul lectron, ou un
seul ion, conserv pendant des heures
(voire des jours, des mois) laide de
champs lectriques et magntiques qui
le maintiennent loin de toute paroi, dans
une enceinte vide : on parle alors de
particule unique pige . Puis est
apparue la microscopie de champ
proche (microscope effet tunnel,
microscope force atomique), qui a
permis dobserver et de manipuler des
atomes individuels dposs sur une
surface. A la mme poque, les progrs
conceptuels et exprimentaux de loptique quantique ont conduit au dveloppement de sources o les photons sont
mis un par un. Ces avances exprimentales, couronnes par plusieurs prix
Nobel, ont dabord eu des consquences
importantes en physique fondamentale.
Cest ainsi que le pigeage dobjets
lmentaires uniques a fait considrablement progresser la prcision des
mesures de certaines grandeurs microscopiques, dont la valeur fournit souvent
un test svre de la thorie.
En parallle avec les progrs exprimentaux, le pigeage dobjets microscopiques individuels a oblig les physiciens se reposer la question, souleve
elle aussi par Einstein, de la signification de la thorie quantique lorsquon
lapplique un objet unique. Mme si la
question apparaissait totalement acadmique dans les annes 1930, o lon tait
loin de penser quon pourrait un jour
observer des objets microscopiques
uniques, les physiciens de lcole de

quil ny a pas besoin delle pour dcrire


le mouvement des plantes ou dune
pomme qui tombe: la physique classique
sen acquitte parfaitement, ce qui explique dailleurs sans doute la difficult
de comprendre les concepts quantiques
partir dune intuition forge dans le
monde macroscopique. Mais il existe
une chelle intermdiaire, lchelle
msoscopique, o cest lobjet lui-mme
et pas seulement son matriau qui
doit tre dcrit par la mcanique quantique. On sait ainsi raliser aujourdhui
des anneaux conducteurs msoscopiques ( ne pas confondre avec les fils
supraconducteurs), dont la taille est de
lordre du micromtre, et dont la rsistance lectrique nulle ne peut tre
comprise quen considrant la fonction
donde globale de lensemble des lectrons de ce nanocircuit. Un autre exemple clbre (prix Nobel 2001) dobjet
msoscopique est celui des condensats
de Bose-Einstein gazeux, ensemble
datomes (typiquement quelques millions) qui eux aussi doivent tre dcrits
par une fonction donde quantique globale. Si ces objets msoscopiques o
une description quantique simpose sont
encore des curiosits des laboratoires
de recherche fondamentale, il ne fait
gure de doute que les progrs des
nanotechnologies, en particulier la miniaturisation ininterrompue des composants semi-conducteurs, obligeront
bientt lindustrie de la microlectronique utiliser une approche compltement quantique pour matriser ces
nanocomposants.
Mais alors, si lon observe un comportement quantique avec des objets de plus
en plus gros, o se situe la frontire ?
A vrai dire, on ne connat pas la rponse
cette question, lune des plus impor-

Copenhague ne lludaient pas: pour y


rpondre, ils invoquaient le postulat de
rduction du paquet donde qui affirme
que lorsquun systme quantique interagit avec un appareil de mesure, ce
systme quantique cesse dtre dans
une superposition dtats et saute
dans lun ou lautre dentre eux. Appliqu
un ion unique pig soumis des faisceaux lasers convenablement choisis,
ce raisonnement conduit prdire lexistence de sauts quantiques alatoires
entre un tat brillant ou lion diffuse
beaucoup de photons observables lil
nu et un tat noir ou aucun photon
nest diffus.
Lexistence de ces sauts quantiques ,
qui implique une volution discontinue
du systme, avait t violemment conteste par nombre de physiciens parmi
les plus grands (tel Schrdinger), qui y
voyaient tout au plus un artifice commode, valeur pdagogique, et semblaient penser que la description quantique ne sappliquait quaux grands
ensembles. Au milieu des annes 1980,
on a pu observer les sauts quantiques
sur un ion unique pig, dont la fluorescence varie brutalement lorsque latome
saute dun tat lautre. Cette observation a beaucoup frapp les physiciens,
et elle a dclench de nouveaux progrs
la fois dans le domaine exprimental
et dans le domaine thorique.

Du microscopique au msoscopique et au macroscopique:


la dcohrence
Sachant que la mcanique quantique
peut dcrire le comportement des objets
individuels microscopiques, on peut
videmment se demander si elle sapplique des objets plus gros. On sait bien

tantes qui soient poses aux physiciens


du dbut du XXIme sicle. Lune des
proprits spcifiques de la physique
quantique est lexistence des superpositions dtats: si un systme possde
plusieurs tats quantiques possibles, il
peut non seulement se trouver dans lun
deux, mais il peut galement se trouver
dans un tat hybride form partir de
ces tats de base, une superposition
cohrente de ces tats. Ainsi, un atome
arrivant sur une sparatrice atomes,
analogue une lame semi-rflchissante pour les photons, peut soit tre
transmis, soit tre rflchi, ce qui conduit
des trajectoires distinctes. Mais il peut
aussi tre dans une superposition des
tats transmis et rflchis, cest--dire
prsent la fois en deux points diffrents
de lespace. On peut dmontrer exprimentalement que cet tat existe vraiment, en recombinant les deux trajectoires et en observant des interfrences,
quon ne peut interprter quen admettant que latome a suivi les deux chemins
la fois. Un tel comportement a effectivement t observ avec des objets
microscopiques (lectrons, photons,
neutrons, atomes, molcules), ou msoscopiques (courants lectriques dans
des nanocircuits), mais jamais avec des
objets macroscopiques, alors que rien
ne linterdit a priori dans le formalisme
quantique. Ce problme a attir lattention de nombreux physiciens, commencer par Schrdinger qui en a donn
une illustration amusante sous la forme
du fameux chat qui pourrait la fois tre
mort et vivant, ces deux tats reprsentant un exemple particulirement frappant dtats incompatibles. Pourquoi,
dans le monde rel, nobserve-t-on pas
la superposition cohrente des tats
mort et vivant ?
Est-il mort, est-il vivant?

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Dossier
Les physiciens invoquent gnralement
la dcohrence quantique pour expliquer limpossibilit dune superposition
cohrente dtats dobjets macroscopiques. La dcohrence doit se manifester ds quun systme quantique
interagit avec le monde extrieur.
Reprenons lexemple de latome dont les
trajectoires se sont spares puis sont
recombines pour donner des interfrences. Si on lclaire avec de la lumire
laser, il devient possible dobserver sa
trajectoire et de dire sil suit un trajet ou
lautre. Mais la lumire dclairage
perturbe latome, et les interfrences
disparaissent. On retrouve une situation
classique, sans superposition cohrente:
latome suit un chemin ou lautre, pas
les deux la fois. Or, plus un objet est
complexe et gros, et plus il est, en
gnral, sensible aux perturbations extrieures qui font disparatre les interfrences. La dcohrence par interaction
avec le monde extrieur serait donc la
clef du passage entre comportements
quantique et classique. Mme si ce
raisonnement est sduisant, de nombreuses questions restent poses. A
lheure actuelle, on na aucun argument
vraiment convaincant permettant de
savoir sil existe une taille limite fondamentale au-dessus de laquelle la
dcohrence serait invitable et les
superpositions quantiques cesseraient
dexister. Une rponse cette question
aurait des implications immenses, tant
sur le plan conceptuel que pour les technologies du futur bases sur lhypothtique ordinateur quantique.

Linformation
quantique
Nous avons suggr plus haut que la
prise de conscience du caractre extraordinaire de lintrication quantique,
couple la matrise des objets microscopiques individuels, avait marqu le
dbut dune nouvelle rvolution quantique. La porte de cette nouvelle rvolution quantique pourrait aller bien audel des concepts, et conduire des
applications rvolutionnaires dans le
traitement et la transmission de linformation. Cest le domaine de linformation quantique, qui vise mettre en
uvre ces concepts physiques nouveaux
pour aboutir deux types dapplications:
dune part la cryptographie quantique,
qui commence tre oprationnelle, et
dautre part le calcul quantique, qui nen
est qu une phase de recherche fondamentale encore trs loigne des ventuelles applications.
La cryptographie a pour but de communiquer des informations codes sur un
canal public sans que des tiers puissent
les dchiffrer. Les progrs dans le
codage et les tentatives de dchiffrage
sappuient dune part sur des avances
mathmatiques, dautre part sur la puissance croissante des ordinateurs, et on

La physique quantique : un dfi


pour lintuition, une source de
ruptures technologiques

comprend que la scurit dun code


repose sur lhypothse que lespion qui
tente de dchiffrer un message na pas
un niveau de dveloppement en mathmatiques ou en informatique beaucoup
plus avanc que lexpditeur. Seule fait
exception la mthode par clef de codage
utilisation unique: il sagit dune suite
alatoire de caractres, existant en deux
exemplaires identiques entre les mains
de lmetteur et du rcepteur. On montre,
par un thorme la rigueur toute
mathmatique, quil est alors possible
de raliser un codage inviolable dun
message, pourvu que sa longueur soit
infrieure ou gale celle de la clef
secrte, qui ne doit tre utilise quune
fois. La cryptographie quantique va permettre de renouveler la clef en distribuant deux partenaires loigns deux
suites identiques de bits, avec la garantie quaucun espion na pu intercepter
cette clef et en faire une copie. Lide de
base est quil est possible de dtecter
un espion tentant de prendre connaissance de la clef secrte par la trace quil
laisse ncessairement, et que la mcanique quantique permet de prciser. Par
exemple, dans lun des schmas qui
utilise des paires de photons intriqus
pour engendrer les deux clefs identiques, on montre que la prsence ventuelle dun espion sur la ligne peut tre
dmasque par un test des ingalits
de Bell.
Le calcul quantique a t lanc, au dbut
des annes 1990, par une dcouverte
thorique : la dmonstration mathmatique que si lon disposait dordinateurs quantiques, capables dutiliser le
phnomne dintrication, on pourrait
mettre en uvre des algorithmes radicalement nouveaux permettant deffectuer certaines oprations difficiles,
comme la dcomposition dun nombre
(grand) en facteurs premiers, dans des
temps exponentiellement plus courts
quavec les mthodes habituelles. Cette
dcouverte a une porte conceptuelle
considrable, puisquelle montre que la
faon de faire les calculs (lalgorith-

mique) nest pas indpendante du type


de machine utilis. Elle pourrait aussi
avoir des consquences pratiques immenses, puisque le cryptage (classique)
des informations (par exemple sur la
toile) repose aujourdhui sur limpossibilit de factoriser les trs grands nombres en un temps raisonnable.
Encore faut-il tre capable de construire
un ordinateur quantique. De nombreux
groupes dans le monde se sont lancs
dans le dveloppement de systmes
physiques ralisant la variable quantique
lmentaire, le qubit, et lunit de calcul
de base, la porte logique quantique. Une
porte logique quantique doit pouvoir combiner plusieurs qubits en donnant pour
rsultat un tat intriqu. Dintrication en
intrication, on obtient des tats reprsentant simultanment un nombre immensment grand de situations, et il est
possible deffectuer des calculs massivement parallles, mme avec un nombre modr de portes logiques quantiques. Plusieurs pistes sont en cours
dexploration, avec des bits quantiques
reposant sur les systmes les plus
divers: atomes, ions ou photons uniques,
mais aussi molcules complexes manipules par les mthodes de la rsonance magntique nuclaire, ou jonctions
Josephson, systmes artificiels raliss
par les techniques de nanofabrication.
Lordinateur quantique existera-t-il un
jour? Il serait prsomptueux de rpondre,
mais la recherche exprimentale sur les
portes logiques quantiques est trs active
et a dj obtenu des rsultats intressants. Il demeure une grande inconnue:
saura-t-on matriser le problme de la
dcohrence, dont les effets sont dautant plus dvastateurs que le systme
est plus grand? Ce nest qu cette condition que lon pourrait croire en lavenir de
lordinateur quantique. Mais mme si lon
naboutit pas une ralisation concrte
telle quon peut en rver aujourdhui, nul
doute que cet effort de recherche marquera une tape importante dans lhistoire de linformatique aussi bien que
dans celle de la physique quantique.

Un sicle aprs son mergence, la


physique quantique occupe toujours une
position singulire. Elle met en jeu des
concepts absolument trangers une
intuition forge par lobservation des
objets et des phnomnes notre
chelle. Mme si les physiciens sy sont
habitus, et mme si lon matrise le
formalisme mathmatique permettant
den rendre compte, ces concepts restent
droutants. Aux difficults originelles
sest ajout le concept dintrication. Par
ailleurs, la question de la frontire entre
le monde quantique et le monde classique, plaisamment illustre par la parabole du chat de Schrdinger, reste un des
problmes conceptuels majeurs sur
lesquels butent les physiciens, mme si
des progrs dans la comprhension des
phnomnes de dcohrence ouvrent
des pistes intressantes.
Lexistence de questions non rsolues ne
doit pas nous faire oublier les succs
extraordinaires de la physique quantique. La premire rvolution quantique,
dabord conceptuelle, a permis une
avance sans prcdent dans la comprhension du monde au niveau microscopique, et a t lorigine dune rvolution
technologique formidable qui nous a fait
plonger dans la socit de linformation
et de la communication. Peut-tre revivons-nous aujourdhui une histoire analogue, avec une nouvelle rvolution quantique dabord conceptuelle, mais qui
pourrait avoir un immense impact sur la
socit si linformation quantique tient
ses promesses. Certes nous en sommes
loin. Mais on peut parier, sans trop de
risques, que des applications que nous
ne souponnons pas aujourdhui mergeront tt ou tard, car comment des
phnomnes aussi extraordinaires ne
stimuleraient-ils pas limagination des
chercheurs et des inventeurs? 

