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BREVE HISTORIA DEL USO DE LA

ENERGA
OBJETIVOS
- Conocer y situar cronolgicamente el uso de las diferentes fuentes de energa a lo largo de la historia
de la humanidad.
- Razonar los motivos por los que se producen las crisis energticas.
- Entender la importancia y el significado de los ciclos de energa.

A lo largo de miles de aos, el hombre ha contado con su propia fuerza muscular


(energa endosomtica) y la de los animales como nica fuente de energa.
Despus del descubrimiento del fuego, empez a emplear la madera para
proporcionar calor, luz y cocinar los alimentos. Posteriormente, utiliz los hornos
para fabricar y trabajar con los metales (cobre, bronce o hierro), o bien cocer arcilla
para la obtencin de ladrillos y utensilios culinarios.
De este modo, el combustible se utilizaba o bien para generar calor a baja
temperatura y proporcionar confort en los hogares de la poblacin, o bien a alta
temperatura para la produccin de luz y provocar cambios fsicos y qumicos que
hacan ms tiles a ciertos materiales.
En la actualidad, la utilizacin a gran escala de combustibles fsiles y nucleares es
una de las principales caractersticas de lo que se conoce como una sociedad
industrializada. El uso de la energa est ntimamente ligado a la mayor parte de las
actividades esenciales para el crecimiento y desarrollo, como la preparacin,
distribucin y conservacin de los alimentos, la construccin, la industria, el
transporte, las comunicaciones, etc.

1.1 El perodo preindustrial


Hace medio milln de aos, el descubrimiento del fuego supuso un salto cualitativo
extraordinario: la combustin de recursos energticos internos fue sustituida por la
combustin de recursos energticos externos. Este cambio llev implcito la
extensin del hbitat del hombre a zonas del planeta donde la dureza del clima le
haba imposibilitado vivir anteriormente.
Durante la revolucin neoltica (8.000 a. de J.C.), el hombre empieza a hacerse
sedentario; se inicia en la agricultura y en la doma de animales, con el fin de
aprovechar la fuerza de traccin de stos en el cultivo de la tierra.
La rueda, inventada hacia el ao 3.500 a. de J.C., no constituy una fuente directa
de energa, pero s que mejor la eficiencia y el ahorro energtico en los transportes.
Por otro lado, en esta misma poca, las primitivas balsas empezaron a emplearse
para transportar cargas, haciendo uso de la energa de las corrientes del agua.

En cuanto al viento, ste se ha empleado para fletar embarcaciones en el


Mediterrneo desde hace ms de cinco mil aos. Los molinos impulsados por viento
o agua para moler el trigo se empezaron a utilizar hace ms de mil aos en Persia, y
de all, se extendieron primero a China y, posteriormente, a toda la zona
mediterrnea y norte de Europa durante el imperio romano.

Figura 1.1

Ejemplo de energa endosomtica. Dispositivo utilizado durante la Edad Media


para la extraccin de agua. Fuente: resea bibliogrfica n 25.

Asimismo, el aprovechamiento del movimiento peridico de las mareas se inici, por


primera vez, en Inglaterra durante la Edad Media (siglo XIII), en la que se fabricaron
molinos para moler trigo basados en la explotacin de la energa maremotriz en la
desembocadura de ros, donde dichas mareas posean una cierta amplitud.
De esta forma, las fuerzas de la naturaleza se utilizaban para mover objetos,
transportar cargas o para la produccin.
Durante el perodo preindustrial surgieron y desaparecieron un gran nmero de
civilizaciones con sistemas de produccin y comercio altamente especializados,
adems de ciudades con elaborados sistemas sociales y arquitectura avanzada,
empleando nicamente las fuentes de energa que el hombre conoca: la fuerza
muscular del cuerpo humano y de los animales, la madera, el viento, el agua y las
mareas.

Figura 1.2

Ejemplo de aprovechamiento de la energa elica. Embarcacin propulsada por la


fuerza del viento. Fuente: resea bibliogrfica n 25.

Estos recursos proporcionaban las tres categoras de uso de la energa citadas


hasta ahora, a saber: calor a baja temperatura para el confort domstico, calor a alta
temperatura para la iluminacin y obtencin de materiales, y la fuerza aplicada a la
creacin de movimiento, las cuales todava constituyen en la actualidad las
principales dominadoras de la demanda energtica.

.2 La Revolucin Industrial (1850-1950)


Este perodo supone un salto cualitativo de una sociedad basada en una economa
agrcola tradicional, a otra fundamentada en la produccin mecanizada a gran
escala.
El Reino Unido fue pionero en esta transformacin que afect, en diferentes pocas
a distintos pases, y en la que se empez a vislumbrar la intensidad de uso y
dependencia de los combustibles fsiles en la sociedad actual.
Las primeras industrias funcionaban gracias a grandes ruedas hidrulicas que
giraban por la accin de la fuerza del agua. Estas ruedas se disponan en las
fbricas, a intervalos lo suficientemente distanciados, con el fin de que siempre se
tuviese el caudal necesario para impulsarlas.
La aplicacin del carbn como fuente de energa constituy la incorporacin de un
combustible con un contenido energtico mucho mayor al de la madera, de tal forma
que se podan obtener temperaturas de combustin mayores, as como la
potenciacin y desarrollo de nuevas tecnologas de tratamiento de minerales y
metales.
La utilizacin de este combustible slido de origen vegetal permiti, en 1769, el
desarrollo de una de las mquinas que mayor impacto han tenido en la evolucin de
las sociedades humanas: la mquina de vapor de James Watt. En este dispositivo
mecnico, accionado por la quema de coque y carbn, se utilizaba la presin de

vapor en lugar de la atmosfrica para producir el movimiento. La mquina de vapor


de Watt fue sustituyendo progresivamente a las ruedas hidrulicas como fuente de
energa en las industrias.
A lo largo del siglo XIX, la combinacin de varios factores ayud a reforzar de
manera decisiva la revolucin industrial, a saber: las explotaciones de carbn que
provean de combustible para la fundicin, el tratamiento del hierro para generar
nuevos materiales y el uso de la mquina de vapor aplicada al transporte ferroviario.
Durante esta poca, los yacimientos de carbn y hierro eran abundantes, los
procesos industriales eran ineficientes y se ignoraban los efectos medioambientales
generados.

Figura 1.3

Prototipo de arado a vapor de Pietro Ceresa Costa (Alejandra y Piacenta, 1882).


Fuente: resea bibliogrfica n 25.

El final de siglo alumbr el desarrollo de la electricidad y del motor de combustin


interna, la aparicin del petrleo y del gas como combustibles adicionales y, a su
vez, el impulso a una industria qumica que poda crear nuevos materiales a partir
del petrleo como materia prima.
A principios del siglo XX, la potencia para impulsar las mquinas se generaba
directamente a partir de motores que quemaban gas o petrleo, o bien
indirectamente por medio de la electricidad obtenida en una planta hidroelctrica o
por la quema de carbn, petrleo o gas. De nuevo, se hizo patente la estrecha
relacin que exista entre el hecho de disponer de combustibles baratos, la aparicin
de nuevos materiales -aleaciones metlicas o plsticos- y el transporte, que jug un
importante papel en el desarrollo del proceso de industrializacin.
En la segunda mitad del siglo XX empezaron a extenderse grandes redes de
distribucin elctrica, de manera que en los pases industrializados la electricidad
pas a ser disponible casi en todo los puntos del pas. Algo similar ocurri con el
gas natural, apareciendo redes de canalizacin gasstica, pero alcanzando
coberturas menores en los territorios. A partir de la apertura de los campos
petrolferos de Oriente Medio y del Norte de frica, la cultura industrial ha llegado a

ser totalmente dependiente del uso del petrleo, es decir, basada en recursos
centralizados.
A partir del final de la II Guerra Mundial se volvi a dar otro salto cualitativo y
cuantitativo con el desarrollo de la tecnologa necesaria para la obtencin de
electricidad a partir de la energa nuclear, puesta de manifiesto con la aparicin de
los primeros reactores nucleares. Durante este perodo, se segua considerando a
los combustibles fsiles como baratos y abundantes, adems, los procesos donde
stos se empleaban seguan siendo ineficientes y todava se ignoraban los efectos
medioambientales causados por el uso incontrolado de este tipo de combustibles.

.3 La crisis energtica de 1973


Para comprender la crisis energtica o del petrleo de 1973, hay que estudiar la
evolucin histrica del crudo hasta esa fecha. En dicho seguimiento se pueden
distinguir tres fases: la primera comprende desde el final de la II Guerra Mundial
hasta los aos cincuenta. En esta etapa, el mercado del crudo est dominado por las
"siete hermanas" del crtel1, es decir, por las grandes compaas internacionales
mandatarias de occidente en detrimento de los pases productores.
La segunda fase abarca desde 1945-1950 hasta 1970. El final de la dcada de 1950
estuvo marcada por un aumento en la produccin mundial de petrleo que
sobrepasaba con creces la demanda existente en aquella poca. Las previsibles
consecuencias desembocaron en una cada en los precios del crudo unida a los
pagos que realizaban las grandes compaas petrolferas a los pases productores.
Esta circunstancia supuso que el ilimitado y descontrolado poder absoluto de las
grandes empresas del crtel comenzara a ser sustituido por el de los pases
productores, culminando en 1960 con la fundacin de la OPEP 2 (Organizacin de
Pases Exportadores de Petrleo).
El objetivo de la OPEP estaba muy claro: [...] modificar la poltica de
comercializacin del petrleo, otorgando a los pases que lo producen la intervencin
que merecen en todas las fases de un negocio al cual estn esencialmente ligados.
[reunin de Caracas, 1961].
El establecimiento de esta organizacin provoc que algunos pases acumularan
fuertes ingresos al nacionalizar su produccin de crudo, as como los equipos de
extraccin de las compaas petroleras.
De esta manera, se cre una resistencia organizada al crtel y, por consiguiente, un
conflicto de intereses entre ambos grupos.

Figura 1.4

Produccin energtica mundial del ao 1973.

Sin embargo, no es hasta el comienzo de la tercera fase, en 1970, que el conflicto se


agudiza al establecer los pases productores su dominio sobre el control de las
cantidades vendidas y, en consecuencia, asegurarse el monopolio de la
determinacin de los precios. En consecuencia, los pases productores pasaron a
dominar "desde los pozos hasta el puente del barco que los exportar" y las grandes
compaas tuvieron que conformarse con el otro trozo del pastel -por otro lado, nada
despreciable-, que comprenda el dominio del transporte, refinamiento y la
distribucin del petrleo.
Esta poca coincide con un aumento de la demanda de crudo en los pases
consumidores occidentales que, por primera vez, empez a superar a la oferta de
petrleo. Este dato, aadido a una posicin de fuerza basada en una poltica
restrictiva de la produccin y a un aumento sustancial de los precios -en un 400%por parte de la OPEP, provoc que el barril pasara a costar poco menos que 12$,
provocando la primera crisis del petrleo.
"La crisis del petrleo es una bendicin disfrazada."
N. Tinbergen,1973
Gracias al petrleo y sus derivados se han cubierto las, cada vez mayores, necesidades mundiales de
energa. Sin embargo, a medida que el nivel de vida y los precios aumentaban en Occidente, el precio
del crudo se mantena a la baja, favoreciendo el aumento de beneficios de las compaas petrolferas
y, a la vez, ocasionando graves perjuicios. Por ejemplo, el bajo coste del petrleo supuso el cierre de
multitud de minas de produccin de carbn por considerarlas "no rentables" y tambin un freno a la
investigacin de nuevas fuentes de energa, como la nuclear, que vio precipitada su implantacin con
problemas graves por resolver en materia de seguridad y contaminacin.
Asimismo, el hecho de disponer de "energa barata" trajo consigo una situacin de despilfarro: antes
de la crisis, en 1970, slo el 51% de la energa consumida en Estados Unidos lo haba sido de una
forma eficiente; el otro 49% fue derrochada intilmente.
Por tanto, la crisis tuvo consecuencias positivas, en tanto que logr establecer un precio de la energa
empleada superior al "irreal" existente hasta aquel momento y, adems, foment una vuelta a la
diversificacin energtica dada la precariedad de las reservas de petrleo.

Paralelamente, se empezaba a reconocer el creciente impacto medioambiental


generado por las sociedades industrializadas y, especialmente, por la quema de
combustibles fsiles que, en un futuro no muy lejano, podran agotarse.

Posteriormente, entre 1979 y 1980, la OPEP propici una segunda crisis, al pasar a
pagarse el barril a un precio superior a los 30$. Las consecuencias fueron muy
negativas para los pases industrializados, con un aumento de la inflacin y de los
tipos de inters de Gobiernos y bancos.
Para hacer frente a esta situacin, los pases industrializados adoptaron una serie de
medidas tendentes a fomentar las polticas de ahorro, entre las que destacan:
- Una mayor concienciacin y esfuerzo para mejorar la eficiencia en los
procesos.
- Un uso ms racional de la energa, es decir, diversificar las fuentes de
energa para evitar una excesiva dependencia del petrleo.
- Aprovechar la aportacin energtica a partir de fuentes de energa
renovables.
Otros factores tales como la localizacin de nuevos pozos petrolferos, la recesin
econmica y la imposibilidad de mantener la produccin acordada por parte de
algunos pases de la OPEP provocaron una bajada de los precios del crudo que
culmin, en 1986, con un coste por barril de poco menos de 10$.
Posteriormente, y hasta el ao 1998, los precios mantuvieron oscilaciones
sostenidas que, en ningn caso, sobrepasaron los 25$ por barril, a excepcin del
ao 1991 en que, a raz del conflicto del Golfo Prsico, se alcanz una cifra cercana
a los 35$ por barril.
El 23 de marzo de 1998 se produjo, en un slo da, una subida de un 13,77% del
barril brent3, despus que los 11 miembros de la OPEP acordasen bajar la
produccin en ms de 1 milln de barriles diarios (figura 1.5).

Figura 1.5

Evolucin de los precios mundiales del petrleo. Fuente: Revista Mundi-Petrol n


50, marzo-99.

Durante el verano de 1999, los precios mantuvieron una tendencia alcista, pasando
de una media por barril de 15,80$ a comienzos de junio, a los 22$ de media en
septiembre, mes en el que se celebr la 108 reunin de la OPEP, y en la que se
acord el tercer recorte de la produccin mundial de crudo, todava vigente en la
actualidad, consistente en bajar la produccin en 5,2 millones de barriles diarios. De
esta forma, las previsiones de mantener un precio estable no se cumplieron,
observando una subida entre los 25 y 35$ (noviembre de 2000).
Sin embargo, no sera adecuado dejar este apartado sin mencionar la influencia que
tuvo en el precio del crudo el atentado del 11 de septiembre contra las Torres
Gemelas de Nueva York. En este sentido, a los pocos minutos de conocerse la
noticia, el barril brent subi 3,55$, pasando de 27,45 a 31$ en tan slo un da,
debido a la incertidumbre internacional creada.
A lo largo del ao 2002, se produjeron una serie de oscilaciones en el precio del
barril de crudo que fueron, de un mnimo de 18$ a mediados de enero hasta un
mximo de 32$ a finales de ao, merced a la tensin en Irak. De esta manera, a
primeros de marzo de 2003, la cotizacin del petrleo se haba situado en valores
superiores a los 33$ por barril debido a la prima de riesgo blica.
Hacia el 15 de marzo de 2003, el consenso sobre la proximidad del inicio de las
hostilidades en Irak redujo la prima de riesgo y situ los niveles del crudo en los 31
dlares. Posteriormente, el 18 de marzo, el anuncio de la Agencia Internacional de la
energa (AIE) que utilizara sus reservas para frenar los precios en caso de guerra,
provoc un segundo ajuste a la baja de las cotizaciones, que quedaron establecidas
apenas por encima del umbral de los 25$ por barril. Finalmente, el inicio de las
acciones blicas el 20 de marzo acab de desinflar la prima de riesgo y situ el valor
del barril Brent a un mes ligeramente por encima de los 24$.
Impulsados por temores de ataques terroristas, por el nerviosismo del mercado
respecto a Venezuela y por los bajos inventarios en Estados Unidos, los precios del
petrleo subieron durante la primera semana de marzo de 2004 a niveles no vistos
en los ltimos 13 aos, lo que amenaza la recuperacin de la economa mundial.
El ''oro negro'' super los 38$ por barril en el mercado de Nueva York, cifra que
representa el nivel ms alto desde la Guerra del Golfo Prsico en 1991, y muy por
arriba de la franja de precios de entre $22 a $28 previstos por la Organizacin de
Pases Exportadores de Petrleo (OPEP).
Adems, la demanda de China --que se convirti a fines del ao pasado en el
consumidor nmero dos de petrleo a nivel mundial, superando a Japn, la segunda
economa del mundo-- est en aumento, lo que tambin presiona los precios del
crudo al alza.
Algunos analistas vislumbran que el precio del barril podra irse an ms por las
nubes y alcanzar los 40$, despus de que los recientes atentados de Madrid y de
Bagdad provocaran un aumento de los temores a que ataques terroristas resulten en
una baja de los suministros del crudo a los mercados.

Organizacin que aglutinaba a siete grandes empresas: Standard Oil of New Jersey (Exxon), Mobil
Oil, Gulf, Texaco, Royal Dutch-Shell, Standard Oil of California y British Petroleum, y que durante ms
de treinta aos dominaron el mercado mundial de crudo -desde los pozos hasta la estacin de
servicio- a requerimiento de las potencias occidentales.
2

Se trata de una organizacin internacional que marca las directrices a seguir en materia de las
exportaciones de crudo. Actualmente est compuesta por Arabia Saud, Argelia, Emiratos rabes
Unidos, Indonesia, Irak, Irn, Kuwait, Libia, Nigeria, Qatar y Venezuela. Otros pases como Ecuador y
Gabn, que pertenecieron en su da a esta organizacin, la abandonaron en 1992 y 1995,
respectivamente.
3

El precio del barril brent se refiere al que proviene del Mar del Norte, y es el que se toma de
referencia en Europa.

1.4 La dcada de 1990: La problemtica medioambiental


La dcada de 1990 ha puesto de manifiesto el difcil desarrollo y penetracin de las
energas renovables en un marco energtico mundial basado en una fuente de
energa que sigue siendo barata: el precio del barril de petrleo se sita, en la
actualidad, en el mismo rango que tena a mediados de los aos 70.
Paralelamente, en estos momentos se est debatiendo el futuro de la energa
nuclear, que muchos haban pensado como la gran solucin al problema energtico.
Sin embargo, la construccin de centrales nucleares se ha visto frenada en los
pases industrializados: la viabilidad econmica de las enormes inversiones
necesarias para su construccin y el posterior desmantelamiento, la problemtica de
los residuos radiactivos o el nivel de seguridad que ofrecen las centrales, sobre todo
a raz del accidente de la central de Chernbil, estn an por resolverse.
Es muy difcil que las presiones medioambientales puedan competir en condiciones
de igualdad con los agentes econmicos. Si en un hipottico escenario se incluyeran
en el precio de mercado de cada tipo de energa tradicional las externalidades 1
causadas sobre el medio ambiente por el uso, manipulacin o transformacin de
cada tipo energa, sin duda, las energas renovables tendran mucho que decir.
El impacto ambiental sobre nuestro planeta, ocasionado por la manipulacin y
transformacin de las distintas fuentes de energa convencionales ha generado un
nuevo marco, diferente al que se produjo hace ya casi treinta aos durante la crisis
energtica del petrleo de 1973: el calentamiento global de la Tierra producido por la
emisin de CO2 a la atmsfera, el agujero de la capa de ozono y la difcil solucin al
tratamiento y almacenaje de los residuos radiactivos, han propiciado una
concienciacin de las sociedades industrializadas. stas, a travs de sus Gobiernos,
emiten y promulgan leyes en el sector energtico, cada vez ms restrictivas en
cuanto a criterios medioambientales, lo que permite pensar en un papel
preponderante de las energas renovables como la esperada solucin que debera
conducir en el siglo XXI hacia lo que muchos han denominado como el "desarrollo
sostenible"2.
A las puertas del siglo XXI, los pases que estuvieron en el foco principal de la
revolucin industrial se encuentran en una etapa que algunos analistas denominan
como `post-industrial': la produccin ha seguido aumentando, pero ya ha dejado de
ser el factor determinante de la actividad econmica de los pases. Los servicios y,

en particular, las comunicaciones y el procesamiento de informacin han pasado a


ser las actividades dominantes, junto con los desarrollos en tecnologa de soporte.
Hoy en da, la reduccin del uso del petrleo se vislumbra como tcnicamente
posible, adoptando medidas tales como una mayor atencin en el diseo de
edificios, de los equipamientos y de los procesos industriales, as como el empleo de
sistemas de control ms sofisticados, materiales de menor coste energtico de
fabricacin, procesos biolgicos, etc.

Figura 1.6

Las fuentes de energa renovables deben jugar un papel preponderante en la


bsqueda del desarrollo sostenible.

Las externalidades, en su sentido negativo, son aquellas actividades realizadas por los agentes
econmicos, que repercuten sobre terceros, sin que stos ltimos perciban ninguna compensacin
econmica por ello. Habitualmente, este dao no se contempla en el precio de mercado, por ello
muchas veces se intenta incluirlo por medio de acciones preventivas y/o represivas: es lo que se
denomina "internalizar" la externalidad.
2

Se define como aqul que satisface las necesidades del presente sin poner en peligro que las
generaciones futuras satisfagan las suyas.

1.5 Los ciclos energticos


En los captulos anteriores se ha puesto de manifiesto como el hombre, a lo largo de
su historia, ha hecho uso de un tipo u otro de fuente energtica, lo cual ha
condicionado su actividad en todo momento.
Este empleo de la energa es discontinuo, es decir, no todas las fuentes de energa
mantienen siempre un mismo nivel de importancia. La estructura energtica va
evolucionando segn la propia investigacin y el desarrollo tecnolgico en cada
etapa histrica, de manera que un perodo cualquiera se basa en unas pocas
fuentes con altos niveles de consumo.

Se definen los ciclos energticos como los perodos de tiempo, claramente


diferenciados, en que la estructura energtica se ha basado en una o dos fuentes de
energa que han tomado un papel predominante a gran escala.
En la tabla siguiente se resumen, de manera simplificada, los ciclos de energa que
ponen en evidencia el uso preferencial de los recursos energticos a lo largo de la
historia del hombre.
Perodo
Neoltico-Edad Media

Ciclos energticos
Energa endosomtica- Madera-Energa elica

Edad Media-Siglo XVIII Madera - Energa hidrulica- Energa elica


Siglo XVIII-1950

Carbn

1950- Actualidad

Petrleo - Carbn - Gas natural - Electricidad

Tabla 1.1

Ciclos energticos y fuentes de energa dominantes.

A raz del descubrimiento y posterior dominio de la energa nuclear para la


generacin de electricidad, se pens que quiz se estaba iniciando un nuevo ciclo
energtico. Sin embargo, despus de 40 aos desde su aparicin, los problemas
medioambientales, de seguridad, y de viabilidad econmica y de tipo social, que
acompaan a esta fuente de energa, han frenado la supuesta expansin que
debera haber tenido.
En los ltimos 30 aos, como respuesta a la crisis del petrleo de 1973, los pases
industrializados han intentado disminuir la preponderancia del petrleo en sus
balances energticos nacionales, con el objetivo de reducir su dependencia
energtica hacia el exterior, diversificar su suministro energtico y utilizar fuentes de
energa con menor impacto ambiental, de manera que el gas natural ha
incrementado apreciablemente su cuota de mercado en el balance energtico
mundial, pero en ningn momento ha llegado a poner en duda el dominio todava
hegemnico del petrleo.
Si se hace un repaso a la cronologa que ha seguido cada una de las fuentes
energticas en sus inicios, a lo largo de la historia, nos daremos cuenta de dos
hechos significativos: por un lado, el descubrimiento de una tcnica o forma de
energa no ha implicado su uso generalizado y, por otro lado, la sucesin de un ciclo
energtico a otro es normalmente un proceso lento, con perodos intermedios en los
que entran en competencia las dos fuentes de energa o tecnologas dominantes.
Algunas de las causas que marcaran el final de un ciclo y que pueden explicar el
cambio de dominio de unos recursos energticos a otros son:
- La mayor eficiencia de unas energas respecto a las otras (generalmente de
una mayor densidad energtica).
- La aparicin de nuevos consumos especficos que necesitan exclusivamente
de un tipo determinado de energa. Estos consumos se relacionan
directamente con las innovaciones tecnolgicas (como el caso del motor de
combustin y el petrleo).

- La limpieza y la facilidad de uso y transporte.


- Los precios finales de mercado.

Puntos a destacar
1.- La estructura energtica mundial estuvo dominada por fuentes de energa
renovables hasta 1850. El descubrimiento de los combustibles fsiles como
fuente de energa barata y abundante impuls el crecimiento industrial y dio
lugar a una situacin de despilfarro, agravada por el desconocimiento de los
efectos medioambientales que podan ocasionar este tipo de combustibles.
2.- La crisis energtica del ao 1973 tuvo dos connotaciones positivas:
establecer un precio de la energa superior al "irreal" existente hasta el
momento y propiciar una vuelta a la diversificacin de la energa dada la
precariedad de las reservas de petrleo.
3.- A partir de la dcada de 1990 se empiezan a tomar en consideracin los
principales problemas medioambientales asociados al empleo de la energa:
efecto invernadero, lluvia cida y agotamiento de la capa de ozono.
4.- A lo largo de los aos, el descubrimiento de una forma de energa no ha
implicado su uso generalizado. Asimismo, la sucesin entre dos ciclos
energticos se ha caracterizado por perodos intermedios en los que han
entrado en competencia las dos fuentes o tecnologas dominantes.
5.- Los factores que influyen en la evolucin y penetracin de una nueva
fuente de energa dentro del mercado recaen principalmente en el coste
econmico de obtencin de dicha fuente y en el impacto medioambiental
asociado. Adems, existen otros factores de carcter estratgico como la
mejora del autoabastecimiento de una zona, el uso de recursos propios, etc.

ENERGA
OBJETIVOS
- Diferenciar entre los trminos de energa y potencia.
- Comprender los principios termodinmicos y el concepto de "calidad energtica".
- Distinguir entre las diferentes formas de energa de la cadena energtica: primaria, intermedia y final
o til.
- Hacer un uso eficiente de la energa.
- Conocer y manejar los rdenes de magnitud de las unidades de energa y potencia ms usuales.

2.1 Energa y potencia


La palabra energa proviene del griego en (en) y ergon (trabajo). El concepto
tradicional de energa ha sido definido en la mayora de los libros de fsica como "la
capacidad para realizar un trabajo"; no obstante, de una forma ms general, se dira
que la energa es la medida de la capacidad de un sistema para proporcionar trabajo
por procedimientos mecnicos, o bien calor por medios no mecnicos.
En un sentido tcnico se dira que hacer un trabajo significa mover algo contra una
fuerza resistente. El trabajo realizado se define como el producto de la fuerza
aplicada para desplazar un objeto por la distancia final recorrida:

donde:
T = trabajo en joule, J
f = fuerza en newton, N
l = distancia recorrida en metros, m
Por otro lado, la potencia -cuyo significado se suele confundir errneamente con el
de la energa- es un ratio de energa transformada o transmitida por unidad de
tiempo. Tambin se denomina potencia al poder de conversin o transmisin, ya que
es la capacidad que tiene un sistema de realizar un trabajo instantneamente (no a
largo plazo):

donde:
P = potencia en watt, W
T = trabajo en joule, J

t =tiempo en segundos, s
Se pueden describir diferentes procesos en forma de energa: trmica (calor),
qumica (en los combustibles o bateras), cintica (en sustancias u objetos en
movimiento), etc.; es decir, la energa no es un objeto ni una sustancia, es un
concepto terico empleado para explicar varias observaciones.
La idea fundamental es que la energa tiene muchas formas y que muchos procesos
fsicos pueden ser entendidos como una conversin de una forma de energa a otra.
De manera inherente a esta idea se dira que en todo proceso de conversin de
energa la cantidad total de sta permanece invariable.
El principio enunciado anteriormente se establece como la 1 Ley de la
Termodinmica, que afirma que la energa no se puede crear o destruir, slo se
puede transformar en una de sus otras formas; o lo que es lo mismo, en cualquier
proceso fsico de un sistema, la cantidad total de energa se conserva.
De esta ley se pueden extraer dos conclusiones: la primera es que si la cantidad
total de energa que se extrae a la salida de un proceso (p.e. de un motor elctrico)
es menor que la cantidad de energa entregada a la entrada (p.e. de un
combustible), existe un defecto de energa que se debe haber convertido a otra
forma (normalmente calor).
Por otra parte, se suele cometer un abuso de lenguaje al decir que se est
consumiendo energa: en realidad, no se consume la energa, sino los combustibles;
la energa nicamente se convierte en otras formas de energa.

2.2 Formas de energa


Aunque se habla de distintas formas de energa en la fsica clsica, slo se reconoce
la existencia de la energa mecnica en sus formas cintica y potencial, adems de
la energa interna de los cuerpos. Los dems conceptos utilizados como formas de
energa son, en realidad, mecanismos de transporte o de transferencia de energa
que se utilizan para expresar el nombre de la energa que se manifiesta o el modo
en que se origina.
Desde este punto de vista, se puede realizar una clasificacin en cuatro grandes
grupos: energa cintica, potencial, elctrica y nuclear.

2.2.1 La energa cintica


La energa cintica es la energa asociada a un cuerpo en movimiento. Responde a
la frmula:

donde:

Ec= energa cintica en joule, J


m = masa, kg
u = velocidad, m/s
En esta forma de energa se incluye la energa trmica, asociada a estados de
movimiento de los tomos o molculas constituyentes de la materia. En realidad, la
energa trmica es la energa cintica asociada a los rpidos movimientos aleatorios
de las partculas constituyentes de la materia, en forma de vibracin en slidos y
lquidos, debido a sus enlaces en forma de redes, y de manera ms libre en los
gases. Cuando una sustancia est ms caliente significa que sus partculas se
mueven a mayor velocidad.

2.2.2 La energa potencial o gravitatoria


Una segunda forma bsica de energa es la potencial o gravitatoria. El hecho de
levantar un objeto implica la necesidad de realizar un trabajo debido a la atraccin
ejercida por la Tierra sobre dicho objeto, opuesta al movimiento. Una vez levantado
el objeto, se produce una acumulacin de energa fcilmente demostrable si, al
dejarlo caer, inmediatamente se produce su transformacin de nuevo en energa
cintica.
La fuerza gravitatoria con que un objeto es atrado por la Tierra se denomina peso
del objeto, y es directamente proporcional al producto de la masa del objeto por la
aceleracin debida a la gravedad.

donde:
Peso = peso en newton, N.
m = masa, kg.
g = aceleracin de la gravedad, 9,81 m/s2.
La energa potencial gravitatoria, almacenada en un objeto que se levanta a una
altura h del suelo, se define como el producto de su peso -fuerza con que es
atrado-, por la distancia que ha recorrido.

donde:
Ep = energa potencial en joule, J.
m = masa, kg.
g = aceleracin de la gravedad, 9,81 m/s2.
h = altura, m.
La gravedad es posiblemente la forma ms obvia de fuerza que influye sobre los
objetos de nuestro alrededor, pero no es la nica.

2.2.3 La energa elctrica

2.2.3.1 Principio fundamental


La energa elctrica es la tercera forma fundamental de energa. En una escala
mucho menor, a nivel microscpico, son las fuerzas elctricas y no las
gravitacionales, las que mantienen unidos entre s a los tomos y molculas de la
materia.
Cada tomo posee un ncleo central, alrededor del cual giran incesantemente los
electrones en forma de nube de partculas elctricas cargadas. Cuando se produce
la unin de tomos para la formacin de molculas o materiales slidos, la
distribucin de los electrones cambia. Por lo tanto, la energa qumica vista desde un
nivel atmico puede ser considerada como una forma de energa elctrica. En
efecto, cuando un combustible se quema, la energa qumica que contiene se
transforma en energa trmica; es decir, esencialmente, la energa elctrica de los
enlaces atmicos reemplazados ha sido transformada en energa cintica de las
molculas de los productos de combustin.
Una forma ms familiar de energa elctrica es la electricidad. Se llama corriente
elctrica al flujo organizado de electrones en un material, normalmente metlico.
Los metales son materiales que se caracterizan porque uno o dos electrones de
cada tomo pueden liberarse y moverse libremente por la estructura superficial del
material. La presencia de estos electrones perifricos permite que los metales sean
buenos conductores de la corriente elctrica. Para mantener un flujo de corriente
regular es necesario introducir una entrada de energa constante para vencer las
prdidas energticas que los electrones sufren continuamente en sus mltiples
colisiones con la red estructural del metal.
El resultado de dichas colisiones es un aumento de la energa cintica de los propios
tomos del metal; por ejemplo, un cable elctrico de poca seccin por el que circula
una fuerte corriente elctrica experimenta un aumento de temperatura.
La electricidad es una forma de energa intermedia que no se encuentra
directamente en la naturaleza y que, por lo tanto, debe ser generada a partir de otras
formas de energa. Adems, se puede almacenar corriente continua en forma de
bateras electroqumicas, lo que permite su transporte y conversin a otras formas
de energa distintas lejos de la fuente inicial.
La energa elctrica se puede obtener a partir del conocimiento de la potencia
elctrica:

donde:
Eel = energa elctrica en joule, J.
Pel = potencia elctrica en watt, W.
t = tiempo en segundos, s.