Pour en savoir plus


Demain la physique (ditions Odile Jacob, 2004).
Einstein aujourd'hui (EDP sciences): chapitre 2
(A Aspect et P. Grangier).
Bell's theorem: the naive view of an experimentalist (A. Aspect): tlchargeable librement sur
http://hal.ccsd.cnrs.fr/ccsd-00001079; version
franaise sur http://www.institutoptique.fr/telechargement/inegalites\_Bell. pdf.
Speakable and unspeakable in quantum mechanics (J. S. Bell, Cambridge University Press,
2me dition, 2004).
Cours et sminaires de la chaire de Physique
Atomique et Molculaire du Collge de France
(C. Cohen-Tannoudji, 1973-2003) disponibles sur:
http://www.phys.ens.fr/cours/college-de-france/
Cours et sminaires de la chaire de Physique
Quantique du Collge de France (S. Haroche)
disponibles sur:
http://www.lkb.ens.fr/recherche/qedcav/college/
college.html

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Dossier

La physique

de leau liquide

eau est le liquide le plus abondant


la surface de la terre. Cest un
liquide dont les proprits sont tout fait
surprenantes, la fois comme liquide
pur et comme solvant.
Leau est un liquide trs cohsif : ses
tempratures de cristallisation et dbullition sont trs leves pour un liquide
qui nest ni ionique, ni mtallique, et dont
la masse molaire est faible. Ainsi, leau
reste liquide pression atmosphrique
jusqu 100 C, alors que lextrapolation
de la srie H2S, H2Se, H2Te donnerait une
temprature dbullition de 80 C.
Cette cohsion est assure par les liaisons hydrogne entre molcules deau;
leau fait ainsi partie, avec les alcools
et les amines, dun petit groupe de
liquides quon appelle liquides associs

(Figure 1). Parmi ces liquides, la cohsion de leau est remarquable. Par
exemple, leau a des tempratures de
fusion et dbullition trs suprieures
celles de lammoniac et de lacide fluorhydrique, qui font des liaisons H plus
faibles (ammoniac) ou spatialement
moins dveloppes (acide fluorhydrique).

Temprature (c)

Moment dipolaire de la molcule


Figure 3. Constantes dilectriques relatives
des liquides polaires usuels (variation parabolique en fonction du moment dipolaire de la
molcule isole) et de liquides associs points
situs trs au-dessus). La valeur anormalement
leve de la constante dilectrique de leau est
due la polarisation mutuelle des molcules
dans le liquide

Leau est encore, dans les conditions


usuelles de temprature et de pression,
un liquide peu dense. Sa masse volumique est relativement peu leve pour
un liquide aussi cohsif (les huiles ont
des densits comparables, mais sont
beaucoup moins cohsives). Cette faible
masse volumique exprime le fait que le
volume occup par les atomes est faible
par rapport au volume total: les atomes
de la molcule deau noccupent que
49 % du volume disponible par molcule.
Une grande partie du volume de leau
liquide est donc forme de cavits.
Ainsi leau prsente-elle toute une srie
danomalies lies aux variations de son
volume. Tout dabord, la variation en
temprature de sa masse volumique est
anormale basse temprature. Pour

Figure 1. Densits lectroniques du dimre,


obtenues par calcul des orbitales localises via
la mcanique quantique. Le pont de densit
lectronique qui joint les deux molcules est la
signature de la liaison H.

Figure 2. Variations de densit lectronique


causes par les interactions des deux molcules
du dimre, par rapport aux densits lectroniques de molcules isoles. Les rgions
o la densit lectronique du dimre est excdentaire sont ombres en gris, celles qui ont
perdu de la densit lectronique en blanc.
Lalternance rgulire de rgions contenant
un excs et un dfaut de densit lectronique
cre une polarisation des molcules,
qui augmente le moment dipolaire du dimre.

1 Correspondant de lAcadmie des sciences,


directeur de recherche au CNRS, Laboratoire
PMMH, ESPCI
2 Charg de recherche au CNRS, LPTMC, universit Pierre et Marie Curie

presque tous les liquides, le volume


occup diminue rgulirement lorsquon
abaisse la temprature, par suite de la
rduction du dsordre et surtout du
nombre de lacunes excites thermiquement. Au contraire, leau se dilate
quand on la refroidit en dessous dune
temprature appele temprature du
maximum de densit (TMD + 4 C pour
H2O). Leau liquide basse temprature
est un liquide peu dense par rapport
ce quon attendrait daprs sa densit
haute temprature.

Masse volumique (kg/m3)

Constante dilectrique du liquide

par Bernard Cabane1, Rodolphe Vuilleumier

Cest grce cette constante dilectrique


exceptionnelle que la vie a pu se dvelopper dans leau. La plupart des molcules biologiques sont en effet ioniques,
et les processus biochimiques requirent la dissociation des paires dions et
lcrantage des charges lectriques.
Cest la polarisation des molcules deau
autour dun ion qui compense le champ
lectrique cr par lion, et permet ainsi
la dissociation des paires dions et la
dissolution des cristaux ioniques.
Lexemple le plus courant de solution
ionique est, bien sr, leau de mer, qui
ne contient que 9 molcules deau par
paire dions.

La cohsion de leau se traduit aussi par


une chaleur spcifique norme: il faut
3 fois plus dnergie pour rchauffer
leau que pour la mme masse de
pentane, et 10 fois plus que pour la
mme masse de fer. Cette chaleur spcifique est aussi beaucoup plus leve que
celle du solide (plus de 2 fois suprieure
celle de la glace), alors que la plupart
des liquides ont des chaleurs spcifiques
proches de celles des solides correspondants. Elle est due labsorption de
chaleur par la rupture de liaisons hydrogne : la chaleur absorbe par ces
processus nest pas disponible pour
augmenter lnergie cintique des molcules, ce qui rduit llvation de temprature. Cette rsistance aux variations
de temprature a des consquences
climatiques importantes, puisque la
capacit calorifique des ocans leur fait
jouer le rle de rgulateurs thermiques
du climat.
Lenchanement des molcules deau
par des liaisons hydrogne donne aussi
leau liquide des proprits dilectriques tout fait remarquables. En effet,
les molcules ainsi lies se polarisent
mutuellement (Figure 2). Cette polarisation mutuelle augmente normment
la rponse du liquide un champ lectrique appliqu. Ainsi, la constante
dilectrique de leau liquide est bien plus
leve que celle quon attendrait pour
un liquide non associ sur la base du
moment dipolaire de la molcule isole
(Figure 3)

Figure 4. Variation de la masse volumique de


leau liquide avec la temprature. Pour les
liquides normaux, la masse volumique dcrot
de manire monotone. La temprature du
maximum de densit de leau vaut 4 C dans
H2O, 11,2 C dans D2O et 13,4 C dans T2O.
La dcroissance de la densit basse temprature rsulte dun changement de la structure du
liquide, qui cre systmatiquement des liaisons
et des cavits

Pour presque tous les liquides, le volume


occup se rduit denviron 10 % lors de
la cristallisation, car les atomes ou les
molcules sont empils de manire plus
efficace dans le cristal. Au contraire, leau
se dilate denviron 9 % en cristallisant.
Cette augmentation de volume, qui fait
flotter la glace sur leau, a des consquences environnementales considrables: si la glace tait plus dense que
leau liquide, toute la glace forme dans
les rgions arctiques coulerait au fond
des ocans au lieu de former une banquise qui les isole thermiquement des
tempratures extrieures, et la production de glace continuerait jusqu conglation complte de ces ocans.
Les proprits de leau confine dans
des pores ou des films nanomtriques
diffrent aussi de celles des autres

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Dossier
liquides. La plupart des liquides se stratifient lorsquils sont confins entre deux
surfaces planes, et ils rsistent comme
des solides lorsquon essaie de les faire
scouler. Au contraire, leau reste fluide
mme dans des gomtries extrmement confines. Cette rsistance la
solidification semble tre due aux
anomalies volumiques de leau, qui
devient plus fluide lorsquelle est soumise une pression. La persistance de
ltat fluide de leau est capitale pour le
fonctionnement des cellules biologiques:
en effet, de nombreux processus requirent le dplacement de couches dhydratation avant le contact entre macromolcules. De mme le passage des
ions travers les canaux qui traversent
les membranes nest possible que grce
la fluidit de cette eau confine.
Les proprits de leau comme solvant
sont galement trs surprenantes. On
comprend bien que les molcules polaires ou ioniques se dissolvent facilement dans leau, tandis que les molcules apolaires se dissolvent beaucoup
plus difficilement. Cette prfrence est
lorigine de phnomnes physicochimiques comme la micellisation des
molcules de tensioactifs, la formation
des membranes biologiques, et le repliement ou la dnaturation des protines.
Cependant le passage dans leau de ces
molcules hydrophobes ou amphiphiles
se fait de manire tout fait anormale:
alors que la dissolution dans nimporte
quel solvant est un processus dfavorable du point de vue des nergies, mais
favoris par lentropie, cest linverse qui
se produit pour la dissolution des molcules apolaires dans leau. Ces effets
varient fortement avec la temprature,
et on trouve que les solubilits augmentent aussi bien quand on va vers les
basses tempratures (cest bien pour les
poissons, qui respirent loxygne dissous)
que lorsquon va vers les tempratures
leves (leau super-critique est un bon
solvant, utilis, par exemple, pour extraire la cafine). Le minimum de solubilit concide peu prs avec le minimum de densit de leau pure, ce qui
suggre que ces solubilits anormales
sont lies lquation dtat (anormale
elle aussi) de leau liquide.
Les thories anciennes attribuaient
toutes ces anomalies au fait que les
molcules deau sont lies par des liaisons H. En ce sens, leau devrait avoir
des proprits en ligne avec celles
dautres liquides associs (thanol,
glycols, formamide). Pour les proprits
de cohsion, cest une bonne hypothse
de dpart bien que les proprits de
leau (densit dnergie cohsive,
constante dilectrique) soient suprieures celles des liquides comparables. Pour les autres proprits, cette
explication nest pas suffisante : les
autres liquides associs ne partagent
pas les proprits volumiques anor-

males de leau, ni son polymorphisme,


ni son comportement comme solvant.
Nous dcouvrirons peut-tre un jour que
chacune des proprits anormales de
leau existe aussi dans un autre liquide.
Cependant il est remarquable quun seul
liquide rassemble autant danomalies.
Il y a donc un besoin dexplication, auquel
ne rpondent pas les thories dveloppes pour les liquides simples.
On ne compte plus les thories proposes pour expliquer telle ou telle anomalie de leau, et abandonnes parce
quelles nexpliquent que certaines anomalies, mais pas lensemble des proprits de leau. On peut ainsi citer la
thorie des icebergs , dans sa version
liquide pur (leau liquide serait forme
de petits groupes de molcules ayant la
structure de la glace, spares par un
liquide dsordonn) et dans sa version
solvant (les molcules deau se rorganiseraient autour dun solut apolaire
pour former plus de liaisons hydrogne
que leau pure, ce qui expliquerait le
cot entropique de lintroduction du
solut). De nombreuses thories ont
aussi postul des structures particulires, comme des structures de type
clathrates , semblables aux cages
que forment les molcules deau dans
les hydrates de gaz cristallins. On discute
actuellement une srie de modles qui
postulent que leau serait forme de
deux liquides mlangs dans des
proportions qui changeraient avec la
temprature et la pression, mais ne se
spareraient que dans des conditions de
temprature inaccessibles aux expriences.
Il peut sembler paradoxal quune civilisation qui comprend la physique de linfiniment grand et de linfiniment petit, et
qui est capable de prouesses technologiques considrables, narrive pas
dcrire le liquide dans lequel tous les
systmes vivants fonctionnent. En fait, il
sagit dun problme dur. Les verrous
tiennent, pour une part, une limitation
des informations exprimentales. En
effet, nous ne savons pas mesurer, dans
un liquide, les fonctions de corrlation
qui dcrivent les arrangements de petits
groupes de molcules (3 ou plus): depuis
un demi-sicle, nous sommes limits
aux fonctions de corrlation de paires. Ils
sont aussi dus notre incapacit simplifier correctement la description dun
liquide dans lequel les molcules
forment des liaisons ayant un fort caractre orientationnel. Nous savons, bien
sr, dcrire ces liaisons, et nous pouvons
simuler numriquement les mouvements des molcules soumises ces
interactions et lagitation thermique:
nous pouvons ainsi reproduire certaines
proprits du liquide (mais pas toutes
la fois!) Par contre, nous ne savons pas,
actuellement, construire une thorie de
leau en utilisant les outils de la physique
statistique 