Se define la potencia elctrica en un circuito de corriente continua como:

y para un circuito de corriente alterna:

donde:
Pel = potencia elctrica instantnea en watt, W.
V = tensin o voltaje en voltios, V.
I = intensidad de corriente en amperios, A.
= desfase entre tensin e intensidad en radianes, rad.
Otra forma ms sutil de energa elctrica es la denominada energa
electromagntica, asociada a la propagacin de la radiacin electromagntica. Esta
es la forma en la que, por ejemplo, la energa solar alcanza la superficie terrestre.
Todos los objetos emiten en mayor o menor cantidad este tipo de energa.
La radiacin electromagntica se transmite en un amplio espectro en forma de
ondas, de manera que, a diferencia de las ondas sonoras, tambin puede
propagarse en el vaco (medio no elstico).

Figura 2.1

Espectro de la radiacin electromagntica.

2.2.3.2 Las centrales elctricas


Se denomina central elctrica al conjunto de mquinas motrices, generadores,
dispositivos de maniobra y proteccin, etc., que sirven para producir energa
elctrica.
La energa elctrica producida en las centrales y que llega a nuestros hogares es
muy susceptible a los cambios del consumo, ya que no tiene posibilidad alguna de
ser almacenada como tal, pues se trata de corriente alterna. Por ello, se debe
generar en todo momento la cantidad exacta que se est demandando.
En caso de que la demanda elctrica supere a la oferta, se producira una desconexin de diferentes
zonas de la red hasta llegar a un equilibrio.

Estas instalacines reciben el nombre de trmica cuando la energa elctrica se


produce por medio de mquinas motrices trmicas (turbinas de vapor, motores
Diesel, etc.); hidrulicas, cuando estas mquinas son turbinas hidrulicas y,
nucleares, cuando se aprovecha la energa existente en los enlaces del interior de
los ncleos atmicos.
Asimismo, se denomina subcentral o subestacin elctrica al conjunto de
aparatos y dispositivos de transformacin, conversin y distribucin de energa
elctrica, instalados en un edificio o al aire libre, y cuya misin es alimentar una red
elctrica. Entre las subestaciones elctricas distinguiremos:
- Subestacin transformadora: es aquella destinada a transformar la
corriente alterna, de una tensin determinada a otra tensin diferente.
- Subestacin convertidora: convierte la corriente alterna en continua, o
viceversa.
- Subestacin distribuidora: distribuye la energa elctrica sin modificar sus
caractersticas.

Figura 2.2

Subestacin transformadora de energa elctrica.

Tipos de centrales elctricas


Segn el servicio que deban prestar, las centrales elctricas se pueden clasificar en:
- Centrales de base. Denominadas tambin como centrales principales,
estn destinadas a suministrar la mayor parte de la energa elctrica de una
forma continuada. Son de gran potencia y utilizan generalmente como
mquinas motrices a las turbinas de vapor, de gas e hidrulicas.
- Centrales de puntas. Estn diseadas nica y exclusivamente para cubrir
las demandas de energa elctrica en las horas punta. En estas situaciones,
operan en paralelo con la central de base.
- Centrales de reserva. Sustituyen total o parcialmente a las centrales
hidrulicas de base en los casos de escasez de agua o avera en algn
elemento del sistema elctrico. No deben confundirse con las centrales del
apartado anterior, pues el funcionamiento de las centrales de puntas es
peridico (todos los das a unas horas determinadas), mientras que el de las
centrales de reserva es intermitente. A este tipo de centrales pertenecen
normalmente las trmicas, cuyas mquinas motrices pueden ser turbinas de
vapor o, en instalaciones de pequea potencia, motores Diesel.
- Centrales de socorro. Su cometido es idntico al de las centrales de
reserva. Sin embargo, a diferencia de stas ltimas, las centrales de socorro
son mviles y pueden desplazarse al lugar donde sean requeridos sus
servicios. Generalmente, son centrales de pequea potencia accionadas por
motores Diesel. Se instalan en vagones de ferrocarril o en barcos
especialmente diseados y acondicionados para este menester.
- Centrales reversibles o de bombeo. Son exclusivamente de tipo
hidroelctrico. Se aprovecha el excedente de potencia de la central hidrulica
en las horas de pequea demanda para elevar agua de un lago o ro hasta un
depsito gracias a la accin de bombas centrfugas accionadas por los
alternadores de la central, que funcionan a modo de motor. En los perodos
de gran demanda de energa, los alternadores trabajan como generadores
accionados por las turbinas, que utilizan el agua elevada previamente.

2.2.3.3 Caractersticas de carga de una central elctrica


Existen una serie de conceptos relacionados con la carga que pueda suministrar una
central y la demanda de energa de los consumidores: potencia instalada, factor de
carga, factor de demanda, factor de instalacin, utilizacin anual, factor de utilizacin
y, finalmente, factor de reserva.
- Potencia o carga instalada. Constituye la suma total de las potencias
nominales de todos los receptores de energa conectados con la red que
alimenta la central.
- Factor de carga. Proporciona una idea de la naturaleza de la carga
instalada. Se define como la relacin entre la potencia media y la potencia
mxima de punta:
Para una central elctrica resulta desfavorable que el factor de carga (m) sea
pequeo, pues es indicativo de que, a pesar de construirse la central para la

potencia de punta mxima (Pmxima), no se suministra ms que un pequeo


porcentaje de este valor. De esta forma, la central desaprovecha durante casi
todo el da sus posibilidades, pues la punta de intensidad nicamente se
precisa durante breves perodos de tiempo.
Con el objeto de mejorar el factor de carga, en las centrales de pequea
potencia se dispone de un generador principal que cubre los perodos de
poca demanda, y de uno o varios generadores auxiliares, que entran en
funcionamiento en las horas de mxima demanda.
- Factor de demanda. Es la relacin entre la demanda mxima de un sistema
y la potencia instalada:
Generalmente, esta relacin oscila entre 0,2 para instalaciones de pequea
potencia y 0,5 para centrales de gran potencia.
- Factor de instalacin o simultaneidad. Es la relacin entre la potencia
total de la central y la conectada a la red alimentada por dicha central:
En la prctica, el factor de instalacin adopta los siguientes valores:
- Para pequeas instalaciones (hasta 5000 habitantes): b= 0,2 a 0,3.
- Para poblaciones de hasta 20.000 habitantes: b= 0,3 a 0,35.
- Para grandes ncleos de poblacin: b= 0,4 a 0,5.
- Utilizacin anual o duracin de aprovechamiento. Es el nmero de horas
al ao que la instalacin debera trabajar a plena carga, para que la energa
producida fuese la misma que la que produce en el mismo perodo de tiempo,
trabajando a carga variable.
En la prctica, aunque los valores pueden aumentar, la utilizacin anual
alcanza las siguientes cifras:
- Para suministros a pequeas ciudades: de 1.200 a 2.000 horas.
- Para suministros a grandes ciudades: de 2.000 a 3.500 horas.
- Para grandes suministros (regionales): de 3.500 a 5.000 horas.
- Factor de utilizacin. Es la relacin entre el nmero de horas de utilizacin
anual y el nmero de horas totales del ao.
En la prctica, para la determinacin de la energa suministrada por una
central durante un ao, podemos adoptar los siguientes valores para el factor
de utilizacin:
- Para suministros a pequeas ciudades: c= 0,15 a 0,25.
- Para suministros a grandes ciudades: c= 0,25 a 0,4.
- Para grandes suministros (regionales): c= 0,4 a 0,55.
- Factor de reserva. No basta con el diseo de la central para la mxima
punta de potencia que aparezca durante el ao, ya que un grupo de
generadores puede quedar parado por avera o inspeccin. En consecuencia,
es necesario disponer de una reserva de mquinas que sustituyan a las que
han quedado fuera de servicio; es decir, la potencia total de la central debe
ser mayor que la potencia mxima para la que ha sido proyectada.
Precisamente, esta relacin viene dada por el factor de reserva:

El factor de reserva es siempre superior a la unidad y, en la prctica, alcanza


los siguientes valores:
- Para suministros a pueblos y pequeas ciudades: d= 1,3 a 1,6.
- Para suministros a poblaciones medias: d= 1,6 a 1,75.
- Para grandes suministros (regionales): d= 1,8 a 2.
En la mayora de ocasiones, no es necesario que cada una de las centrales
tenga su propia reserva. De hecho, si varias de estas instalaciones estn
interconectadas, la potencia que pueda faltar en una de ellas por avera,
puede ser suplida por el resto.

2.2.4 La energa nuclear


La cuarta y ltima forma bsica de energa es la energa nuclear o energa del
ncleo de los tomos. La tecnologa alrededor de la energa nuclear fue desarrollada
durante la II Guerra Mundial con fines militares y, posteriormente, se aplic en el
mbito civil para la generacin de energa elctrica.
El origen de este tipo de energa reside en la existencia de la fuerza nuclear fuerte o
hadrnica en el interior de los ncleos atmicos.
La aplicacin de la energa nuclear se fundamenta en la obtencin de una cantidad
de energa mayor que la cantidad de energa necesaria para cambiar la estructura
interna del ncleo de ciertos tomos para la produccin de ncleos ms estables. De
manera que parte de la masa inicial se desintegra, convirtindose en energa
cintica y electromagntica.

Figura 2.3

Hongo tpico de una explosin nuclear.

Las centrales nucleares1 operan con los mismos principios que las centrales
trmicas2 de combustin de fsiles (carbn, petrleo o gas natural), excepto que la
fuente de energa calorfica que antes era el horno donde se quemaba el
combustible, ahora se ha reemplazado por el reactor nuclear.
1

Instalacin en la que la energa liberada a partir de combustibles nucleares se transforma en energa elctrica.

Instalacin en la que la energa qumica contenida en los combustibles fsiles, slidos, lquidos o gaseosos se transforma en energa
elctrica mediante reacciones de combustin.

2.3 Eficiencia de un sistema energtico


Existen varios trminos para identificar la eficiencia de un sistema energtico, como
puede ser la eficacia o el rendimiento, siendo igualmente vlidos para indicar la
bondad de un sistema respecto a otro ideal. A su vez, estos trminos pueden ser
igualmente aplicables con distintos puntos de vista; de esta manera, se puede hablar
de rendimientos energticos o econmicos dentro de sistemas de transformacin de
energa.
Respecto al rendimiento energtico, siempre que se transforma un tipo de energa
en otro, a la salida del proceso se obtiene una cantidad de energa menor que a la
entrada. Es decir, existe una parte de energa que se convierte en una forma no
deseada o no til. La fraccin de energa til a la salida, respecto del total de energa
suministrada a la entrada de un sistema o dispositivo, se define como la eficiencia
energtica de un proceso de transformacin de un sistema energtico. Este valor
siempre ser menor al 100%.
El rendimiento energtico de un dispositivo se puede formular como:

donde:

= rendimiento energtico, %.
EU = energa deseada o til en joule, J.
ET = energa total suministrada en joule, J.
Los rendimientos de un sistema pueden ser tiles para determinar flujos de energa
y comparar distintos procesos de un tipo particular, con unas condiciones
especficas.
Por ejemplo, este valor puede llegar a ser del orden del 90% en turbinas hidrulicas
o en motores elctricos; del 60% al 70% en calderas para la produccin de calor, y
de un 20% a 30% en motores de combustin interna.
Algunos de estos bajos rendimientos se pueden evitar a partir de un mejor diseo,
pero otros son innatos a la naturaleza de la conversin. La comprensin de estos
umbrales es fundamental para realizar un uso ptimo de las distintas fuentes de
energa.
Proceso energtico
Combustin directa de lea para la obtencin de calor
Motor de combustin de un automvil
Conversin fotovoltaica de una clula solar monocristalina

Eficiencia de
conversin
10%
10-20%
20%

Cocina domstica de combustin lenta de lea


Central trmica o nuclear para generacin de electricidad sin uso del calor
residual

30%
35-40%

Turbina de gas con ciclo combinado para la generacin elctrica (sin uso del
calor residual)

50%

Calentador de agua elctrico

80%

Cogeneracin (aprovechamiento del calor y de la potencia elctrica


generada)

80%

Turbina hidrulica para la generacin de electricidad

85-90%

Motor elctrico

90-95%

Tabla 2.1

Eficiencias energticas medias de distintos sistemas de transformacin de energa.

En la tabla 2.1 se puede observar como en los casos en que se realiza una
conversin de energa calorfica a energa elctrica o mecnica, la eficiencia en la
conversin es mucho ms baja que en los casos restantes. En efecto, el calor es
una forma de energa basada en la energa cintica del movimiento aleatorio de
tomos o molculas: una forma esencialmente catica de energa. Ninguna mquina
puede convertir completamente esta forma desordenada de energa en otra
ordenada, asociada a la energa mecnica o elctrica.
Este concepto constituye el 2 Principio de la Termodinmica, enunciado por Lord
Kelvin en 1851. En un sistema no basta con que se cumpla el primer principio de
conservacin de la energa, sino que se debe cumplir una condicin adicional.
En trminos abstractos, esta Ley implica que la calidad de la energa cambia en la
conversin hacia una forma menos til, ms degradada, a un estado ms catico,
asociando el trmino desorden al de "entropa". Por lo tanto, el 2 Principio de la
Termodinmica establece que la entropa total del universo aumenta continuamente,
es decir, ninguna conversin de una forma de energa en otra tiene el 100% de
eficacia, dado que parte de la misma siempre se transforma en energa trmica no
recuperable o energa residual, ya que es imprescindible que parte de la energa sea
entregada a un foco de calor de baja temperatura (que en muchas ocasiones es el
aire exterior, es decir, la atmsfera).

2.4 "Calidad" de las formas de energa


Se define la "calidad" de una forma de energa como la facilidad que sta tiene para
ser convertida a otra forma de energa, entendindose por facilidad el rendimiento
asociado en la conversin.
Las energas de mayor calidad son aquellas que provienen de las formas ms
organizadas, como pueden ser la energa cintica del movimiento de las partculas
materiales, la energa potencial gravitatoria y la energa elctrica. El paso de estas
formas de energa a otras del mismo nivel o de clase inferior resulta con altas
eficiencias enrgeticas (pequeas prdidas). Asimismo, la conversin de la energa
nuclear y qumica tiene una alta eficiencia, pero menor que las anteriores. A stas

les sigue el calor de alta temperatura y, finalmente, el calor de baja temperatura


como la forma de energa ms degradada o de menos clase.
Por lo general, convertir una forma de energa de alta calidad o baja entropa, a otra
forma de baja calidad o alta entropa es mucho ms fcil que la transformacin
inversa.
La entropa es el valor cualitativo de la energa, mientras que la magnitud constituye su valor
cuantitativo.

Por ejemplo, en las tablas de conversin de unidades se puede encontrar que 1 kWh
equivale a 860 kcal y viceversa. Sin embargo, a efectos prcticos, con 860 kcal no
se obtiene 1 kWh; sino bastante menos. En cambio, con 1 kWh s se obtienen en la
prctica 860 kcal aproximadamente.
En la mayora de sociedades actuales se ha puesto mucha atencin al concepto de
eficiencia energtica, mientras que el de la calidad o grado de la energa ha sido
frecuentemente ignorado. De esta manera, por ejemplo, el hecho de utilizar energa
elctrica (de alta calidad) para generar agua caliente domstica, o sea, calor en un
calentador de agua elctrico (de baja calidad) no es hacer un uso eficiente de la
energa: aunque el proceso de conversin de energa elctrica a energa trmica en
el calentador es muy elevado, no hay que olvidar que previamente en alguna central
trmica o nuclear se ha debido de liberar tres veces ms energa trmica que la
consumida elctricamente, para hacer posible que nosotros dispongamos en casa
de ella.
Resulta un grave error utilizar electricidad para producir calor. Para este fin se debe recurrir a otro tipo
de formas de energa como la solar, o el aprovechamiento de la calor residual producida en algn
proceso de combustin.

En conclusin, la manera ms eficiente (menos derrochadora) de usar la energa es


haciendo corresponder el grado o calidad de la fuente de energa con el grado de la
necesidad o uso.
Existen ejemplos de un uso acorde de la calidad de la fuente de energa con la
calidad del consumo. Segn el 2 Principio de la Termodinmica, cualquier mquina
de calor produce una parte de energa residual en forma de calor a baja
temperatura: el aprovechamiento de este calor es bsicamente el principio de la
cogeneracin (produccin combinada de potencia elctrica y calor).
La cogeneracin consiste en la "quema" de un combustible fsil o biomasa para la
generacin de electricidad, propiciando un aprovechamiento permanente del calor
residual, con el objeto de emplearlo en algn proceso que requiera esta forma de
energa de baja calidad; por ejemplo, en procesos de secado o calefaccin. De esta
manera, la eficiencia global de la instalacin puede aumentar de forma considerable
hasta valores medios del 80%. As, el calor residual originado en muchos procesos
de alta temperatura como en calderas o maquinas de calor puede ser utilizado para
algn consumo especifico, con lo que la fuente de energa original puede fluir hacia
varios usos, generando una mayor eficiencia en la utilizacin del combustible inicial.

2.5 Conversin y utilizacin de la energa


Desde el punto de vista de utilizacin de la energa se puede distinguir entre energa
primaria, energa secundaria y energa final o til.
La energa primaria se define como la energa que no se ha sometido a ningn
proceso de conversin, es decir, se extrae directamente de la naturaleza por medios
tcnicos, encontrndose almacenada en forma de yacimientos (combustibles fsiles,
nuclear, hidrulica, solar, elica, maremotriz, geotrmica, etc.). La energa primaria
aplicada a un territorio es la energa que necesita en trminos absolutos.
Aproximadamente, el 50% de la energa primaria se pierde en procesos de transformacin, transporte
y distribucin de energa.

La energa secundaria o intermedia, que supone un eslabn entre la energa


primaria y la energa til, sirve para transformar los recursos energticos en energa
utilizable para el consumidor. La caracterstica fundamental de las energas
intermedias radica en su facilidad de transporte y distribucin. El ejemplo ms
ilustrativo es la electricidad, ya que se produce a partir de diferentes fuentes de
energa primaria y, a su vez, se transforma a distintas formas de energa til.
Por ltimo, la energa final o til es de la que dispone el consumidor despus de su
ltima conversin.
La transformacin de las diferentes energas primarias en energa til entraa un
proceso selectivo derivado de un determinado nivel tecnolgico y de una inevitable
prdida de energa. Todo ello constituye lo que se ha denominado como cadena
energtica, que aproxima los recursos naturales al consumidor en forma de energa
aprovechable, con lo que se incluyen una o varias transformaciones, transporte y
distribucin. De este proceso se deduce que la produccin de energa til exige
diferentes consumos de energa primaria, variables en funcin de las tcnicas
disponibles para cada cadena energtica, a partir de diferentes fuentes de energa
primaria.
Con una misma cantidad de distintas fuentes de energa primaria se obtendran
diferentes cantidades de energa final, debido a que las tecnologas disponibles para
cada cadena energtica no son iguales.
Cualquier poltica de ahorro energtico pasa necesariamente por la reduccin de las
prdidas asociadas a los procesos de transformacin, transporte, distribucin y el
propio uso. Se estima en la actualidad que estas prdidas oscilan alrededor del 50%,
lo que hace fcilmente comprensible que las cifras de energa primaria difieran de
las de energa til o final.

Figura 2.4

Conversin y utilizacin de la energa. Fuente: elaboracin propia.

Todos somos conscientes de que hay que ahorrar energa y, por tanto, minimizar las
prdidas de energa til. Sin embargo, durante bastantes aos y hasta la crisis del
petrleo de 1973, muchos pases siguieron una poltica de despilfarro motivada por
diferentes causas como la ignorancia, la desidia, la conveniencia de los poderes
energticos o el inters por aumentar el PIB1 del pas.
1

Siglas de Producto Interior Bruto. El fomento del ahorro energtico reduce el PIB, que es un indicativo del bienestar de un pas.

2.6 Unidades de energa y potencia


En el sector de la energa y de la potencia todava se est lejos de conseguir unificar
criterios en el uso de las unidades por parte de publicaciones y usuarios. Por
razones histricas y prcticas, existen tantas maneras distintas de medir la energa
como formas de energa se conocen.
La unidad oficial estndar de energa es la misma que para el trabajo, el joule (J); sin
embargo, se utiliza una amplia variedad de otras unidades referidas al mismo
concepto, en funcin de los valores energticos de los que se hable. Por ejemplo, la
energa se mide con frecuencia en trminos de cantidad de combustible: toneladas
de carbn, barriles, galones o toneladas de petrleo. Esto significa que para referir
dichas unidades a trminos de energa habr que multiplicarlas por el contenido
energtico de la unidad de masa o volumen correspondiente, lo cual no es tarea fcil
ya que ste es variable y depende de la procedencia.
Por otro lado, resulta complejo evaluar el consumo final de energa a partir de la
energa primaria empleada o viceversa. De esta manera, no es lo mismo conseguir 1
kWh elctrico de energa de uso final a partir de una instalacin trmica cercana que
de otra lejana, ya que en este ltimo caso se deber proporcionar una mayor
energa primaria para compensar las prdidas en la distribucin y transporte.

Las estadsticas nacionales de energa sobre el "consumo" manejan grandes


volmenes de cantidades, por ello, suelen facilitarse en tep 1 (toe en ingls), unidad
que sirve para comparar las fuentes de energa con el petrleo.
Otra de las unidades de energa histricamente importante es la calora (cal). Por
definicin, una calora es la energa necesaria para hacer aumentar la temperatura
de un gramo de agua de 14,5C a 15,5C 2. La calora se emplea con asiduidad para
medir energa trmica. No hay que confundir la calora trmica con la nutricional, ya
que sta ltima se nota Cal (C mayscula) y equivale a 1.000 caloras trmicas (1
Cal=1.000 cal trmicas).
Finalmente, en los procesos nucleares es muy utilizado el eV (electron-volt), que es
la energa necesaria para desplazar un electrn entre dos puntos entre los que
existe una diferencia de potencial de 1 voltio. Tambin es frecuente el uso del MeV
(106 eV=1,610-13 J).
Existe una tercera unidad de energa de gran relevancia por su extendido empleo,
sobre todo en lo referente a la energa elctrica, se trata del kilowatt-hora (kWh), que
es la energa que habra "consumido" una mquina elctrica de 1.000 watt durante
un perodo de 1 hora.
PREFIJOS SMBOLO VALOR

Tabla 2.2

deca

da

10

hecto

100

kilo

1000

mega

106

giga

109

tera

1012

peta

1015

exa

1018

Equivalencia de unidades. Prefijos de mltiplos.

A:

kg

De:

lt

st

lb

multiplicar por:
1

0,001

9,8410-4

1,10210-3

2,2046

Tonelada
(t)

1.000

0,984

1,1023

2204,6

Tonelada larga (lt)

1.016

1,016

1,120

2240

Tonelada corta (st)

907,2

0,9072

0,893

2.000

Libra (lb)

0,454 4,5410-4

4,4610-4

510-4

Kilogramos (kg)

Tabla 2.3

Equivalencia entre las diferentes unidades de masa.

A:

gal U.S. gal U.K.

De:

m3

multiplicar por:

Galn americano (gal)

0,8327

0,02381

0,1337

3,785 0,0038

1,201

0,02859

0,1605

4,546 0,0045

42

34,97

5,615

159

0,159

7,48

6,229

0,1781

28,3

0,0283

Litro (l)

0,2642

0,220

0,0063

0,0353

0,001

Metro cbico (m3)

264,2

220

6,289

35,3147 1.000

Galn ingls (gal)


Barril (bbl)
Pie cbico (ft3)

Tabla 2.4
DE\A

ft3

bbl

Equivalencia entre las diferentes unidades de volumen.

toneladas equiv. de carbn toneladas equiv. de petrleo


(tec)
(tep o toe)

TJ

Gcal

kcal

0,7

0,0293

7106

1 tep o toe

1,428

0,0419

10

107

1 TJ

34,12

23,88

1 Gcal

0,1428

0,1

4,1810-3

106

1 kcal

1,4210-7

10-7

4,1810-9

10-6

1 tec

Tabla 2.5

238,8 239106

Equivalencia entre diferentes unidades de energa.

La potencia se mide, segn unidades del sistema internacional, en watt (W), que
equivale a un joule por segundo (J/s). En muchas ocasiones, la potencia se indica en
mltiplos del W, por ejemplo kilowatt (kW) o megawatt (MW). Los watt son muy
familiares a la hora de cuantificar la potencia de los electrodomsticos, aunque
tambin son tiles para expresar potencias de procesos que no necesariamente
implican una conversin de energa elctrica.
1

Tonelada equivalente de petrleo. Equivale a 10 7 kcal.

La calora se defini de esta manera precisa debido a que el calor especifico, que es la energa necesaria para hacer aumentar un
grado centgrado la temperatura de un gramo de sustancia, es una propiedad que depende de la temperatura.

2.7 Conversin de unidades en otras magnitudes usuales


Se facilitan a continuacin unas tablas con los factores de conversin entre las
distintas magnitudes fsicas ms usuales empleadas en los procesos energticos, y
para cada uno de los combustibles fsiles en particular.
En el caso del petrleo se tiene que:
1 barril=160 l=137 kg (valor medio)
1 tep= 6,5 barriles (valor medio)
1 mbdoe= 50106 tep/ao

1 barril/da (durante 1 ao)= de 48,2 a 50 t/ao (valor medio)

Tabla 2.6

Factores de conversin relacionados con el petrleo.

Si se trata del gas natural:


1 Nm3=37,1 MJ
1 GNm3=0,85 Mtep
1 ft3=1 Btu
PCI=0,917 PCS

Tabla 2.7

Factores de conversin relacionados con el gas natural.

Respecto al uranio:
1 t U natural=21,4 ktec=15 ktep=627 TJ
1 kg U-235=20000 t TNT

Otros datos de inters son:


- La energa contenida en 1 t de TNT es de 4,2 GJ.
- La combustin de 1 t de RSU origina 2,5 t de vapor y de 250 a 500 kWh de
electricidad, equivalentes a 360 l o 250 kg de petrleo.
- En una central nuclear espaola se generan aproximadamente 35 MWh de
electricidad por kg de uranio empleado, llegndose a alcanzar los 125 MWh
en las de uranio enriquecido.
1 CV=736 W
1 TWh=114,16 MWao
1 MWao=8,760 GWh
1 kWh=3,6 MJ=0,086 kgep=860 kcal
1 MWh=3,6 GJ=0,086 tep
1 GWh=3,6 TJ=86 tep
1 TWh=3,6 PJ=86 ktep

Tabla 2.8

Equivalencia y conversin de unidades fsicas.


1 termia (te)=1.000 kcal
1 termia britnica (Therm)=25,2 te
1 GJ=9,478 Therm
1 kcal=4.186 J
1 tep/t=10.000 kcal/kg

Tabla 2.9

Equivalencia y conversin de unidades de calor.

Puntos a destacar
1.- La energa es la capacidad para realizar un trabajo. Existen diversas
formas de energa que se pueden convertir entre s, pero en ningn caso sta
se puede crear o destruir, nicamente se puede transformar (1 Ley de la
Termodinmica).
2.- En cualquier proceso en que se requiera energa, siempre existe un
fraccin, por pequea que sea, que debe disiparse en un foco fro. (2
Principio de la Termodinmica). Por lo tanto, siempre se debe intentar
maximizar el rendimiento energtico de los procesos, con el fin de disminuir
las prdidas energticas y propiciar un ahorro de energa.
3.- Para optimizar el rendimiento energtico global de un sistema es
importante que la calidad de las necesidades de energa del proceso sean lo
ms parecidas posibles a la calidad de la energa disponible suministrada.
4.- El proceso de conversin una forma ordenada de energa (electricidad) a
otra ms desordenada (calor) es muy elevado; sin embargo, no es hacer un
uso eficiente de la energa.
5.- La energa primaria constituye los recursos extrados de la naturaleza; la
secundaria transforma estos recursos en energa utilizable para el consumidor
y, finalmente, la energa til es la que se consume. Todo ello constituye la
denominada cadena energtica, la cual no est exenta de grandes prdidas.

RECURSOS ENERGTICOS
OBJETIVOS
- Conocer las principales caractersticas y problemtica de las fuentes energticas no renovables y de
la energa nuclear.
- Distinguir y aprender a cuantificar los rdenes de magnitud de los recursos y reservas energticas de
las diferentes fuentes de energa.
- Entender los procesos de fisin y fusin nucleares.
- Adquirir una visin global del origen, potencial y aplicacin de las energas renovables.

3.1 Cantidades globales, recursos, potencial y fuentes de energa


Antes de analizar en profundidad las diversas fuentes de energa existentes en la
actualidad, conviene hacer una distincin entre diferentes conceptos que, a menudo,
suelen confundirse.
Las cantidades globales son aquellas magnitudes absolutas que proporcionan
aspectos cuantificables del planeta. Por ejemplo, la masa global de la Tierra
(aproximadamente 5,91021 t) constituye el lmite mximo terico de los recursos
minerales del planeta. De forma anloga, la cantidad mxima diaria de irradiacin
solar -equivalente a 171013 kW- establece una limitacin a la energa producida de
origen solar.
No obstante, estas magnitudes no proporcionan idea alguna sobre los posibles
aprovechamientos de las materias primas minerales: por ello, se debe recurrir al
concepto de recurso energtico.
Los recursos energticos constituyen las cantidades globales estimadas de
materiales o fenmenos naturales que pueden ser potencialmente aprovechados,
mediante alguna tecnologa actual o futura, para obtener energa en cualquiera de
sus formas.
Asimismo, las reservas energticas son el conjunto de recursos energticos
disponibles que tienen una explotacin tcnica y econmicamente viable en las
condiciones actuales, lo que significa que los costes existentes en el mercado son
mayores que los costes de extraccin, y que la energa obtenida del recurso es
superior a la utilizada en su extraccin y utilizacin. El lmite entre los recursos y las
reservas no es fijo, vara con el tiempo, dependiendo de la tecnologa de
aprovechamiento de las distintas fuentes de energa y de los precios de stas en
cada momento.
De esta manera, los recursos pueden pasar gradualmente a constituirse en reservas
conforme progresa la tecnologa minera o las oscilaciones econmicas conviertan en
rentables unos recursos que, anteriormente, no lo eran: por ejemplo, ciertos recursos

como el petrleo del mar del Norte pasaron a ser reservas tras la subida de precios
acaecida durante la crisis del ao 1973.
El agotamiento de las reservas propicia que los recursos se conviertan en nuevas reservas.

La evaluacin de las reservas se determina mediante el estudio de la distribucin de


los yacimientos conocidos (reservas probadas), as como de los que cabe esperar
que existan, pero que todava no han sido descubiertos (reservas probables).
Asimismo, el concepto de potencial hace referencia a la estimacin cuantitativa de
los flujos de energa renovables durante un ao. Dentro de este campo, existen unas
fuentes de las que es ms difcil o subjetiva la determinacin de su potencial, a
travs de una serie de categoras aplicables a todas ellas: potencial bruto, utilizable,
tcnicamente utilizable y econmicamente utilizable.
- El potencial bruto se refiere a cantidades globales generadas, es decir, el
total de la energa trmica del interior de la Tierra, toda la radiacin que el
planeta recibe del Sol, etc.
- El potencial utilizable es el resultado de restar al bruto la parte que no se
utiliza para fines directamente energticos y la necesaria para restablecer el
equilibrio de la fuente.
- El potencial tcnicamente utilizable constituye la parte del utilizable que
se puede emplear con la tecnologa actual.
- El potencial econmicamente utilizable tiene en cuenta la parte del
tcnicamente utilizable, cuya explotacin tendra una viabilidad econmica en
las actuales circunstancias tcnicas, legislativas, polticas y sociales.
La instalacin de un aerogenerador, entre otras cosas, est supeditada al precio del kWh que
suministre a la red.