par Jean Iliopoulos 1

omme toutes les sciences de la


nature, la physique est, avant tout,
une science d'observation et d'exprience. La dmarche thorique est ne
de la volont de dpasser le stade du
simple catalogue des rsultats de l'observation. Le stade de l'exprimentation, c'est--dire de la rptition du
phnomne observ sous conditions
contrles, prsuppose dj une analyse thorique. Dgager les rgularits
sous- jacentes entre les donnes de l'exprience, crer de nouveaux concepts
et formuler les lois qui les expriment,
construire des modles et des thories
avec une puissance prdictive, sont les
buts de la dmarche thorique.
Le 20me sicle fut celui des grandes rvolutions scientifiques. Il a commenc par
la thorie de la relativit et la mcanique
quantique, qui ont inaugur l're de la
physique microscopique. Durant ce
sicle notre pouvoir de rsolution a
gagn plus de dix ordres de grandeur,
nous offrant la vision d'un monde trange. Ces progrs ont rvolutionn nos
ides sur la structure de la matire et
celle de notre Univers. Plusieurs de nos
anciens problmes ont t rsolus et,
comme cela est toujours le cas en
science, ces solutions nous ont permis
de formuler de nouvelles questions que
nous n'tions pas en mesure d'envisager
auparavant. Ces bouleversements se
sont tendus tous les domaines de la
physique et toutes les chelles de la
matire, du monde infiniment petit des
particules lmentaires, celui, infiniment grand, des sciences de l'Univers,
ou celui, infiniment complexe de la
matire macroscopique. Dans cette
note, nous allons nous limiter deux
domaines intimement lis, celui de la
composition de la matire au niveau le
plus microscopique et celui de la structure de l'Univers et la cosmologie. A
l'aube du 21me sicle les dfis que la
Nature semble nous poser dans ces
domaines apparaissent comme les plus
profonds et les plus fascinants jamais
affronts.

1 Membre de lAcadmie des sciences, directeur


de recherche au CNRS, laboratoire de physique
thorique, cole normale suprieure, Paris

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Dossier

Les dfis de la
physique thorique
La Nature prsente autour de nous une
si incroyable diversit, que dj dans
l'Antiquit les hommes se demandaient
si elle tait fondamentale ou induite.
Aujourd'hui nous connaissons la rponse : si la Nature est plthorique en
formes et en proprits, elle est extrmement conome en lments de base
et en forces fondamentales. A toutes les
chelles de la matire, des particules
microscopiques produites dans nos
acclrateurs jusqu'aux amas de galaxies les plus lointains, et dans tous les
degrs de complexit, de l'atome d'hydrogne le plus simple jusqu'aux macromolcules biologiques les plus compliques, tous doivent leur structure
quatre forces fondamentales. Par ordre
d'intensit croissante, ce sont : (I) Les
interactions gravitationnelles, responsables de la chute des pommes sur terre
et de la structure de l'Univers ; (II) les
interactions faibles, responsables de
dsintgrations radioactives ; (III) les
interactions lectromagntiques, responsables de la structure des atomes et
des molcules et (IV) les interactions
fortes, responsables de la cohsion de
la matire nuclaire. La description thorique de ces interactions a longtemps
prsent un grand dfi pour les physiciens. Le progrs dcisif fut accompli
lorsqu'on a compris qu'elles sont toutes
lies un principe gomtrique. Sous le
titre Modle Standard est connu un
schma thorique qui dcrit avec une
grande prcision et dans un cadre unifi
les trois dernires interactions. Son
accord avec l'exprience est spectaculaire. Il fut labor autour de 1970 et
continue exercer une influence profonde dans notre vision de la physique
fondamentale. Parmi les questions que
cette thorie permit de formuler est celle
de l'origine des masses dans la nature.
Pourquoi certaines particules sont-elles
massives? Question trange premire
vue, tant le concept de masse nous
semble primordial, mais aprs rflexion,
la masse apparat plutt comme une
irrgularit. Pourquoi, quand et comment, une partie de l'nergie de la grande explosion du Big Bang s'est-elle
transforme en particules massives et
n'est pas reste sous forme de radiation
immatrielle? Le Modle Standard pro-

pose un cadre pour rpondre cette


question. Nous pensons que l'origine
des masses est due une transition de
phase survenue les premires fractions
de seconde aprs le Big Bang. Un des
buts du grand collisionneur LHC, en
cours de construction au CERN
Genve, est justement l'tude de ce mcanisme. Sa comprhension dtaille
sera un des grands dfis de la physique
thorique de la prochaine dcennie.

lis, tels les protons, les neutrons, etc,


peuvent tre isols. Dmontrer cette
proprit partir des quations fondamentales de la thorie est un autre grand
dfi pour la physique thorique. C'est
seulement lorsque nous aurons relev
ces deux dfis que nous pourrons dire
que le Modle Standard a rvl ses
secrets.
Malgr (ou cause de ?) son norme
succs, le Modle Standard laisse plusieurs questions sans rponse. Une des
plus fondamentales est, sans doute, celle
des interactions gravitationnelles, que
le Modle ignore totalement. Cela n'affecte pas son succs phnomnologique,
parce que l'influence de ces interactions
n'est pas mesurable l'heure actuelle
dans les expriences des particules
lmentaires. Pendant plusieurs annes
les thoriciens ont essay, sans succs,
d'tendre les mthodes de la thorie
quantique des champs, qui firent le
triomphe du Modle Standard, aux
interactions gravitationnelles. Toutes
ces tentatives sont restes infructueuses. Les deux grandes dcouvertes du dbut du vingtime sicle,
la thorie de la relativit gnrale et la
mcanique Quantique, semblaient
inconciliables. Cet chec marqua la fin
d'un chemin, celui des particules
lmentaires ponctuelles. Il y a des
physiciens qui hsitent encore franchir
le pas dcisif, mais pour beaucoup
d'entre nous la conclusion est inluctable : l'chelle microscopique, plus
petite que tout ce qu'on a pu mesurer
jusqu' aujourd'hui, les constituants de
la matire ne sont plus des particules
ponctuelles mais des objets tendus.
Les cordes, objets unidimensionnels,
sont les plus simples des objets tendus.
C'est sur la thorie quantique des cordes
que les efforts des thoriciens se sont
concentrs au cours des dernires
annes, mais cette thorie contient aussi
des objets d'autres dimensionalits, tels
les membranes etc. Sa structure mathmatique est plus complique que celle
de la thorie quantique des champs,
objets ponctuels, sans extension
spatiale. Pour les physiciens la thorie
des cordes fut souvent l'occasion de
rencontrer des problmes mathma-

Nos connaissances sur le nombre et


l'identit des constituants lmentaires de la matire changent avec le
temps, au fur et mesure que nous
explorons des distances plus courtes.
Ainsi nous avons parcouru la chane
molcules ? atomes ? lectrons + noyaux ? lectrons + protons + neutrons ?
lectrons + quarks?? et nous ne savons
pas s'il existe une fin cette dmarche,
et encore moins laquelle. Les acclrateurs de la nouvelle gnration, avec leur
pouvoir de rsolution accru, dcouvriront-ils une nouvelle couche de cet
oignon fondamental ? Dj avec les
quarks nous sommes face une nouvelle nigme: Les constituants dcouverts dans chaque tape prcdente
existent aussi en tant que particules
libres. Ce n'est pas le cas des quarks. Ils
forment les protons et les neutrons, qui
sont les constituants des noyaux, mais
nous n'avons jamais russi les extraire
et les isoler. Les forces nuclaires entre
protons et neutrons sont drives
partir des interactions fortes fondamentales entre quarks de la mme faon
que les forces de Van der Waals entre
atomes et molcules sont drives
partir des interactions lectromagntiques entre les particules charges.
Cette interaction fondamentale entre les
quarks semble avoir deux proprits
remarquables. La premire est la libert
asymptotique ; l'intensit de l'interaction augmente avec la distance, faible
des distances trs courtes, elle devient
trs forte aux alentours de 10 -13 cm, la
taille caractristique des protons et des
neutrons. La deuxime, qui est probablement une consquence de la premire, est la proprit du confinement;
les quarks n'apparaissent pas comme
des particules libres. Seuls leurs tats

tiques parmi les plus avancs. Comme


toute thorie d'objets tendus, la thorie
des cordes contient une longueur fondamentale, celle de la corde. Sa valeur
naturelle est lie la constante de
Newton qui caractrise l'intensit des
forces gravitationnelles. Exprime en
centimtres, elle est gale 10-33 cm,
bien plus faible que le pouvoir de rsolution de tout appareil construit par
l'homme. A titre de comparaison, les
plus puissants des acclrateurs de
particules actuellement en service, peuvent explorer des distances de l'ordre de
10-16 cm. D'aprs la thorie des cordes,
des distances de l'ordre de 10-33 cm la
gomtrie de l'espace-temps change.
Tous les processus, qui dans le cadre
thorique du Modle Standard taient
ponctuels, acquirent une extension
spatio-temporelle. La thorie des cordes
en est encore au stade de la recherche
et n'a reu aucune confirmation exprimentale. Mme au plan thorique, nombreux sont les problmes qui ne sont pas
encore lucids, mais il y a dj plusieurs
rsultats importants. Certains peuvent
tre mis l'preuve exprimentale avec
la nouvelle gnration d'acclrateurs
qui sont en construction. C'est le seul
cadre thorique connu qui contient la
gravitation quantique. Dans ce cadre les
particules correspondent aux modes de
vibration d'une corde. Ainsi, chaque
particule connue, dcrite par le mode
fondamental, correspondrait une tour
d'tats associs aux modes excits. Pour
sa formulation cohrente la thorie des
cordes ncessite l'introduction d'une
nouvelle symtrie, appele supersymtrie, qui relie des bosons, particules de
spin entier, des fermions, particules
de spin demi-entier. L'existence d'une
telle symtrie signifierait que la moiti
du monde a chapp, jusqu' maintenant, notre dtection. Ici encore, les
rsultats du collisionneur LHC seront
d'une importance cruciale. La corde se
dplace dans un espace-temps ambiant.
Au niveau classique cet espace peut avoir
n'importe quel nombre de dimensions.
Un des rsultats les plus inattendus de
la thorie est que la cohrence au niveau
quantique impose l'espace ambiant
une dimensionnalit fixe. Une corde
quantique supersymtrique ne peut

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voluer que dans un espace-temps dix
dimensions, neuf dimensions d'espace
et une de temps. Un tel rsultat ne peut
tre compatible avec notre exprience
quotidienne que si les six dimensions
supplmentaires sont compactes, plus
petites que tout ce qu'on a pu mesurer.
Quel sera l'ordre de grandeur de l'chelle de compactification ? Peut-on
imaginer que la prochaine gnration
d'acclrateurs, en affinant notre pouvoir
de rsolution, dcouvre des dimensions
supplmentaires d'espace? Quelle sera
la topologie de l'espace compact? Quelle
sera sa relation avec les symtries du
Modle Standard? Toutes ces questions
montrent que notre conception de l'espace est en train de subir une volution

la cosmologie. Dj le moment du Big


Bang est un moment singulier que nous
ne pouvons pas dcrire par la gravitation classique. Quelle sera sa nature
exacte dans le cadre de la thorie quantique unifie ? Nous sommes certains
que l'Univers primordial est pass par
plusieurs transitions de phase, mais
nous ignorons leurs mcanismes prcis.
Si nous analysons le contenu nergtique de l'Univers aujourd'hui, nous
constatons que la matire visible ne
correspond qu' environ 5 %. 25 %
semble tre de la matire non encore
identifie, on parle de matire noire, et
les 70 % qui restent seraient une forme
d'nergie qu'on appelle nergie noire,
ou constante cosmologique. Quelle est

qu'aujourd'hui nous ne matrisons que


trs partiellement. Obtenir une thorie
unifie de toutes les interactions, le rve
de toute une gnration de physiciens,
et comparer ses prdictions avec les
rsultats de l'observation et de l'exprience, est, probablement, le plus grand
dfi de la physique thorique aujourd'hui.
Dfi que la faiblesse des interactions
gravitationnelles sous conditions normales rend trs difficile. Il n'y a gure
que les premires fractions de seconde
aprs le Big Bang o la gravitation quantique ait pu jouer un rle important.
Retracer l'histoire de l'Univers avec
prcision dpasse encore de trs loin
notre capacit d'analyse thorique et les
questions encore ouvertes couvrent toute

To u t e s
ces questions
m o n t re n t
q u e n o t re c o n c e p t i o n
de lespace
est en train
de subir une volution
quaujourdhui
nous ne matrisons
que trs partiellement