Figura 3.1

Reservas probadas de combustibles fsiles a finales del ao 1997. Fuente: Revista


Mundi-Petrol n 50, marzo de 1999.

Las fuentes de energa son el conjunto de recursos energticos que permiten la


obtencin de energa en cualquiera de sus formas, ya sea mediante cualquier
proceso directo, o bien a travs de alguna transformacin previa.

El grado de densidad de una fuente energtica es la cantidad de energa contenida


por unidad de volumen. Atendiendo a esta definicin, se tienen fuentes de energa
muy densas como el uranio o el deuterio, empleados en la fisin y en la fusin
nucleares, respectivamente; densas como el petrleo, el gas natural o el carbn, y
difusas o poco densas como la energa solar, elica y la mayor parte de energas
renovables. A su vez, el grado de densidad est altamente relacionado con la
facilidad de obtencin y el transporte.
Generalmente, las distintas fuentes de energa se suelen clasificar en dos grandes
grupos: renovables y no renovables. Las fuentes de energa renovables son
aquellas que se regeneran continuamente, y las no renovables son aquellas que se
agotan progresivamente por ser finitas.
Las fuentes de energa no renovables suelen conocerse como energas
convencionales o tradicionales, por la fuerte dependencia que han ejercido durante
los dos ltimos siglos sobre las sociedades industrializadas. De forma anloga, las
fuentes de energa renovables se denominan tambin alternativas, en virtud de la
alternancia que plantean al sistema energtico actual; sin embargo, esta
nomenclatura no es muy recomendable, pues depende de la utilizacin o no a gran
escala que se haga de cada fuente en cada momento. Por ejemplo, la energa
nuclear de fusin es una fuente de energa no renovable, pero a su vez es
alternativa.
En la tabla 3.1 se muestran las principales fuentes de energa agrupadas segn su
carcter renovable o no renovable:

Combustibles
Fsiles

Tabla 3.1

Fuentes de energa no renovables

Fuentes de energa
renovables

Carbn

Solar

Petrleo

Elica

Gas Natural

Hidrulica

Compuestos bituminosos y arenas


asflticas

Biomasa y RSU

Nuclear

Energa del mar

Clasificacin de las fuentes de energa existentes en la actualidad, segn su


caracter renovable o no renovable.

3.2 Fuentes de energa no renovables


Las fuentes de energa no renovables tambin se denominan minerales energticos,
ya que su procedencia se remonta a procesos geolgicos que han tenido lugar en la
Tierra a lo largo de millones de aos.
Entre las principales caractersticas de este tipo de fuentes se encuentran:

- Constituyen un potencial energtico fijo (capital energtico) que se agota


progresivamente, es decir, son finitas.
- Estn ubicadas en depsitos o yacimientos con una distribucin geogrfica
en el mundo completamente irregular.
- Son fuentes de energa de alta calidad, ya que tienen grados de densidad
elevados.
- Su transporte es sencillo.
- En su obtencin, manipulacin, transporte y consumo final, se generan
contaminantes que tienen un fuerte impacto sobre el medio ambiente.
Dentro de este tipo de fuentes se pueden incluir los minerales radiactivos de los que
se obtiene el uranio para la fisin nuclear.
Los minerales energticos suponen aproximadamente el 75% del valor de la
produccin minera mundial; los metlicos, que dan lugar a los metales (hierro, cobre,
plomo, cinc, etc.), constituyen el 20% y, los no metlicos (sal, potasa, azufre, grafito,
etc.), corresponden al 5% restante.
La disparidad en la localizacin de los yacimientos minerales ocasiona que, en
lneas generales, unos 20 pases se repartan el 80% de la produccin mundial,
mientras que otros 120, de una importancia menor, produzcan el 20% restante.
El hecho de que determinados recursos naturales se encuentren, en su mayor parte,
en manos de los pases del denominado Tercer Mundo obliga a los pases
industrializados a importar, cada vez, ms cantidad de minerales energticos para
mantener sucrecimiento econmico.
En un principio, los requerimientos energticos de los pases capitalistas se
satisfacan por medio de un sistema colonial de control y propiedad de los
yacimientos, en los que las grandes compaas mineras explotaban en su propio
beneficio las riquezas minerales de los pases colonizados. El final de la II Guerra
Mundial supuso un proceso poltico de descolonizacin que, aunque no logr acabar
con esta situacin, propici la aparicin de una resistencia -como el caso de la
OPEP- al control de las grandes compaas.
De esta forma, se pueden distinguir tres grandes zonas importadoras que
corresponden a los pases capitalistas industrializados: Europa occidental, Japn y
Estados Unidos; y cuatro zonas exportadoras, que se identifican con los pases ms
subdesarrollados: Amrica Latina, frica, Oriente Medio y sudeste asitico, y la
antigua Unin Sovitica.

3.2.1 Combustibles fsiles


Los combustibles fsiles constituyen uno de los tipos de fuente de energa no
renovable y se definen como el conjunto de materiales naturales, generados a partir
de la descomposicin de materiales orgnicos durante largos procesos geolgicos, y
que tienen, como ltimo origen, la propia energa solar. Estos materiales son
susceptibles de generar energa gracias a las reacciones qumicas de combustin,
en las que siempre se producirn emisiones gaseosas.

Los principales combustibles fsiles son el carbn, el petrleo y el gas natural,


aunque tambin la turba, las arenas asflticas y las pizarras bituminosas se
consideran dentro de este grupo.

3.2.1.1 Conceptos previos


Los combustibles fsiles, tal y como se reciben a partir de su extraccin, estn
constituidos en proporciones variables de carbono, hidrgeno, nitrgeno, azufre,
humedad y minerales no combustibles denominados cenizas 1. Su composicin se
mide en el % en peso de cada uno de sus componentes (excepto para el gas natural
que se mide en % en volumen), de manera que la suma de todos estos porcentajes
debe ser del 100%.
En el caso del carbn, ste se somete a menudo a un proceso de secado para
eliminar su contenido en humedad.
Las proporciones de cada elemento son diferentes en cada tipo de combustible fsil,
e incluso, para una misma tipologa de combustible: se dice que no hay dos tipos de
carbn o de petrleo iguales entre ellos, ya que su composicin depende del
proceso de gnesis que ha seguido y ste es distinto para cada caso en particular.
Algunas de las principales caractersticas que distinguen entre s a los combustibles
fsiles son:
- El estado fsico en que se encuentran condiciona en gran manera toda la
tecnologa de transporte y uso.
- Su poder calorfico vara segn la proporcin de los elementos que
intervienen en la composicin de la muestra y de los enlaces qumicos que los
unen.
- Las emisiones de gases contaminantes producto de la combustin.
El poder calorfico de los combustibles fsiles se define como la cantidad de
energa desprendida al producir la combustin completa de 1 kg de combustible
slido o lquido, y posterior enfriamiento de los gases producto de la combustin, de
nuevo, a la temperatura inicial.
En los combustibles fsiles existen tres constituyentes susceptibles de arder: el
carbono (C), el azufre (S) y el hidrgeno (H). La combustin del hidrgeno, junto a la
evaporacin de la humedad contenida en el propio combustible produce vapor de
agua.
Durante el enfriamiento de los gases de combustin, en concreto, del vapor de agua,
ste puede permanecer -dependiendo de la presin parcial del vapor y de la
temperatura final de los productos de combustin-, en forma de vapor o bien
condensar a agua lquida. En el caso de que se produzca la condensacin, la
cantidad total de energa liberada en la combustin inicial ser mayor que en el caso
contrario, ya que incluir el calor latente de condensacin del vapor de agua. De
este modo, se tendr la existencia de dos poderes calorficos: el poder calorfico
superior (PCS) y el poder calorfico inferior (PCI), correspondientes a la

respectiva condensacin o no del vapor de agua contenido en los gases de


combustin.
La diferencia entre estos dos valores es importante para no confundirlos a la hora de
comparar los poderes calorficos de las distintas fuentes de energa. La relacin
entre ambos poderes calorficos es:

donde:
QIr= poder calorfico inferior del combustible recibido, kJ/kg.
QSr= poder calorfico superior del combustible recibido, kJ/kg.
= calor latente de condensacin del vapor de agua, kJ/kg.

3.2.1.2 El Carbn
Un poco de historia
La primera forma de energa no renovable es el carbn, ya que es el primer
combustible de origen fsil utilizado a gran escala por el hombre. A partir de la
revolucin industrial, y gracias a la invencin de la mquina de vapor, en 1769, por
James Watt, su utilizacin fue en aumento. A pesar de todo, en 1870, la madera
todava ejerca una gran influencia en la produccin energtica mundial,
representando el 68% del total, por un 32% del carbn.
No fue hasta principios del siglo XX que el carbn pas a ser la fuente predominante
de energa (59%), relegando a la madera a un segundo lugar. Esta poca coincide
con la titubeante aparicin del petrleo y del gas natural, que representaban un 3%
de la produccin mundial.
A mediados del siglo XX, el carbn era la principal fuente energtica; sin embargo,
durante la dcada de 1960, experiment un declive por la imposibilidad de competir
con los bajos precios del petrleo, unido a las ms que entusiastas perspectivas de
la energa nuclear, lo que llev a cerrar cuencas carbonferas y realizar planes de
reconversin.
A raz de la crisis del petrleo, el carbn entr en un perodo de expansin motivado
por la importante subida del precio del crudo y las optimistas previsiones sobre las
reservas de carbn, por otro lado, mucho mayores que las del petrleo.
En la actualidad, el carbn supone un 24% de la produccin energtica mundial,
mientras que el petrleo y el gas natural ostentan la primaca con un 55%, siendo la
madera (biomasa) utilizada en un 11%.

Origen, tipologas y aplicaciones del carbn


El carbn es una roca sedimentaria orgnica de origen vegetal y con un alto
contenido en carbono, que se form hace unos 350 millones de aos al principio del
perodo carbonfero (finales de la era primaria), a partir de la aparicin masiva de

vegetales terrestres. Para la consecucin de este proceso, se requirieron unas


condiciones especficas (especialmente favorables a finales de la era primaria en el
perodo Permo-Carbonfero), tanto de tipo geolgico (zonas de subsidiencia) como
climtico (atmsfera hmeda, clida y altas concentraciones de gas carbnico).
Este mineral se origin por la acumulacin, en lugares geolgicamente propicios, de
cantidades enormes de restos vegetales (maderas, cortezas, esporas y algas
microscpicas) procedentes de bosques de densa vegetacin. La capa vegetal se
cubri de agua en condiciones anaerobias (ausencia de oxgeno), debido a una
subsidiencia o hundimiento del suelo. En estas condiciones, la descomposicin
microbiana de los vegetales muertos en zonas pantanosas favoreci un proceso
extremadamente lento, lo que junto a un enriquecimiento en carbono dio lugar a la
turba, que es la forma ms pobre de carbn. No obstante, como ocurre en algunas
bibliografas, a lo largo del captulo no se considerar a la turba como una tipologa
de carbn, debido a su bajo poder calorfico y alto contenido en humedad.
La subsidiencia de parte de estas turbas en zonas profundas, con el posterior
recubrimiento de sedimentos minerales debido a fallas y otros fenmenos geolgicos
(aporte de presin), conjuntamente a la aportacin de calor terrestre con prdidas de
agua, dieron lugar a una variedad de carbn de color negro pardo y estructura
leosa denominada lignito, de bajo poder calorfico y alto contenido en materia
voltil (18,8%), agua e impurezas. El lignito constituye la segunda clase de carbn
ms utilizado a nivel industrial.
Posteriores procesos fsicos y mecnicos, ocasionados por una mayor acumulacin
de sedimentos, dieron lugar a presiones y temperaturas superiores, originando
fenmenos de carbonizacin geoqumica a temperaturas de 50C y 300C,
proporcionando las dos formas ms valiosas de carbn: la hulla y la antracita,
respectivamente.
Segn las condiciones de presin y temperatura reinantes durante la formacin de los yacimientos, se
distinguen tres tipos de carbn: lignito, hulla y antracita.

La antracita, de color negro brillante, constituye la variedad de carbn con un mayor


contenido en carbono fijo por su antigedad y, por tanto, posee un poder calorfico
superior al resto de tipologas de carbn. Asimismo, es la que posee una ms baja
proporcin en materia voltil (3,6%). Se emplea mayoritariamente como combustible,
ya que en su combustin libera una gran cantidad de energa con escasa generacin
de humo y holln.
Tipologa

C
%

Humedad
Poder calorfico inferior (kcal/kg)
%

Antracita

91

8.000-9.000

Uso domstico
Centrales termoelctricas

Hulla

77

10

6.500-8.000

Industria, siderurgia
Centrales termoelctricas

Lignito

67

35-40

4.000-6.500

Centrales termoelctricas Industria

Aplicaciones

Turba(1)
1

60

50

1.600-3.000

Uso domstico e industrial


Centrales termoelctricas

En segn que bibliografas, la turba no se considera como una tipologa de carbn, debido a su bajo poder calorfico.

Tabla 3.2

Caractersticas qumicas de las distintas tipologas de carbn.

El carbn se puede emplear directamente en su estado natural, como combustible o


despus de sufrir algunas modificaciones parciales que le confieren ciertas
propiedades para algunos usos especficos, como la aglomeracin y la destilacin.
La aglomeracin consiste en la fabricacin, a partir de las partculas de carbn, de
trozos calibrados de forma regular y constitucin homognea, apropiados para uso
domstico.
La destilacin de la hulla da lugar al coque (utilizado en la industria siderrgica),
mediante la liberacin del gas, o sea, de la materia voltil contenida.

Figura 3.2

Extraccin de carbn en una mina a cielo abierto.

Produccin y reservas de carbn


La localizacin y profundidad a la que se halla el carbn son completamente
variables, aunque en la mayora de casos se sita a una cierta profundidad, lo que
hace imprescindible la extraccin a travs de minas. La viabilidad econmica de la
explotacin de los yacimientos de carbn viene condicionada por los siguientes
factores:
- La profundidad de las capas ( por debajo de los 1.000 m).
- El espesor de las capas (mnimo de 0,6 a 0,9 m).
- La posicin en la corteza terrestre (horizontal, inclinada o vertical) y la
direccin y continuidad de las capas (puede aparecer cortada por fallas). Es
preferible que sean estratos horizontales y encajados en rocas duras.
- La friabilidad del mineral (a mayor friabilidad mayor produccin de menudos
y, por tanto, menor valor del carbn).
- Los costes de transporte son muy importantes en el caso del carbn. Es
fundamental que el yacimiento se encuentre cerca de los centros de
consumo, ya sean industrias o centrales para la produccin de electricidad.

En una capa de espesor adecuado, cuya inclinacin no supere los 45 y sin fallas importantes que la
corten, un minero puede extraer, en buenas condiciones tcnicas de trabajo, una cantidad de carbn
superior a las 13 toneladas durante una jornada de trabajo de ocho horas.

El carbn es el principal combustible fsil en cuanto a reservas existentes, aunque


su distribucin geogrfica es bastante irregular. Por ello, durante la revolucin
industrial, las factoras que requeran de grandes cantidades de carbn tendan a
concentrarse cerca de las cuencas hulleras; pues a pesar de ser fcilmente
manejable por su solidez, el transporte era caro, ya que se necesitaba dotar de
grandes infraestructuras a puertos y ferrocarriles.
A diferencia de lo que ocurre en el caso del petrleo, no existe una gran
dependencia de los pases industrializados respecto de los del Tercer Mundo, ya que
tanto en Norteamrica como en Europa existen grandes reservas de carbn.
Adems, cerca del 90% de la demanda se utiliza en el mismo pas de origen.
Actualmente, los recursos recuperables del carbn se cifran en 1.039 Gtc, de los que
el 63% se reparten entre cuatro pases: EEUU, China, la ex-URSS y Sudfrica.
El ritmo actual de extraccin de hulla y antracita es de 3,6 Gtc anuales, siendo la de
lignito de 1,1 Gtc, lo que significa unas reservas estimadas en ms de 200 aos.
Este dato no supone una alarma, al menos a corto plazo; no obstante, s se requiere
una actuacin inmediata para solucionar los tradicionales problemas del carbn en
cuanto a extraccin y transporte, as como los importantes perjuicios ambientales
derivados de su combustin, debidos a la emisin de gases contaminantes (xido de
azufre).

Figura 3.3

Evolucin de la produccin de carbn.

Por ello, se estudian procesos de licuefaccin 2 y gasificacin3 del carbn para


mejorar su manejabilidad y eliminar el contenido en azufre y en otros elementos
contaminantes.

3.2.1.3 La Turba
La turba es el resultado de la putrefaccin de la vegetacin muerta acumulada en
yacimientos que han permanecido anegados durante miles de aos. Constituye el
primer estadio en la formacin del carbn a partir de la vegetacin.

Este mineral se origina cuando la velocidad de acumulacin de la materia orgnica


supera a la velocidad de degradacin, en un proceso desarrollado a lo largo de
10.000 aos. El principal factor para la gnesis de la turba es la presencia de agua:
el elevado ndice de humedad propicia que el intercambio gaseoso sea inferior al
que se producira en una descomposicin orgnica normal, provocando un
enlentecimiento del proceso. Por otro lado, en el proceso de formacin de la turba,
intervienen otros factores como el clima, la hidrologa, la concentracin de minerales
y los nutrientes de las aguas presentes.
Su contenido en materia orgnica es superior al 50% y la capacidad calorfica del
mineral puede llegar a ser de 3.000 kcal/kg. La turba contiene menos nitrgeno y
menos azufre que el carbn, por lo que el impacto de las emisiones es menor. La
turba seca tiene un contenido energtico superior a la madera, pues tiene un mayor
contenido en carbono fijo y menos materia voltil.

Tabla 3.3

Carbono

51,1-59,5

Hidrgeno

5,8-6,1

Nitrgeno

1,5-2,3

Azufre

0,6-1,0

Oxgeno

31,4-40,4

Composicin qumica en tanto por ciento de la turba seca y exenta de cenizas.

Sus yacimientos se han acumulado en lugares donde el drenaje del agua es


reducido, por lo que el terreno original donde se encuentra tiene entre un 85%-95%
de humedad.
Antiguamente, la turba se recoga manualmente. Sin embargo, en la actualidad, se
extrae con maquinaria especfica para tal efecto, recurriendo previamente a un
drenado y a un secado parcial del terreno antes de proceder a su obtencin.
Despus de su extraccin, la turba se somete a un proceso de secado y molido o
compactado, dependiendo del uso final. En algunos casos se procede a su
gasificacin, para su posterior empleo en una turbina con el fin de generar
electricidad.
La turba se emplea para calefaccin y en el mbito domstico como combustible
pobre.
Las existencias mundiales de turba se estiman en 1.22010 8 t, de las cuales 720108 t
se encuentran en la ex-URSS.
La produccin actual supera los 28 millones de toneladas, de las que el 90% se
reparte entre Europa occidental y la antigua Unin Sovitica.

3.2.1.4 El Petrleo
Generalidades del petrleo
La palabra petrleo significa "aceite de piedra". Aunque su conocimiento data de
varios siglos antes de Jesucristo, su explotacin con fines comerciales no se dio
hasta el ao 1859, cuando el Coronel Drake consigui idear un sistema de
perforacin para alcanzar un yacimiento situado a 23 m de profundidad, cerca de Oil
Creek, en Pennsylvania (Estados Unidos). Posteriormente, en 1863, se construyo el
primer oleoducto comercial entre una explotacin petrolfera de esta misma regin
norteamericana y una estacin de tren.
En 1870, John D. Rockefeller constituy la primera industria petrolera, la Standard
Oil. Esta compaa fue el origen de un fastuoso imperio que se escindi en varias
empresas, como las actuales Exxon, Mobil y Chevron.
Muchos han denominado a esta fuente de energa como "oro negro" por su
apariencia fsica y su importantsimo valor econmico, debido a sus mltiples
cualidades y aplicaciones al margen de lo puramente energtico.
El petrleo es, actualmente, la mayor industria del mundo. Es el combustible fsil por
excelencia, ya que desde mediados del siglo XX ha constituido la principal fuente
energtica, consiguiendo arrebatar la primaca que, hasta entonces, ostentaba el
carbn. Su preponderancia slo se ha visto peligrar en dos ocasiones: durante las
crisis del petrleo de los aos 1973 y 1979-80 y, hoy da, en que poco a poco se
intenta sustituirlo por fuentes menos contaminantes como el gas natural o por la
introduccin de fuentes de energa renovables.
La importancia del petrleo como fuente de energa es superior al carbn,
principalmente por tres razones:
- Posee un mayor poder calorfico: por cada kg de petrleo se obtiene la
misma energa que la que se desprende de la combustin de 1,4 kg del mejor
carbn.
- Es ms manejable: los costes asociados al transporte, almacenamiento,
distribucin y utilizacin son ms econmicos que los requeridos por el
carbn.
- Es menos contaminante: los contenidos en azufre y nitrgeno, y las
emisiones de dixido de carbono causadas por la combustin del petrleo son
menores que en el caso del carbn. Asimismo, el petrleo, a diferencia del
carbn, no deja ningn residuo slido (cenizas) en su combustin.
El petrleo es una compleja mezcla natural formada por hidrocarburos slidos,
lquidos y gaseosos, que se encuentra en reservas subterrneas naturales, y que
puede aparecer flotando sobre depsitos de agua salada.
Aunque la composicin exacta de cada petrleo vara en funcin de su lugar de
origen, el contenido en peso est formado bsicamente por carbono (83%-85%) e
hidrgeno (11%-14,5%). Adems, en todos los petrleos se reconoce la presencia de
elementos nocivos que debern eliminarse durante el tratamiento posterior: azufre

(0%-5%), nitrgeno (0,03%-2,8%), oxgeno (0%-3,6%), humedad y otras impurezas


minerales como calcio, magnesio, sodio, silicio, hierro y nquel.
Procedencia

%C

%H

%N

Texas

85,7

11,0

2,61 2,61 0,70

Mxico

83,0

11,0

1,7

1,7

4,3

Bak (ex-URSS)

86,5

12,0

----

1,5

----

----

----

Sudamrica

Tabla 3.4

85,62 11,91 0,54

%O

%S

Composicin del petrleo segn su procedencia.

Origen del petrleo


La gnesis del petrleo es claramente orgnica y est relacionada con una fuerte
actividad biolgica en zonas de acumulacin -generalmente marinas-, con
sedimentos finos e impermeables y con procesos de subsidiencia a temperaturas
entre 100 y 150C y elevadas presiones (100-300 atm). En estas condiciones
anaerobias, la materia orgnica formada a partir de enormes cantidades de restos
de organismos marinos microscpicos, vegetales o animales, no se descompone ni
se transforma en minerales como pasara en el suelo terrestre, sino que se convierte
en un lodo llamado sapropel, que evoluciona hacia a una sustancia intermedia
llamada protopetrleo, mediante una serie de reacciones complejas, dando lugar, en
ltimo trmino, al petrleo propiamente dicho a travs de la hidrogenacin.

Figura 3.4

Trampa natural de petrleo. Fuente: elaboracin propia.

Al igual que el resto de lquidos, el petrleo est sometido a las leyes de la


hidrodinmica y, por tanto, siempre busca zonas de presiones ms bajas, que son
justamente los estratos ms altos. Este hecho produce que, en algunos casos, el

petrleo llegue a ascender hasta la superficie del suelo (migracin), ya sea a travs
de rocas porosas o bien por medio de fallas y fisuras del propio terreno,
desprendindose siempre, en primer lugar, los componentes gaseosos y los
hidrocarburos ms ligeros.
No obstante, las capas impermeables formadas por rocas compactas (arcillas o sal)
y los empujes laterales de la propia corteza terrestre originan pliegues o fallas en la
misma, que actuan a modo de trampas, impidiendo la difusin continua del petrleo
hacia el exterior.
De esta manera, los yacimientos de petrleo se localizan en la actualidad entre
1.000 y 4.000 m de profundidad, situados en rocas porosas, generalmente
calcreas, protegidas en su parte superior e inferior por capas de materiales
impermeables.
Adems del aprovechamiento de los pozos petrolferos convencionales, ubicados en
suelo firme, en 1923 se empezaron a realizar las primeras prospecciones y
explotaciones en el subsuelo marino (off-shore) 4 del mar Caspio para la produccin
de petrleo en plataformas continentales5.

Figura 3.5

Ilustracin de la plataforma Statfjord-B asentada sobre el fondo marino. Puede


aguantar olas de 30 m y vientos de hasta 160 km/h.

En la figura 3.5 se observa la disposicin de la plataforma Statfjord-B, situada en el


Mar del Norte, al noreste de las Islas Shetland. Esta estructura es de las
denominadas de gravedad, ya que se asienta y estabiliza sobre el suelo marino bajo
la accin de su propio peso. Su altura alcanza los 270 m por encima del fondo
marino y su peso es de 824.000 t. El coste de esta plataforma asciende a 1,84
billones de dlares.
Las condiciones de vida en una plataforma petrolfera son muy duras; por ello, se
estn desarrollando proyectos6 que permitan el funcionamiento automtico de estas
instalaciones sin necesidad de la intervencin humana.

Actualmente, debido al precio del petrleo y a la tecnologa desarrollada, estas


plataformas permiten explotaciones en aguas de hasta 400 m de profundidad.

Ciclo de produccin del petrleo


El ciclo productivo del petrleo consta de tres fases bsicas: la exploracin y la
produccin, el transporte, y el refinado y la elaboracin de productos derivados del
petrleo.
La fase de exploracin y produccin se puede desglosar en los siguientes
trabajos:
- Prospeccin: consiste en la bsqueda de los yacimientos por medios
geolgicos y geofsicos, mediante la elaboracin de mapas que revelen las
caractersticas del subsuelo o prospecciones ssmicas. Sin embargo, la
presencia de filtraciones superficiales y la intuicin son los mtodos ms
utilizados para encontrar un yacimiento.
Las labores de prospeccin nicamente pueden ser emprendidas por grandes
grupos financieros o por el Estado, ya que el aumento en las dificultades de
prospeccin lleva aparejado tambin un incremento en los costes de
operacin. Este es uno de los motivos por los que las compaas mineras
suelen preferir la localizacin de reservas a plazos de diez o quince aos, en
detrimento de las utilizables a un plazo superior.
Tan slo un mnimo porcentaje de las investigaciones y sondeos realizados acaban con el
descubrimiento de un yacimiento explotable.

- Perforacin: es una fase costosa que consta de operaciones como la


preparacin de las torres de perforacin, entubado y cimentacin de los
pozos, y la obtencin y anlisis de muestras. Actualmente, se han llegado a
profundidades de perforacin de ms de 4.000 m.
- Evaluacin de los yacimientos: es la fase donde se determina la
importancia econmica del yacimiento descubierto, en base a la cantidad de
crudo que contiene, la calidad del mismo y otros factores externos, como el
coste tcnico de extraccin y el precio del crudo en el mercado internacional.
- Extraccin del crudo: una vez se determina la viabilidad econmica de un
yacimiento de petrleo se procede a la extraccin del mismo. En algunos
casos, la presin interna del yacimiento y los gases disueltos en el petrleo
constituyen la fuerza suficiente para provocar la elevacin del petrleo hasta
la superficie.
En el momento en que estas fuerzas no son suficientes, se tiene que recurrir
a las perforaciones, realizadas desde la superficie mediante una broca
giratoria impregnada de lubricante (lodo de perforacin). Para ello, se utiliza la
tcnica de "rotary", con sus tpicas torretas o "derricks". Conforme el taladro
penetra se procede al entubado, el cual est provisto de unas vlvulas de
gran presin en su parte superior. Una vez se ha llegado al yacimiento, el
petrleo suele ascender por s mismo, ya que est sometido a una gran
presin. En el caso de que esta presin sea insuficiente o el crudo extrado
comience a disminuir, se utilizan mecanismos como la inyeccin directa de
agua, vapor o gas, a fin de que la presin expulse el petrleo de los
intersticios de la "roca madre" en la que est depositado, o bien se recurre al

empleo de potentes bombas mecnicas denominadas "de cabeza de caballo"


o "de balancn", que aumentan la presin en el interior del yacimiento.
La media de aprovechamiento del petrleo contenido en un yacimiento es del
30%.
La erupcin descontrolada de crudo es un riesgo medioambiental que se produce en la fase
de extraccin en tierra. En estos casos, se intenta taponar el pozo por varios mtodos, que
van desde la inyeccin de fango hasta la explosin controlada.

La fase de transporte de crudo es una operacin fundamental en el ciclo del


petrleo, debido al desigual reparto de los yacimientos en el mundo y tambin a la
distancia existente entre las zonas productoras y consumidoras. Las operaciones de
transporte de petrleo se cubren a travs del trfico martimo de buques petrolferos
o petroleros, y por medio de oleoductos en las reas terrestres. Normalmente,
ambos modos se complementan, ya que los petroleros realizan el transporte
intercontinental, mientras que los oleoductos realizan el transporte terrestre dentro
de un mismo continente.
Por regla general, los oleoductos suelen situarse bajo tierra; sin embargo, en
algunas zonas heladas como en Alaska7 se disponen en altitud para evitar que el
calor produzca el deshielo del permafrost (tierra helada) y se originen deslizamientos
que puedan romper la tubera.

Figura 3.6

Ilustracin de un barco petrolero tpico.

Por otro lado, gracias al refinado del petrleo se pueden obtener multitud de
productos comerciales de gran importancia en los pases industrializados como los
plsticos, detergentes, abonos, insecticidas, gases (butano y propano), fibras
sintticas, medicamentos, fertilizantes, perfumes, etc.
El refinado del petrleo se inicia con una primera destilacin en una torre de
fraccionamiento. De esta manera, se consiguen separar las distintas fracciones del
petrleo, desde las ms ligeras o voltiles (gases) a las ms pesadas (fuel oil). Estos
subproductos an no son comerciales y tienen proporciones diferentes segn las
propias caractersticas del crudo procesado.
Tras esta primera fase, la cantidad de las distintas fracciones obtenidas difiere de la
demanda real ya que, en general, la cantidad y calidad de la fraccin ligera

producida es inferior a la necesaria. Con el objetivo de reducir estas diferencias se


someten los subproductos a varios tratamientos:

Figura 3.7 Aspecto de una refinera de petrleo.


a) Reformado: permite modificar la estructura molecular del hidrocarburo,
mejorando su calidad. Por ejemplo, con esta operacin se aumenta el
octanaje de las gasolinas vrgenes extradas del petrleo en la destilacin
primaria, para que puedan ser utilizadas en los actuales motores de
explosin.
b) Craqueado (cracking): con este proceso se consigue aumentar la
proporcin de gases licuados del petrleo (GLP) y de la fraccin de gasolinas
en la tonelada compuesta8.
c) Sntesis: esta operacin permite obtener una serie de carburantes ligeros,
a partir de los gases generados en las anteriores operaciones de craqueado y
reformado.
Finalmente, las ltimas operaciones obligadas para todas las fracciones obtenidas
son: la depuracin, donde se eliminan las posibles impurezas contenidas, y el
acabado, en el que se adicionan una serie de sustancias qumicas a los productos
resultantes para que se ajusten a las propiedades requeridas por el mercado.

Figura 3.8

Composicin del barril procedente de una refineria. Fuente: elaboracin propia.

Los productos que se obtienen de la destilacin fraccionada del petrleo se suelen


clasificar en los siguientes grupos:
- Fraccin ligera y gases ligeros del petrleo: de naturaleza altamente
inflamable, constituye la parte ms ligera o voltil del petrleo y est integrada
bsicamente por metano y etano. En muchas ocasiones se quema en la
misma refinera para evitar que escape a la atmsfera, debido a su gran
volumen y difcil licuefaccin. Tambin forman parte de este grupo los
llamados gases licuados del petrleo (GLP), entre los que se cita el butano y
el propano, que son licuados, comprimidos y embotellados como combustible.
- Esencias ligeras del petrleo: estn constituidas por gasolinas, las cuales
se utilizan como carburantes para automviles o aviones.
- Esencias especiales: con puntos de ebullicin algo superiores a los
anteriores, se utilizan como disolventes de grasas, pinturas y para la
fabricacin de caucho en la industria.
- Petrleo (queroseno): se utiliza como combustible en los motores de
explosin, sobre todo en los aviones a reaccin.
- Gas oil: empleado como combustible en los motores diesel y para la
calefaccin.
- Aceites lubricantes: no se usan como combustibles, pero s son
indispensables para lubricar las piezas mviles en las mquinas.
- Fuel oil: se utiliza como combustible en hornos, en calderas industriales o
en centrales termoelctricas.
- Residuos slidos: se emplean como ceras minerales (vaselinas y
parafinas) para la obtencin de alquitranes, betunes, etc.
El poder calorfico del petrleo, segn las distintas fracciones, se resume en la
siguiente tabla:
Petrleo

Poder calorfico superior (kJ/kg)

Crudo

41.868

GLP

49.404

Gasolinas, Querosenos, Gas oil y Naftas 43.960


Fuel oil

41.868

Resto de productos

39.774

Tabla 3.5

Poder calorfico de las diferentes fracciones del petrleo.