10

l'origine de toutes ces composantes? La


matire noire est-elle lie au monde
miroir prdit par la supersymtrie ?
Serons-nous capables un jour de
calculer la valeur de cette mystrieuse
constante cosmologique?
Toutes ces questions n'puisent pas la
problmatique actuelle en physique
thorique des particules lmentaires
et de la cosmologie, mais en donnent
une ide assez fidle. Nous sentons tous
le besoin urgent de nouveaux rsultats
exprimentaux pour nous aider trouver
notre chemin dans la plthore de questions, et de nouvelles ides thoriques
pour pouvoir formuler de nouvelles
questions 

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Dossier

Le retournement temporel
Entretien
avec Mathias Fink

par Paul Caro 2

Question:
Spcialiste de la physique des ondes
acoustiques, vous avez particip la
ralisation du premier chographe
donnant en temps rel des images mdicales haute rsolution. Comment tes
vous arriv ce rsultat?
Jai commenc ma recherche en physique du solide sur ltude de certains
semi- conducteurs, puis, aprs ma thse
de 3me cycle, jai dcid dvoluer vers
une physique plus applique. Ctait
lpoque o lon commenait sintresser aux nouvelles techniques de
limagerie mdicale, comme lchographie ultrasonore ou la RMN. Mon intrt
sest dplac vers ces problmes dimagerie. En fait, jtais intress par larchologie sous-marine qui manque
doutils pour voir les paves au fond de
la mer. Jai travaill dans un laboratoire
de Paris VI Saint-Cyr-lcole sous la
direction de Pierre Alais pour tenter
dappliquer des systmes acoustiques
lexploration sous-marine, mais nous
navons pas pu avoir des moyens financiers suffisants. Je me suis donc rabattu
sur un autre type dimages : celles de
lintrieur du corps humain et nous
avons ralis pendant ma thse dtat
un chographe ultrasonore haute rsolution.
Construit dans les annes 75 cet appareil marchait dj bien, il donnait 50
images par seconde et on a vu les
premires images de cur, des images
de ftus, avec une rsolution du millimtre. Les industriels se sont intresss
cette technique et la mise au point des
premiers prototypes sest faite lHpital Cochin.

1 Membre de lAcadmie des sciences, professeur


luniversit Denis-Diderot, directeur du laboratoire Ondes et acoustique, ESCPI
2 Correspondant de lAcadmie des sciences,
directeur de recherche honoraire au CNRS

des ondes

Un systme dimagerie comporte gnralement trois parties: une source de


rayonnement, un mode dinteraction
avec la matire produisant des contrastes et un systme de dtection qui
permet dobtenir des images. Comment
se combinent ces facteurs dans le cas de
limagerie acoustique?

tissus cest une action mcanique, comme les ondes acoustiques, mais ce nest
pas du tout la mme action parce que
cest une action mcanique trs lente,
de trs basse frquence. Et ce que le
mdecin ressent nest plus le module de
compressibilit des tissus mais cest le
module dYoung et dans la matire molle
ce module est proportionnel un autre
module, le module de cisaillement. Le
mdecin sent donc des modules que ne
peroivent pas les ultrasons. Les ultrasons ne mettent pas en vidence la
duret des tissus. Le contraste dune
image chographique ne suffit pas
dtecter toutes les pathologies des
organes. Alors, une nouvelle technique
dimagerie ultrasonore a t mise au
point depuis 5 ou 6 ans au laboratoire
dans laquelle on rajoute aux ultrasons
des ondes de cisaillement basse frquence pour faire une image de ce module de cisaillement. Cest le domaine
de llastographie transitoire et du
Supersonic shear Imaging.

On claire notre objet, le corps humain,


au moyen de transducteurs pizolectriques qui transforment un courant
lectrique en vibrations qui se propagent
distance. Le corps humain, cest principalement de la matire molle, les
ondes ultrasonores ne sy propagent que
sous la forme dondes de compression
(longitudinales). On ne peut pas envoyer
dondes de cisaillement aux frquences
ultrasonores car elles sont trop absorbes. Les ondes de compression avancent dans le corps humain une vitesse
de lordre de 1500 m/seconde, ce qui est
en gros la vitesse des ondes dans leau
car le corps humain ressemble de leau
pour ces frquences. Mais en fait, ce
nest pas tout fait de leau, il y a partout
de petites zones pour lesquelles le
module de compressibilit change un
petit peu autour de sa valeur dquilibre.
A ces endroits l, des chos prennent
naissance mais les variations du module
de compressibilit sont trs faibles et les
images ultrasonores sont trs peu contrastes. On voit de trs nombreux chos
qui viennent de microstructures qui sont
un peu moins compressibles que la
structure de base. Les chos sont dtects par les transducteurs qui peuvent
aussi fonctionner comme des microphones et il faut ensuite traiter les chos
dtects pour crer une image, et je vais
revenir l dessus.

Quelle technique utilisez-vous pour faire


les images?
Les chos qui viennent de toutes les
petites inhomognits du corps humain
arrivent sous la forme dondes divergentes, des ondes qui divergent partir
de tous ces petits obstacles. La bonne
faon de faire une image cest dutiliser
un instrument qui transforme les ondes
divergentes en ondes convergentes. Le
plus employ cest la lentille et les ondes
convergent vers ce qui sappelle limage
de lobjet. Mais en acoustique il nest pas
trs pratique de faire des lentilles, alors
on utilise un principe plus intressant.
Les chos qui reviennent sont capts
dans des mmoires lectroniques o ils
sont rpartis en fonction de leur temps
darrive. Pour transformer les ondes
divergentes en ondes convergentes on
fait une opration que lon appelle le
renversement du temps. Pour faire
converger les ondes divergentes il suffit
de repasser lenvers le film de larrive des chos. On utilise une proprit
trs particulire des ondes, ce sont en
effet des phnomnes rversibles qui
peuvent avancer dans un sens dans le
temps ou dans le sens oppos. Une
faon lgante de faire des images en
acoustique, cest de capter tout le champ
qui vient dun objet, de le stocker dans

Lchographie donne des images trs


rapidement, 50 images par seconde, on
voit donc le mouvement dans le corps
humain et cest une information unique,
mais le contraste est mauvais. En fait
linformation obtenue nest pas du tout
celle que lon a imagin pendant des
dizaines dannes. On pensait que le
contraste observ tait le mme que
celui que le mdecin sent lorsquil palpe
les organes. Une des mthodes de
dtection des cancers, en particulier
pour le cancer du sein, consiste pincer
le sein et rechercher des endroits plus
durs. Mais quand le mdecin pince les

11

des mmoires lectroniques et ensuite


de retourner le temps dans les mmoires. Tout ce qui est reu en premier
est renvoy en dernier et tout ce qui a
t reu en dernier est renvoy en
premier. On peut mettre vers le milieu
dorigine ce champ retourn temporellement, et les ondes vont reconverger
exactement sur lobjet qui a donn naissance lcho, mais cela ne donne pas
une image. Pour faire celle-ci on effectue
le retournement temporel dans lordinateur suivi dune phase de propagation.
Cest le principe utilis dans nos derniers
appareils pour faire des images chographiques et on arrive faire non pas
50 images par seconde, mais en stockant tout ce qui revient du corps humain 5 000 fois par seconde, on peut
dans lordinateur retourner le temps
5000 fois par seconde, et donc obtenir
5000 images par seconde.
Le principe du renversement temporel
des ondes est celui du verlan . Lopration nest pas une opration mathmatique complexe, elle est simple. Au
lieu davoir grer dans un ordinateur
des signaux et de faire beaucoup de traitement de signal, on a juste une option
dans la lecture des mmoires lectroniques. Quand les signaux rentrent dans
une mmoire ils ont une adresse qui
volue au fur et mesure de la rception. Il suffit de relire en inversant la
squence des adresses. Cest quelque
chose de trs facile, juste de la manipulation dadresses mmoire. En fait, cest
une opration que ne cote rien qui est
excessivement simple mettre en uvre. Il ny a aucune phase de calcul quand
on fait du retournement temporel, les
composants lectroniques sont trs bien
adapts cette opration. Les mmoires
lectroniques sont bon march, elles ont
bnfici de la Loi de Moore depuis les
annes 90 et on peut retourner temporellement des ondes de frquences de
plus en plus leves y compris des ondes
lectromagntiques
Vous utilisez aussi cette technique pour
des problmes mtallurgiques?
Le corps humain se comporte comme
un fluide vis vis des ultrasons. Par
contre lorsque lon envoie des ultrasons
dans un solide dur, comme une pice
davion ou une pice de centrale nucl-

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Dossier
aire ou des alliages compliqus, les
ultrasons se propagent selon plusieurs
modes, il y a des ondes de compression,
(les ondes longitudinales), il y a des
ondes de cisaillement. Les deux types
donde se propagent en mme temps et
elles avancent des vitesses diffrentes.
Chaque fois que ces ultrasons rencontrent des obstacles, suivant la gomtrie de ces obstacles il y a des conversions dun type donde dans lautre type
donde et il en rsulte une espce de
cacophonie. En particulier quand il sagit
dun alliage form de grains avec diffrentes proprits cristallines. Les ultrasons cognent un grain, rebondissent,
cognent un autre grain et il sinstalle un
rgime de diffusion multiple, la propagation des ondes est trs complique,
se fait avec un grand dsordre, et lorsque
lon coute les chos qui reviennent de
certains alliages on nentend que du
bruit et dans ce bruit peuvent tre cachs
des chos venant de structures indsirables comme des dfauts. Le principe
du retournement temporel peut tre
utilis pour renvoyer les chos du milieu
dans le milieu lui mme en changeant
la marche du temps. En amplifiant les
chos, en changeant leur intensit, on
peut conduire une espce de processus
itratif o lon claire un objet, on coute
tous les chos qui reviennent, on les
stocke dans des mmoires lectroniques, et une fois quils sont capts, on
retourne temporellement les mmoires
et on recrache toute cette information
dans le milieu lui mme. Puis on coute
nouveau, et en itrant le processus on
dmontre que lon fabrique des ondes
qui, malgr la complexit du milieu, focalisent vers les dfauts principaux. On
peut donc dcouvrir les dfauts dans un
alliage mtallique. Nous avons men ce
type dtude avec la SNECMA et dvelopp un appareil, qui est en phase dindustrialisation, pour dtecter des dfauts dans des pices davion fabriques
dans des alliages de titane qui sont des
milieux difficiles explorer lheure
actuelle par des mthodes classiques.
Quelles sont les autres applications du
retournement temporel dans le domaine
mdical?
Nous avons construit un appareil pour
dtruire les calculs du rein avec une
grande prcision. Il existe des instruments qui focalisent des ondes de choc
dans le rein et qui dtruisent un calcul,
en plusieurs milliers de tirs. Le traitement est long, et pendant que ces ondes
sont envoyes, les calculs rnaux bougent avec la respiration et les ondes les
ratent trois fois sur quatre, do des
dommages aux tissus du rein. Nous
avons exploit le principe du retournement temporel de la faon suivante: on
envoie une premire onde ultrasonore
dans le rein, on coute tous les chos,

tests Brest. Il y a une deuxime application intressante en tlcommunication sous-marine. Les ondes lectromagntiques peuvent difficilement se
propager dans la mer. Comment un petit
sous-marin qui se dplace au fond de la
mer peut-il envoyer beaucoup dinformations vers sa base? Comment communiquer entre deux endroits dans la
mer? Le retournement temporel permet
de compenser tous les dfauts de la
rverbration et nos collgues amricains ont commenc tester des systmes de communication sous-marins
haut dbit par retournement temporel.
Je crois que ce sera la premire application qui sera vraiment industrialise.

celui dun calcul est bien plus fort parce


que cest un objet dur. On retourne temporellement les chos, et en itrant on
apprend crer un faisceau qui ne va
que sur lobjet le plus dur, le calcul, et
aprs on amplifie trs fort le signal pour
casser ce calcul. Test lhpital notre
appareil marche trs bien mais il a linconvnient dtre beaucoup plus cher
quun lithotripteur classique
Nous sommes en train dtudier un
autre appareil destin, lui, brler les
tumeurs du cerveau par ultrasons
travers le crne. Le crne est un obstacle
terrible pour les ultrasons qui ne sy
propagent pas en ligne droite. Nous
avons russi, en utilisant la technique
du retournement temporel, focaliser
des ultra-sons travers le crne dans
le cerveau grce un casque quip de
300 petits transducteurs pizolectriques. Nous avons trait 22 brebis
lInstitut Montsouris en collaboration
avec des neurochirurgiens de lHpital
La Piti- Salptrire. On a appris, sur
des brebis vivantes, focaliser des ultrasons dans une toute petite zone du cerveau travers le crne pour brler cette
zone. Lorsque lon envoie des ultrasons
de haute puissance pendant quelques
secondes on lve la temprature des
tissus jusqu 65 et on les dtruit. Nous
avons donc dmontr la possibilit de
brler des volumes de quelques mm3
dans le cerveau dans une aire choisie
lavance, en utilisant le principe du
retournement temporel. Ces expriences peuvent tre les prmices dun
outil de chirurgie extracorporelle qui,
distance, pourrait dtruire des tissus
dans le cerveau, un organe difficile
oprer puisque, habituellement, on est
oblig de recourir une craniotomie que
lon pourrait ainsi viter.