Produccin y reservas de petrleo


Existen multitud de estudios que intentan cuantificar la previsin de reservas
petrolferas en el mundo. A pesar de que la estimacin es menos difcil de establecer
que en otro tipo de recursos, existen grandes diferencias entre los datos globales
suministrados. Sin embargo, todos los estudios coinciden en una cosa: la
precariedad de las reservas de crudo.

En el mundo se consumen anualmente 3.500 millones de toneladas de petrleo, de


las que 100 millones corresponden al consumo espaol.
Se prev alcanzar el mximo de produccin mundial hacia el ao 2010, momento en
el que sta decaera, con lo que los precios subirn, siempre que no se produzca una
disminucin de la demanda o se sustituya por otras fuentes de energa.
Existen intentos de extraer el petrleo contenido en las explotaciones a cielo abierto de arenas
asflticas o breas. Sin embargo, la tecnologa es muy cara y contaminante.

Actualmente, las reservas probables estimadas alcanzan la cantidad de 996.000


millones de barriles de petrleo, de los que un 26% del total se localizan en Arabia
Saud. Las reservas mundiales probadas recuperables alcanzan la cifra de 137
Gtep, de ellas, el 60% se encuentran en Oriente Prximo. Por otro lado, Amrica
Latina tiene unas reservas recuperables de 10.000 Mtep y frica de 8.000 Mtep.
Asimismo, el petrleo marino constituye cerca del 30% de las reservas totales del
planeta.

Figura 3.9

Evolucin de la produccin y de las reservas de petrleo. Fuente: Revista MundiPetrol n 50, marzo de 1999.

A un ritmo actual de consumo de 2.500 Mtep anuales, las reservas apenas s


alcanzan para 55 aos, que podran reducirse si se cumplen las expectativas de
crecimiento y consumo en los pases en vas de desarrollo, especialmente en los de
Asia y en China.

3.2.1.5 Pizarras bituminosas


Las pizarras bituminosas son rocas sedimentarias con un importante contenido en
materia orgnica. En su gnesis, se las relaciona con el petrleo debido a que tienen
elevadas fracciones de quergeno, que es una sustancia orgnica slida precursora
del mineral energtico.
En la formacin del petrleo, el quergeno sufri un proceso de subsidiencia a altas
presiones y temperaturas, lo que origin su descomposicin en hidrocarburos. Sin

embargo, el proceso seguido por el quergeno en las pizarras es muy distinto: la


roca, situada en capas superficiales de escasa profundidad y, por tanto, a presiones
y gradientes de temperatura bajos, propicia que el quergeno permanezca estable y
slo se puedan generar los hidrocarburos por procedimientos posteriores a su
extraccin, tales como la pirlisis.
Se podra decir que la pizarras bituminosas son como la roca potencial madre del
petrleo.
Las reservas probadas recuperables de pizarras bituminosas se acercan a las
160.000 Mt, mientras que las reservas probables estimadas superan las 300.000 Mt.
El 60% de estas reservas se encuentran en Australia y Jordania.
Actualmente, el aprovechamiento de este recurso tiene importantes inconvenientes
tanto tecnolgicos como econmicos, debido principalmente a los bajos precios del
petrleo y dems combustibles fsiles, que hacen que su explotacin sea inviable.

3.2.1.6 Arenas asflticas


Las arenas asflticas, tambin llamadas bitumen natural, son otro combustible fsil
alternativo que presenta un fuerte vnculo con la formacin del petrleo.
Su gnesis se debe a yacimientos de petrleo que se acumularon en zonas porosas
(arenas), donde se han degradado las fracciones ms ligeras, y los componentes
ms pesados han permanecido intactos.
El asfalto se forma por evaporacin y oxidacin natural del petrleo de un yacimiento, aunque tambin
se obtiene como producto en los procesos de refino del petrleo.

Por lo general, se incluyen en esta tipologa el conjunto de petrleos con densidades


altas (superiores a los 10.000 centipoises).

Figura 3.10 Explotacin a cielo abierto del bitumen natural.

La extraccin se realiza a cielo abierto9, mediante excavadoras que recogen las


arenas bituminosas. Posteriormente, se extrae el bitumen mediante procesos de
calentamiento.
Los mayores depsitos de bitumen se encuentran en Canad, Estados Unidos y la
antigua Unin Sovitica.

3.2.1.7 El gas natural


Generalidades del gas natural
El gas natural se forma a partir de los componentes ms voltiles resultantes de la
formacin del petrleo.
Su explotacin comenz a mediados del siglo XIX como combustible, pero la falta de
un mercado especfico al que dirigirse hizo que su evolucin se ralentizara durante
muchos aos. Algunos datos confirman esta tendencia: desde 1929 hasta 1950, la
produccin creci nicamente en 130.000 millones de metros cbicos. Sin embargo,
a partir de la dcada de 1950, la produccin empez a incrementarse en gran
medida hasta el punto de constituir la fuente de energa de origen fsil que mayor
importancia ha cobrado en las ltimas dcadas.
Las razones de esta expansin del gas natural son fundamentalmente de tipo
tcnico y econmico: el desarrollo tecnolgico ha posibilitado incrementar las
distancias en las canalizaciones hasta los centros de consumo. Asimismo, el
perfeccionamiento de los procesos de licuefaccin y regasificacin han permitido los
transportes intercontinentales en buques cisterna. Por otro lado, presenta un bajo
precio al considerarse como un subproducto del petrleo.
La combustin del gas natural es la ms limpia respecto al resto de combustibles fsiles.

El gas natural es una mezcla de hidrocarburos saturados gaseosos (metano, etano,


propano y butano), que contiene tambin hidrocarburos lquidos como el pentano y
el hexano, adems de otros componentes como gas carbnico, xido de carbono,
hidrgeno sulfurado, etc.
Su principal componente es el metano, cuya proporcin representa, en general, del
70 al 95% del volumen total de la mezcla, dependiendo de cada yacimiento. En
algunas ocasiones aumenta la proporcin de otros elementos como los hidrgenos
sulfurados o hidrocarburos condensables, de manera que la proporcin de metano
disminuye hasta un 50-55% del total.
Los otros hidrocarburos gaseosos (etano, propano y butano) aparecen en
proporciones mucho menores. Casi nunca suelen sobrepasar el 15% del total del
volumen de la mezcla, excepto en el caso en el que el gas haya sido extrado de un
pozo petrolfero.
Las principales caractersticas del gas natural sobre el resto de combustibles fsiles
son:

- Es el menos contaminante si se comparan las emisiones provocadas en su


combustin con el resto de combustibles fsiles.
- Posee un poder calorfico superior al carbn, pero inferior al del petrleo.
- Es manejable a distancias cortas y medias. Fcilmente transportable
mediante gasoductos.
El poder calorfico del gas natural depende bsicamente de la cantidad de metano
existente en su composicin. Generalmente, el PCS del gas natural en condiciones
normales es de aproximadamente 37.250 kJ/m 3, aunque en algunos gases naturales
argelinos se alcanzan los 48.500 kJ/m 3.

Gnesis y tipologas del gas natural


En general, el origen del gas natural es el mismo que el del petrleo; no obstante,
alcanza una etapa o fase ms avanzada, resultado de una divisin posterior del
petrleo en hidrocarburos ms ligeros, a raz de un incremento de la presin y
temperatura, debido a la lenta acumulacin de los sedimentos superficiales.
De esta manera, la formacin del gas natural difiere de la del petrleo, no por el
proceso en s mismo, sino por el nivel de desarrollo alcanzado en dicho proceso.
Esto explicara la existencia de yacimientos de gas natural seco y de aquellos en
que el gas natural y el petrleo coexisten en distintas proporciones en funcin del
nivel de divisin del petrleo.
Los yacimientos de gas natural carentes de petrleo pueden originarse por un doble
motivo: en unos casos, la disposicin de las placas tectnicas puede producir
posibles migraciones del petrleo a travs de los sedimentos acumulados por
encima de la roca madre, ascendiendo ste hacia la superficie hasta encontrar una
capa ms impermeable y, en otros, se deben a posibles desplazamientos tectnicos
que han producido una reubicacin de los hidrocarburos, generando yacimientos
secos debido a la mayor velocidad de propagacin del gas natural respecto la del
petrleo, lo que favorece la separacin entre los hidrocarburos lquidos y gaseosos.
Las variables examinadas para determinar la viabilidad de un yacimiento de gas
natural son, principalmente, su volumen y la capacidad trmica o poder calorfico del
gas natural contenido en l.
Normalmente, se diferencian dos tipos de yacimientos de gas natural en funcin de
su constitucin:
- Gas seco: cuando el metano y el etano constituyen, prcticamente, la
totalidad de la mezcla.
- Gas hmedo: cuando el gas natural contiene cantidades apreciables de
hidrocarburos lquidos en suspensin, en condiciones normales de presin y
temperatura (1 bar, 273 K). Este es el caso ms frecuente.
De la misma manera, se suele hacer una clasificacin de los yacimientos por el
estado de asociacin del gas natural con el petrleo:

- Yacimientos de gas libre: tal y como su propio nombre indica, el gas


natural se encuentra aislado y no presenta ningn tipo de contacto con el
petrleo. Este tipo de yacimientos constituyen casi un 75% del total.
- Yacimientos de gas asociado: se caracteriza porque el gas natural se
encuentra, en mayor o menor grado, disuelto en petrleo.
- Yacimientos de gas tapa: en stos, el gas natural ha formado una especie
de capa separada y localizada por encima de un yacimiento de petrleo.
La media de aprovechamiento del gas natural contenido en un yacimiento es del 7075%.
Al igual que en el caso del petrleo, la mayora de yacimientos estn alejados de los
centros de consumo, de manera que se hace indispensable el transporte del mismo.

Transporte del gas natural


Tal y como se ha mencionado con anterioridad, el transporte del gas natural se
puede efectuar por va terrestre -a travs de gasoductos-, o por va martima
-mediante barcos especializados-. En el transporte por tierra, es necesario introducir
estaciones de recompresin a una cierta distancia en funcin del relieve del terreno,
siendo sta una tecnologa completamente desarrollada.
Por otra parte, con el fin de transportar el gas natural mediante buques cisterna
(metaneros) es necesario proceder a su licuefaccin (disminuyendo su temperatura
a -160C), procediendo a una posterior regasificacin cuando se llega al destino. Se
estima que en las operaciones de cambio de estado del gas se producen unas
prdidas que suponen el 15% del volumen total de gas licuado. La baja relacin que
existe entre la cantidad de gas transportado, respecto al volumen necesario en
condiciones atmosfricas, hacen imprescindible el proceso de licuefaccin, para que
sea econmicamente viable el transporte del gas natural.

Aplicaciones del gas natural


Las aplicaciones del gas natural son mltiples, ya sea como combustible o como
materia prima en la fabricacin de determinados productos de la industria qumica
como el amonaco y el metanol.
El gas natural, utilizado como combustible, se emplea tanto en las centrales trmicas
para la produccin de electricidad como en los hornos, sustituyendo a los dems
combustibles fsiles por su menor impacto sobre el medio ambiente. Otras
aplicaciones son la utilizacin del gas natural canalizado a nivel domstico,
reemplazando paulatinamente a los GLP o, de forma experimental, como
combustible para automocin.

Produccin y reservas de gas natural


Al igual que ocurre con el petrleo, las reservas de gas natural no son suficientes
para atender la demanda actual de consumo.

Las ltimas cifras obtenidas de reservas probadas recuperables de gas natural son
del orden de 140 billones de m3, equivalentes a 140 Gtep. Las reservas probables
estimadas se sitan sobre los 500 billones de m 3.
En el mar del Norte, cerca de Noruega, se encuentra el mayor yacimiento conocido
de gas natural. Se prev que las redes gassticas procedentes de esta localizacin
puedan abastecer a toda Europa durante, al menos, 50 aos.
Paradojicamente, las mayores reservas se localizan en los pases que no se
caracterizan por ser los principales consumidores de gas. El pas que aglutina la
mayor cantidad de gas natural es la antigua Unin Sovitica (principalmente en la
regin de Siberia), con un 30% de las reservas probadas, estimndose que sus
reservas probables podran llegar a ser el 50% de las mundiales. Asimismo, Oriente
Prximo cuenta con un 20% de las reservas probadas.

Figura 3.11 Evolucin de la produccin y de las reservas de gas natural. Fuente: Revista
Mundi-Petrol n 50, marzo de 1999.
1

Las cenizas suponen un inconveniente debido a que constituyen un peso intil que no slo se debe transportar y manejar antes de la
combustin, sino que es necesario evacuarlas despus de la misma. Estn constituidas por xidos, carbonatos, silicatos y sulfatos. El
combustible fsil con ms contenido en cenizas es el carbn, siendo stas despreciables en el gas natural.
2

Consiste en la transformacin de reservas de combustibles slidos en lquidos, mediante la adicin de hidrgeno a la molcula de un
compuesto qumico.
3

Es el paso de un slido o lquido orgnico -por lo general, un combustible- a forma gas.

Expresin inglesa que sirve para designar las explotaciones mineras submarinas.

Lugar ubicado bajo el mar, alrededor de los continentes, y que est separado de los grandes fondos ocenicos por un talud o desnivel.

Consisten en el bombeo del crudo, gas, agua y arena hacia la costa para su separacin en tierra firme, en vez de hacerlo en la
plataforma. Esta medida permite eliminar parte de los efectos medioambientales generados por estas instalaciones cuando dejan de
utilizarse.
7

En concreto, este oleoducto atraviesa el Estado desde el rtico al Pacfico, con un recorrido de 1.280 km.

Se define como aquella que se forma debido a los subproductos obtenidos de la destilacin fraccionada de una tonelada de crudo.

La explotacin en superficie o a cielo abierto resulta menos complicada y, por tanto, ms econmica que la realizada en profundidad.
Suelen ser yacimientos de grandes dimensiones, de gran impacto ambiental, en los que se excavan una serie de terrazas en forma de
espiral descendente; sin embargo, la pobreza del mineral extrado es bastante ms evidente que en la explotacin subterrnea.

3.2.2 La Energa nuclear


La energa nuclear, como se ver con posterioridad, est basada en las reacciones
de fisin de un importantsimo mineral: el uranio.
El uranio, al igual que otras fuentes energticas, ha experimentado altibajos en su
produccin, motivados por las circunstancias histricas que le ha tocado vivir en
cada momento.
La carrera armamentstica en la dcada de 1950 supuso un arranque espectacular
en la produccin de este mineral. En 1959, la produccin de uranio extrado alcanz
un mximo no conocido hasta entonces en Occidente (34.200 t). Sin embargo, el
comienzo de la dcada de 1960 marc un frenazo a esta expansin, provocado por
una estabilizacin de la guerra fra, unido a los bajos precios del petrleo que
imponan las grandes compaas.
En 1966, la produccin total de uranio en Occidente alcanz su punto ms bajo
(14.600 t), iniciando una tmida recuperacin que culmin, en 1970, con una
produccin de 18.500 t.
La crisis del petrleo de 1973 relanz la produccin de uranio para la industria
nuclear, creando unas expectativas muy optimistas para la dcada de 1980. Sin
embargo, los elevados costes de construccin y la progresiva reduccin del
incremento de la demanda de electricidad, acentuados por la presin de la opinin
pblica tras los accidentes de 1979 en la Isla de las Tres Millas y, el de Chernbil, en
1986, motivaron una reconsideracin de los planes energticos nucleares que llev
a un estancamiento en la demanda de centrales nucleares, la cual persiste en la
actualidad.
En resumen, las aplicaciones ms importantes de la energa nuclear, hasta el da de
hoy, se engloban en tres sectores muy diferenciados:
1. Sector energtico: se lleva a cabo en centrales nucleares para la
produccin de energa elctrica.
2. Sector armamentstico: especialmente intensa durante los aos de la
guerra fra, hasta que se firm el tratado de no proliferacin de las armas
nucleares.
3. Sector medicinal y industrial: con mltiples aplicaciones de la
radiactividad en diferentes campos de la medicina y otros procesos
industriales.
El uranio presente en la Tierra es unas 800 veces ms abundante que el oro. En un
principio, se extraa de la pechblenda, pero el desarrollo tecnolgico ha hecho
posible su extraccin de otros minerales.
Las reservas ms significativas de uranio se encuentran en Estados Unidos,
Canad, Sudfrica, Australia, Brasil, Nigeria y Namibia. Las reservas totales
estimadas de uranio concentrado al 3% se aproximan a 6 Mt. Los recursos totales
en trminos de petrleo equivalente suponen unas reservas probadas de 3.000 Gtep

y unas reservas probables estimadas de 12.000 Gtep, casi tres veces los recursos
del carbn y quince veces los recursos del petrleo. Las reservas de uranio para
utilizar en los reactores trmicos convencionales se prevn suficientes para cubrir la
demanda esperada hasta el ao 2030.
Las principales caractersticas de la energa nuclear son:
- Es una fuente de energa de alta densidad, es decir, la cantidad de energa
que se obtiene por unidad de volumen es muy elevada.
- No contribuye a la emisin de gases contaminantes a la atmsfera.
- Implica una serie de problemas ambientales y sociales en cuanto a posibles
emisiones radiactivas al exterior, riesgos de accidentes, generacin de
residuos altamente radiactivos -con la fusin se evitara esta problemtica-, y
la posible aplicacin de la tecnologa nuclear con fines armamentsticos.
- La viabilidad econmica de la energa nuclear todava no est del todo clara,
debido a las fuertes inversiones motivadas por las rigurosas medidas de
seguridad necesarias y a las reformas o ampliaciones que suelen aconsejar
constantemente las normas reguladoras nucleares.
Asimismo, el enorme coste de clausura y desmantelamiento de la central
despus de su perodo de funcionamiento (unos 40-45 aos), el posible
reprocesado del combustible usado o el almacenamiento seguro y
permanente de los residuos radiactivos, repercuten de manera notable en los
costes finales.

3.2.2.1 La fisin nuclear


Para entender los procesos de fisin nuclear, primeramente hay que definir una serie
de conceptos fsicos fundamentales.
La materia est constituida por tomos. stos, a su vez, estn formados por tres
tipos de partculas: los electrones, que son partculas de carga negativa y que se
hallan en continuo movimiento en orbitales por la periferia del tomo, y un ncleo,
constituido por protones de carga positiva (igual al nmero de elctrones) y
neutrones que, como su nombre indica, carecen de carga elctrica.
Por otro lado, se define:
- Nmero atmico (Z): es el nmero de protones que contiene un tomo.
- Nmero msico (A): es el nmero total de nucleones de un tomo, es decir,
la suma de neutrones y protones.
- Nclido: es una especie nuclear caracterizada por tener un nmero atmico
Z, y un nmero msico A. Se simboliza por AZX.
- Istopos: son nclidos que tienen el mismo nmero atmico Z, pero distintos
nmeros msicos. Es decir, se diferencian por el nmero de neutrones. Por
ejemplo, el uranio es una mezcla de tres istopos 1 (23492U, 23592U,23892U).

Figura 3.12 Identificacin de un tomo y sus istopos. El nmero atmico Z es constante para
cada elemento de la tabla peridica. El uranio puede presentar diferentes istopos
en funcin del nmero de neutrones.
.
El nmero de electrones determina las propiedades qumicas de un tomo, mientras que la diferencia
en el nmero de neutrones establece las propiedades radiactivas de cada variedad.

En lo sucesivo, no se hablar de nclidos sino de ncleos, ya que es aqu donde se


presentan las diferencias entre las sustancias radiactivas.
En la naturaleza existen unos cincuenta ncleos de tomos inestables que emiten
parte de su masa en forma de radiacin2 para alcanzar niveles energticos ms
estables. Por ejemplo, el U-238 es el padre de una cadena radiactiva cuya evolucin
termina con el Pb-206, que es un elemento estable (figura 3.13).

Figura 3.13 Esquema de la desintegracin del U-238.


Existen tres tipos de radiacin:

- Partculas alfa (): en realidad, son partculas pesadas y cargadas


positivamente. Se identifican con los ncleos de 42He.
- Partculas beta (): son electrones (e-) o positrones (e+) producidos por el
ncleo.
- Radiacin gamma (): consiste en radiacin electromagntica desprovista de
masa y carga, pero con un gran contenido energtico.
El ritmo con la que una sustancia emite partculas radiactivas no es constante, sino
que disminuye con el tiempo de forma exponencial. Este tipo de dependencia
temporal es caracterstica de todos los procesos de emisin de radiactividad e indica
que la desintegracin evoluciona segn la siguiente ley estadstica:

donde:
N =nmero de ncleos en el instante t.
No=nmero de ncleos de sustancia radiactiva para t=0.
=constante de desintegracin (especfica para cada sustancia y su
proceso).
t = tiempo transcurrido.
La constante de desintegracin ( se suele expresar en funcin de otro parmetro:
el perodo de semidesintegracin (t1/2).
Se define por perodo de semidesintegracin el tiempo necesario para que la
masa de una sustancia radiactiva se reduzca a la mitad, debido a la prdida continua
de masa por las desintegraciones sucedidas durante este perodo.
Se calcula mediante la expresin:

donde:
t1/2 = perodo de semidesintegracin.
=constante de desintegracin.
En la tabla 3.6 se puede observar como los perodos de semidesintegracin de los
productos que tienen como precursor al U-238 oscilan desde varios microsegundos
(s) hasta centenares de miles de aos.
Si el perodo de una sustancia radiactiva es de 14 das, el nmero de tomos presentes se reduce a la
mitad en ese intervalo de tiempo, a la cuarta parte en 28 das, a la octava parte en 42 das,... y as
sucesivamente.

Se define la actividad de una sustancia radiactiva como el numero total de


desintegraciones que sufre por unidad de tiempo. Se suele medir en curie (Ci), que
se define como la cantidad de radiactividad producida por 1 gramo de Ra-226, es
decir, 3,71010 desintegraciones por segundo.
Sin embargo, el curie es una unidad muy grande para muchos propsitos prcticos,
por lo que tambin se utiliza el picocurie (10 -12 Ci) o el becquerel (Bq), que equivale a
27,03 pCi.
Normalmente, se suele cometer un error al relacionar una alta actividad con un
perodo de semidesintegracin elevado. En efecto, los elementos con un perodo de
semidesintegracin elevado, como el U-238, presentan, en general, una baja
actividad; sin embargo, elementos como el Th-234 o el Rn-222 son altamente
radiactivos.
En particular, el U-235 tiene un perodo de semidesintegracin de 7,810 8 aos, tan elevado que se
puede considerar como un ncleo estable.

De todas formas, adems de considerar la actividad y el perodo de una sustancia


radiactiva, tambin se debe tener en cuenta la forma de radiacin que emite al
desintegrarse, ya que no es lo mismo que emita radiacin alfa, beta o gamma.
Sobre este tema se volver en el captulo 5, al hablar de los efectos de la radiacin
en el cuerpo humano y del tratamiento de los residuos radiactivos.
.

Tabla 3.6

Elemento

t1/2

Elemento

t1/2

U-238

4,5109aos

Pb-214

26,8 min.

Th-234

24,1 das

Bi-214

19,7 min.

Pa-234

1,17 min.

Po-214

164 s

U-234

2,47105 aos

Pb-210

21 aos

Th-230

8104 aos

Bi-210

5,01 das

Ra-226

1602 aos

Po-210

138,4 das

Rn-222

3821 das

Pb-206

Estable

Po-218

3,05 min.

Perodos de semidesintegracin de los elementos que tienen como precursor al U238.

Los fsicos se dieron cuenta de que si bombardeaban los ncleos estables con las
radiaciones emitidas por los ncleos inestables, se podan conseguir nuevos ncleos
tanto naturales como artificiales -desconocidos en la Tierra-. De esta manera,
Rutherford, en 1919, logr la primera reaccin nuclear 3 al bombardear con partculas
alfa ncleos de nitrgeno, provocando la transmutacin del nitrgeno en oxgeno.

Posteriormente, la experiencia se repiti en infinidad de ocasiones con todos los


tipos posibles de ncleos y de partculas incidentes, logrando descubrir un gran
nmero de nuevos tipos de tomos.
En la naturaleza existen 325 ncleos, sin embargo, se conocen ms de 1500.

En este momento se plantea una pregunta: Qu ocurre con los ncleos artificiales?
Por qu no se encuentran en la naturaleza?
La respuesta es obvia: todos los nuevos tipos de ncleos artificiales son inestables,
es decir, tienen un perodo de semidesintegracin tan pequeo que enseguida
desaparecen y, por tanto, no es posible encontrarlos como tales en la naturaleza.
En toda reaccin nuclear, los ncleos resultantes son ms ligeros que los primitivos.
Este hecho implica que debe haber un defecto de masa que se ha convertido en
energa. Sin embargo, el nmero de protones y de neutrones es el mismo. De
dnde viene pues la energa nuclear?.
La energa nuclear proviene de la energa de enlace de los nucleones en el ncleo
atmico. Es decir, la energa de enlace de los ncleos originales (ms pesados) es
inferior a la de los ncleos producidos (ms ligeros), y es precisamente esa
diferencia de energa -que se corresponde con el defecto de masa- la que se libera
como energa nuclear.
Si se divide le energa de enlace de un ncleo por el nmero msico, se obtiene la
energa media de enlace por nuclen.
En la figura 3.14 se observa que para elementos de nmero msico A superior al
Hierro (Fe-56), la energa de enlace media por nuclen disminuye ligeramente.
Asimismo, en los elementos de nmero msico A pequeo se observa que la
energa de enlace media por nuclen aumenta, a medida que tambin lo hace el
nmero msico A.
Es precisamente dicha caracterstica la que permite los procesos de fisin y fusin
nucleares, en los que a partir de una reaccin nuclear se pasar de ncleos con
menor energa de enlace media por nuclen (menos estables) a otros con mayor
energa de enlace media por nuclen (ms estables).

Figura 3.14 Energa de enlace media por nuclen.


Llegado a este punto, se est en condiciones de definir la fisin nuclear. En este
sentido, dicha reaccin puede ser natural 4 o inducida por activacin.
La reaccin de fisin inducida se denomina as porque no se produce
espontneamente, sino que es provocada por una fuente de neutrones que incide
sobre el ncleo fisionable, obteniendo por captura neutrnica un istopo del ncleo
inicial, que es inestable, y que "fisiona" -para buscar un estado energtico ms
estable- en dos fracciones o fragmentos de fisin de menor nmero atmico
(aproximadamente la mitad cada uno) y, por lo tanto, con un menor nmero de
neutrones: por ello, para que el nmero de neutrones en la reaccin se conserve, se
liberan de dos a tres neutrones libres y una gran cantidad de energa en forma de
calor y de energa cintica de los productos de fisin. A su vez, los productos de
fisin son inestables y encabezan cadenas de desintegracin radiactivas.
Desde un punto de vista de aprovechamiento energtico esta opcin es mucho ms
interesante que la reaccin espontnea.
La reaccin de fisin inducida es un caso particular de reaccin nuclear, en la que un ncleo de
Uranio-235 es bombardeado por un neutrn para conseguir, tras un estado excitado: dos ncleos de
masas medias, neutrones libres y energa en forma de calor.

Es importante hacer notar que el U-235 no es el nico ncleo susceptible de


participar en una reaccin de fisin, tambin el plutonio (Pu-239) y el torio (Th-232)
pueden inducir este tipo de reacciones.

Figura 3.15 Reaccin nuclear de fisin. Fuente: elaboracin propia.


En una sola reaccin de fisin inducida a partir del U-235 se liberan en promedio
unos 204 MeV (1 MeV=1,610-13 J), que es un cantidad de energa insignificante.
Esta energa se reparte entre los fragmentos de fisin, neutrones, radiacin gamma
y posteriores emisiones radiactivas de dichos fragmentos, segn se indica en la
tabla 3.7.
Fuente
Energa cintica de fisin de fragmentos
Energa cintica de fisin de neutrones
Gama de rayos instantneos
Emisin de fisin de fragmentos:
- Rayos gamma
- Particulas Beta
- Neutrinos

Tabla 3.7

Energa (MeV)
167
5
7
7
7
11

Distribucin de la energa liberada en una reaccin de fisin tpica del uranio235.


Para alimentar una bombilla de 60 wattios haran falta 186.000 millones de fisiones
por segundo.

A la vista de los datos, no parece que la alternativa energtica que plantea la energa
nuclear sea econmicante viable. Sin embargo, con la reaccin de fisin no
solamente es posible alimentar una bombilla, sino que es factible producir las
millones de fisiones por segundo necesarias para iluminar miles de hogares. Cmo
puede ser posible?.
Existe un detalle que no se ha tenido en cuenta: la reaccin en cadena. En efecto,
cada fisin supone la liberacin de una media de 2,5 neutrones. Dichos neutrones
podrn, a su vez, provocar dos nuevas fisiones en la primera generacin, cuatro en
la segunda, ocho en la tercera, etc... De tal forma que, de no poner remedio, se
llegara a una situacin insostenible que pondra en peligro la integridad de toda la
instalacin.

Es necesario controlar la reaccin en cadena, procurando que despus de cada


reaccin, solamente un neutrn sea capaz de producir nuevas fisiones. Esto se logra
introduciendo parcial o totalmente las barras de control 5. En el caso de que dichas
barras se introduzcan completamente, la reaccin en cadena cesar.
Por otro lado, para favorecer la probabilidad de que un neutron interaccione con un
ncleo fisionable, se debe reducir su velocidad. Esto se consigue con la adicin de
un elemento moderador como el agua, deuterio -tambin denominado agua pesada
(D2O)-, grafito o berilio..
Notacin algebraica de las reacciones nucleares de fisin

En toda reaccin de fisin se tiene que:


donde se cumple:
Z1+Z2 =Z
A1+A2=A
A1 A2
1+2=
siendo:
n = neutrn.
A-1
zX = istopo fisionable de nmero atmico Z y nmero msico A-1.
A
*
X
= istopo que ha capturado un neutrn y, por tanto, tiene nmero atmico Z y nmero msico A,
z
pero en estado excitado.
A1-v1
* A1- v2
*
z1X1 ,
z2 X 2 =productos de fisin que, a su vez, son radiactivos.
= nmero de neutrones emitidos en el proceso de fisin.
= radiacin electromagntica emitida en forma de rayos .
La reaccin nuclear de fisin del Uranio-235 no tiene una frmula nica, puesto que este elemento
puede fisionarse de ms de 30 maneras distintas. A nivel de ejemplo, una de ellas sera la que sigue:

De la figura 3.14 se puede deducir que la energa de enlace para un neutrn es prcticamente cero;
para el U-235 es de 7,69 MeV; 8,8 MeV para el Kr-90 y 8,54 MeV para el Ba-143.
Por lo tanto, la energa neta emitida en la fisin del U-235 ser la diferencia entre las energas de
enlace de los productos de fisin y la energa de enlace del ncleo original:

Se entiende por reactor trmico, como aquel reactor nuclear en el que la fisin del
combustible se produce mediante neutrones lentos o de poca energa, tambin
denominados neutrones trmicos.
De la misma manera, se definen los reactores rpidos reproductores como
aquellos que carecen de moderador y que, por tanto, trabajan con neutrones
rpidos.

En segn que tipo de centrales, y para evitar que el calor generado dae los
materiales implicados en el proceso, el moderador tambin se utiliza como
refrigerante del reactor.
El elemento moderador logra reducir la velocidad de un neutrn de 20.000 km/s a tan slo 2 km/s.

3.2.2.2 Las centrales nucleares


En el ao 1954 entr en funcionamiento la primera central nuclear destinada a la
produccin de electricidad en la antigua Unin Sovitica. Desde entonces, se han
instalado numerosas centrales nucleares por todo el mundo, sobre todo en Estados
Unidos, Francia y Japn.
En la actualidad, estn operativas 437 instalaciones de este tipo, lo que supone
cubrir el 17% de la demanda energtica mundial de electricidad y, en concreto,
satisfacer la demanda del 33% de los europeos.
El principio de una central nuclear es muy similar al de una instalacin trmica
convencional de carbn o petrleo: aprovechar la calor generada -en este caso, en
el reactor nuclear y no en una caldera- para la produccin de vapor a alta presin
que, conducido hacia la turbina, mueva un alternador para la generacin de
electricidad.
El rendimiento global de una central nuclear es ligeramente inferior al de una central trmica
convencional (30%-35%).