Un autre aspect intressant cest le


retournement temporel des ondes lectromagntiques. Un petit tlphone peut
envoyer pour se faire reprer un bref
signal lectromagntique de quelques
nanosecondes de dure. Dans une ville,
les ondes lectromagntiques ne vont
pas en ligne droite, elles cognent les
rues, les maisons, elles passent leur
temps ricocher dune maison lautre
et quand elles sont captes par une
antenne de base, le signal capt dure
des microsecondes cause de la rverbration. Mais si ce long signal capt est
retourn temporellement, envoy en
verlan, il revit sa vie passe et revient
sur la petite antenne du tlphone sous
la forme dun signal qui dure quelques
nanosecondes. On peut ainsi crer un
canal de communication discret entre
un tlphone et une base et la base peut
envoyer un message quelconque qui ne
se focalisera que sur le bon tlphone,
en vitant ainsi de polluer toute la ville
dondes lectromagntiques destines
tous les utilisateurs. Il y a beaucoup
dquipes aux tats-Unis qui travaillent
l-dessus, dans lide denvoyer beaucoup plus dinformations sur les tlphones mobiles, de faon raliser une
communication trs haut dbit. Nous

Et dans le domaine des communications ?


Il y a beaucoup dapplications sousmarines. Les sons se propagent dans la
mer avec une clrit qui varie avec la
profondeur et quand la mer est peu
profonde (100 m) les ondes acoustiques
ricochent la surface et sur le fond de
la mer. Les ondes acoustiques se propagent trs bien, trs loin, mais le rgime
de rverbration qui apparat dans les
petits fonds cre une vritable cacophonie. Les sonars qui cherchent dtecter des mines ou des plongeurs par
petits fonds sont trs gns. Une trs
belle application du retournement temporel, cest dliminer toute la rverbration et dautofocaliser sur les cibles.
Cette technique sest beaucoup dveloppe aux tats-Unis avec lappui de la
Navy qui a financ un grand nombre de
recherches. Nous avons dernirement
fabriqu un premier sonar franais
retournement temporel en cours de

avons construit des miroirs retournement temporel avec des mmoires lectroniques trs rapides qui permettent
maintenant de retourner temporellement des ondes lectromagntiques
dans la gamme de frquences de 2 GHz,
Aujourdhui, les performances atteintes
par les composants lectroniques permettent de faire du retournement temporel sur des ondes radar ou sur le type
dondes lectromagntiques utilises
pour les communications.
Il y a beaucoup dautres applications
potentielles du retournement temporel
dans le domaine du sondage acoustique
ou pour la domotique, mais aussi dans
la sonochimie, en particulier pour le
contrle de la sonoluminescence dans
lespoir datteindre un seuil de confinement inertiel dans la compression
acoustique des bulles l'origine de
l'mission lumineuse.
Quelles sont les ouvertures pour la
recherche en physique fondamentale?
Nous nous intressons aux applications
du retournement temporel mais aussi
la physique de base : que signifie remonter le temps pour une onde? Il y a
une observation curieuse, plus le milieu
dans lequel se propage une onde est
chaotique, plus il est facile de faire revivre
une onde sa vie passe, et plus le
milieu a une structure complique moins
le nombre de microphones quil faut
pour faire lopration du renversement
du temps est grand et la limite un seul
microphone suffit. Pour les particules
une petite erreur samplifie exponentiellement avec le temps et, aujourdhui, il
ny a aucune chance de remonter le
temps pour un systme de particules.
Les ondes sont infiniment plus robustes,
mme dans des gomtries compliques o elles rverbrent dans tous les
sens. Et cela pose la question de lexistence, ou pas, du chaos quantique 

L'Acadmie des sciences


et l'Anne mondiale de la physique
Portraits de douze physiciens

u cours de lAnne mondiale de la physique (2005), la DISC et le service des


archives de l'Acadmie des sciences vont rendre hommage de grands physi-

ciens des sicles passs et souligner l'importance de leurs travaux pour la physique
actuelle. Douze portraits de physiciens, ayant t Membres ou Associs trangers
de l'Acadmie, seront publis sur le site Internet (www.academie-sciences.fr) chaque
mois tout au long de l'anne 2005. Ils se composent de leur biographie, leurs travaux
scientifiques, notamment ceux publis dans les Comptes rendus et les Mmoires de
l'Acadmie des sciences et de documents d'archives numriss pour cette occasion.
Une mise en perspective de tout ou partie de l'uvre scientifique de ces savants par
un (ou plusieurs) Membre actuel, physicien ou historien des sciences, conclura cette
ralisation.

12

Acadmie n15

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Question dactualit

Le challenge
du Manchot
antarctique:
par Yvon Le Maho 1

Cet article est ddi Hubert Curien,


grce qui ont pu tre menes
les recherches sur le mcanisme
de conservation de nourriture
dans lestomac des manchots.

comment russir
se reproduire
sans compromettre
sa propre survie

n film rcent visant mouvoir la


plante dbutait par un apitoiement sur la triste condition du Manchot
empereur qui a du, pour survivre, faire
face un pouvantable refroidissement
climatique. Certes, le milieu est extrme.
Le Manchot empereur est mme le seul
animal se reproduire au cours du
svre hiver polaire. La temprature
descend -50 C 77 Sud, o se trouve
la colonie de Cape Crozier la latitude
la plus leve. Elle a t la premire de
lespce tre dcouverte en 1902 par
Wilson, hros de lexploration antarctique qui devait prir avec le capitaine
Scott dans le tragique voyage de retour
aprs un ple Sud conquis quelques
semaines trop tard. A 66 Sud, en Terre
Adlie, dans la colonie de lArchipel de
Pointe Gologie dcouverte en 1950, les
tempratures ambiantes sont rarement
infrieures -30 C mais la vitesse du
vent est souvent trs leve. Il sagit de
vents catabatiques, vents qui sacclrent le long de la pente du grand continent antarctique (environ 28 fois la
surface de la France, avec une altitude
comprise entre environ 4000 m au centre
et des falaises de glace de quelques

1 Membre de lAcadmie des sciences, directeur


de recherche au CNRS, Centre dcologie et
physiologie nergtiques, CNRS et universit
Louis Pasteur, Strasbourg.

Lopard de mer venant


de briser la glace sur
laquelle se dplaait
un jeune Manchot Adlie
avant de le happer.
Au contraire du Manchot
empereur, le Manchot
Adlie se reproduit
durant lt austral.
Le lopard de mer est
galement un prdateur
du Manchot empereur.

dizaines de mtres au niveau des ctes).


Leur vitesse atteint souvent plus de
200 km/h et parfois dpasse mme

300 km/h, comme lors de mon hivernage


en 1972. Lextrme pouvoir de refroidissement qui en rsulte vis--vis dun

13

organisme maintenant une temprature


interne de lordre de 37-38 C est encore
augment par les particules de glace
transportes par le vent au cours des
blizzards. Loewe a calcul que par un
blizzard dense et un vent moyen de
125 km/h, une surface dun m2 perpendiculaire la direction du vent est
traverse par dix tonnes de glace en une
heure. Qui plus est, les manchots empereurs jenent lorsquils se reproduisent
et le mle, qui assure la totalit de lincubation, doit vivre sur ses rserves
corporelles pendant 4 mois pour mener
cette incubation son terme.
Mais loin de limage de pauvres manchots surpris par un refroidissement
climatique, le Manchot empereur est du
point de vue volutif laboutissement
dune colonisation active des mers du
Sud. Les anctres des manchots actuels
sont en effet originaires des latitudes
subtropicales et tempres dAustralie

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Page 14

Question dactualit
et de Nouvelle-Zlande. Le manchot
actuel le plus proche de cet anctre est
le petit Manchot pygme australien, que
lon peut notamment observer prs de
Melbourne. Les importantes ressources
en proies (poissons, calmars) des mers
du Sud ont sans aucun doute t le moteur de lvolution. Parmi les 17 espces
actuelles de manchots rparties entre
lquateur, aux les Galpagos, et les
ctes du continent Antarctique, le
Manchot empereur correspond donc du
point de vue volutif au stade le plus
avanc des manchots dans ladaptation
au milieu polaire.
Quand on sait quun phnomne El Nio
se traduit dans locan Pacifique par limpossibilit de se reproduire pour des
millions doiseaux de mer, ils narrivent
au mieux qu survivre, ladaptation des
manchots empereurs pose de multiples
questions. Leur principal challenge est
en effet darriver assurer linvestissement supplmentaire ncessaire pour
assurer le bon droulement de leur cycle
reproducteur alors mme quils tolrent
des conditions apparemment peu compatibles avec la survie. Pour comprendre
quel est le facteur dcisif de cette adaptation, il est utile de comparer le Manchot
empereur avec le Manchot royal, son
plus proche parent dans la famille des
manchots, car il vit dans les quarantimes et cinquantimes de latitude Sud,
c'est--dire dans la zone subantarctique
aux conditions climatiques moins rudes
terre. La temprature ambiante y
fluctue en effet essentiellement entre 5
et 10 C. Langlais Bernard Stonehouse
et le franais Jean Prvost, pionniers de
ltude de la biologie du Manchot empereur dans les annes cinquante et 60,
ont trs tt compris que le comportement thermorgulateur social des
manchots empereurs est ce facteur
dcisif. Dune masse corporelle initiale
denviron 30 40 kg au dbut du cycle
reproducteur, les oiseaux se serrent les
uns contre les autres en formations
serres, raison de 10 individus au m2.
Ces formations ont t appeles
tortues par analogie avec celles des
lgionnaires romains lorsquils se
regroupaient. Comme la montr Jean
Prvost, les manchots empereurs maigrissent deux fois plus vite lorsquils sont
isols dans la colonie et ne peuvent donc
sintgrer dans des tortues. Par contraste, les manchots royaux maintiennent un territoire correspondant une
distance coup de bec/coup dailerons .
Ainsi, le Manchot empereur na pas de
territoire au cours de sa reproduction,
ce qui est trs rare dans le monde animal
et prsente des inconvnients, une bousculade augmentant le risque de perte de
luf, notamment chez les couveurs
inexpriments. La zone dfendue se
limite en fait cette sorte de poche o
se niche luf, entre les pattes de loiseau et un repli de son abdomen dpour-

infrieure de 25 % la dpense minimale de lindividu isol (cest dire celle


quil a au dessus de -10 C). Cest donc
ce qui permet aux mles de jener
pendant environ 4 mois. Nous nous attachons actuellement comprendre par
quel mcanisme la formation des tortues permet cet hypomtabolisme si
crucial pour la russite du cycle reproducteur de loiseau puisquil explique
notamment lextraordinaire aptitude au
jene des mles.
Cependant, leur jene ne se termine pas
ncessairement une fois atteint lobjectif
fix dassurer lincubation de luf
jusqu lclosion. En effet, les femelles
peuvent tre retardes et donc dans limpossibilit dassurer la relve temps.
Comme la montr Jean Prvost ds le
dbut des annes 60, les mles sont
alors capables de nourrir leurs poussins
grce une substance secrte par la
muqueuse de leur jabot, substance qui
a une composition voisine de celle du lait
de pigeon ou de lapine car elle contient
59 % de protines et 28 % de lipides en
masse sche.
Cependant, lun des fondements de la
biologie volutive est ltude du compromis entre linvestissement dun animal pour se reproduire et la ncessaire
limite cet investissement quincombe
la prservation de sa propre survie, celleci conditionnant dailleurs sa future
reproduction. Or, prcisment, lintrt
dun animal comme le Manchot empereur qui entreprend un jene dune dure
exceptionnelle nest pas seulement dans
son aptitude le prolonger, mais aussi
dans les mcanismes qui vont lamener
linterrompre avant quil ne soit trop
tard. Nous avons montr que le Manchot
empereur est induit se ralimenter
lorsquil atteint un seuil critique dans
ses rserves corporelles. En apprenant
des Manchots empereurs marcher
sur un tapis roulant tout en portant un
masque sur la tte ( nouveau pour
mesurer les changes respiratoires),
nous avons dtermin le cot nergtique de leur marche. Nous avons ainsi
pu calculer quau seuil de leurs rserves
corporelles dclenchant leur dpart
correspond une autonomie de 180 km.
Or, sur une banquise hivernale bien
ancre entre les falaises de glace du
continent Antarctique et les les de lArchipel de Pointe Gologie, ce qui la
protge contre des temptes toujours
susceptibles de la dtruire (et donc de
provoquer la perte des ufs et poussins), la colonie de Manchots empereurs de Terre Adlie est loin de la mer
libre. En tudiant les longues marches
sur la banquise de mles quips de
balises Argos miniaturises leur dpart
de la colonie, nous avons montr quils
trouvent des polynies, c'est--dire de
grandes ouvertures dans la glace de
mer, aprs avoir march sur 130
150 km environ environ 2 km/h. Mais