El modelo operativo ms extendido a nivel mundial de este tipo de centrales es el


que trabaja mayoritariamente con uranio enriquecido y con agua presurizada como
refrigerante. Tambin es frecuente hablar de valores de potencia elctrica instalada
por central nuclear del orden de unos 1.000 MW e, necesitando previamente una
liberacin de energa tres veces mayor, es decir, del orden de unos 3.000 MW t.
Existen varios tipos de centrales nucleares en funcin del tipo de combustible y
moderador o refrigerante utilizado:
- Centrales de agua a presin (PWR): los reactores utilizan xido de uranio
enriquecido6 como combustible (2%-4%) y agua sometida a gran presin
como moderador y refrigerante. Las centrales de Asc I y II en Tarragona
pertenecen a esta tipologa.

Figura 3.16 Esquema de funcionamiento tpico de una central nuclear del tipo PWR.
- Centrales de agua en ebullicin (BWR): como la anterior, utiliza xido de
uranio enriquecido como combustible. El agua no est sometida a una gran
presin, por lo que se la deja hervir, produciendo el vapor directamente. A
este tipo pertenecen las centrales de Sta. Mara de Garoa, en Burgos, o la
de Cofrentes, en Valencia.

Figura 3.17 Esquema de funcionamiento de un reactor de tipo BWR.


- Centrales de uranio natural, gas y grafito (GCR o MAGNOX): este tipo de
centrales utiliza uranio natural como combustible. Estn refrigeradas por
anhidrido carbnico y emplean grafito como moderador. El Reino Unido fue el
principal impulsor de esta tecnologa. La central de Vandells I -actualmente
en desmantelamiento- perteneci a este grupo.
Otras centrales refrigeradas por gas son las AGR que, a diferencia de las
anteriores, emplean uranio enriquecido y las HTGR, que estn refrigeradas
por helio.
- Centrales de agua pesada (PHWR o CANDU): emplean uranio natural
como combustible y agua pesada como moderador y refrigerante. Al igual que
en las centrales de agua a presin, el refrigerante se mantiene a presin para

evitar que alcance la ebullicin. Este tipo de centrales se puede encontrar


principalmente en Canad.
- Centrales de reproduccin rpida (FBR): son los llamados reactores de 2
generacin. Utilizan como combustible una mezcla de xido de uranio y
plutonio. Su caracterstica ms relevante es que carecen de moderador, por lo
que las fisiones se producen por neutrones rpidos. La refrigeracin se realiza
por sodio7, aprovechando su condicin de psimo moderador.
Este tipo de reactores tiene una gran eficiencia, ya que permiten un
aprovechamiento del uranio muy superior al resto, pues consiguen que el U238 (no fisionable) se convierta en Pu-239 (fisionable), el cual puede
extraerse del combustible gastado en un reactor trmico convencional.
Asimismo, pueden emplear al torio -elemento mucho ms abundante que el
uranio- como materia prima. Con esta tipologa se consigue la liberacin de
entre 50 y 60 veces ms energa que la liberada en un reactor trmico,
aumentando la eficiencia energtica en la generacin de electricidad del 32%
hasta el 40%.

Principio de funcionamiento
Para ilustrar el funcionamiento de una instalacin nuclear, y de los rdenes de
magnitud que se manejan en cuanto a caudales, presin y temperatura, se escoger
el de la central nuclear de Asc II (tipo PWR)8.
Tal y como se ha mencionado al hablar de la fisin nuclear, la energa producida en
las fisiones se libera en forma de calor en la vasija del reactor, calentando el agua
que la envuelve. El agua -calentada a 324,7C y a 15,5 MPa-, entra en el generador
de vapor con un caudal de 4672,5 kg/s, pasando a travs de un haz de tubos en
forma de U invertida, de manera que cede su calor al agua de alimentacin del
generador y retorna por bombeo al reactor (291,48C; 15,5 MPa), con lo que se
refrigera la vasija.
Es importante que durante todo este proceso la presin se mantenga constante para
que el agua no alcance su punto de ebullicin. Con este fin, se dispone de un
presionador que mantiene la presin dentro de unos limites en todo momento.
Todo este sistema constituye el circuito primario. Como quiera que el agua que
circula por dicho circuito es altamente radiactiva, el sistema se aisla mediante un
recinto extraordinariamente resistente y hermtico denominado recinto de
contencin.

Figura 3.18 Centrales nucleares espaolas actualmente en funcionamiento. Fuente:


elaboracin propia.
La calor cedida al agua de alimentacin del generador de vapor, hace que sta se
evapore, fluyendo hacia la parte superior del evaporador, donde un sistema de
separadores centrfugos de humedad, colocados sobre el haz de tubos, extrae la
mayor parte del agua arrastrada por el vapor y, de este modo, se proporciona un
vapor ms seco a la turbina.
El contenido en humedad de un vapor no debe superar el 0,25%, ya que de lo contrario se podra
daar la turbina.

Figura 3.19 Esquema de funcionamiento de la central nuclear de Asc II. Fuente: elaboracin
propia a partir de catlogo.
El vapor a alta presin (500 kg/s a 284C y 6,77 MPa) se expansiona en la turbina,
donde se transforma la energa trmica en energa mecnica de rotacin,
accionando, a su vez, al alternador para la produccin de electricidad.
Las leyes termodinmicas obligan a que el calor contenido en el vapor sea disipado
en un foco fro. Este es un hecho comn no slo en las centrales nucleares, sino
tambin en las centrales trmicas en general. Por ello, es necesario enfriar este
vapor mediante un condensador que extrae agua de un ro o lago, devolvindola al
mismo lugar, tras pasar por un sistema de torres de refrigeracin que minimiza el
gradiente de temperatura existente entre la toma y la salida del agua del ro.
Las torres de refrigeracin reducen el impacto ambiental, originado en el ecosistema acutico, debido
al efecto trmico.

El agua condensada retorna al generador de vapor por bombeo, constituyendo el


agua de alimentacin del generador de vapor (4.972 kg/s a 225C). De esta forma,
se cierra el denominado circuito secundario.

3.2.2.3 El ciclo del combustible nuclear


Se define como el proceso que sigue el combustible desde que es extrado de la
mina hasta que se trata como residuo radiactivo.

Se ha visto como el uranio mineral es la materia prima base, usada por excelencia
para casi todos los procesos de fisin nuclear; no obstante, antes de poder ser
utilizado en las centrales nucleares, debe ser acondicionado de forma adecuada e,
incluso, despus de ser quemado, se debe volver a tratar para separar las cenizas y
recuperar las partes todava aprovechables.
El ciclo puede ser cerrado o abierto, en funcin de que se recupere o no parte del
uranio remanente en los elementos de combustible gastados en el reactor, para la
obtencin de plutonio (reprocesado).
Las etapas ms importantes de que consta el ciclo del combustible nuclear cerrado
son:
1. Prospeccin y extraccin del mineral de las minas. El uranio mineral se
extrae de minas a cielo abierto o subterrneas, encontrndose normalmente
en areniscas, rocas de conglomerados de cristales de cuarzo y en vetas. De
la misma forma, se puede proceder a la extraccin del uranio en antiguas
minas de oro, debido a su alto contenido en este elemento. El uranio se
encuentra muy disperso en la naturaleza, ya que para obtener 1 kg se ha de
extraer 1 t de material.
Hasta la dcada de 1970, la extraccin de uranio no era considerada ni ms
ni menos complicada que la del resto de los minerales. Sin embargo, la
elevada incidencia de cncer de pulmn en los mineros de esa poca, hizo
que a partir de esa fecha se mejorasen las condiciones de trabajo y se
adoptasen medidas muy rigurosas de control de la radiactividad.
En igualdad de condiciones, el uranio necesario para el funcionamiento de una central nuclear
en un ao cabra en dos vagonetas; mientras que el nmero de stas, requerido por una
central trmica de carbn, superara con creces la distancia que separa Barcelona de Pars.

Como se ha comentado con anterioridad, el uranio que se encuentra en la


naturaleza contiene tres istopos en las siguientes proporciones: U-238
(99,29%), U-235 (0,72%) y U-234 (0,01%). De ellos, tan slo es fisionable el
U-235.
2. Trituracin y pulverizacin del material a pie de mina.
3. A continuacin, el uranio sufre un proceso de lixiviacin consistente en un
bao con soluciones qumicas para separar el uranio del resto de la mina
(impurezas). De esta forma, se obtiene el U3O8 (xido de uranio o "yellow
cake"), cuya composicin es de un 85% en peso de uranio. Es un producto de
baja radiactividad, por lo que puede transportarse en embalajes
convencionales como cualquier otro producto qumico. El U 3O8 constituir la
materia prima para todos los procesos posteriores.
4. Purificacin y conversin del U3O8 en hexafluoruro de uranio (UF6).
5. El UF6 en forma de gas se enva a las plantas de enriquecimiento
isotpico, donde por difusin gaseosa o por ultracentrifugacin se separan
los tomos de U-235 (ligero y fisionable) de los de U-238 (ms pesado y no
fisionable). El objetivo en esta fase es aumentar la proporcin de material
fisionable contenido en el uranio natural, pasando de una concentracin del
0,7% de U-235 a una del 3,5%- 4%. Esta es la concentracin mnima
necesaria para poder mantener una reaccin en cadena en la mayora de
reactores (condiciones de criticidad9).

Figura 3.20 Ciclo del combustible nuclear. Fuente: elaboracin propia.


6. En las plantas de fabricacin de elementos combustibles, el UF6 se
transforma en uranio metlico o UO2 y se recubre de xido de circonio,
formando las denominadas pastillas de combustible.
7. Fase de espera en la piscina de combustible nuevo de la central.
8. Colocacin de los elementos combustibles en el reactor para ser
quemados.
9. Tras tres o cuatro aos de servicio, el combustible gastado se retira del
reactor y se almacena en la piscina de combustible quemado, donde
permanecer durante un mnimo de tres o cuatro meses, a la espera de su
envo definitivo a un depsito de residuos radiactivos o a una planta de
tratamiento. Los elementos con perodos cortos de semidesintegracin casi
son eliminados totalmente, disminuyendo, tambin, las impurezas a eliminar
durante el reprocesado.
Durante este perodo, el combustible sufre un enfriamiento, pues va
perdiendo energa procedente de la desintegracin de parte de los elementos
radiactivos que contienen los productos de fisin, y solamente cuando se
alcanzan los niveles adecuados, se coloca dentro de unos contenedores
blindados con plomo para su transporte. Esta es una de las fases ms
delicadas de todo el ciclo de combustible, ya que estos contenedores deben
cumplir una serie de requisitos en cuanto a estanqueidad y resistencia a
varias pruebas.
10. El reprocesado es la reutilizacin de los istopos del combustible nuclear
que an son fisionables, tras la separacin del resto de productos o desechos
radiactivos. En esta operacin, se separa el uranio del plutonio y de los
productos de fisin formados durante la vida del combustible en el reactor
nuclear. De esta forma, el uranio puede volver a la fabrica de enriquecimiento,
mientras que los productos de fisin (residuos) se almacenan temporalmente.
Esta fase es muy importante desde el punto de vista del consumo de energa
primaria, ya que logra el ahorro de un 30% de las necesidades de uranio

natural, e intrnsecamente disminuye la generacin de residuos y su fuerte


actividad.
11. La acumulacin y el almacenamiento de los residuos del apartado
anterior se produce, en primer lugar, de manera temporal en bidones durante
el perodo suficiente (de 5 a 10 aos) para que disminuya la fuerte actividad
que tienen los elementos de combustible gastados (en caso de que no se
haya realizado el reprocesado) y, posteriormente, son compactados,
solidificados y embidonados con hormign para llevarlos a un emplazamiento
definitivo.
Este tema se tratar con mayor profundidad en el captulo 5, a la hora de
abordar los problemas medioambientales asociados a la energa nuclear.
Las etapas ms conflictivas de todo el ciclo del combustible nuclear son los puntos
9, 10 y 11. El reprocesado es, actualmente, una operacin opcional que depende en
gran medida de la disponibilidad y los costes de uranio en cada pas. En efecto, hay
pases que lo efectan, por el contrario hay otros que consideran que todava no
existen los incentivos econmicos necesarios para su realizacin (el precio del
concentrado de uranio es bajo). El reprocesado tiene un argumento poltico en
contra debido a que la reelaboracin del combustible irradiado lleva consigo la
generacin de Pu-239, que ofrece la posibilidad a cualquier pas de usarlo para la
obtencin de armas nucleares con fines blicos.

3.2.2.4 La fusin nuclear


En las reacciones de fisin se rompen ncleos pesados para extraer energa. En la
fusin nuclear ocurre todo lo contrario: se constituye un ncleo con mayor nmero
msico, a partir de dos ncleos ms ligeros. En el proceso se libera energa porque
el peso del ncleo pesado es inferior a la suma total de los pesos de los ncleos
ms ligeros.
Esta variacin de masa se transforma en energa, segn la frmula E=mc 2. Aunque
el defecto de masa es muy pequeo, as como tambin la ganancia por tomo, se
debe tener en cuenta que es una energa muy concentrada, ya que en un gramo de
materia hay millones de tomos, con lo que con poca cantidad de combustible se
proporciona mucha energa.
Hace 5.000 millones de aos que en en el interior del Sol ocurren procesos de fusin nuclear entre
ncleos de hidrgeno, liberando la energa que posibilita la vida en la Tierra.

A nivel de laboratorio, se intenta simular los procesos de fusin nuclear que ocurren
en el interior del Sol, mediante la utilizacin de dos istopos del hidrgeno: el
deuterio y el tritio.
Al hablar de la reaccin de fisin, se vio que un istopo de un elemento se
caracterizaba por tener un nmero de neutrones diferente al del propio elemento. De
esta manera, el hidrgeno nicamente consta de un protn; el deuterio est
constituido por un protn y un neutrn, y el tritio, por un protn y dos neutrones.

El deuterio se encuentra en concentraciones muy pequeas (el 0,015% del


hidrgeno que se encuentra en la naturaleza es deuterio). Sin embargo, esta baja
proporcin se compensa por la gran cantidad de tomos de hidrgeno disponibles;
por ejemplo, se calcula que en los mares hay ms de 4,610 16 kg de deuterio.
Los procedimientos de enriquecimiento del deuterio, para conseguir mayores
concentraciones de este elemento, son ms sencillos que los utilizados en los
procesos de concentracin del U-235, ya que la importante diferencia de masas
relativas entre los istopos que se quiere separar facilita dicha operacin. En efecto,
la masa del deuterio es casi el doble que la del hidrgeno (cociente de nmeros
msicos 2/1); en cambio, en el uranio la masa de los dos istopos (238/235) es muy
similar.
En el mar existe 1 kg de deuterio por cada 30.000 kg de agua.

El otro istopo del hidrgeno, el tritio, es radiactivo y tiene un perodo de


semidesintegracin de 12,3 aos, por lo que no se encuentra como tal en la
naturaleza. Por lo tanto, debe obtenerse mediante alguna reaccin nuclear.
Una forma de obtener el tritio necesario para la reaccin de fusin es mediante el
bombardeo de litio con los neutrones liberados de las propias reacciones de fusin.
Existen diversas reacciones de fusin, sin embargo, la ms fcil de obtener es la que
utiliza deuterio y tritio para obtener como productos de reaccin: helio (con dos
protones y dos neutrones), un neutrn y una cantidad de energa aprovechable de
17,6 MeV.

Figura 3.21 Reaccin nuclear de fusin. Fuente: elaboracin propia.


Cuando la tecnologa lo permita, se podrn intentar otro tipo de reacciones como la
de deuterio con deuterio a unos 400 millones de grados centgrados -produce menos

radiactividad- e, incluso, la de hidrgeno con hidrgeno -con una radiactividad


inexistente-.
Principales reacciones de fusin

donde:
2
1H =deuterio.
3
1H =tritio.
p =protn.
n=neutrn.
4
2He =helio en forma natural.
3
2He =istopo del helio.
Nota: los valores energticos indicados en las anteriores reacciones de fusin corresponden a la suma
de las energas cinticas de los productos de fusin.

Para que las reacciones de fusin se puedan generar, es necesario entregar a los
combustibles una temperatura y densidad elevadsimas durante un determinado
perodo de tiempo.
En estas condiciones se forma lo que se ha denominado plasma o cuarto estado de
la materia (al margen del estado slido, lquido o gas).
Al calentar una sustancia por encima de los 10.000C, su estructura atmica se
altera debido a la sobrecarga energtica. En esta situacin, comienza a formarse un
plasma de partculas en el que los electrones se han liberado de sus rbitas e inician
un movimiento errtico, sin ningn orden.
En el caso que nos ocupa, el plasma constituye la materia prima de la fusin nuclear.
En efecto, ste comienza a formarse al someter a una cantidad de deuterio a
temperaturas del orden de 100.000 K y presiones de 1.500 atmsferas. Sin
embargo, hasta que la tasa de fusiones no es lo suficientemente importante
-temperaturas del orden de los 100 millones de grados K (10 8 K) y presiones de 1,5
millones de atmsferas-, no se obtiene una energa superior a la aportada hasta ese
momento.
Como consecuencia del prrafo anterior, se define la temperatura de ignicin como
aquella, a partir de la cual, las prdidas de energa en el plasma quedan
compensadas por la aportacin de energa de las reacciones de fusin que se
producen en ste.
Las condiciones lmites para que una reaccin nuclear de fusin automantenida
ocurra, obteniendo un balance energtico positivo -el reactor de fusin genere ms
energa de la que consume-, quedan establecidas en el criterio de Lawson:

donde:
n = densidad de partculas en el plasma.
= tiempo de confinamiento energtico.
KLawson = aprox. 61019 s/m3.
La constante o parmetro de Lawson vara en funcin de la temperatura de ignicin,
del tipo de reaccin nuclear de fusin que se trate (es distinto para la reaccin
deuterio-tritio que para la reaccin deuterio-deuterio) y del rendimiento del ciclo
trmico asociado a la extraccin del calor emitido en el plasma por las fusiones
nucleares.
Las tres condiciones fundamentales para que la reaccin de fusin se produzca y mantenga son: crear
un plasma lo suficientemente denso y comprimido (100 billones de partculas por cm 3); lograr una
temperatura muy elevada (del orden de 100 millones de K) y conseguir que estas dos premisas se
mantengan durante, al menos, un segundo.

Para poder conseguir estas condiciones tan severas se han seguido, hasta el
momento, dos lneas de investigacin:
1. Reactores de confinamiento magntico: en base a tiempos de
confinamiento altos. Se basa en confinar el gas caliente ionizado o plasma
mediante bobinas magnticas, de manera que los ncleos cargados y los
electrones sigan las lneas de campo magntico. Con este sistema se han
llegado a densidades de 1019 partculas /m3 durante perodos de un segundo.
Para transmitir energa al plasma, con el fin de poder alcanzar la temperatura
de ignicin, se utilizan varios sistemas: aprovechar el efecto Joule ocasionado
por el paso de corriente, a travs del plasma, por induccin electromagntica;
las radiofrecuencias o la inyeccin de haces de ncleos de deuterio y tritio.
Los reactores europeos tipo Tokamak o Stellerator pertenecen a este grupo.
2. Reactores de confinamiento inercial: en base a densidades de partculas
elevadas. El confinamiento inercial consiste en lanzar una serie de poderosos
haces de lser, dispuestos simtricamente sobre una cpsula esfrica que
contiene una mezcla de deuterio-tritio. Aunque los tiempos de confinamiento
en los que el combustible sufre la reaccin nuclear no superan los 10 -10s, las
densidades casi alcanzan 1030 partculas /m3. Estados Unidos y Japn son los
principales valedores de este tipo de reactor.

Figura 3.22 Esquema de funcionamiento del reactor Tokamak experimental de fusin.


Tanto uno como otro sistema tienen sus inconvenientes. Si bien harn falta ms de
40 aos para conseguir comercializar un reactor de tipo Tokamak, tambin es cierto
que la potencia de los lseres actuales es muy inferior a la requerida por el reactor
de confinamiento inercial.
Algunos de los principales argumentos en favor de la energa nuclear de fusin son:
- Es una fuente de energa de alta densidad, superior a la energa nuclear de
fisin.
- Los residuos, a excepcin del tritio, no son radiactivos. No obstante, este
istopo del hidrgeno tiene un perodo de semidesintegracin relativamente
bajo (12,3 aos).
- Las grandes reservas existentes de los istopos necesarios para su
generacin.
- Con un gramo de deuterio se puede extraer una energa de 100.000 kilowatt
por hora, cuatro veces ms de la obtenida de un gramo de carbn o petrleo.
Por otro lado, los principales inconvenientes con los que se encuentra actualmente
la energa nuclear de fusin son problemas asociados a la tecnologa, de difcil
solucin, que podran resumirse en:
- La gran dificultad de mantener el confinamiento del plasma a temperaturas y
densidades de partcula altsimas por perodos de tiempo del orden de miles
de segundos.
- El problema de la extraccin de las grandes cantidades de energa de un
volumen tan reducido (densidad del orden de 10 10 W/cm3).
- La activacin de los materiales de las paredes, debido a la interaccin con
neutrones rpidos producto de la fusin, que escapan del confinamiento. De
esta manera, se generan residuos radiactivos.
Actualmente se ha producido energa de fusin nuclear en dos mquinas distintas: el
JET (Joint European Torus) de la Unin Europea, en Oxfordshire y el TFTR (Toroidal
Fusion Thermonuclear Reactor), en Princeton. Los dos son dispositivos de fusin por
confinamiento magntico.

El reactor del JET: la solucin a los problemas energticos del futuro


A las cinco de la tarde del da 6 de noviembre de 1991 tuvieron lugar las dos primeras reacciones
nucleares de fusin en un reactor de confinamiento magntico (Tokamak) cerca de Londres. La
secuencia del proceso fue la siguiente:
- En primer lugar, gracias a las bobinas magnticas que rodean al reactor, se cre un campo
magntico dentro de la cmara de reaccin. Esta operacin se llevo a cabo en 39,9 segundos.
- Posteriormente, se inyect el deuterio. Al cabo de 4 o 5 segundos, el plasma ya estaba formado.
- Se cambi la configuracin magntica, se inyect el tritio y se calent todava ms el plasma con
deuterio energtico.
- Al cabo de un segundo ya se haban alcanzado los valores mximos.
Dos horas ms tarde se volvi a realizar la misma experiencia con las mismas garantas de xito.
Datos de inters:
La proporcin de deuterio era del 87%, mientras que el 13% restante estaba constituido por tritio, lo
que supona 0,2 gramos de esta sustancia.
Se obtuvieron como mximo 2 Mw, sin embargo, se invirtieron 16 Mw.
El experimento se pudo mantener solamente durante dos segundos.

En ambos casos se ha conseguido al inyectar tritio a un plasma de deuterio. El resto


de mquinas funciona con plasmas de slo deuterio o slo hidrgeno, para
investigar en el comportamiento del plasma a altas temperaturas, pero sin producir
fusiones.
Las inversiones necesarias para seguir avanzando en el campo de la investigacin
de la fusin nuclear son tan elevadas que actualmente slo pueden llevarse a cabo
en proyectos internacionales en los que participen varios pases. Un ejemplo es el
reactor experimental termonuclear Internacional (ITER), actualmente en fase de
diseo, en el que colaboran la Unin Europea, Japn, antigua Unin Sovitica y los
Estados Unidos.
Hasta el ao 2025 no se construir un reactor (DEMO) que sea capaz de proporcionar ms energa
que la invertida en el proceso de fusin.

La investigacin en el campo de la fusin ha entrado en una fase en la que es


posible la produccin experimental de una potencia de fusin del orden de un
Gigawatt. Se espera que los procesos de fusin nuclear para la generacin de
energa elctrica sea un problema resuelto para el nuevo siglo.
1

Para facilitar la nomenclatura, en lo que queda de captulo se notarn como U-234, U-235 y U-238. De los tres istopos del uranio, el
U-235 es el nico que tiene una gran facilidad para experimentar la reaccin de fisin.
2

La radiactividad es la propiedad que tienen ciertas sustancias o materiales de emitir energa en forma de radiacin.

Es una interaccin entre dos ncleos, que da lugar a un reagrupamiento de stos para formar otros dos ncleos nuevos ms ligeros
que los originales.
4

En la Tierra existen elementos fisionables como el U-238 que, espontneamente, producen fisiones nucleares. Este fenmeno, a
diferencia de la fisin inducida, no tiene inters prctico para el aprovechamiento de la energa, en el sentido de que son elementos con
perodos de semidesintegracin muy elevados. La fisin tal y como se produce en las plantas nucleares requiere una masa crtica que
muy dificilmente se encuentra en nuestro planeta.
5

Estn formadas por elementos como el boro o el cadmio que tienen una gran afinidad por los neutrones. De esta manera, se puede
regular la velocidad de la reaccin, introduciendo en mayor o menor medida las barras dentro de la vasija del reactor.
6

La proporcin de U-235 en una muestra de uranio natural es tan slo del 0,72%; este pobre porcentaje hace necesario un proceso
para aumentar su concentracin y las posibilidades de combustin. Al uranio as formado se le denomina enriquecido.

El sodio es un elemento que, en contacto con agua o aire, es susceptible de arder.

Esta central consta de tres generadores de vapor, sin embargo, se supondr que solamente tiene uno para hacer ms fcil la
descripcin.
9

Mientras no se haya enriquecido al uranio, es decir, la concentracin de U-235 no haya aumentado, no se pueden dar las condiciones
de criticidad; por tanto, no es necesario adoptar medidas de proteccin radiolgica especiales respecto al transporte.

3.3 Fuentes de energa renovables


Las fuentes de energa renovables tienen su origen en ciclos de regeneracin
continuados (renta energtica) basados, en su mayor parte, en la energa del Sol,
disipndose a travs de los ciclos naturales. A diferencia de las fuentes de energa
no renovables, se caracterizan por estar geogrficamente bien distribuidas, ser
inagotables y respetuosas con el medio ambiente -impacto ambiental prcticamente
nulo- y no contribuir a la emisin de ningn tipo de gases o subproductos residuales.
El principal inconveniente de estas fuentes de energa -argumentado con frecuencia
por sus detractores- es su bajo grado de densidad, es decir, se necesitan
extensiones importantes de terreno para poder recolectar cantidades importantes de
energa. An as, la cuantificacin total de los recursos renovables no es, en ningn
momento, despreciable.
Las principales caractersticas de las energas renovables son:
- Constituyen una fuente de energa inagotable, ya que a medida que se
consumen, se van regenerando.
- No contribuyen a los problemas medioambientales actuales (emisiones de
CO2, SO2 y NOx).
- El proceso fsico que proporciona la energa es gratuito.
- Contribuyen a disminuir la dependencia energtica con el exterior.
- Favorecen la diversificacin energtica.
- Promueven infraestructuras locales con desarrollo de fuentes endgenas.
Los principales inconvenientes que se encuentran las energas renovables para una
aplicacin a gran escala son:
- En general, son fuentes de energa de baja densidad si se comparan con las
fuentes de energa no renovables.
- Algunas de ellas no tienen una disponibilidad continuada, es decir, son
intermitentes, ya que dependen de ciclos diarios o estacionales, o de cambios
meteorolgicos fluctuantes, lo que requiere de sistemas de acumulacin para
atenuar esta variabilidad.
- Tienen que competir con los bajos precios de las fuentes de energa no
renovables.
- Requieren de intervencin y apoyo estatal para financiar acciones,
amortiguar la falta de rentabilidad inmediata en algunos casos, y estimular la
investigacin y el desarrollo tecnolgico.

3.3.1 Energa solar


La energa solar, como su propio nombre indica, es la energa procedente del Sol
emitida en forma de radiacin electromagntica. Nuestro planeta recibe del Sol una

cantidad anual aproximada de 5,4x1024J, una cifra que representa 4.500 veces el
total de la energa que se consume.
Esta fuente de energa es la responsable de la mayora de las otras formas
energticas renovables, as como lo fue de algunas de las actuales fuentes de
energa no renovables (combustibles fsiles).
El balance de energa solar que llega a la Tierra muestra que del total de la radiacin
entrante, un 30% se refleja directamente al espacio y, del 70% restante, la mayora
se invierte en el calentamiento de la superficie de la Tierra, la atmsfera y los
ocanos (47%), o bien se absorbe por evaporacin del agua (23%). Algo menos de
un 1% se destina a las plantas para la realizacin de la fotosntesis, y el mismo
porcentaje, contribuye a crear las corrientes convectivas que originan los vientos y
las olas del mar.

Figura 3.23 El Sol como fuente de energa renovable.


En general, la radiacin solar disponible en un emplazamiento se mide en trminos
de irradiacin global a travs de solarmetros, es decir, la cantidad de energa
recibida por unidad de superficie y tiempo (W/m 2).
El aprovechamiento de la radiacin solar depende principalmente de tres aspectos:
- La intensidad de radiacin solar recibida por la Tierra, en funcin de la latitud
y de la altura del lugar. Por ejemplo, la mayor parte de la radiacin solar se
absorbe en zonas de latitudes bajas, como en el Ecuador.
- Los ciclos diarios y anuales a los que est sometido el planeta, debido a los
movimientos de rotacin y traslacin.
- Las condiciones climatolgicas variables de cada emplazamiento
(microclima y contaminacin).
Para determinar aquellas zonas ms propensas dentro de un territorio a la utilizacin
de este tipo de energa, se confeccionan los atlas de radiacin solar (MJ m-2 dia-1).
Se trata de un mapa que contiene la informacin sintetizada sobre la disponibilidad
de la radiacin solar en un territorio, basada en la recopilacin y estudio de los

valores radiativos recogidos en estaciones radiomtricas situadas en puntos


estratgicos de dicho lugar.
Estos mapas solares permiten realizar estimaciones del flujo de radiacin solar
incidente sobre una determinada zona y durante un tiempo limitado mediante un
sencillo clculo aritmtico.
Tambin se utilizan procedimientos estadsticos para representar los valores de
radiacin solar incidente, basados en distribuciones de frecuencia y curvas de
duracin de potencia.
La radiacin solar puede convertirse directamente a distintas formas de energa til.
Segn sea la tecnologa aplicada para el aprovechamiento de la energa solar, se
pueden distinguir bsicamente dos tipos de sistemas:
- Fundamentados en la obtencin de calor. Este concepto engloba
aplicaciones que comprenden desde el calentamiento de agua a baja
temperatura para el suministro de ACS1 de uso domstico hasta la
arquitectura bioclimtica. Aunque no es lo ms habitual, tambin se pueden
utilizar sistemas de concentracin de calor para obtener vapor de agua a alta
temperatura y, de esta forma, emplearlo con el fin de generar electricidad
mediante ciclos termodinmicos convencionales.
- Fundamentados en el aprovechamiento fotnico. Es la denominada
comnmente energa solar fotovoltaica, basada en la generacin de
electricidad a partir de la radiacin solar incidente sobre clulas fotoelctricas.
1

Siglas de Agua Caliente Sanitaria.

3.3.2 Energa elica


La energa elica es una forma indirecta de energa solar, pues en ella reside su
origen. En efecto, las diferencias de temperatura ocasionan gradientes de presin y
stas, a su vez, propician la presencia de los vientos.
Tal y como se ha mencionado en el apartado anterior, los rayos solares inciden ms
perpendicularmente en las zonas de baja latitud como en el Ecuador, provocando un
mayor calentamiento. Sin embargo, la temperatura media de esta zona no aumenta,
ni tampoco disminuye en los polos: en consecuencia, debe existir un flujo de calor de
las zonas ms calientes a las ms fras, o sea, del ecuador hacia los polos. Esta
transferencia de calor, que depende de aspectos climatolgicos y geogrficos a gran
escala, recibe el nombre de circulacin general atmosfrica.
Los agentes portadores de estos flujos de calor son corrientes convectivas de largo
recorrido de aire en la atmsfera y las masas de agua en los ocanos.
Las principales direcciones de los vientos a gran escala son una combinacin de los
vientos zonales (circulacin longitudinal) y meridionales. Estos vientos reciben el
nombre de macroclimticos:
- Los vientos alisios soplan de NE a SW en el hemisferio norte y de SE a
NW en el hemisferio sur.

- Los vientos ponientes van hacia el NE en el hemisferio norte y hacia el SE


en el hemisferio sur.
- Los vientos polares soplan en la misma direccin que los alisios.
La circulacin general atmosfrica se ve afectada por la fuerza de atraccin que
ejerce la Tierra sobre la atmsfera y la orografa de la superficie terrestre,
propiciando la aparicin de los vientos microclimticos o locales. Dicho relieve
geogrfico es el que determina la presencia y caractersticas de los recursos elicos.
Los vientos locales pueden originarse debido a un gradiente de temperatura, por la orografa del
terreno o por la influencia de las condiciones climticas a dicho nivel.

El viento es una fuente de energa renovable que ha sido utilizada a lo largo de la


historia del hombre en mltiples ocasiones, por ejemplo, en la propulsin de las
embarcaciones y en los molinos para moler grano o bombear agua. No obstante,
para que sea una fuente de energa aprovechable, no basta con su sola presencia,
sino que a causa de su gran variabilidad temporal es necesario conocer otros
parmetros como la direccin, velocidad, variaciones cclicas diarias y estacionales,
intensidad, etc.
De una manera general, los mejores vientos -fuertes y constantes- se encuentran a
lo largo de las costas, disminuyendo a medida que se adentran hacia el interior. Otro
factor importante es la altitud: las montaas tambin son lugares muy apropiados
para la instalacin de mquinas elicas, ya que la velocidad del viento aumenta con
la altura, existiendo modelos matemticos que permiten calcular la velocidad del
viento a una determinada altura en funcin del tipo de terreno. El nivel ms bajo de
energa elica lo proporcionan las llanuras.
Tal y como suceda en el caso de la energa solar, para localizar aquellos lugares
que renan las condiciones ms favorables a fin de aprovechar la potencia del
viento, se confeccionan los denominados atlas elicos. A partir de datos reales
recogidos y modelos matemticos, proporcionan una estimacin de la velocidad,
direccin e, incluso, de la energa resultante en la conversin.
Tambin se utilizan procedimientos estadsticos para medir las variaciones de
velocidad del viento y de la potencia (distribuciones de frecuencia y curvas de
duracin).
El aprovechamiento del viento se fundamenta en el empleo de aerogeneradores
para la produccin de movimiento rotacional como tal (bombeo de agua,
accionamiento de compresores y de motores hidrulicos, molturacin de cereales,
etc.), o bien para la generacin de energa elctrica, por lo que en este ltimo caso
se tendr que acoplar un alternador.
Sin embargo, a pesar de que una pequea variacin de velocidad supone un gran
aumento de potencia (ambas magnitudes estn relacionadas al cubo), no es posible
extraer todo el potencial energtico del viento.
Tan slo es factible extraer un 60% como mximo de todo el potencial energtico del viento (Teorema

de Betz).

Actualmente, la potencia elctrica de aerogeneradores instalada en el mundo supera


los 3.500 MWe, sin contar las instalaciones bombeadoras de agua alejadas de las
redes de suministro elctrico. Algunos de los pases con potencias instaladas
elevadas son Estados Unidos, Dinamarca, Alemania, Reino Unido y Holanda.
Finalmente recordar que, aunque la mayora de explotaciones elicas actuales se
encuentran en tierra firme, los recursos fuera de la costa (off-shore) son mucho
mayores, a pesar de que actualmente la relacin tecnologa-coste no permita su
aprovechamiento.

Figura 3.24 Ejemplo de aplicacin del aprovechamiento de la energa elica mediante


aerogeneradores.

3.3.3 Energa hidrulica


La energa hidrulica es tambin otra forma indirecta de la energa solar, ya que el
Sol constituye el motor del ciclo hidrolgico del planeta: parte del agua evaporada de
los ocanos, por efecto de la radiacin solar, condensa en forma de agua, nieve o
granizo y vuelve al mar a travs de torrentes y ros.
Se define como la energa mecnica contenida en el movimiento del agua (cintica),
y asociada al desnivel de los saltos de agua (potencial).
El empleo de la energa hidrulica contenida en las corrientes fluviales data de muy
antiguo; ya era utilizada para el accionamiento de ruedas que, mediante sistemas de
engranaje, transmitan la energa hasta mquinas destinadas a cortar troncos, moler
grano, forjar hierro, elevar agua, etc.
La hidroelectricidad es la utilizacin de la energa hidrulica para la produccin de
electricidad. Su origen data de finales del siglo XIX -junto con la invencin del
generador elctrico-, constituyendo una de las primeras formas de produccin de
electricidad a gran escala. Actualmente, casi la totalidad de la energa hidrulica del

mundo se destina a la produccin de electricidad, de ah que en muchas ocasiones


se sustituya el trmino energa hidrulica por el de energa hidroelctrica.
Los condicionantes fsicos que permiten el aprovechamiento del potencial
hidroelctrico son:
- Aspectos climatolgicos. Las regiones ms favorables son las que reciben
fuertes cantidades de precipitaciones, repartidas regularmente a lo largo del
ao.
- Aspectos relacionados con la hidrologa. Dependen de la climatologa y,
a la vez, de la configuracin, localizacin y extensin de las cuencas.
- Aspectos topogrficos. Las cuencas hidrogrficas con fuertes desniveles,
rpidos y cascadas sobre lecho rocoso, representan las condiciones naturales
ms propicias.
La existencia de lagos naturales, ms o menos extensos, constituye una
circunstancia favorable al constituir reservas susceptibles de compensar las
irregularidades que pueda haber en el caudal, debido al reparto desigual de
precipitaciones a lo largo del ao.
El potencial hidroelctrico slo se ha desarrollado a gran escala en los pases
industrializados, debido en parte a los aspectos econmicos que condicionan este
tipo de aprovechamiento, a saber: el consumo elctrico interno del pas, los recursos
financieros disponibles para la construccin de centrales hidroelctricas y los altos
costes de las lneas de transporte de la electricidad desde la central hasta los puntos
consumidores.
Dentro de los distintos tipos de centrales hidroelctricas se pueden distinguir
bsicamente dos grupos: las grandes centrales hidroelctricas y las centrales de
pequea potencia o centrales minihidrulicas. Se entiende por central
minihidrulica aquella instalacin hidroelctrica con una potencia instalada igual o
inferior a los 10 MWe (en Espaa, todava se considera el valor umbral de los 5
MWe).
La otra caracterstica diferencial de una central minihidralica es que no requiere de
grandes embalses reguladores, por lo que tienen un menor impacto ambiental.
De la potencia hidroelctrica instalada en el mundo -cifrada en 675 GW-, se
considera que slo un 7% corresponde a centrales con potencias menores a los 10
MWe. Asimismo, el potencial hidrulico aprovechable no explotado se estima en
unos 3.000 GW, de los cuales un 6% correspondera a explotaciones
minihidrulicas.
La energa hidrulica es la fuente de energa renovable ms desarrollada y
extendida de la actualidad, ya que supone ms del 90% de la energa producida por
todas ellas.
Los recursos mundiales se estiman en 36.000 TWh, de los cuales nicamente son
tcnicamente aprovechables 14.000 TWh. Actualmente, en Amrica del Norte y

Europa el grado de aprovechamiento es del 60% y, en el resto del mundo, tan slo
del 10%.
Los principales productores de electricidad a partir de la energa hidrulica son:
Canad, Estados Unidos, antigua Unin Sovitica, Brasil, China, India y Noruega.

Figura 3.25 La energa hidrulica como fuente de energa renovable.

3.3.4 Energa geotrmica


La energa geotrmica es una de las fuentes de energa renovable, cuyo origen no
es propiamente solar. Tal y como su nombre indica, se refiere a la energa trmica
procedente del subsuelo terrestre.
Las altas temperaturas existentes en el centro de la Tierra provienen en su origen de
la contraccin gravitacional a que estuvo sometido el planeta durante su formacin,
de forma que el calor desprendido por la desintegracin de materiales radiactivos 1,
contenidos en el ncleo de la Tierra, contribuy notablemente al incremento de este
tipo de energa.
Se sabe que la temperatura de la Tierra aumenta unos 30C por cada km que se
avanza de la superficie hacia el centro. Sin embargo, existen lugares de la corteza
terrestre en que este gradiente aumenta hasta valores de 200 o 300C a
profundidades de 2 o 3 km, con lo que se incrementan enormemente las
posibilidades de aprovechamiento energtico.
Los principales yacimientos geotrmicos se distribuyen por zonas activas de la
corteza terrestre, de elevada sismicidad y relacionadas con la tectnica de placas.
Las localizaciones que permiten la obtencin de energa geotrmica son
bsicamente tres:
- Zonas de separacin de placas con generacin de corteza a partir del
magma ascendente (dorsales centro-ocenicas).

- Zonas de encuentro de placas con subduccin de una debajo de la otra y la


consiguiente fusin de corteza y generacin de magma (arcos
circumpacficos).
- Zonas distensivas de adelgazamiento de una placa con ascenso del magma
(parte oriental del continente africano).
Las reas geotrmicas activas llevan asociadas algunas manifestaciones
superficiales que pueden ser tiles para la correcta localizacin del foco calorfico.
Las ms frecuentes son: alteraciones hidrotermales de las rocas, emanaciones de
gases y vapor (fumarolas, gisers), volcanes activos y fuentes termales y minerales.
Los recursos geotrmicos se pueden definir como un gran volumen de roca con una
temperatura anormalmente elevada, debido a un mayor flujo de calor de origen
terrestre.
Los yacimientos se dividen en:
- Yacimiento hidrotrmico: es aqul en el que existe agua, previamente a la
generacin espontnea de agua caliente o vapor.
- Yacimiento de roca seca caliente: no hay presencia de agua o vapor de
agua.
Los sistemas de aprovechamiento de la energa geotrmica se basan en la
extraccin del calor mediante un fluido caloportador, que puede ser el propio fluido
geotrmico en el caso de yacimientos hidrotrmicos; o de agua, previamente
inyectada, en el caso de yacimientos de roca seca caliente. Una vez se ha
aprovechado el calor se reinyecta el fluido al interior del yacimiento para cerrar el
ciclo.
Algunos autores no sitan a la energa geotrmica dentro del grupo de energas
renovables, puesto que existe la posibilidad de que ante tasas de extraccin de calor
altas un yacimiento termine agotndose. Es por ello que, probablemente, la energa
geotrmica no sea una energa renovable en sentido estricto, pero s que su
aprovechamiento puede ser realizado desde un punto de vista renovable, siempre
que la extraccin de calor del yacimiento se realice a la misma velocidad a la que se
est regenerando el calor en el mismo.
Las aplicaciones del calor procedente de la Tierra son muy antiguas, por ejemplo, la
utilizacin de las aguas termales para fines curativos di lugar a los balnearios
romanos. Sin embargo, hasta el siglo XIX no se introdujo esta fuente de energa en
en el sector industrial y, ms recientemente, en 1913, se construy la primera central
geotrmica de 250 kW para la produccin de energa elctrica en Larderello (Italia).
Actualmente, la utilizacin final del calor extrado depende bsicamente de la
temperatura a la que se obtiene el fluido caloportador en la superficie. Las
aplicaciones ms frecuentes son: por un lado, la produccin de electricidad en el
caso de la obtencin de vapor de agua de alta temperatura y, por otro lado, para
cubrir consumos de calor y calefaccin domsticos o industriales en el caso de agua
a baja temperatura. En casi todos los casos no es posible la utilizacin directa del
fluido caloportador, debido al alto contenido en sales minerales y azufre, que

provocaran problemas de corrosin: por ello, se necesita un intercambiador trmico


para que transfiera su calor a otro fluido, que llevar el calor hasta el consumo final.
Los principales pases productores de electricidad de origen geotrmico se agrupan
en tres zonas:
- Estados Unidos, Mxico, El Salvador, Japn, Filipinas, Nueva Zelanda y
otros pases que limitan con el ocano Pacfico.
- Pases baados por el mediterrneo, Italia y Yugoslavia.
- Pases situados en la dorsal Centroatlntica e Islandia.
La potencia actual de centrales geotrmicas para la produccin de electricidad
supera los 6.000 MWe.

Figura 3.26 La energa geotrmica como fuente de energa renovable.


1

Elementos radiactivos como el U-235, U-238, Th-232 y K-40 son los principales responsables de la generacin de energa geotrmica.
Se encuentran ms abundantemente en formaciones continentales granticas que en los fondos ocenicos.

3.3.5 Energa del mar


La energa del mar es un nombre genrico que se ha dado para agrupar a las tres
formas de energa renovable, contenidas en los ocanos y que pueden
aprovecharse:
- La energa maremotriz.
- La energa de las olas.
- La energa maremotrmica.

3.3.5.1 La energa maremotriz


Esta fuente de energa es, junto a la energa geotrmica, la otra fuente de energa
renovable que no tiene su origen en la energa solar.
Las fuerzas gravitacionales entre la Tierra y la Luna provocan un abultamiento en los
ocanos que quedan encarados hacia la Luna; y, otro ms, en el lado opuesto de la
Tierra, debido a la fuerza centrfuga generada por la rotacin mutua: son las mareas.
Un efecto similar, pero de menor magnitud es el ejercido por las fuerzas
gravitacionales entre la Tierra y el Sol. Dicho efecto puede amplificarse o
minimizarse por el efecto lunar (en funcin de las posiciones relativas de la Tierra, la
Luna y el Sol), con lo que se provoca una variacin de la altura de las mareas.

Existen lugares especficos que, por sus caractersticas geogrficas, crean


estrechamientos naturales y efectos de resonancia, que provocan la concentracin y
la amplificacin de las mareas. Por otro lado, esta energa tiene poco potencial en
mares cerrados como el mar Mediterrneo, el mar Negro o el mar Bltico.
De manera superficial, la tecnologa empleada para el aprovechamiento de las
mareas es similar a la utilizada en la tecnologa hidroelctrica para bajas alturas. Se
basa en cerrar un estuario con un dique artificial que permita contener el agua
cuando la marea sube y turbinarla de nuevo hacia el mar cuando la marea ha vuelto
a bajar.
La energa estimada que disipan las mareas es de 20.000 TWh al ao, de la cual se
considera recuperable una cantidad que ronda las 200 TWh/ao.
Actualmente, la mayor central maremotriz del mundo es la de La Rance, en la
Bretaa Francesa, con una potencia instalada de 240 MW. Otras centrales menores
se encuentran en Canad, la antigua Unin Sovitica y China.

Figura 3.27 Ejemplo de aplicacin del aprovechamiento de la energa mareomotriz: Vista


area de la central mareomotriz de La Rance.

3.3.5.2 La energa de las olas


Las olas del mar son una forma indirecta de energa solar, pues la radiacin del Sol
genera el viento y ste, a su vez, las olas. Solamente un 0,01% de la energa del Sol
se traduce en energa de las olas.
La energa de las olas se concentra en las costas, que totalizan una longitud de
336.000 km. La densidad media de las olas en los litorales costeros es de 8 kW por
km, aunque existen zonas geogrficas como las costas de Nueva Zelanda que
alcanzan valores de 50-60 kW/km.
Se han realizado una gran variedad de diseos de sistemas de extraccin de la
energa de las olas, sin embargo, la mayora de las tecnologas actuales de
conversin de la energa del movimiento oscilatorio de las olas en electricidad se
fundamenta en el movimiento relativo que crea la ola incidente entre un absorbedor
y un punto de reaccin que impulsa un fluido a travs de un generador elctrico.

A pesar de que se han realizado distintos ensayos y pruebas con modelos


experimentales, ninguno ha llegado a alcanzar el estado comercial, trabajndose
con modelos que varan entre 1 y 2 MW e de potencia.

3.3.5.3 Energa maremotrmica


Esta fuente de energa renovable se basa en el aprovechamiento del gradiente
trmico existente entre el agua de la superficie y el agua de la profundidad de los
ocanos, debido al calentamiento de la superficie ocenica por la radiacin solar.
La temperatura superficial del agua es de unos 20C, mientras que a una
profundidad de 800 m es de aproximadamente 5C.
Esta diferencia de temperatura puede llegar a ser notoria en las zonas tropicales,
donde la superficie del agua se encuentra a ms temperatura debido a una mayor
irradiacin solar. Para una profundidad de entre 800 a 1.000 m el gradiente puede
llegar a ser de 25C en la zona comprendida entre el trpico de Cncer y el trpico
de Capricornio.
El principio de funcionamiento est basado en una mquina trmica por la que
circula un fluido de trabajo de bajo punto de ebullicin (amoniaco o propano) que
transporta calor, de la superficie (foco caliente) a la profundidad del ocano (foco
fro), lo que permitira su conversin a gas y posterior expansin en una turbina para
la obtencin de electricidad.
Las posibilidades de esta fuente de energa se han ampliado debido a la
transferencia de tecnologa asociada a las explotaciones petrolferas fuera de la
costa. Actualmente, el factor econmico sigue siendo el principal inconveniente de
su implantacin.
A principios de siglo, se puso en marcha una central maremotrmica de 22 kW en
Cuba, pero fracas. Actualmente, Estados Unidos y Japn son los pases ms
avanzados en este tipo de tecnologa: hace aos que existe en Hawai una central
flotante de 50 kW y otra planta de 1MW en Japn, en la isla de Nauru.

3.3.6 Aprovechamiento energtico de la biomasa


La energa contenida en la biomasa se deriva directamente de la materia orgnica
que ha tenido un proceso biolgico. Esta energa tiene su origen en las plantas que
realizan, a travs de la fotosntesis, la transformacin de la energa solar a energa
qumica. Es por lo tanto otra forma de energa solar indirecta.
Hasta la aparicin a gran escala de los combustibles fsiles, la madera y los
residuos agrcolas haban sido una fuente de energa empleada tradicionalmente.
Segn su origen, se pueden diferenciar tres grandes grupos de biomasa:
- Biomasa natural. Se produce en la naturaleza, en bosques de rboles,
matorrales, etc. El hombre la obtiene producto de labores silvcolas de las
talas y limpieza de los bosques para evitar incendios.

- Biomasa residual. Se genera a partir de la actividad humana como


consecuencia de la explotacin de los sectores forestal, agrcola y ganadero.
En este apartado tambin se incluyen los residuos slidos urbanos (RSU).
- Biomasa producida en plantaciones energticas. Se obtiene en los
llamados cultivos o plantaciones energticas, y tiene la finalidad de conseguir
biomasa transformable en combustible (biocombustible), en lugar de producir
alimentos.
La lea o madera, que se encontrara dentro del primer grupo de biomasa de origen
natural, se considera como un recurso renovable siempre que la velocidad de
consumo sea inferior a la velocidad de regeneracin. En caso contrario, se producen
situaciones terribles para la naturaleza que conducen a problemas de deforestacin
y desertizacin.
La biomasa residual y energtica constituyen las dos principales fuentes de
aprovechamiento para la obtencin de energa.
La agroenergtica es una nueva rea de la agricultura destinada a producir
biomasa mediante plantaciones especficas y, de esta manera, transformarla en
productos energticos que sustituyan a los combustibles fsiles tradicionales. Se
debe tener en cuenta que el aprovechamiento energtico de la biomasa est
justificado en el caso de no ser factible ningn otro tipo de utilizacin del residuo, ya
sea como alimento o como materia prima.
El aprovechamiento de la biomasa depende fundamentalmente del origen, del poder
calorfico y del contenido en humedad de los residuos. En general, el poder calorfico
de la biomasa oscila entre los 12.560 kJ/kg de los residuos forestales y los 16.750
kJ/kg de los residuos slidos urbanos (RSU). Estos valores son bastante inferiores a
los proporcionados por el gas oil empleado en calefaccin (43.960 kJ/kg).
Respecto a la tecnologa susceptible para el aprovechamiento energtico de la
biomasa, sta depende de aspectos como la densidad, la granulometra del residuo,
la presencia de contaminantes o las condiciones necesarias de almacenamiento.
Existen varios procesos de conversin de la biomasa en energa o en combustibles
susceptibles de ser utilizados posteriormente. Los ms extendidos son:
- Combustin directa para la obtencin de calor. Es el proceso ms simple
de aprovechamiento energtico de la biomasa. El calor obtenido de la
combustin se puede utilizar directamente para procesos de secado,
calefaccin, etc., o bien puede transmitirse a un fluido como el agua para la
obtencin de vapor para su uso en procesos industriales e, incluso, para
turbinar el vapor de agua y accionar un generador elctrico para la produccin
de electricidad.
- Gasificacin. Este proceso calienta la biomasa a temperaturas superiores a
los 700C y produce un gas con alto contenido en monxido de carbono (CO)
y nitrgeno (N). Dicho gas se puede utilizar posteriormente para la obtencin
de calor o energa mecnica. A partir de la madera se obtiene el gas de
gasgeno, muy utilizado durante la II Guerra Mundial.

- Pirlisis. Es un proceso en el que se descompone trmicamente la biomasa


en ausencia de oxgeno. Las proporciones de los productos obtenidos de la
pirlisis dependen de las temperaturas alcanzadas y del tiempo de
permanencia.
- Fermentacin alcohlica. Permite convertir el contenido en hidratos de
carbono de muchas plantas como la caa de azcar, la remolacha, el trigo o
la mandioca, en etanol. El etanol constituye un buen sustituto de la gasolina,
hasta el punto que los primeros autos se disearon para poder funcionar
indistintamente con dicho alcohol o gasolina.
- Digestin anaerobia. Es la fermentacin de residuos vegetales o animales
y agua en ausencia de oxgeno. De este proceso se obtiene el llamado
biogas, o gas biolgico, obtenido de la digestin de la materia orgnica por
ciertas bacterias. Los lquidos y lodos semilquidos que quedan tras la
digestin anaerobia se pueden utilizar como abonos.
Actualmente, la biomasa constituye una de las fuentes de energa ms importantes
de los pases subdesarrollados, proporcionando el 40% de la energa consumida.
Algunos de los pases industrializados con tasas mayores de utilizacin de la
biomasa con fines energticos son Canad y Suecia.
Uno de los mayores programas desarrollados en el mundo a favor de esta fuente
energtica se inici en Brasil, en 1975. Se denomin Programa Nacional del Alcohol,
el cual se basaba en la sustitucin progresiva de la gasolina de automocin por
etanol, obtenido a partir de la caa de azcar. En la actualidad, el 40% del parque
automovilstico brasileo consume etanol puro (con motores modificados
especialmente), mientras que el resto utiliza mezclas con un contenido en alcohol
que oscila entre un 12-22%.
Algunas de las ventajas medioambientales asociadas al aprovechamiento energtico
de la biomasa son:
- Siempre que se cierre el ciclo, es decir, se proceda a la reforestacin en el
caso de la tala de rboles, su contribucin al efecto invernadero es
prcticamente nula.
- Favorece la regeneracin de la masa forestal y disminuye el peligro de
plagas e incendios.
- El empleo de combustibles procedentes de la biomasa produce una
reduccin de emisiones de SO2.
- La utilizacin de terrenos marginales para cultivos energticos evita la
degradacin y la erosin del suelo, debidas al abandono de las tierras de
labor.

Figura 3.28 La biomasa como fuente de energa renovable.

3.3.7 Valorizacin energtica de los residuos solidos urbanos


La valorizacin energtica de los residuos slidos urbanos (RSU) normalmente se
encuentra englobada dentro del aprovechamiento energtico de la biomasa, ya que
muchos de los residuos generados por la actividad humana tienen directa o
indirectamente un origen orgnico (papel, parte orgnica de las basuras, aguas
residuales, etc.).
La produccin continua de los RSU, junto con su alto valor energtico, permite que
puedan ser considerados como una fuente de energa renovable. En realidad, slo
se podra considerar como recurso renovable a la fraccin orgnica de dichos
recursos.
En el transcurso de los ltimos aos se ha producido un espectacular aumento de la
generacin de residuos -especialmente en las grandes ciudades-, lo que ha
provocado que todos los pases se hayan replanteado cul era la mejor estrategia a
seguir para la gestin ptima de los residuos, minimizando as su impacto ambiental.
Los principales factores que han dado lugar a esta situacin son:
- El incremento constante de la poblacin en los centros urbanos.
- La utilizacin de bienes materiales de rpido envejecimiento.
- El uso generalizado de envases sin retorno, junto a la desaparicin de
mercados de materiales de desecho o de segunda mano.
Hasta hace relativamente poco, estos residuos eran contemplados como un
problema, ms que como un potencial, de manera que generalmente eran
depositados en vertederos.
La mayor concienciacin medioambiental de la sociedad ha permitido el inicio de
muchos programas de recogida selectiva y reciclaje de papel, vidrio, pilas, latas de
aluminio, plsticos, etc., en la mayora de nuestras ciudades.
La valorizacin energtica de los RSU tiene actualmente varias aplicaciones
tecnolgicamente viables:

- Produccin y recogida de gas metano. Mediante el diseo de vertederos


apropiados que estimulen el proceso natural de putrefaccin, para la
obtencin de gas metano que sera conducido por tuberas y almacenado en
depsitos subterrneos.
- Incineracin. Es la opcin actualmente ms utilizada, basada en la
combustin de los RSU para reducir el volumen de los mismos y producir
calor para la posterior generacin de electricidad u otros fines.
- Compostaje. Tcnica basada en la fermentacin aerobia bajo cubierta de la
fraccin orgnica de los RSU, para la obtencin del compost, utilizado como
abono.

Figura 3.29 Aprovechamiento energtico de los RSU. Incineradora de Residuos Slidos


Urbanos.

Puntos a destacar
1.- Las fuentes de energa no renovables tienen un origen terrestre, al
formarse debido a procesos de subduccin geolgica que han durado miles
de aos. Se encuentran bajo la forma de reservas, las cuales se van
agotando progresivamente a medida que aumenta la demanda energtica.
2.- Las fuentes de energa no renovables poseen una alta densidad, sin
embargo, tienen dos grandes inconvenientes: el impacto medioambiental
asociado a su combustin y su naturaleza finita.
3.- La localizacin irregular y caprichosa de los yacimientos minerales hace
que los pases industrializados tengan una gran dependencia energtica de
los denominados pases del Tercer Mundo, sobre todo en el caso del petrleo.
4.- El poder calorfico de un combustible da una idea de la energa que es
capaz de proporcionar. De esta manera, el poder calorfico del gas natural es
superior al del carbn, pero inferior al del petrleo.
5.- El principio de la energa de origen nuclear es el mismo que el de otros
procesos termodinmicos: aprovechar la calor generada en los procesos de
fisin (fusin) para calentar agua y producir vapor a alta presin que, una vez
turbinado, sea capaz de mover un alternador para la generacin de
electricidad.

6.- En toda central nuclear del tipo PWR se distinguen dos circuitos: el
primario, en contacto con el ncleo del reactor y, por tanto, constituye un
circuito estanco; y el secundario, que debe estar completamente aislado del
anterior.
7.- El ciclo del combustible nuclear es un conjunto de operaciones
encaminadas a hacer aprovechable el mineral de uranio extrado de las
minas, para su explotacin en las plantas nucleares. Puede ser cerrado o
abierto en funcin de que se proceda al reprocesado o no del combustible
gastado.
8.- La fusin nuclear ser rentable en el momento en que se cumplan las
condiciones del criterio de Lawson, o dicho de otro modo, cuando la energa
que se proporcione para llevar a cabo la reaccin sea inferior a la resultante
del proceso.
9.- Las fuentes de energa renovables son rentas energticas, ya que su
origen se basa en ciclos naturales que se regeneran constantemente. Por lo
tanto, son inagotables y no tienen efectos medioambientales. No obstante,
por lo general, se caracterizan por poseer una baja densidad y no tener una
disponibilidad continuada.

MARCO ENERGTICO ACTUAL


OBJETIVOS
- Comprender la evolucin del consumo mundial de energa en funcin de los ciclos energticos.
- Saber relacionar los indicadores energticos con el grado de desarrollo de un pais.
- Tener una visin global del marco energtico actual a nivel mundial, europeo y espaol. As como
adquirir la capacidad de anlisis y de extraccin de informacin necesarias para comprender los
diferentes balances de energa.

4.1 Evolucin del consumo de energa y de la poblacin


Estudios recientes indican que en octubre de 1999 la poblacin mundial alcanz la
cifra de 6.000 millones de personas. Esto significa un crecimiento demogrfico que
se ha doblado en tan slo 40 aos.
En un escenario de naturaleza finita como el planeta Tierra, el incremento de la
poblacin lleva implcito un aumento en el consumo de los recursos no renovables
que, a este ritmo de crecimiento, se agotarn en un futuro no muy lejano.
A lo largo de la historia de la humanidad, el consumo de energa ha experimentado
una tendencia alcista, a excepcin de algn perodo concreto. Sin embargo, la
velocidad de crecimiento no ha sido siempre la misma.
El primer punto de inflexin en los ratios de consumo y crecimiento de la poblacin
se origin con la revolucin industrial (inicio 1850-70), gracias al desarrollo de
innovaciones tecnolgicas, basadas en el consumo a gran escala de una fuente de
gran poder energtico: el carbn.

Perodo

Poblacin
106 hab.

Consumo por
hab.
kWh

Fraccin
Renovable
%

Fraccin No
Renovable
%

Consumo
Total
Mtep/ao

Preindustrial

400

750-3.500

100

----

1890

1500

5.870

48

52

833

1930

2.000

10.000

25

75

1.900

1950

2.500

11.400

21

79

2.716

1970

3.260

20.200

12

88

6.966

1984

4.178

18.483

12

88

8.333

1996

5.624

19.564

13,8

86,2

9.760

Tabla 4.1

Evolucin de la poblacin y del consumo mundial de energa.

En la tabla 4.1 se puede observar como a partir de este perodo, el consumo y el


crecimiento de la poblacin aumentaron a un ritmo considerable, en comparacin
con la lenta evolucin que se haba mantenido durante la era preindustrial.
La principal causa de esta tendencia consumista hay que buscarla en la ausencia de
restricciones energticas en una poca de floreciente crecimiento industrial, que se
mantuvo durante el siglo XIX, en el marco de un capitalismo en expansin basado
en el uso del carbn.
La aparicin del petrleo a comienzos del siglo XX supuso el fin de la hegemona
mantenida hasta entonces por el carbn. La disponibilidad de una fuente energtica
barata y abundante dio lugar a una situacin de despilfarro en los pases
industrializados -entre 1950 y 1970 el consumo de energa por habitante casi se
dobl (tabla 4.1)-, que se mantuvo hasta la crisis del ao 1973.
Posteriormente, la mejora en la eficiencia de los procesos y una mayor
concienciacin en el uso de la energa han propiciado un crecimiento sostenido del
consumo.

4.2 Desigualdades de consumos energticos


Existe un claro desequilibrio geogrfico a nivel mundial en cuanto a la produccin y
consumo de energa, ya que frecuentemente la localizacin de los recursos no
coincide con las regiones de mayor consumo.
De la desigual distribucin geogrfica de los recursos en el mundo, se pueden
establecer cuatro categoras de pases, en funcin de la relacin entre los recursos
de que dispone y de sus necesidades:
- Pases ricos en recursos y fuertemente consumidores. Por ejemplo, la
antigua Unin Sovitica y los Estados Unidos.
- Pases pobres en recursos y grandes consumidores de energa. Es el caso
de Europa occidental y Japn.

- Pases ricos en recursos y escasamente consumidores de energa. A este


grupo pertenecen la mayora de los pases productores de petrleo.
- Pases pobres en recursos y con bajos consumos de energa. Constituido
bsicamente por los pases africanos.
De esta clasificacin se deducen unas regiones claramente importadoras de energa
y, otras, fundamentalmente exportadoras.
Generalmente, las grandes diferencias entre la produccin y el consumo de energa
de un pas propician enormes desigualdades en cuanto a grados de desarrollo. Por
ejemplo, los pases industrializados, que nicamente suponen el 25% de la
poblacin mundial, consumen el 75% de la energa primaria total.

4.2.1 Indicadores energticos


Los indicadores energticos son un conjunto de parmetros establecidos con el fin
de poder analizar y comparar magnitudes relacionadas con el empleo de la energa
dentro y fuera del propio pas.

4.2.1.1 El consumo de energa per cpita


El consumo de energa per cpita -medido en tep/habitante- es el consumo total de
energa de un pas dividido por su nmero total de habitantes. Este indicador se
acepta como uno de los ms fiables para comparar el diferente grado de desarrollo
alcanzado por distintos pases, asocindose la demanda de energa tanto con el
producto nacional bruto de un pas, como con su capacidad productiva o el nivel de
vida de sus habitantes.
La comparacin del Producto Interior Bruto por habitante (PIB 1) y del consumo de
energa per cpita es indicativa del nivel de vida y del consumo de energa de un
pas.
En efecto, el ejemplo de la figura 4.1 ilustra perfectamente las desigualdades
existentes entre las diferentes naciones. Los pases que presentan un mayor
consumo de energa per cpita poseen altos grados de desarrollo o alguna
caracterstica diferenciadora del resto, como el formar parte de los pases
productores de petrleo con escaso crecimiento demogrfico, o bien de reducida
extensin y poblacin, pero con un nivel de vida alto. Por otro lado, en la parte baja
de la grfica se tienen pases con niveles de desarrollo bajos, mayoritariamente
pertenecientes a naciones africanas que consumen menos de 1 tep por habitante.