vu de plumes qui joue le rle de plaque


incubatrice, lensemble tant recouvert
de plumes. Celles-ci, que loiseau impermabilise grce lhuile secrte par la
glande uropygienne, sont exceptionnellement rigides, formant ainsi une protection mcanique contre le vent. A la base
de chacune dentre elles, deux duvets
comparables au duvet doie jouent le rle
disolant thermique.
Mon premier objectif, lorsque jai hivern
en Terre Adlie au cours de lanne 1972,
tait donc dessayer de dterminer lconomie dnergie que ralisent les
manchots empereurs en formant des
tortues. Cependant, cette poque, on
navait pas encore le moyen de dterminer la dpense nergtique de manchots empereurs libres dans leur
colonie. Comme on le faisait chez lhomme en milieu hospitalier, notamment
pour dtecter lhyperthyrodisme par le
biais de laugmentation du mtabolisme,
la seule approche possible tait la
mesure des changes respiratoires dun
manchot pourvu dun masque. Lanimal
tant maintenu lextrieur du laboratoire de biologie de la base Dumont DUrville, lair du masque tait aspir dbit
constant de manire ce quune fraction soit analyse du point de vue des
concentrations dO2 et CO2. Avec cette
technique classique permettant de
calculer le mtabolisme de lanimal, jai
montr que loiseau isol maintient un
niveau de dpense minimal jusqu une
temprature aussi basse que -10 C et
que le vent na pas deffet significatif
jusqu environ 40 km/h. Mais en dessous de -10 C, le mtabolisme de lanimal doit augmenter pour que sa temprature interne soit maintenue 37-38 C.
Or, comme on la vu, les tempratures
ambiantes durant lhiver sont nettement
infrieures cette limite de -10 C et il
faut prendre en compte la frquente
violence du vent et les blizzards. Daprs
la vitesse damaigrissement des oiseaux
en tortues, jai montr que les manchots
empereurs vitent ainsi au moins laugmentation du mtabolisme qui est
induite en dessous de -10 C chez loiseau isol. Mais il fallut 25 ans pour
comprendre quen fait ils sont alors
encore plus performants dans lpargne
nergtique. En effet, notre groupe de
recherche, grce lutilisation disotopes stables, a russi dterminer le
niveau de la dpense nergtique de
manchots empereurs mles tout au long
de lincubation et ainsi montrer quen
moyenne les oiseaux ont une dpense

14

quel signal induit les oiseaux partir


pour se ralimenter alors quils ont par
consquent encore des rserves corporelles suffisantes pour couvrir la grande
distance leur permettant datteindre leur
nourriture ? Il tait difficile ce stade
daller plus loin dans la comprhension
chez les manchots, mais nous avons pu
mettre en vidence un changement de
comportement chez le rat jeun lorsquil atteint, videmment une chelle
de temps trs diffrente, la mme condition mtabolique que le manchot abandonnant uf ou poussin pour se ralimenter. Ltude de lexpression des
gnes codant pour le neuropeptide Y au
niveau de lhypothalamus du rat nous a
permis de mettre en vidence que la
scrtion de ce peptide trs orexigne
est alors augmente, ce qui signifie vraisemblablement que le manchot atteignant le mme seuil dans ses rserves
corporelles est induit se ralimenter
tout simplement parce quil commence
avoir de plus en plus faim. Qui plus est,
comme on le sait, le systme digestif est
atrophi aprs un long jene, ce qui
prsente alors des risques si la ralimentation est trop rapide. Or, nous avons
galement montr que la muqueuse du
rat se restaure par anticipation au
moment o le fameux seuil est atteint
dans les rserves corporelles, la fois
grce une prolifration cellulaire dans
les cryptes qui assurent le renouvellement des villosits intestinales et, ce qui
est remarquable, une interruption de
lapoptose, c'est--dire de la mort des
cellules de lextrmit des villosits.
Mais quen est-il du Manchot royal, ce
parent apparemment si fortun du
Manchot empereur puisque les contraintes climatiques ne sont pas suffisamment svres pour lempcher de
dfendre son territoire dans la colonie
raison de 2 500 coups de bec et dailerons par 24 heures, ce qui reprsente
lquivalent de 6 heures de bagarre par
24 heures Le mle nassure pas seul lincubation, les deux conjoints lassurant
tour de rle. Cest habituellement le mle
qui assure les trois dernires semaines
de lincubation et la femelle revient gnralement nourrir le poussin lclosion.
Mais, en raison de changements climatiques interannuels lis aux effets dEl
Nio qui se font sentir avec un certain
dlai jusque dans locan Austral, les
poissons lanternes qui constituent la
proie essentielle des manchots royaux
(ce sont des spcialistes alimentaires)
peuvent tre une distance encore plus
grande des les subantarctiques o se
reproduisent les oiseaux : 500 ou
600 km au lieu de 300-400 km. Il sensuit que la femelle partie alors en mer
pour salimenter et ramener de la nourriture pour le poussin qui va clore peut
tre retarde dune semaine. Nous avons
montr que le mle est alors capable de
nourrir le poussin avec de la nourriture

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Question dactualit
quil a conserve quasi-intacte dans son
estomac pendant 3 semaines 38 C.
Grce des systmes dacquisition de
donnes ultra-miniaturiss que nous
avons fait avaler des manchots et rcuprs sans les empcher de mener
bien leur tche dincubation de luf,
nous avons dcouvert que la motilit de
leur estomac est alors rduite et que son
pH est moins acide, ce qui favorise la
conservation des protines du contenu
stomacal. Qui plus est, les estomacs des
manchots conservant de la nourriture

contiennent un peptide dont la concentration augmente au cours de lincubation. Aprs identification de ce peptide,
que nous avons appel sphniscine (
partir du nom latin de la famille des
manchots: spheniscus), la molcule de
synthse correspondante sest rvle
comme une substance forte activit
microbienne et antifongique. Cette molcule provoque notamment la suppression des spores du champignon Aspergillus, notamment lorigine daffections
nosocomiales.

En conclusion, les adaptations physiologiques et comportementales


qui se sont dveloppes chez les
manchots au cours de lvolution
expliquent quils aient pu coloniser
lune des rgions de notre plante
qui nous paraissent les plus inhospitalires. Ltude de ces adaptations nous rvle lexistence de mcanismes uniques, dun intrt qui
au-del des aspects fondamentaux
ouvre ventuellement des perspectives biomdicales 

Accouplement de manchots empereurs sur la banquise de Terre Adlie

15

Ces travaux ont t raliss dans le cadre des


programmes scientifiques des Expditions Polaires
Franaises, puis de la Mission de recherche des
Terres Australes et Antartiques Franaises et de
lInstitut Polaire, avec le soutien du Comit Ars
Cuttoli de la Fondation de France et des laboratoires de Jules Hoffmann et Alain Van Dorsselaer pour les recherches sur le peptide antimicrobien. Ont contribu ces travaux : A. Ancel,
F. Bertile, C. Bost, Ph. Bullet, G. Dewasmes, M.
Gauthier-Clerc, R. Groscolas, C. Habold, Y.
Handrich, J.-H. Lignot, G. Petters, T. Raclot, J.P. Robin, L. Sabatier et C. Thouzeau

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La vie de lAcadmie

teur des Amriques et des Carabes au


Ministre des Affaires trangres a mis
l'accent sur le fait que " sans Maldonado, jamais cette expdition n'aurait pu
avoir lieu. Mathmaticien, ingnieur,
cartographe, Maldonado tait aussi un
personnage influent. Il a ainsi pu apporter un soutien financier et logistique
l'expdition. Lorsque celle-ci fut termine, il a tenu accompagner son ami
La Condamine jusqu'en Europe en passant par la route alors mal connue et
pleine de dangers de l'Amazonie. Aussi,
c'est juste titre que l'on peut dcerner
Maldonado le titre de prcurseur dans
l'tablissement de cette relation d'amiti
et de confiance entre la France et l'quateur". Il a termin en expliquant que "Les
relations franco-quatoriennes doivent
beaucoup nos illustres anctres et il
faut souligner l'importance particulire
de la contribution du grand Pedro Vicente
Maldonado."

par Andr Capron 2

e mardi 7 dcembre 2004, lInstitut de France, salle Bonnefous, a


eu lieu une rencontre en hommage au
tricentenaire de la naissance de Pedro
Vicente Maldonado, organise, sous le
patronage de lAcadmie des sciences
de lInstitut de France, par lAmbassade
de lquateur en France et la Dlgation
aux Relations internationales.
tienne-mile Baulieu, Prsident de
lAcadmie des sciences, a accueilli les
participants et leur a manifest combien
lAcadmie tait satisfaite de participer
cet hommage Pedro Vicente Maldonado, scientifique et cartographe quatorien ayant collabor la mission
mene par Charles-Marie de La Condamine, Joseph Bouguer et Louis Godin
entre 1736 et 1744 Quito afin dy
mesurer un degr de mridien terrestre
et ainsi dterminer la forme de la terre.
Il a galement fait part de sa joie de
possder l'Acadmie des traces du
travail et de la contribution de Pedro
Vicente Maldonado la connaissance du
globe terrestre, et n'a pas manqu d'affirmer l'amiti unissant la nation franaise et quatorienne.

Son Excellence M. Juan Salazar Sancisi,


Ambassadeur de lquateur en France,
a manifest quil est trs symbolique que
la runion se tienne dans la salle
"Bonnefous" de l'Acadmie des sciences
de Paris, institution qui, il y a prs de trois
sicles, en parrainant l'envoi de la
mission, a permis la science universelle d'effectuer un grand pas en avant.
Une Acadmie dans laquelle Maldonado
a t lev au rang de correspondant en
mars 1747. Cet homme n Riobamba
avait compris l'importance et l'envergure des objectifs scientifiques de la
mission godsique. Il s'agit d'un scientifique qui a contribu, par ses connaissances techniques et mme sa fortune
personnelle, assurer que la mission et
ses protagonistes atteignent leurs objectifs. L'Ambassadeur a ajout que concrtiser cet vnement au sein de cette
prestigieuse et historique institution est
la reconnaissance de la contribution de
Maldonado, de mme qu'une dmonstration d'amiti et de coopration francoquatorienne. Il est rjouissant de constater que, postrieurement cette
entreprise, de nombreuses missions
scientifiques franaises ont travaill, cte
cte, avec des scientifiques quatoriens, et de constater que le fruit de cet
effort commun contribue un monde
meilleur.

Jean Poirier, Membre et reprsentant


de lAcadmie des sciences, a voqu le
contenu du dossier de lAcadmie sur
Pedro Vicente Maldonado, qui fut lu
membre correspondant de lAcadmie
des sciences le 24 mars 1747 et sur son
frre an, Jos. J. Poirier a retrouv des
extraits dans lesquels sont cits les
frres Maldonado et a soulign que La
Condamine en parlait avec chaleur.

1 Membre de lAcadmie des sciences, directeur


honoraire de linstitut Pasteur de Lille, dlgu
aux relations internationales de lAcadmie

Son Excellence M. Daniel Parfait, Direc-

Gonzalo Abad Ortiz, Conseiller rgional

16

principal pour lAmrique latine et les


Carabes lUnesco, a retrac les relations de travail mais aussi damiti qui
se sont instaures entre les membres
franais de lexpdition et cette famille
Maldonado, qui les a si chaleureusement
accueillis et aids dans leur entreprise.
Il a dclar que "l'amiti de ces jeunes
hommes, Maldonado tant g de 31 et
La Condamine de 35 ans, s'est forge
sur le terrain; l'un riche d'une connaissance plus empirique de son pays, l'autre
possdant l'atout des lumires, reprsentant la recherche de pointe de son
poque". Abad Ortiz a ajout que "cette
rencontre des esprits s'est confirme au
long de la douzaine d'annes que va
durer leur relation d'amiti et de collaboration". Finalement, il a conclu en disant que "le renouveau de cette communaut de l'esprit, initi par Maldonado et
La Condamine, est bien l'alternative
indispensable pour la sauvegarde de
nos identits et l'assurance de la construction d'un futur solidaire et harmonieux."
Gabriel Judde, co-fondateur du Centre
dtudes quatoriennes et ancien conseiller culturel et de coopration lAmbassade de France en quateur, a mis
laccent sur laspect de prcurseur de
larpentage chez Maldonado.
Suzanne Dbarbat, astronome titulaire
honoraire de lObservatoire de Paris,