Figura 4.1

Energa y Producto Interior Bruto por habitante (1973).


Poblacin
Consumo de energa (tep/hab)
106 hab.

Regin

Consumo de energa (Mtep)

Amrica del Norte

2.490

386

6,4

357

329

1,1

Europa occidental

1.437

326

4,4

Europa del este

1.237

415

3,0

259

715

0,4

sia y Australia

2.376

3.418

0,7

Total mundial

8.509

5.706

1,5

Amrica Latina

frica

Tabla 4.2

Consumo per cpita de energa primaria comercial en 1997. Fuente: Revista

Mundi-Petrol n 50, marzo de 1999.

4.2.1.2 La intensidad energtica


La intensidad energtica o intensidad de energa -medida en tep/MECU o tep/kECUes un indicador que se define como la cantidad de energa final consumida por
unidad de Producto Interior Bruto de un pas. Este indicador compara la energa
producida por un bien o servicio con la que ha sido necesaria consumir para obtener
dicho bien; es decir, mide la bondad de los procesos energticos de un pas, al
obtener intensidades energticas menores a medida que se mejora la eficiencia
energtica.
Este indicador est directamente vinculado con la competitividad de las industrias;
no obstante, en el sector industrial ya existen algunos subsectores de por s muy
intensivos energticamente como la industria del cemento, la qumica, la siderrgia,
etc.
La intensidad energtica aumenta en las fases iniciales de desarrollo de un pas, al
construirse las grandes infraestructuras industriales, alcanza un punto mximo y,
posteriormente, decrece.

Figura 4.2

Evolucin de las intensidades energticas de algunos pases. Fuente: modificado a


partir de la referencia bibliogrfica n 3.

Existe una fuerte relacin inversa entre la intensidad energtica y el grado de


desarrollo de un pas, ya que a un mayor nivel tecnolgico le corresponde, en la
actualidad, un uso ms eficiente de la energa y, por lo tanto, una intensidad
energtica menor (figura 4.2).
La intensidad energtica en los pases del pacfico que forman parte de la OCDE 2
disminuye una media del 4% anual, mientras que en los pases de la Europa
Occidental pertenecientes a esta misma organizacin, la disminucin es del 1,3%.

La problemtica de los pases con altas intensidades energticas tiene una doble
vertiente: por un lado, las naciones del este europeo se deben enfrentar a las fuertes
inversiones a realizar para cambiar la tecnologa que mejore los rendimientos
energticos de los procesos productivos; y por otro lado, el problema para muchos
otros pases radica en el abastecimiento energtico para salir de la espiral de
pobreza en la que se encuentran.

Figura 4.3

Relacin entre la intensidad energtica y el desarrollo econmico en 1992.

4.2.1.3 Tasa de dependencia energtica


Un indicador no muy usado, pero igualmente interesante y til es la Tasa de
Dependencia Energtica (TDE). Se utiliza para saber la relacin existente (en tanto
por ciento) entre la importacin energtica de un pas y el total de su consumo.

donde:
TDE= tasa de dependencia energtica, %
CE = consumo de energa, Mtep
PE = produccin de energa, Mtep.
Este parmetro es til para saber la vulnerabilidad energtica de un pas con pocos
recursos energticos y que, por lo tanto, depende del exterior para abastecerse.
Esta situacin supone un alto riesgo frente a posibles conflictos que puedan surgir
en los mercados energticos internacionales.

Un pas con una TDE baja utiliza mayoritariamente sus propios recursos autctonos.
Por el contrario, si la TDE es negativa, se trata de un pas claramente exportador de
energa, es decir, que produce ms de la que consume.

4.2.1.4 Otros indicadores


Otros indicadores significativos son la renta per cpita en kECU/habitante, las
emisiones de CO2 producidas por un pas medidas en Mt y, finalmente, la generacin
de electricidad por habitante en MWh.
Asimismo, resulta especialmente interesante el balance energtico. Se define como
la informacin estadstica relativa a los recursos de energa dentro de una zona
geogrfica y durante un perodo de tiempo determinados.
La importancia de estos balances radica en que permiten conocer la estructura
energtica del momento y compararla con la de otro perodo, para analizar la
evolucin desarrollada o efectuar proyecciones de cara al futuro. En definitiva, lo que
establece un balance energtico es el peso porcentual de cada fuente de energa
dentro del total, as como la aportacin expresada en trminos absolutos a la
demanda global.
En los apartados siguientes se presentan distintos balances energticos a nivel
mundial, de la Unin Europea y de Espaa.
Es importante sealar que no existe una unificacin de criterios a la hora de
considerar la energa hidroelctrica a gran escala como una fuente de energa
renovable. En principio, es mejor diferenciar ambas opiniones a fin de poder conocer
la evolucin del resto de energas renovables con participaciones mucho menores.
1

Se define como el valor total de la produccin de bienes y servicios de un pas, por lo general, durante un ao, y que incluye la
produccin de los activos forneos en dicho pas.
2

Organizacin fundada el 30 de septiembre de 1961 para la cooperacin y desarrollo econmico. Poco despus, fue ratificada por
Austria, Blgica, Dinamarca, Finlandia, Francia, Alemania, Grecia, Irlanda, Italia, Luxemburgo. Holanda, Portugal, Espaa, Suecia,
Reino Unido, Canad, Estados Unidos, Islandia, Noruega, Suiza, Turqua, Australia, Japn y Nueva Zelanda. Los ltimos ingresos en la
OCDE fueron Mxico (1994), la Repblica Checa (1995), Hungra, Polonia y Repblica de Corea (1996), y finalmente, la Repblica
Eslovaca (2000).

4.3 Marco energtico mundial


A continuacin, se proporciona un conjunto de infogramas que reflejan la produccin
y el consumo de energa primaria en el mundo por varios conceptos, y en dos
perodos de tiempo diferentes.
En referencia a la notacin, los pases incluidos en las diferentes regiones son los
siguientes:
- Oriente Medio: Bahrain, Repblica Islmica de Irn, Irak, Israel, Jordania, Kuwait,
Lbano, Oman, Qatar, Arabia Saud, Siria, Emiratos rabes Unidos y, finalmente,
Yemen.

- Ex-URSS: Armenia, Azerbaijan, Belars, Estonia, Georgia, Kazakhstan,


Kyrgyzstan, Letonia, Lituania, Repblica de Moldavia, Rusia, Tajikistan,
Turkmenistan, Ucrania y, finalmente, Uzbekistan.
- Europa del este (no OCDE): Albania, Bosnia-Herzegovina, Bulgaria, Croacia,
Chipre, Gibraltar, Macedonia. Malta, Rumana, Serbia & Montenegro y, finalmente,
Eslovenia.

4.3.1 Balance energetico mundial de energa primaria

Figura 4.4

Comparativa entre la produccin y el consumo de energa primaria en el mundo


por regiones. Fuente: elaboracin propia a partir de estadsticas de la IEA.

Entre 1973 y 1996 se han sucedido una serie de cambios importantes en las
polticas de actuacin de los Gobiernos de los diferentes pases de la OCDE,
coincidiendo con las sucesivas crisis del petrleo que se han producido, ya que en
dichos pases se produce menos de la mitad del petrleo que se consume.

La figura 4.4 ilustra la supremaca de los pases industrializados en la produccin y


el consumo de energa respecto al resto. Llama la atencin la disminucin drstica
en la produccin de los pases del este, propiciada por la precariedad de su sistema
econmico a raz de la desaparicin del Pacto de Varsovia.

Figura 4.5

Produccin de energa primaria en el mundo por fuentes de energa. Fuente:


elaboracin propia a partir de estadsticas de la IEA.

En la figura 4.5 se observa una disminucin significativa en la produccin de


petrleo, ocasionada por los recortes de crudo que ha ido imponiendo a lo largo de
estos aos la OPEP. Asimismo, el carbn ha estabilizado su produccin y se ha
apostado un poco ms por el gas natural, la energa hidrulica y la introduccin de
otras energas renovables.

Figura 4.6

Consumo final de energa en el mundo por fuentes de energa. Fuente:


elaboracin propia a partir de estadsticas de la IEA.

Es significativo observar como el carbn y el petrleo han ido perdiendo terreno en


favor del consumo de gas natural y de las energas renovables.

4.3.2 Produccin mundial de fuentes de energa por regiones

Figura 4.7

Produccin mundial de carbn y petrleo por regiones. Fuente: elaboracin


propia a partir de estadsticas de la IEA.

Figura 4.8

Produccin mundial de gas natural por regiones. Fuente: elaboracin propia a


partir de estadsticas de la IEA.

Figura 4.9

Produccin mundial de energa hidrulica por regiones. Fuente: elaboracin


propia a partir de estadsticas de la IEA.

Figura 4.10 Produccin mundial de energa de origen nuclear por regiones. Fuente:
elaboracin propia a partir de estadsticas de la IEA.

4.3.3 Consumo mundial de fuentes de energa por sectores

Figura 4.11 Consumo mundial de carbn, petrleo y gas natural por sectores.

4.3.4 Balance energtico mundial de produccin de electricidad

Figura 4.12 Produccin de electricidad mundial por fuentes de energa. Fuente: elaboracin
propia a partir de estadsticas de la IEA.

Puntos a destacar
1.- A raz de la revolucin industrial, el consumo de energa y el crecimiento
de la poblacin mundial aumentaron a un ritmo considerable, pero desigual en
todo el planeta. En la actualidad, el 25% de la poblacin mundial consume el
75% de la energa primaria producida en el mundo.

2.- Constituye un error relacionar intrnsecamente el consumo de energa de


un pas con su grado de desarrollo. Por ello, para medir la capacidad
tecnolgica es conveniente evaluar la intensidad energtica del pas, es decir,
la eficiencia energtica global, pues se busca producir una misma cantidad de
bienes mediante la menor energa posible.
3.- Desde la crisis del petrleo de 1973 hasta el da de hoy, la dependencia
mundial hacia los combustibles fsiles ha seguido aumentando en trminos
absolutos, y se ha mantenido en trminos relativos en un 80% de la energa
primaria aproximadamente. Los nicos indicios de cambio aparente han sido
una ligera disminucin de la contribucin relativa del carbn y del petrleo en
el suministro de energa primaria en favor del gas natural.
4.- La contribucin de las energas renovables al consumo de la Unin
Europea se cifr, en 1996, en aproximadamente un 5,3%. Existen programas
comunitarios que pretenden alcanzar un 12% para el ao 2010.
5.- En el balance energtico espaol, las energas renovables contribuyeron,
en 1998, en un 6,3% al total de energa primaria consumida. Al igual que en el
caso de la UE, se espera doblar esta cifra para el ao 2010.

IMPACTO MEDIOAMBIENTAL
ASOCIADO AL EMPLEO DE LA
ENERGA
OBJETIVOS
- Estudiar los principales problemas medioambientales derivados del empleo de la energa..
- Adquirir una visin general sobre los principales acuerdos en materia energtica.
- Evaluar las diferentes medidas correctoras llevadas a cabo para minimizar los impactos sobre el
medio ambiente.

La sociedad moderna es cada da ms consciente del impacto medioambiental


asociado al uso de la energa. Prueba de ello es que dicha concienciacin se hace
perceptible en todas las fases del ciclo del combustible, desde la deteccin de las
materias primas hasta la eliminacin o almacenamiento de los residuos generados
por su uso, pasando por la explotacin y produccin de los combustibles, el
transporte y la distribucin de los mismos.
La mayora de los problemas medioambientales se generan por el empleo de combustibles fsiles.

Asimismo, el suministro y uso de la energa conlleva otro tipo de problemas


diferentes a los puramente medioambientales, como los referentes al desarrollo
sostenible y los de naturaleza social.
- Problemas de sostenibilidad. Se basan en los previsibles colapsos de
suministro que se producirn a nivel mundial en un futuro no muy lejano si se

sigue con la actual poltica consumista y de dependencia hacia los


combustibles fsiles, en especial, del petrleo. Esta situacin ya fue descrita
en el libro "Lmites para el crecimiento" (1970), que se basa en una serie de
simulaciones de la evolucin de la demanda y de la oferta de petrleo en el
mundo.
Estos problemas salieron por primera vez a la luz durante la primera crisis
energtica del petrleo, en 1973, cuando los pases de la OPEP
(Organizacin de Pases Exportadores de Petrleo) decidieron aumentar
drsticamente el precio del barril de manera coordinada para mostrar su gran
influencia sobre el mercado, en contrapartida a las compaas petrolferas
mandatarias de occidente.
- Problemas sociales. Aunque estn ntimamente ligados a causas
medioambientales, existen una serie de problemas sociales independientes
de stas. Por ejemplo, en varias ocasiones han aparecido tensiones
econmicas y polticas entre los pases, debido a la concentracin de
reservas de combustibles en zonas concretas del mundo: la crisis del Canal
de Suez en 1956, la del petrleo de 1973 o la ms reciente crisis del Golfo
Prsico del ao 1990.

5.1 introduccin
A lo largo de esta asignatura se tratarn en profundidad los principales problemas
que afectan a los orgenes de los flujos energticos renovables y a los
constituyentes de nuestro planeta: atmsfera, ocanos y continentes 1.
Antes de entrar en materia, resultar til definir algunos conceptos fundamentales
como la contaminacin atmosfrica, la emisin de gases o la nocin de fuente
contaminante.
Se define como contaminacin atmosfrica la existencia en la atmsfera de
humos, gases, vapores txicos, as como de polvo, grmenes microbianos y
sustancias radiactivas, a niveles superiores a los naturales como resultado de los
residuos generados por la actividad humana.
La emisin de gases es la produccin de sustancias en estado gaseoso a
consecuencia de cualquier proceso industrial, natural o domstico que, al
dispersarse por la atmsfera, vara las caractersticas del aire anteriores a su efecto.
Por inmisin se entiende la accin de asimilar estos gases por parte de personas,
animales o plantas.
Asimismo, una fuente contaminante es cualquier dispositivo o instalacin, esttica
o dinmica, que vierte de forma continua o discontinua sustancias slidas, lquidas o
gaseosas, que generen una modificacin del medio natural.
1

Aqu slo se hace mencin. Los aspectos que afectan a continentes y ocanos, tales como el ciclo del agua, los flujos geotrmicos, los
gradientes trmicos ocenicos y las mareas, se desarrollarn con posterioridad a lo largo del curso.

5.1.1 La atmsfera
La atmsfera es la capa gaseosa que envuelve la Tierra, la cual se extiende hasta
unos 10.000 km a partir de la superficie terrestre.

Cuando la Tierra se solidific, hace unos cinco billones de aos, se cree que la
atmsfera estaba constituida bsicamente por dixido de carbono, sin apenas
oxgeno libre. Esta teora es coherente con la naturaleza de Marte y Venus, ya que
ambos planetas poseen una atmsfera que supera en ms del 90% la concentracin
en dixido de carbono (CO2).
Hace unos 3,8 billones de aos, aparecieron las primeras formas de vida en la Tierra
en forma de bacterias. Estos organismos primitivos evolucionaron a formas de vida
ms complejas -las antecesoras de las algas- capaces de realizar la fotosntesis, es
decir, utilizar la energa de los rayos solares como fuente de energa. De esta forma,
aprovecharon el dixido de carbono de la atmsfera para combinarlo con el
hidrgeno del agua y liberar oxgeno, con el fin de fabricar los carbohidratos propios
de la mayor parte de su constitucin.
La presencia de la vida en la Tierra hizo que de forma progresiva, la composicin de
la atmsfera cambiase sustancialmente, reduciendo la cantidad de CO 2 hasta
niveles por debajo de los 260 ppm 1 (aprox. 0,026%), mientras que la concentracin
de oxgeno pas de unos niveles insignificantes a la concentracin actual del 21%
en volumen en la atmsfera.
Parte de las deposiciones de bosques y otras formas de vida del perodo
carbonfero, acaecido hace unos 350 billones de aos, se han convertido en el
carbn, petrleo y gas natural que actualmente utilizamos. Por lo tanto, al quemar
estos combustibles fsiles, estamos retornando a la atmsfera el dixido de carbono
que hace mucho tiempo fue extrado de la misma.
Las caractersticas fsicas y qumicas de la atmsfera (densidad, presin y
temperatura), tal y como hoy la conocemos, varan en relacin a la altitud, de
manera que se puede subdividir en unos estratos o capas bien diferenciadas:
troposfera, estratosfera, mesosfera y termosfera.
A medida que aumenta la altitud, la densidad del aire va disminuyendo por la menor
fuerza de atraccin que ejerce la Tierra sobre ste, de tal forma que el 50% de la
masa total de aire se encuentra por debajo de los 5 km sobre el nivel del mar.
Su composicin consta mayoritariamente de nitrgeno, oxgeno y agua, y, en menor
grado, de dixido de carbono y otros gases como el helio o el ozono (tabla 5.1).
Constituyente

Peso molecular

Fraccin respecto del total

Nitrgeno

28,016

0,7808

Oxgeno

32,00

0,2095

Argn

39,94

0,0093

Vapor de agua

18,02

0-0,04

Dixido de carbono

44,01

0,00026

Nen

20,18

18 ppm

Helio

4,00

5 ppm

Kripton

83,7

1 ppm

Hidrgeno

2,02

0,5 ppm

Ozono

48,00

0-12 ppm

Tabla 5.1

Composicin del aire seco en la atmsfera.

La troposfera, que comprende los 15 primeros kilmetros, acumula el 80% de la


masa total de la atmsfera y la totalidad del vapor de agua. En este estrato, la
temperatura disminuye a un ritmo de 6,5C por km. Las capas superiores de la
troposfera, muy fras y pesadas (-80C), tienden a desplazar por su propio peso, de
forma vertical, a las capas inferiores, bastante ms calientes (movimientos
convectivos). stas, al ascender, dan lugar a la formacin de las nubes por la
condensacin del vapor de agua que transportan.

Figura 5.1

Variacin de la temperatura y la presin con la altitud en la atmsfera. Fuente:


elaboracin propia a partir de la resea bibliogrfica n 16.

Entre los 20 y 50 km se tiene una zona de inversin trmica, es decir, una regin
donde la temperatura aumenta con la altura 2. En esta situacin, no hay posibilidad
de movimientos convectivos, ya que el aire caliente est por encima del aire fro, con

lo que los nicos movimientos que se producen son de naturaleza horizontal. Esta
regin se denomina estratosfera.
Entre los 50 y los 80 km se extiende la mesosfera. A diferencia de la estratosfera,
en esta regin tienen lugar desplazamientos verticales de las masas de aire, ya que
la temperatura vuelve a disminuir con la altura.
La zona superior de la mesosfera se superpone con una regin denominada
ionosfera, constituyente de la termosfera. En este lugar, los componentes
atmosfricos han dejado de estar en forma molecular para pasar a un estado
ionizado, lo cual favorece que la densidad de esta zona sea muy pequea.
1

Partes por milln.

La razn de esta particularidad se explicar en el captulo referente al agotamiento de la capa de ozono.

5.2 El efecto invernadero


Uno de los principales problemas medioambientales asociados con la explotacin, el
uso y la transformacin de la energa es el del "calentamiento global del planeta",
debido al aumento gradual de la temperatura media global del aire en la superficie
de la Tierra.
Actualmente, la mayora de cientficos coincide en sealar a la actividad humana
como la causante del calentamiento global terrestre, al contribuir con sus emisiones
al incremento de la concentracin en la atmsfera de los denominados "gases
invernadero", como el dixido de carbono (CO 2), el metano (CH4), los xidos de
nitrgeno (N2O) y los CFC's (clorofluoruros de carbono).
El CO2 emitido en los procesos de "quemado" de los combustibles fsiles es el principal responsable
del efecto invernadero.

Sin embargo, otros estudiosos apuntan que los cambios que est sufriendo el
planeta (huracanes, pocas de sequa seguidas de lluvias torrenciales, expansin
trmica de los ocanos,etc.) se deben a variaciones naturales peridicas del clima,
cuyo origen no es claramente antropognico. Estos cientficos basan sus
razonamientos en que, a lo largo de su historia, la Tierra ha ido sufriendo
fluctuaciones climticas, como la acontecida entre 1550 y 1850, y que fue conocida
como Pequea Glaciacin, durante la cual se produjeron grandes cambios tanto de
tipo econmico como social debido a un descenso de la temperatura media global
del planeta de 2C.
Algunos cientficos afirman que estamos al final de un perodo interglacial previo a una glaciacin.

Sea cual sea la postura adoptada, lo cierto es que la temperatura de la Tierra ha


aumentado medio grado centgrado desde comienzos del siglo XX.
Los datos publicados en la actualidad sobre el efecto invernadero se dieron a
conocer gracias a un reciente estudio preparado por la Organizacin Mundial de la

Meteorologa, en la que se hizo una subdivisin del aporte de cada uno de los gases
al efecto invernadero, segn se ver ms adelante.
De lo dicho hasta ahora, se desprende que las actividades del hombre a partir de la
revolucin industrial han tenido un efecto directo en el aumento de las emisiones y,
por tanto, de la concentracin en la atmsfera de los gases que provocan el efecto
invernadero. Despus de varios aos de estudio por parte de los cientficos del
IPCC1 sobre las consecuencias del efecto invernadero, stos concluyeron que en los
ltimos 100 aos ha habido un incremento real, pero irregular de la temperatura
media de la superficie terrestre del orden de 0,3 a 0,6C, una reduccin de la
superficie de glaciares y un aumento medio del nivel del mar del orden de 1 a 2 mm
por ao.
Gracias al uso de complejos modelos matemticos para la simulacin del clima
mediante ordenador, y asumiendo la hiptesis de que la concentracin de CO 2
podra doblarse alrededor del ao 2050 si se mantienen los ratios de emisin
actuales, el IPCC predice un calentamiento global medio entre 1,5C y 4,5C. Esto
provocara un desplazamiento hacia latitudes ms altas de las zonas ridas del
planeta, lo que tendra un impacto directo sobre la agricultura, a la vez que
producira una disminucin de la superficie polar y un fuerte aumento del nivel del
mar.

Figura 5.2

Contribucin de diferentes sectores al efecto invernadero.

Siglas de Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climtico. Se trata de un conjunto de 2500 cientficos de todo el mundo, que
trabajan bajo los auspicios de la ONU, y cuya misin es asesorar sobre este tema a sus respectivos Gobiernos.

5.2.1 Balance y flujos de radiacin


La energa procedente del Sol constituye el motor que origina los principales
fenmenos que afectan directamente al clima. Dicha energa se transmite en forma
de radiacin, que al ser absorbida por la atmsfera y la superficie terrestre, se
convierte en forma de energa calorfica. Asimismo, los cuerpos que absorben
radiacin pueden, a su vez, emitirla en otro rango de frecuencias diferente al que la
han recibido, tal y como se ver posteriormente.
La radiacin, como cualquier otra onda electromagntica, se caracteriza por tres
parmetros: velocidad, frecuencia y longitud de onda. De esta forma, para entender
la problemtica del calentamiento global hace falta conocer una serie de leyes
fundamentales:
- Todo cuerpo que se halle a una temperatura superior al cero absoluto (273,5C), que es tericamente la menor temperatura posible, emite radiacin.

- Cada cuerpo emite en un conjunto de longitudes de onda, lo que constituye


el espectro de la radiacin.
- La radiacin depende cuantitativamente de la temperatura absoluta del
cuerpo emisor. A ms temperatura, mayor cantidad de radiacin emitida.
- La longitud de onda de la radiacin emitida es inversamente proporcional a
la temperatura del cuerpo. De esta manera, cuanto ms caliente est un
cuerpo, menor ser la longitud de onda de dicha radiacin.
De todas estas leyes, se desprenden las siguientes consecuencias:
- Tanto la Tierra como el Sol emiten radiacin. Sin embargo, la mayor
temperatura del astro (5.000C) hace que ste emita mucha mayor cantidad
de radiacin que la Tierra, cuya temperatura media es de 18C.
- La radiacin solar se mueve en una zona del espectro electromagntico
comprendida entre la ultravioleta (longitud de onda menor a 0,4 m) y la
infrarroja lejana (superior a 24 m), pasando por el visible (entre 0,4 m y 0,8
m), el infrarrojo prximo (entre 0,8 m y 3 m) y el infrarrojo medio (entre 3
m y 24 m).
Sin embargo, la mayor parte de la radiacin emitida por el Sol se concentra
en la zona del visible (figura 5.3), mientras que la Tierra emite en longitudes
de onda prximas a las 10 m: por lo tanto, la radiacin solar emite en su
mayor parte en longitud de onda corta, mientras que la Tierra lo hace en onda
larga o infrarroja.

Figura 5.3

Espectro de la radiacin solar. Fuente: elaboracin propia a partir de la resea


bibliogrfica n 16.

Anlogamente al espectro de radiacin, se tiene otro de absorcin provocado por la


desigual capacidad de los cuerpos para absorber la radiacin que les llega. De esta
manera, de un total de 100 partes de radiacin solar de onda corta incidente, 19 se
absorben directamente en la atmsfera por el ozono y el vapor de agua, 51 llegan a
la superficie terrestre y las 30 partes restantes se reflejan al exterior por la accin de
las nubes (20 partes), el aire (6 partes), la superficie de la nieve e hielo, y la propia
de ocanos y continentes (4 partes en total) sin experimentar un cambio en la
longitud de onda.

En cuanto a la radiacin de onda larga emitida por la superficie, de las 51 partes que
llegan a la superficie terrestre, 6 partes escapan directamente al espacio en forma
de radiacin infrarroja, 15 partes se absorben directamente en la atmsfera (efecto
invernadero), 7 se transmiten por calentamiento directo entre la superficie y la
atmsfera (calor sensible) y, finalmente, las 23 partes restantes se liberan como
consecuencia del cambio de estado que sufre el vapor procedente de la evaporacin
de las aguas al pasar a lquido en la atmsfera.
En consecuencia, la emisin neta de la Tierra es de 21 partes, de las que 15, es
decir, aproximadamente un 70%, contribuyen al efecto invernadero natural necesario
para atemperar la vida en el planeta.
El efecto invernadero en s es necesario, ya que de no existir, la temperatura media de la Tierra sera
prxima a los -18C.

Tal y como se puede deducir, existe un equilibrio entre el flujo de radiacin emitida
por el Sol y la radiacin reflejada por la Tierra, lo cual condiciona en gran manera el
clima del planeta.
Si por alguna razn la concentracin de gases invernadero en la atmsfera aumenta,
se producir un desequlibrio en el balance, provocando una mayor absorcin de la
radiacin emitida por la Tierra y, por tanto, un incremento de la temperatura del aire
en la superficie del planeta.

Figura 5.4

Radiacin media anual y balance calorfico de la atmsfera y de la Tierra.

5.2.2 Los gases invernadero


En captulos anteriores se ha visto como el efecto invernadero tiene unas
connotaciones positivas, contrariamente a lo que se podra pensar en un principio.
Gracias a dicho efecto, la temperatura media superficial de la Tierra se mantiene
entre unos umbrales que hacen posible la vida. De hecho, si no existiera en cierta
medida, la Tierra sera un planeta glido como Marte.
Sin embargo, la proporcin natural de los gases que favorecen este fenmeno se ha
multiplicado desde los inicios de la era industrial, debido fundamentalmente a la
actividad humana. Esto supone un serio peligro por las repercusiones que pueda
tener el cambio climtico sobre las especies que poblan el planeta, incluido el
hombre.
El principal gas causante del efecto invernadero natural es el vapor de agua. No
obstante, los ms nocivos son los producidos por el hombre, como el dixido de
carbono (CO2) y, en menor grado, el metano (CH4), los xidos de nitrgeno (N2O) y
los halocarburos (CFC's).
Otros gases que favorecen este fenmeno son el ozono en las capas bajas de la
atmsfera y algunos gases sustitutivos de los CFC's.

Figura 5.5

Principales gases que provocan el efecto invernadero. Fuente: resea


bibliogrfica n 15.

El dixido de carbono (CO2)


Tambin denominado anhdrido carbnico, su importancia radica en su contribucin
al efecto invernadero, cifrada en un 60%.
Este gas se produce en la respiracin de los seres vivos, en la oxidacin de la
materia orgnica y en la "quema" de combustibles fsiles, constituyendo los ocanos
y la vegetacin los principales sumideros de CO2.

El aumento de CO2 durante el siglo XX se debe en un 80% a la "quema" de combustibles fsiles y en


un 30% a la deforestacin.

Gracias a las mediciones realizadas desde globos en la Antrtida se han podido


demostrar las correlaciones directas que existen entre las concentraciones de los
gases causantes del efecto invernadero y la temperatura media de la superficie de la
Tierra.
La concentracin de CO2 ha pasado de 280 ppm (partes por milln) en la era
preindustrial (ao 1800) a los 358 ppm de la actualidad. Aproximadamente, la mitad
de este incremento se ha generado desde 1960, debido mayoritariamente a las
emisiones de los pases industrializados. Actualmente, el ritmo de crecimiento de la
concentracin de CO2 aumenta en 1,5 ppm al ao.

Figura 5.6

Emisiones de CO2 producidas por la "quema" de combustibles fsiles.

Cada uno de los tipos de combustibles fsiles genera una cantidad diferente de
dixido de carbono por unidad de energa liberada. Por ejemplo, el carbn est
mayoritariamente constituido por carbono, de manera que casi todo el subproducto
de la combustin ser CO2. Por otro lado, la combustin del gas natural, que est
constituido por metano, producir vapor de agua y dixido de carbono y, por tanto,
su emisin de CO2 por unidad de energa ser menor que la generada por el carbn.
El petrleo est en un trmino medio entre el carbn y el gas natural, en lo referente
a emisiones de dixido de carbono. Por esta razn, a pesar de la mayor abundancia
del carbn, se intenta que haya una tendencia hacia un mayor empleo del gas
natural o del petrleo en las centrales trmicas.

Figura 5.7

Emisiones de CO2 por regiones debido a la "quema" de combustibles fsiles.


Fuente: elaboracin propia a partir de estadsticas de la IEA.

Las emisiones antropognicas de dixido de carbono son variables segn el pas de


que se trate: por ejemplo, en los Estados Unidos se deben fundamentalmente al
transporte; en los pases de la OPEP, a las centrales de petrleo; en China, a las
industrias y trmicas y, en los pases ms pobres, a la quema de lea para obtener
calor.

El metano (CH4)
Despus del dixido de carbono, el metano constituye el segundo gas en
importancia con una contribucin al efecto invernadero cifrada en un 16%.
Este gas constituye un subproducto generado a partir de la combustin de la
biomasa o del carbn. Sin embargo, tambin se libera de la ventilacin del gas
natural y en la putrefaccin de la materia orgnica en zonas hmedas y pobres en
oxgeno, por lo que su emisin est fuertemente relacionada con las actividades
agropecuarias.
Los principales productores de metano son los vertederos, determinados cultivos
como los arrozales y, sobre todo, los gases expelidos por los animales durante su
ciclo digestivo. Otras fuentes de metano son, en menor grado, los incendios
forestales y la actividad de ciertos insectos como las termitas.
La reduccin del metano en la atmsfera se considera factible por ser un
combustible que puede ser aprovechado como fuente energtica alternativa.
Asimismo, la corta supervivencia del metano (12 aos), provocada por la oxidacin
de ste por radicales OH presentes en la atmsfera, contribuye a su minimizacin.

Sin embargo, la presencia de otros contaminantes en aumento -como el CO- tiende


a desplazar a estos radicales.
El metano, debido a su estructura molecular, tiene mucha ms eficiencia que el
dixido de carbono (25 veces ms) en el proceso de absorcin de la radiacin de
onda larga emitida por la Tierra, aunque su contribucin total al efecto invernadero
es menor, ya que su concentracin en la atmsfera es tambin ms pequea.
La concentracin actual de metano es de tan slo 1,7 ppm. No obstante, este dato
supone ms del doble del valor obtenido durante la poca preindustrial, cifrado en
0,7 ppm.
El este y sureste asitico constituyen las principales reas productoras de metano.

Los xidos de nitrgeno (N2O)


Contribuyen alrededor de un 6% al efecto invernadero. Se liberan en la degradacin
de los fertilizantes nitrogenados y otros residuos animales. A pesar de su baja
concentracin en la atmsfera, la capacidad de absorcin de una molcula de estos
gases es 320 veces superior a otra de dixido de carbono.