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La vie de lAcadmie
membre de lAcadmie internationale
de lhistoire des sciences, en partant des
textes de La Condamine a montr la
contribution de Pedro Vicente Maldonado la mesure dun arc en quateur.
Il ne faut pas oublier que ce fait scientifique permettra, de plus, une grande
avance dans d'autres domaines, dont
le fait qu'il a donn au mtre d'aujourd'hui sa longueur dfinitive.
Anne Collin-Delavaud, gographe et
professeur des Universits, a bross un
rapide panorama de la recherche des
gographes franais en quateur dans
les trente dernires annes. Elle a t
relaye par Michel Portais, docteur en
gographie, directeur de recherche
lInstitut de Recherche pour le Dveloppement (IRD), qui a retrac les liens
entre lIRD et la mission de La Condamine.
Florence Trystram, historienne, auteur
de divers ouvrages dont le Procs des
toiles, a dclar que Maldonado a offert
aux scientifiques la possibilit matrielle
de faire leurs observations. L'historienne
a mis l'accent sur la difficult de l'entreprise: Les scientifiques ont mesur
une trentaine de triangles, ce qui signifie
90 stations au sommet desquelles ils ont
d hisser ces instruments, entre 3500
et 4000 mtres d'altitude, pour dominer
les reliefs de la prtendue plaine de
Quito. Elle a aussi montr combien les
traces de lexpdition de lAcadmie des
sciences de France en quateur tendaient disparatre au fil du temps pour
le plus grand dtriment de la mmoire
commune et a exprim le vu qu'quatoriens, franais et espagnols s'efforcent ensemble de conserver les vestiges
que l'histoire nous a laisss.
Anny Cazenave, membre de lAcadmie
des sciences, chercheur au Centre national dtudes spatiales, a soulign
combien cette expdition du XVIIIme
sicle avait ouvert la voie ltude de
la forme de la terre, qui a volu au
cours des sicles en fonction des capacits techniques de mesures ; la mise
au point des outils techniques de
mesure dans cet objectif a ensuite
permis deffectuer dautres mesures
dont celle de leau, par les satellites en
particulier.

tenter danalyser dautres objets


spatiaux, tel le strode Eros ou mme
une comte, Churry, dont on sera
bientt capable de rvler la structure
Avaient galement t invits cette
manifestation: Andr Capron, Dlgu
aux Relations internationales de lAcadmie des sciences, Eric Amblard,
responsable Colombie, quateur et
Communaut andine des Nations la
Direction des Amriques et des Carabes du Ministre des Affaires trangres, Marie-Simone Chandelier,
responsable du bureau Amrique latine,
Direction des relations internationales
lInstitut de Recherche pour le Dveloppement. Jean-Paul Cadet, prsident
de la Commission de la Carte gologique du Monde, David Yudilevitch Levy,
professeur de la facult de mdecine
Santiago du Chili, Annie MoliniBertrand, directrice de lUnit de Formation et de Recherche dtudes ibriques
et latino-amricaines luniversit Paris
IV, Laurence Bobis, directrice de la bibliothque de lObservatoire de Paris, Florence Greffe, conservateur des Archives
de lAcadmie des sciences, Isabelle
Richefort et Florence Watel, conservateur en chef du Patrimoine au Dpartement des Archives historiques la direction des Archives du Ministre des
Affaires trangres.

Biologie
Cellulaire
Biologie
du Dveloppement

epuis la dcouverte des gnes du


dveloppement gnes architectes , une convergence fertile entre
embryologie, gntique et biologie cellulaire sest opre. Ces gnes, qui sexpriment dans les cellules embryonnaires
et adultes, participent la construction
de tous les organismes pluricellulaires.
Comprendre le dveloppement, cest donc
comprendre le code et la chorgraphie
des interactions entre cellules, dans
lesquelles ces gnes jouent un rle cl.

Ainsi de la Terre lEspace, de la France


lquateur, Pedro Vicente Maldonado
a-t-il t un pionnier de bien des faons:
dans la capacit mesurer la terre, en
dterminer la forme puis celle de bien
dautres corps plus ou moins clestes,
dans la manire daccueillir des scientifiques trangers et de leur apporter
tout le soutien logistique dont ils avaient
besoin pour mener bien leur exploration, prcurseur de la collaboration
internationale qui sous-tend naturellement toute dmarche scientifique, enfin
dans lappui financier et diplomatique,
sponsor avant lheure 

Chez lhomme, prs de 350 types cellulaires se mettent en place selon des
principes gnraux, mieux connus depuis que les biologistes cellulaires ont
exploit les concepts et les mthodes de
la biologie molculaire.
Pour lucider les grandes fonctions
cellulaires, trs conserves durant lvolution, plusieurs modles multicellulaires enrichissent aujourdhui les tudes
faites sur des modles unicellulaires
simples.

Des recommandations sont galement


prsentes sur les voies scientifiques
explorer: notamment, ltude de pathologies comme les cancers, lutilisation
de cellules souches en mdecine rparatrice pour les maladies neurodgnratives, gntiques ou cardiovasculaires,
lidentification des rseaux de gnes et
des agents capables de les rguler,
ltude de la mmoire pigntique, les
interactions prometteuses entre physiologie et gntique. Le rapport souligne
encore la ncessit daccrotre linnovation technologique, de favoriser les interfaces entre disciplines scientifiques et
de mutualiser les plates-formes technologiques. Les auteurs discutent galement des obstacles surmonter en
matire de financement, denseignement, de recrutement et de fidlisation
des comptences 

Ainsi, non seulement dans leurs mthodes danalyse mais plus encore dans
leurs objectifs, la biologie cellulaire et la
biologie du dveloppement sont vritablement en train de sunifier.
Ce rapport, structur en dix chapitres,
aborde de nombreux mcanismes gntiques, cellulaires et embryologiques
dont ltude doit permettre de saisir
comment une cellule rpond son environnement local pendant le dveloppement. Certaines cellules, en nombre
limit, communiquent entre elles tout
en sorientant par rapport aux axes de
lembryon, migrent, ou encore disparaissent. Ces proprits des cellules sont
essentielles pour la construction harmonieuse dun organisme complexe.

Jean-Pierre Barriot, ingnieur expert


en godsie au Centre national dtudes spatiales, a dmontr combien les
mthodes artisanales de mesure de la
Terre au temps de Maldonado et La
Condamine ont progress pour atteindre maintenant, avec les mesures
par satellites en orbite autour de la
Terre, une vision considrablement
affine. Et puisque lon a mesur la
Terre, il est naturel de sintresser aux
autres plantes : Vnus ou Mars ou de

17

1 RST 19, sortie janvier 2005, ditions Tec & Doc,


14, rue de Provigny 94 236 Cachan Cedex,
http : www.Lavoisier.fr

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La vie des sances


Par Dominique Meyer 1

ostile ou accueillante, la nature


cache aux hommes ses mystres,
ne leur offrant admirer que sa beaut.
Mais les scientifiques, insatiables et fous
du dsir den violer les secrets, nous
dvoilent sans cesse de nouvelles raisons dtre sduits.
Autour de nous, il ny a pas de plus
simples, de plus parfaites leons dharmonie quune rose, le vol dun oiseau ou
le mouvement des vagues, mais cest en
biologiste que jaimerais vous parler
dautres accords de la nature, aux
charmes plus austres.
Chacun de nous, lphmre, lolivier
millnaire, nat dune seule cellule, fruit
de tant dattirance. Un miracle qui reprsente, aux yeux de Franois Jacob, le
phnomne le plus stupfiant, lhistoire
la plus tonnante quon puisse raconter
sur cette terre.
Cette histoire commence avec lespoir
de toute cellule: se diviser. Encore fautil quelle le fasse au bon moment, au bon
endroit, de bonne faon, comme lexige
la construction russie dun organisme
vivant. Cette aventure risque suppose
un enchanement parfaitement harmonieux entre nombre peine croyable
des centaines de milliers de ractions
inscrites dans le programme gntique
de chaque cellule, ractions qui se suivent, se chevauchent, se croisent en un
ballet dune formidable complexit.
Un dfi pour les biologistes du dveloppement qui vont pas pas proposer les
cls de cette organisation a priori inextricable. Ils dcouvrent que des gnes
rgulateurs, innombrables architectes,
induisent et matrisent par de multiples
combinatoires hirarchises la destine
topographique et fonctionnelle des cellules embryonnaires. Cellules ainsi conduites, aprs migration, se diffrencier
de faons trs varies pour constituer
les divers organes, chef-duvre de conception et de ralisation, de rigueur et
de prcision.
Les plus fameux de ces gnes rgulateurs ont eu le privilge denchanter les
gnticiens. Avec stupfaction, ils ont
dcouvert que les gnes de la famille
Hox, mettant en place le plan dorganisation dun embryon humain, taient
extrmement proches de gnes jouant
un rle comparable chez un ensemble
danimaux et de vgtaux. La souris
ctoie ici la clbre mouche drosophile,
mais aussi Caenorhabditis elegans, petit
ver devenu la coqueluche des biologistes,
et mme une plante fleurs, Arabidopsis
thaliana. Ainsi, merveille de lunit du
monde vivant, nous partageons ces
gnes rescaps de lvolution avec nos
anctres communs dil y a plus dun
milliard dannes.

Hlas, le chaos menace tout instant


lharmonie du dveloppement. On le
dcouvre lorsque lun des excutants de
la fragile partition fait une fausse note:
la moindre mutation, le plus petit dcalage dans lexpression dun gne peuvent
alors tre redoutables. Les drosophiles
nchappent pas ce pril et nous leur
devons ainsi, depuis Thomas Morgan,
beaucoup de clart sur lembryogense;
transformes en monstres par fantaisie
de la nature ou manipulation gntique,
elles ont des pattes au lieu dantennes,
elles nont plus dailes ou en ont trop. Il
serait toutefois injuste de discrditer
lexcs les fausses notes, car cest aussi
le hasard dheureuses mutations qui a
faonn lvolution.

Plus tard dans la vie, lapoptose va connatre des garements: dfaillante, elle
pargnera dindsirables cellules cancreuses; excessive, elle dtruira de prcieux neurones.
Enfin, surprise, mais confirmation de
lunit du monde vivant, ce phnomne
concerne aussi les plantes et leur permet de se protger de leurs ennemis en
crant dans leurs feuilles ces trous qui
nous intriguent, vraie stratgie de la terre
brle.
Chez un trs grand nombre dtres
vivants, le dveloppement conduit un
organisme qui frappe par sa symtrie.
Le sentiment dharmonie inspir par les
symtries de la nature a vraisemblable-

ment un trouble dans tout lensemble.


Pour asseoir sa thse, il invente le concept de milieu intrieur , entit groupant sang et liquides organiques, sorte
de mer intrieure protectrice qui baigne
les cellules et sefforce de les mettre
labri des temptes de lenvironnement;
cest ce quon appellera plus tard lhomostasie.
Ds lors, les physiologistes vont penser
autrement.
Ils comprennent que chaque organisme
vivant doit tre considr comme un tout
fonctionnel, vritable socit forme de
cellules trs diversement spcialises,
mais unies dans lharmonie dune aventure commune. Processus aussi vrai
pour le petit ver aux neuf cent cinquante

La Nature,
leon dharmonie
Claude Bernard a crit : La vie cest
la cration , tout en ajoutant: La vie
cest la mort , montrant ainsi combien
construction et destruction sont complmentaires dans la nature. Dveloppant
cette ide, ici mme, il y a quelques mois,
Nicole Le Douarin soulignait, dans un
expos captivant, quel point la destruction cellulaire programme, dnomme
apoptose, compense la prodigalit de la
nature et fait partie de lembryogense.
Cette apoptose, en assurant la survie
des cellules les plus utiles, reprsente
donc pour lorganisme une forme dharmonie mais, osons la contradiction, une
funeste harmonie, fonde sur lexistence,
dans chaque cellule, dun programme
gntique ltal.
Lhcatombe est particulirement lourde
pour les cellules nerveuses embryonnaires. Les infortuns neurones qui ont
dvelopp peu de connexions ou les ont
mal conduites sont limins au profit
dune sorte de darwinisme neural, autrement dit dune slection bnfique.
De mme, certains dentre nous ignorent peut-tre quen souvenir de quelque
anctre aquatique, leurs mains et leurs
pieds taient palms un stade de leur
dveloppement, et quils doivent la libert de leurs doigts une destruction
cellulaire opportune.

ment accompagn lhomme ds ses


origines, probablement aussi contribu
son sens esthtique. Limportance de
la notion de symtrie dans les sciences
ne se limite pas aux tres vivants. Pierre
Curie fit une tude de la symtrie des
tats physiques et postula que pour un
phnomne, les lments de symtrie
des causes doivent se retrouver dans
les effets produits. Trs rcemment,
douard Brzin a pu crire: la symtrie dtermine le monde.
Mais la nature aime aussi nous jouer des
tours et cacher derrire une apparence
symtrique de remarquables asymtries. Non seulement notre cur nest
pas au milieu de la poitrine mais, la
suite de Pasteur, les biologistes ont dcouvert que les molcules constitutives
du monde vivant taient, comme la main,
non identiques leur image dans un
miroir, et cette chiralit sest rvle
universelle ; ainsi, les hlices dADN
tournent dans le mme sens chez tous
les tres vivants. Cette diffrence avec
la matire inerte reste lune des nigmes
concernant lorigine de la vie.
Construits avec tant de rigueur, tant de
raffinement mais tant dalas, les tres
vivants merveillent par la richesse de
leurs fonctions, fonctions parses que
Claude Bernard aura le gnie de rapprocher. Et il lexprime ainsi : Tous les
phnomnes du corps vivant sont dans
une harmonie rciproque telle quil parat impossible de sparer une partie de
lorganisme sans amener immdiate-

1 Membre de lAcadmie des sciences,


professeur la facult de mdecine
de luniversit Paris-Sud Orsay.

18

neuf cellules que pour lhomme qui en


compte plus de cent mille milliards.
Cest par de gigantesques rseaux de
signaux rgulateurs que sont coordonns ces ensembles de cellules. Ce
rle revient au systme neuro-hormonal,
en particulier son matre duvre, le
cerveau, constitu de diffrentes structures chelonnes, souplement hirarchises, vestiges des tapes de lvolution. Bien quintimement connectes,
ces structures nont pas toutes la mme
mission: les plus anciennes ont essentiellement des fonctions vitales, en
grande partie automatiques et inconscientes, tandis que les plus rcentes ont
des activits beaucoup plus labores.
Ainsi, cest essentiellement grce une
structure ancienne, lhypothalamus, que
nous pouvons maintenir lquilibre dynamique de notre milieu intrieur, succession de dsquilibres naturellement
compenss. Les messagers sont ici
les voies neuro-vgtatives et neurohormonales qui illustrent ltonnante
symphonie entre systme nerveux et
systme endocrinien, ces deux insparables, comme en tmoigne la dcouverte par tienne-mile Baulieu dune
production dhormones strodes dans
le cerveau.
Structure plus rcente, le nocortex est
si dvelopp quil a d se replier pour tenir
dans la bote crnienne. Cest particulirement au nocortex frontal, symbole de
lhominisation, explosif dans son expansion, que nous devons nos facults cognitives et relationnelles. Cest pourquoi cette

Acadmie n15

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La vie des sances


rgion du cerveau a pu tre appele
l organe de la civilisation .
Les extraordinaires performances du
cerveau humain sont moins dues
labondance des neurones qu lextrme
richesse de leurs connexions, dune
efflorescence telle quun trs jeune
enfant en construit deux millions
chaque minute, encore un grand
nombre, pardonnez-moi. Pour assurer
ces connexions, la nature a invent la
synapse, passionnante structure de
rapprochement entre neurones, ou entre
neurone et muscle, lieu o le signal
chimique du neuromdiateur rejoint son
rcepteur. La diversit et lactivit nuance des neuromdiateurs, la souplesse des rcepteurs confrent aux

Ainsi, lexprience individuelle mmorise structure en permanence lorganisation neuronale et le jeu du cerveau.
Cest de cette construction personnelle
que dpend la manire dont nous vivons
nos reprsentations, nos anticipations,
aussi nos actions et bien entendu nos
relations avec lautre.
lvidence, il y a peu dactivits crbrales sans une part dmotion et tous
nos comportements sont simultanment
influencs par nos dsirs, nos plaisirs
ou nos aversions, le rle jou ici slectivement par les neuromodulateurs tant
de mieux en mieux compris.
Rien nest donc fig, et les neurobiologistes nous ont appris que le cerveau
fonctionnait en rseaux flexibles qui se

non-soi a t dcouverte chez


lhomme par Jean Dausset. Baptise
complexe HLA, elle est faite de caractres gntiques offrant une telle multiplicit de combinaisons quil nexiste
sans doute pas sur la terre deux humains porteurs du mme code HLA, mis
part les vrais jumeaux. Il sagit donc
dune vritable carte didentit et chacun
sait son importance pour le choix dune
greffe compatible, comme son rle dterminant en anthropologie, pour la recherche de paternit ou la dtection dun
criminel.
Ainsi, matre des armes et de ltat civil,
le couple lymphocytes-molcules HLA
reprsente, par ses extraordinaires
facults de mmoire et dadaptation

sans fantaisie ce que leur dicte leur programme gntique, avec, pour seul
objet, la reproduction de lespce;
- harmonie trahie: les mitochondries de
nos cellules et les chloroplastes des
vgtaux, structures prcieuses, taient,
dans un trs lointain pass, des bactries vivant en symbiose, qui ont ultrieurement t annexes au dtriment
de leur individualit;
- harmonie pittoresque: La Vanille et
la Mlipone pourrait tre le titre dune
fable de La Fontaine. Elle raconterait
comment des plants de vanille mexicains, introduits la Runion, navaient
pu sy reproduire. Que leur manquait-il?
Tout simplement leur compagne amricaine pollinisante, lhymnoptre mli-

synapses une plasticit remarquable qui


dtermine la subtilit dun cerveau
perptuellement inventif. On a mme pu
crire, formule plutt hardie : Nous
sommes ce que sont nos synapses.
Par sa fameuse phrase : Apprendre,
cest liminer , Jean-Pierre Changeux
souligne que lapprentissage, li cette
plasticit, reprsente un choix qui slectionne et stabilise certaines connexions
au dtriment dautres, illustration de
la prodigieuse pigense, cette cration
de chacun qui complte lapport gntique. Un apprentissage en harmonie
avec le milieu, son maximum dans
lenfance, avec lacquisition du langage
et de lcriture, mais une aptitude qui va
durer pendant toute la vie et nous aider
tre libres.

font et se dfont au gr des tches engages, en une continuelle dynamique


dadaptation.
Malheureusement, ces belles constructions vivent sous la menace permanente
de microbes, de virus ou de parasites, et
ont d progressivement dvelopper au
cours de lvolution des moyens de
dfense qui supposent deux types daccords. En premier lieu, un lien entre les
dfenseurs, les soldats, essentiellement
des lymphocytes, qui doivent coordonner
leur lutte en schangeant des informations et des ordres daction. En second
lieu, une marque de reconnaissance,
commune lensemble des cellules, qui
aide dpister lennemi et le combattre.
Cette marque distinctive du soi et du

ladversit, lensemble fonctionnel le plus


subtil de notre organisme, aprs le systme nerveux.
Mais limmunologie rserve parfois des
surprises et plus elle a progress, plus
a t stupfiante labsence, chez les
humains et les autres vivipares, de raction immunologique de la mre vis--vis
du ftus, bien que celui-ci soit tranger
par lapport gntique paternel. Cette
tolrance mystrieuse autorise la plus
belle des harmonies.

pone, quaucun insecte runionnais ne


pouvait remplacer.
Ces exemples dinterdpendance nous
conduisent voquer notre place dans
le monde vivant. Privilgis de lvolution, nous ne sommes pourtant que lun
des lments de limmense chane de
solidarit des mondes animal et vgtal,
tributaires, nous aussi, des cycles de
lazote, du carbone et de loxygne, donc
de la providentielle photosynthse place
sous la tutelle du Soleil.

Cest dans une toute autre forme dinterdpendance que vivent beaucoup
danimaux et de vgtaux. En voici trois
exemples trs courts:
- harmonie trop parfaite : les colonies
de fourmis rptent inlassablement et

Dans les Nouvelles Nourritures, Gide dit


Nathanal: Tu nadmires pas comme
il le faudrait ce miracle tourdissant
quest ta vie. coutons-le et gotons
ces harmonies : ce sont nos vies, nos
actions, nos plaisirs 

19

Acadmie n15

10/05/05

12:57

Page 20

La vie des sances

Quel
avenir
pour la
recherche
pharmaceutique en
France?

Carnet
t exposes et compares entre
elles par G. Le Fur, J-P. Moreau et
J-M. Lecomte, respectivement.
Dans tous les cas, le rle essentiel de linnovation, soutenue par
un tissu dense dacteurs de qualit
dans la recherche fondamentale
et dans les laboratoires industriels, susceptibles dinteragir
entre eux, a t soulign.
La grande insuffisance de cration
dentreprises de biotechnologie
en France, un moment ou les
mdicaments drivs de protines
recombinantes ou danticorps
monoclonaux voient le jour en
nombre rapidement croissant
ltranger, a t dcrite par P.
Pouletty. Un des facteurs du retard

Par Jean-Charles Schwartz

rside dans linsuffisance des


crdits mis la disposition des

ne runion dune journe

crateurs de ces entreprises, en

sur lavenir de la Recherche

raison du risque lev des inves-

pharmaceutique en France, orga-

tissements (P. Deroux) et en dpit

nise par lIntersection de lappli-

des aides publiques, notamment

cation des sciences de lAcadmie

celles qui proviennent de lANVAR

linitiative de A. Carpentier, G.

(M. Guibaud).

Le Fur, P. Potier et J-C. Schwartz,

E. Abadie (AFSSAPS) a soulign le

sest tenue le 12 octobre 2004

caractre de plus en plus interna-

dans le grand amphithtre de la

tional des pr-requis scientifiques

Maison de la Chimie devant une

et cliniques pour lapprobation des

nombreuse assistance. Elle a t

dossiers de nouveaux mdica-

ouverte par -. Baulieu, prsi-

ments.

dent de lAcadmie.

F. dAubert, Ministre dlgu la

J-C. Schartz a dress un tableau

recherche, a insist sur limpor-

assez sombre de lvolution

tance que les pouvoirs publics

rcente de la recherche en matire

attachent au dveloppement de

de nouveaux mdicaments dans

linnovation pharmaceutique en

notre pays. En effet, le nombre de

la lettre n 15 / printemps 2005


de l Acadmie des sciences
0

Publication de lAcadmie
des sciences

Hubert Curien
(1924 2005)
ubert Curien nous a quitts

impulsion morale ses engage-

le 5 fvrier 2005 dans les

ments successifs : le choix de

France et a dcrit les mesures en

premires annes de ce sicle

Normale suprieure o il sinitie

nouvelles molcules introduites

cours dimplmentation dans ce

quil avait appel de ses rves et

la physique sous la direction

en thrapeutique et qui voient

but tels que les aides la cra-

de ses vux. Il reprsentait la

dYves Rocard - il deviendra un

le jour en France a t en dcrois-

tion dentreprises innovantes ou

parfaite figure du savant citoyen

chercheur de premier plan dans

sant au cours des dernires d-

lextension du crdit impt-

guid par cette thique de convic-

le domaine de la cristallographie

cennies, plusieurs centres de re-

recherche 

tion qui anime les grands hommes

le professorat luniversit de

cherche pharmaceutique y ont

comme Carnot et Arago qui furent

Paris ; la direction gnrale du

rcemment t ferms et le nom-

la fois des scientifiques et des

Centre national de la recherche

bre dessais cliniques de mdi-

politiques. Il les a rejoints dans les

scientifique ; la prsidence du

caments qui y sont raliss

pages du Petit Larousse, ce

Centre europen de recherche

diminue nettement.

dictionnaire, dit-il, [qui] aura jou

nuclaire o saffiche sa dtermi-

Les causes de ce dclin ont t

un rle essentiel dans ma vie. La

nation faire exister une Europe

analyses par les divers interve-

municipalit de Cornimont recon-

la science ; la prsidence du

nants et des propositions mises

naissante de ma premire place

Centre national de la recherche

pour y remdier.

au Certificat dtudes men avait

spatiale; pour accepter les fonc-

Le rle insuffisant des organi-

offert un en 1936. Cest une cons-

tions de Ministre de la recherche

smes publics de recherche (CNRS

cration pour moi dy figurer mon

de 1984 1986 puis de 1988 1993

et INSERM) a t soulign par

tour. Un tmoignage mouvant

qui auront t les dernires

P. Potier tandis que les directeurs

que linnocente fiert de cet

annes glorieuses de la science

gnraux de ces organismes ont

homme modeste que la pratique

franaise aujourdhui en crise.

expos leurs actions et projets de

du pouvoir a laiss miraculeuse-

Il est frustrant de rduire une

collaboration industrielle dans ce

ment indemne. De Cornimont

simple numration de titres et

domaine.

dans les Vosges o son pre est

fonctions la vie dun homme pour

Les stratgies de recherche et

receveur municipal et sa mre

qui on a eu admiration et affection.

dveloppement dun grand grou-

directrice dcole, lAcadmie des

Hubert Curien a sign le premier

pe, Sanofi-Aventis, dun groupe de

sciences dont il a t le prsident

ditorial de la Lettre de lAca-

taille moyenne, Ipsen, et dune

admir et cout (2001- 2003) la

dmie des sciences quil a

petite entreprise, Bioprojet, ont

vie dHubert Curien a suivi une

encourag en effaant les ob-

trajectoire droite et lumineuse

stacles qui auraient pu freiner son

comme celle de la fuse Ariane

effort. Au nom de cette publication

dont il assume la paternit.

et de ses collaborateurs je tiens

Au dpart, un engagement fort

leur exprimer notre profonde re-

dans la rsistance qui donnera une

connaissance 

1 Membre de lAcadmie des sciences,


professeur mrite luniversit
Ren Descartes, directeur scientifique de Bioproject

20

23, quai de Conti 75006 PARIS


Tel: 01 44 41 43 68
Fax: 01 44 41 43 84
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Directeur de publication:
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Jean Dercourt
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Comit de rdaction:
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Jean-Franois Bach,
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Pierre Buser, Paul Caro,
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