Los halocarburos (CFC's)


A diferencia de los anteriores, su origen se debe exclusivamente a la actividad
humana, ya que durante el perodo preindustrial su concentracin en la atmsfera
era inexistente.
Los halocarburos contribuyen a un 15% del efecto invernadero y engloban a los
clorofluorocarbonos (CFC's), que son compuestos de flor, y a los halones, que
adems contienen bromo.
Tienen un gran poder de absorcin de calor -4.000 veces superior al CO 2- y una
supervivencia muy larga en la atmsfera (hasta 100 aos para el CFC-11).
Su concentracin en la atmsfera es pequesima (0,5 ppmmv) 1, y son ms
conocidos por su capacidad de destruccin de la capa de ozono que por su
contribucin al efecto invernadero.
Los CFC's son tambin los principales responsables del agotamiento de la capa de ozono.
Compuesto

Fuentes de emisin

Permanencia
en la atmsfera

Potencial de
calentamiento

Contribucin
espaola

CO2
(dixido de
carbono)

aviones, industrias y
tubos escape de los
automviles.

50-200 aos.

60% del total.

256106 t netas
por ao.

CH4 (metano)

putrefaccin de
materia orgnica en
pantanos, vertederos,
arrozales y

14,5 aos.

cada molcula tiene


un efecto equivalente
a 24,5 de CO2.

2,1106 t netas
por ao.

ganaderas.
N2O
(xido nitroso)

agricultura, ganaderas
y procesos de
combustin.

120 aos.

su efecto es 320
veces mayor que el
CO2.

94.700106 t de
media por ao.

CFC1
(clorofluorocarbonos

aerosoles,
refrigerantes,
disolventes, chips...

50-100 aos.

1 t de CFC-11
produce un efecto
como 4000 t de CO2.

---------

HCFC2
(hidrocloro fluorocarbonos)

refrigeracin,
aislamientos de
espuma y aerosoles.

100 aos.

1 t de HCFC-22
produce un efecto
como 1700 t de CO2.

100 aos.

1 t de HFC-134a
produce los mismos
efectos que 1300 t
de CO2.

HFC
(hidrofluorocarbonos)

igual que el anterior.

---------

---------

En 1996 se prohibi su produccin e importacin -salvo casos excepcionales- por parte de los pases industrializados.

Sustitutos temporales de los CFC's. Su produccin debe quedar erradicada para el ao 2030.

Tabla 5.2

Tabla resumen y caractersticas de los principales gases invernadero.

Los halones se pueden encontrar en aerosoles, sprays, refrigerantes, circuitos de


refrigeracin, etc. Por ejemplo, el CFC11, adems de un bajo punto de ebullicin,
presenta una baja toxicidad e inflamabilidad, lo que lo hace muy adecuado para
utilizarlo como refrigerante en los frigorficos.
El Convenio de Montreal celebrado el 16 de septiembre de 1987 sent las bases
para reducir las emisiones, o por lo menos, buscar alguna opcin alternativa a este
tipo de gases, como los hidroclorofluorocarbonados (HCFC). Estos ltimos, si bien
son menos nocivos para la capa de ozono, tambin contribuyen al efecto
invernadero.
Otros gases muy txicos y con un tiempo de residencia muy elevado en la atmsfera
son los perfluorocarbonados (PFC) y el hexafluoruro de azufre (SF 6).
1

Parte por mil millones de volumen

5.2.3 Consecuencias del calentamiento global del planeta


La consecuencia ms inmediata y catastrfica del calentamiento global de la
superficie terrestre es la subida del nivel del mar como resultado de la expansin
trmica de los ocanos y del deshielo de los glaciares.
Desde principios del siglo XX, el nivel del mar ha subido 18 cm aproximadamente y se prev que para
el ao 2100 se alcancen los 50 cm.

La elevacin del nivel del mar provocara, entre otras, la inundacin de las zonas
costeras (Egipto, Vietnam y Bangladesh son las ms vulnerables), la desaparicin de
islas -de hecho, algunas islas del Pacfico Sur ya han quedado sumergidas por las

aguas-, la erosin de las playas, la aparicin de tormentas y un incremento en la


salinidad de los estuarios.
Asimismo, el incremento de la temperatura supondr cambios en el ciclo hidrolgico
del planeta y en la circulacin general de las corrientes de aire (fenmeno del Nio),
con lo que se acentuarn las prdidas de los glaciares de montaa, las sequas, las
inundaciones, los incendios, etc.
Por otro lado, muchas especies de animales se vern obligadas a cambiar su
hbitat, lo que redundar en su cadena alimenticia y en una prdida de la
biodiversidad, que puede llevar a la extincin de algunos ejemplares.
La magnitud de las repercusiones polticas, econmicas y sociales no se puede
cuantificar: proliferacin de plagas que arrasarn las cosechas, aparicin de
enfermedades propias de zonas trridas en regiones septentrionales, mayor
incidencia en enfermedades cardiorrespiratorias, etc.
Nadie sabe a ciencia cierta el grado de influencia que pueda tener la actividad
humana en todas estas catstrofes y si stas ocurrirn o no. De todas formas, se
impone adoptar polticas y medidas - tanto preventivas como correctivas- por parte
de los pases ms implicados para evitar esta alarmante situacin.

5.2.4 Acuerdos y compromisos


El da 26 de octubre de 1999 se inici en Bonn una cumbre para llevar a la prctica
los compromisos sobre reduccin de gases invernadero, planteados en el protocolo
de Kioto de diciembre de 1997. Sin embargo, los vaticinios que auguraban una falta
de acuerdos en esta cumbre, se vieron confirmados, ya que se consider como un
paso intermedio entre la celebrada en Buenos Aires en noviembre de 1998 y la de
La Haya a finales del ao 2000.
Anteriormente a la cumbre de Bonn de 1999 se celebraron otras tres: el convenio
sobre el cambio climtico, enmarcado en la Declaracin de Ro de mayo de 1992; el
protocolo de Kioto (Japn) en diciembre de 1997 y la cumbre de Buenos Aires
(Argentina) en noviembre de 1998.
En el convenio sobre el cambio climtico, firmado en Ro de Janeiro en el ao 1992,
se estableci que los pases desarrollados deban intentar alcanzar para el ao 2000
las mismas cotas de emisin que en 1990. Sin embargo, la inoperancia de este
convenio se evidenci durante el protocolo de Kioto, donde se puso de manifiesto
que slo unos pocos pases -curiosamente los de economa precaria como la exURSS y otros pases del antiguo bloque comunista- haban reducido sus emisiones,
a diferencia de otros pases como Estados Unidos, Japn, China, India, Brasil e
Indonesia que, lejos de disminuir sus emisiones, las haban aumentado en gran
proporcin.
Segn un informe del World Watch Institute, las emisiones mundiales de CO 2
ascendieron a 26.400 millones de toneladas durante 1997.
Principales aspectos debatidos durante el protocolo de Kioto

Se acord que los pases industrializados deban reducir sus emisiones a


la atmsfera de CO2 y CH4 en un 5,2%, respecto a los niveles de 1990,
durante el perodo 2008-2012. De esta forma, los Estados Unidos se
comprometieron a disminuir en un 7% sus emisiones, la UE en un 8% y
Japn, en un 6%.
Los pases en vas de desarrollo quedan excluidos del cumplimiento de
reducir la emisin de gases invernadero.
Para el ao 2005, estos pases deberan demostrar avances en sus
compromisos. Con el fin de lograr dicho objetivo se establecen tres
mecanismos:

1. Un mercado de emisiones, abanderado por los Estados Unidos, por el


que un pas desarrollado que emita por debajo de lo permitido pueda
"vender" el excedente a otro pas. Sin embargo, la picaresca puede
convertir el comercio de emisiones en un problema muy serio, ya que
algunos pases podran alcanzar fcilmente sus cotas de emisin y
vender a otros un gran volumen de excedente, lo que dara lugar a una
cierta flexibilidad a la hora de limitar en la prctica los cupos de emisin.
2. Las iniciativas de los pases desarrollados tendentes a combatir el
calentamiento global.
3. La transferencia de tecnologa inocua a los pases en desarrollo
(tecnologa limpia).

En el protocolo de Kioto se trazaron los objetivos generales que deberan cumplir los
pases industrializados en cuanto a reduccin de las emisiones de gases
invernadero, pero sin especificar ni cantidades ni fechas de obligado cumplimiento.
La cumbre de Buenos Aires intent materializar estos compromisos en algo
concreto; sin embargo, tras once das de discusiones, el resultado ms relevante fue
la creacin de un programa de trabajo denominado Agenda 2000, que recoge la
poltica a seguir para que en el ao 2000 se pongan en marcha los mecanismos del
protocolo de Kioto, a fin de conseguir los compromisos adquiridos.
La cumbre de Buenos Aires, lejos de desarrollar el protocolo de Kioto, se
caracteriz por un cierto conformismo y un aplazamiento de las principales
medidas de reduccin de gases para ms adelante.

Otros acuerdos de importancia que se tomaron en esta cumbre fueron:


- La posibilidad de que las ONG tuviesen presencia en los rganos de
negociacin de las conferencias.
- Se constituy una plataforma para compaginar los protocolos de Montreal
(enfocado a la conservacin de la capa de ozono) y de Kioto (enfocado hacia
los efectos de los gases invernadero).
- El compromiso de reforzar y ampliar la red internacional de vigilancia de la
concentracin de gases en la atmsfera.
- El aplazamiento de las decisiones sobre las repercusiones de la absorcin
de CO2 en la vegetacin y en los ocanos (sumideros) hasta la cumbre de la
Haya en el ao 2000.

- Dar un nuevo impulso a los mecanismos financieros de la Convencin del


Clima y el Fondo Mundial para el Medio Ambiente.
- Promocin y participacin de expertos para la denominada "tecnologa
limpia".
- La firma, a ltima hora, de los Estados Unidos comprometindose a reducir
la emisin de gases contaminantes a condicin de que se involucre ms
activamente a los pases en desarrollo.
Los Estados Unidos, con tan slo un 5% de la poblacin, producen ms del 25%
de las emisiones totales de CO2 del planeta.

Y las asignaturas que quedan pendientes siguen siendo las mismas que en Kioto:
- Cmo y en qu momento los pases desarrollados deben poner en
funcionamiento un plan de reduccin de las emisiones de gases invernadero.
- Detallar la poltica a seguir en el denominado "comercio de emisiones", que
permite vender y comprar polucin entre las naciones desarrolladas.
- Un plan de accin respecto la llamada "tecnologa limpia", consistente en la
financiacin de tecnologa inocua (energas renovables) en los pases ms
desfavorecidos a cambio de "creditos" de polucin.
- Llegar a un tipo de acuerdo respecto la limitacin de los "creditos" de
emisin. En referencia a este tema, la UE respalda el establecimiento de una
cota que limite dichos "crditos", a diferencia de los Estados Unidos, que
defiende un comercio totalmente libre.
- Acabar de definir que se entiende por sumidero de CO 2 , sobre todo en lo
que respecta a los bosques. La cuestin que aqu se plantea es de que forma
se puede tener en cuenta a estos grandes absorbedores de dixido de
carbono -muy difcil de cuantificar-, con el fin de no enmascarar los resultados
a la hora de evaluar una posible reduccin de los gases invernadero por parte
de la actividad humana.
En mayo de 1999, la UE sent las bases para reducir las emisiones en cada pas
comunitario en un 50%, invirtiendo el resto en la compra-venta de "crditos de
emisin", lo que para WWF/Adena supone un retroceso, pues con esta medida no se
formaliza una reduccin real de las emisiones comunitarias.
Por lo que respecta a Espaa, algunas fuentes sealan que durante 1998 las
emisiones de CO2 se incrementaron en un 5,3%, lo que supone un aumento del
23,2% respecto los valores evaluados en 1990.
En el marco de la UE y de acuerdo con el protocolo de Kioto, Espaa se comprometi a
limitar el aumento de sus emisiones de gases con efecto invernadero a un 15% durante el
perodo 2008-2012 respecto los valores de 1990.

El 13 de noviembre de 2000, representantes de 160 gobiernos debatieron, en la


ciudad holandesa de La Haya, los mecanismos para lograr la ratificacin de los
compromisos derivados del Protocolo de Kioto en vistas a reducir las emisiones de
los gases invernadero hacia el perodo 2008-2012, por lo menos en un 5%, en
relacin a los niveles de 1990.

La reunin de La Haya deba lograr la ratificacin del Protocolo de Kioto por parte de
la mayora de los gobiernos, con el fin de que ste entrara en vigor, a ser posible, en
el ao 2002. Asimismo, en la reunin se tenan que establecer las condiciones para
alcanzar una relacin de compromiso entre las medidas adoptadas desde el punto
de vista ecnomico y la credibilidad de las actuaciones medioambientales.
El xito de la conferencia se supeditaba a la entrada en vigor del Protocolo de Kioto en el
2002, diez aos despus de la Cumbre de la Tierra de Ro de Janeiro.

Sin embargo, la conferencia se clausur ante la imposibilidad de llegar a algn tipo


de acuerdo. En efecto, los representantes de los 160 pases reunidos decidieron
suspender las negociaciones ante la incapacidad de stos para hacer operativo el
protocolo.
Por otro lado, algunos expertos aseguraron que los supuestos en los que se
basaban los compromisos de reduccin de las emisiones tres aos atrs, haban
quedado desfasados y que se requera una actualizacin. Sea como sea, entre los
puntos de desencuentro se enumeran los mismos problemas de siempre:
- Los cuatro bloques negociadores con intereses enfrentados: la Unin
Europea, el denominado grupo paraguas (Estados Unidos, Japn, Nueva
Zelanda y Australia), el grupo Oasis, formado por pequeos Estados
insulares del Pacfico y, finalmente, los pases en vas de desarrollo (PVD).
- El establecimiento de lmites a los mecanismos flexibles propuestos para
garantizar el cumplimiento del Protocolo de Kioto (problema de
suplementariedad).
- El uso de comercio de derechos de emisiones.
- La utilizacin de sumideros: consideracin de los bosques para establecer el
grado de contribucin a la contaminacin y, por lo tanto, los objetivos a
cumplir.
- Proyectos que deben cumplirse en los mecanismos de desarrollo limpio
(polmica sobre la energa nuclear).
- Vas para que los PVD cumplan los objetivos del protocolo y mecanismos
para garantizar su adhesin.
A pesar del fracaso de la cumbre, se dej la puerta abierta para alcanzar un acuerdo
en el 2001 -seguramente a mediados de ao en Bonn-, con la esperanza de que el
tiempo extra permitira llegar a un consenso global para que el Protocolo de Kioto
pudiera ser ratificado.
A este respecto, en marzo de 2001, durante la cumbre de ministros de Medio
Ambiente del G-8 celebrada en Trieste (Italia), se lleg a un compromiso para la
reduccin de la emisin de los gases invernadero. Los pases involucrados
acordaron esforzarse para [...] asegurar de una manera efectiva la integridad
ambiental del Protocolo de Kioto.
A pesar de la oposicin de los Estados Unidos, el da 23 de julio de 2001, 178 pases
aprobaron un protocolo en Bonn, en una nueva cumbre sobre el cambio climtico,

para la reduccin de los gases a la atmsfera y recuperar, de esta forma, el


Protocolo de Kioto.
El acuerdo alcanzado excluye a EE.UU., pero permitir que el Protocolo de Kioto
sobre reduccin de emisiones de gases invernadero entre en vigor en el 2002,
noventa das despus de que sea ratificado por un mnimo de 55 pases (ya lo ha
sido por 36) cuyas emisiones representen el 55% del total mundial.
El proceso fue muy difcil, pues se temi que la negativa de EE.UU. a ratificar el
tratado provocase un efecto en cascada. Finalmente, los Estados Unidos se
quedaron solos en la defensa de sus tesis y la UE pudo conseguir el apoyo de
Rusia, Canad y Japn, lo que supuso el gran avance de la cumbre de Bonn.
A finales del ao 2001 se celebr la cumbre de Marrakech, que constituye la VII
Conferencia de las Partes de la Convencin Marco de Naciones Unidas sobre el
Cambio Climtico (UNFCCC).
El objetivo de la reunin de Marrakech es acabar de perfilar los mecanismos y
procedimientos con que se concretar la lucha contra el cambio climtico. Adems
de los bosques (sumideros que captan y neutralizan el CO 2), las naciones podrn
disponer de otros instrumentos que les permitirn hacer descuentos de emisiones.
Entre stos, se encuentra la compraventa de las cuotas de emisiones contaminantes
que otros pases no ejercen (el problema es que la no participacin de Estados
Unidos desvirta y empequeece el volumen de este mercado mundial). Otra
frmula son las inversiones en tecnologa limpia en el Tercer Mundo, que tambin
permiten reducciones en los inventarios nacionales.
La UE, en cambio, aboga por hacer un esfuerzo real para reducir las emisiones
contaminantes y centrar los esfuerzos en polticas internas mediante el fomento de
energas renovables, el transporte colectivo, el ahorro de energa o tecnologas
limpias.
Los puntos clave en la Agenda del Cambio Climtico (Marrakech, 2001) son:

Financiacin:
- Se necesitan fondos adicionales para financiar proyectos contra el cambio
climtico. Esos fondos deben proceder de los pases ricos (Estados Unidos es
reticente a participar en la financiacin del proceso).

Mecanismos flexibles:
- Las naciones desarrolladas reducirn sus emisiones con medidas internas:
energas renovables, ahorro energtico y transporte pblico.
- Slo acudirn de manera suplementaria a medidas externas: compra de
derechos de emisiones e inversiones en tecnologa limpia en el Tercer Mundo.
- No sern vlidas las inversiones en tecnologa nuclear.

Sumideros:
- En Bonn se reconoci el papel de los bosques como sumideros que captan
dixido de carbono.
- Rusia, Canad, Australia y otros pases quieren subrayar todava ms este
papel. Sin embargo, todava se hace difcil contabilizar su impacto real en el
efecto invernadero.

Sanciones:
- El incumplimiento de la reduccin de emisiones implica una reduccin de un
30% superior en el siguiente periodo.
- Los pases menos desarrollados quieren tener ms peso en el tribunal
sancionador.

En la Cumbre de Marrakech se logr un acuerdo de los aspectos tcnicos del


Protocolo de Kioto.
Desde el da 26 de agosto y hasta el 4 de septiembre de 2002, se celebr en la
ciudad de Johannesburgo (Surfrica) la 2 Cumbre Mundial de la Tierra, tambin
conocida como Ro+10. Esta Cumbre tiene por objetivo la reduccin a una media del
5,2% de las emisiones de CO2 y otros gases de efecto invernadero para el periodo
2008-2012.
Despus de 10 das de intensas negociaciones, los principales xitos de la Cumbre
fueron:

El compromiso (sin concretar) en la reduccin a la mitad del nmero de


personas que carecen de acceso al agua potable (aproximadamente, 2200
millones de personas). Sin embargo, no existen las mismas garantas para
dar servicios adecuados de energa a los 2.000 millones de personas que
carecen de ella.

La adhesin de ms pases al Protocolo de Kioto. En efecto, el anuncio de


China, Canad, Rusia y Estonia de ratificacin a este tratado, supone la
consecucin del objetivo de su cumplimiento obligatorio, al estar suscrito por
un nmero de pases que generan poco ms del 55% de las emisiones totales
del planeta.

Estados Unidos, el mayor contaminante del mundo (25%), ha reiterado en


Johannesburgo su negativa a aceptar el protocolo.

Y las asignaturas pendientes son:

La reduccin de los subsidios a la exportacin de los que se benefician


los agricultores de las explotaciones de las naciones ricas.

La decisin de implantar firmemente las energas renovables. En este


contexto, la UE se ha visto frenada en su estrategia de proponer que para el
ao 2015, el total de energa primaria consumida en el mundo tuviese un
origen renovable, ya que no se han establecido metas, objetivos ni plazos: tan
slo se insta a los gobernantes a seguir un significativo incremento de las
energas verdes, pero sin concrecin alguna.
Esta propuesta ha fracasado debido al bloqueo impuesto por los Estados
Unidos, la OPEP y diversas multinacionales -bsicamente petroleras-, que
temen perder su cuota de negocio y poder ante un aumento en el uso de las
energas renovables.
La obertura de mercados a los productos procedentes de los pases en
va de desarrollo.

En un principio, el Plan de Accin se recoga en un documento de 69 pginas y 152


recomendaciones y objetivos. Sin embargo, a ltima hora, las pginas quedaron
reducidas a tan slo 32, a base de eliminar aquellos aspectos un tanto espinosos;
por ejemplo, desapareci el objetivo de aumentar al 0,7% del PIB la ayuda al
desarrollo, la recomendacin al sector privado de operar con transparencia o
menciones sobre las deudas de los pases pobres.
EXTRACTO DEL PLAN DE ACCIN DE LA CUMBRE DE
JOHANNESBURGO 2002
Biodiversidad: Se deber reducir considerablemente la tasa
actual de extincin de especies animales y vegetales, lo cual
significa dotar de nuevas fuentes financieras y tcnicas a los pases
pobres.
Sustancias qumicas: Los efectos nocivos sobre el hombre y medio
ambiente de estos compuestos debern ser "minimizados" antes
del ao 2020. No obstante, no se concretan las medidas a adoptar
para conseguir esta finalidad.
Ayuda al desarrollo: Apremiar a los pases desarrollados a realizar
esfuerzos para incrementar las ayudas al desarrollo hasta el 0,7%
del PIB (eliminado a ltima hora). Este punto se deja as
totalmente en manos privadas.
Energa: Hay que diversificar el suministro energtico desarrollando
nuevas tecnologas menos contaminantes en el campo de las energas
fsiles y fuentes renovables, incluyendo la elctrica. Paradjicamente,
los Estados Unidos y la OPEP bloquearon el acuerdo sobre objetivos y
plazos concretos para el incremento en el uso de las energas
renovables.
Pesca: Los recursos pesqueros debern tener una explotacin
sostenible como mximo hasta el 2015. Asimismo, se debern de crear
nuevas zonas martimas protegidas.
Comercio y globalizacin: Se "recomienda" una reduccin de las
subvenciones perjudiciales para el medio ambiente, especialmente en
la explotacin del carbn.
Protocolo de Kioto: Los estados que han ratificado el protocolo de

Kioto contra el cambio climtico, realizan un llamamiento para


aquellos pases que todava no lo han hecho. En este contexto, se
adhieren a dicho protocolo en esta Cumbre pases como China, Rusia,
Canad y Estonia.
Agua e instalaciones sanitarias: Antes del ao 2015 se debern
reducir a la mitad el nmero de habitantes del planeta sin acceso a agua
potable o alcantarillado; sin embargo, se desconoce la frmula para que
esto sea una realidad.
Pautas de consumo: Todos los pases deberan promover modos de
produccin limpios y viables, teniendo en cuenta que tanto los pases
industrializados como las naciones pobres tienen la misma
responsabilidad, aunque diferenciada.
Responsabilidad empresarial: Futuro desarrollo de normas que
exigen a las empresas trasnacionales llevar a cabo mejores prcticas.
De la Cumbre, los 143 pases en desarrollo no han obtenido ms que una mera
ratificacin de los compromisos ya dados en otros eventos anteriores por EE.UU y la
UE para frenar la cada de la ayuda al desarrollo del Tercer Mundo y la promesa de
reducir las subvenciones agrcolas de los pases ricos en los prximos tres aos.
En definitiva, una conferencia caracterizada por la falta de objetivos concretos y
cifrados, que supone una profunda decepcin y otra huida hacia delante, incluso
para el secretario general de la ONU, Kofi Anan.

5.3 La lluvia cida


5.3.1 Origen y efectos de la lluvia cida
Aunque puede tener orgenes naturales diversos (erupciones volcnicas,
putrefaccin de vegetales y plancton, roco del mar, etc.), la lluvia cida se debe
mayoritariamente a causas antropognicas, es decir, a procesos que resultan de la
explotacin y uso de la energa, concretamente, a la "quema" de combustibles
fsiles.
Algunos de los gases que se desprenden de la combustin del petrleo y del carbn,
en particular, el dixido de azufre (SO2) y los xidos de nitrgeno (NOx), pueden
depositarse en seco y ser absorbidos directamente por la tierra, lagos o vegetacin
(deposicin seca), o bien permanecer en la atmsfera y oxidarse gracias a la
accin de agentes oxidantes (catalizadores), como el ozono (O 3), el perxido de
hidrgeno (OH-) o el amonio (NH4+). De esta manera, el dixido de azufre se
convierte en cido sulfrico (H2SO4) y los xidos de nitrgeno en cido ntrico
(HNO3).
Por lo general, los cidos formados se disuelven en las gotitas de nubes y nieblas,
pudiendo recorrer grandes distancias antes de precipitar en forma de lluvia, nieve,
niebla o granizo (deposicin hmeda).

Figura 5.8

Esquema grfico del proceso que origina la lluvia cida. Fuente: resea
bibliogrfica n 2.

Los cidos disueltos en agua aparecen principalmente en forma de iones (SO 4=, NO3y H+). El cido ntrico libera un ion hidrgeno, mientras que de la reaccin del
sulfrico resultan dos iones; de esta forma, la acidez de las precipitaciones ser
directamente proporcional a la concentracin de iones hidrgeno presentes.
El amonaco (NH3) generado a partir de procesos naturales y de la actividad humana
es el protagonista de la siguiente paradoja: por un lado, neutraliza algunos iones
hidrgeno y, por otro lado, de la reaccin resulta el ion amonio (NH 4+), que cataliza la
formacin de cidos.
La lluvia limpia se puede considerar naturalmente cida, ya que su pH es cercano a 5,6.

Al precipitar, la lluvia cida libera metales pesados (Pb, Al, Hg, V, Cd...) e iones (H +,
NH4+, NO3, SO4=), acidificando1 los lagos y favoreciendo la proliferacin de algas
verdes que acaban con la vida lacustre. Asimismo, los bosques se ven seriamente
daados por los efectos sobre las hojas de las plantas (follaje desigual y ralo,
incapaz de realizar la fotosntesis con eficacia), las prdidas de nutrientes esenciales
y el aumento de metales txicos que daan las races y los microorganismos del
suelo.

Los efectos de la lluvia cida tambin pueden observarse sobre las estructuras
metlicas de los edificios en forma de corrosin, e incluso, sobre la salud de las
personas. En efecto, los hidrocarburos emitidos por los tubos de escape de los
automviles reaccionan con los xidos de nitrgeno y producen ozono que, aunque
tiene un valor incalculable en la estratosfera, a niveles superficiales provoca
problemas respiratorios y acelera la formacin de la lluvia cida.
La deposicin seca es una variante del fenmeno de la lluvia cida consistente en
la precipitacin de los xidos como gases o pequeas partculas directamente sobre
el suelo, lagos o bosques. Su accin suele ser de corto alcance, afectando
principalmente a las zonas prximas al punto emisor, aunque si las condiciones
meteorolgicas son favorables se pueden llegar a producir este tipo de deposiciones
a grandes distancias.
A diferencia del calentamiento global que provocan las emisiones de CO 2, la lluvia
cida tiene unos efectos mucho ms localizados, aunque pueden llegar a ser
continentales.
Los efectos de la lluvia cida han quedado contrastados en diversas localizaciones.
Por ejemplo, se ha hecho notorio el aumento de acidez de los lagos de
Escandinavia, del nordeste de los Estados Unidos y del sudeste del Canad, as
como las repercusiones sobre el tamao y la diversidad de la poblacin de peces. El
fenmeno de la lluvia cida tambin se ha relacionado con los daos aparecidos en
bosques del norte de Europa y nordeste de Estados Unidos.
1

El pH de la lluvia cida oscila entre 4,5 y 5,6, sin embargo, en algunas ocasiones puede disminuir hasta 3.

5.3.2 El azufre como contaminante


Tal y como se ha mencionado con anterioridad, el principal origen de la lluvia cida
es de naturaleza antropognica, y se debe en su mayor parte a la combustin del
carbn y del petrleo crudo que, en funcin de su origen, contiene una
concentracin de azufre que vara entre un 0,5% y un 5%. En el carbn, las
concentraciones de este contaminante varan en un rango ms amplio. Por otro lado,
el gas natural contiene una proporcin muy pequea de azufre, de tal forma que
generalmente no interviene en el fenmeno de la lluvia cida.
Los compuestos de azufre son responsables de 2/3 del total de la lluvia cida,
siendo las emisiones mundiales totales (naturales y artificiales) de dixido de azufre
a la atmsfera de unos 170 millones de toneladas al ao.
Actualmente, en Europa se emiten cerca de 30 millones de toneladas anuales de
dixido de azufre, de las que un 80% proviene de la combustin de crudo y carbn,
mientras que el 20% restante se asocia a otros procesos industriales.
Los mayores contaminantes mundiales son Gran Bretaa, EEUU y la antigua Unin
Sovitica, siendo los problemas asociados a la lluvia cida especialmente graves en
la Europa del este, a causa de la emisin de grandes cantidades de SO 2
procedentes del empleo de lignitos -contenidos de azufre de hasta un 14%- en las
centrales termoelctricas.

5.3.3 El nitrgeno como contaminante


Los principales compuestos nitrogenados que contaminan la atmsfera son el
monxido de nitrgeno (NO) y el dixido de nitrgeno (NO 2), que suelen agruparse
bajo la denominacin NOx.
El origen de este tipo de emisiones puede ser natural (descomposicin qumica de
nitratos, relmpagos, etc.) o antropognico (combustin de carburantes fsiles). En
conjunto, estas emisiones suponen que cada ao en el mundo se liberen 86 t de
contaminante a la atmsfera.
Estos xidos, responsables de 1/3 del total de la lluvia cida, se forman en todo tipo
de combustiones a alta temperatura, en parte por el contenido en nitrgeno del
propio combustible (carbn o madera) o bien por la oxidacin del nitrgeno del aire
de combustin. Los principales causantes de las emisiones de xidos de nitrgeno a
la atmsfera son los motores de los vehculos destinados al transporte rodado.
En los pases escandinavos, las dos terceras partes de las emisiones totales de NO x proceden de los
vehculos de transporte.

Asimismo, ciertos tipos de fertilizantes constituyen una fuente de compuestos


nitrogenados contaminantes que pueden llevar a una sobrefertilizacin del suelo,
acarreando daos en la vegetacin y eutrofizacin de las aguas subterrneas.

5.3.4 Consecuencias de la acidificacin sobre el medio ambiente

5.3.4.1 Acidificacin de las aguas subterrneas


El origen de la acidificacin de las aguas proviene en un 90% de la infiltracin y
percolacin del agua de lluvia en el suelo, con lo que se afecta a las capas freticas
y, de esta forma, a ros y lagos. Tan slo el 10% restante est directamente
relacionado con la lluvia o la nieve.
Las aguas de los lagos afectados por la acidificacin son claras y poco turbias,
debido a la precipitacin del plancton en el fondo. Asimismo, la disminucin del pH
favorece la presencia de metales como el mercurio o el aluminio libre 1, causante del
envenenamiento de la fauna pisccola.

5.3.4.2 Acidificacin de los suelos


Una vez se ha producido la deposicin de los contaminantes en el suelo, stos
pueden ser absorbidos por la tierra o los vegetales, desplazarse, o bien incorporarse
a las aguas continentales.
La acidificacin del suelo es un proceso ms lento que el anterior, sin embargo,
resulta ms difcil su tratamiento que en la afectacin de las aguas.
Por ejemplo, el SO2 puede transformarse a H2SO4 de dos formas diferentes: en las
hojas de las plantas, tras absorber el agua de lluvia, o bien directamente en el suelo.

De la misma manera, puede constituir compuestos orgnicos al reaccionar con la


materia de esta misma naturaleza presente en el suelo.
Tanto el cido sulfrico como la descomposicin de las sales amoniacales (NH 4)2
SO4 acidifican el suelo, provocando una disminucin en los niveles de potasio, calcio
y magnesio, constituyentes de los nutrientes del suelo.
En una zona muy castigada por la lluvia cida, como en el caso del sur de Escandinavia, se llega a
valores de pH de entre 1 y 0,3.

La acidificacin no solamente se da en los estratos superficiales del suelo, sino que


se puede extender hasta profundidades de hasta 1 m.
En este tipo de suelos, los hongos reemplazan a las bacterias y dems organismos
descomponedores presentes en el suelo, con lo que se produce una ralentizacin en
la mineralizacin2 de la materia orgnica.
La solubilidad de los nutrientes se favorece a medida que el suelo es ms cido, con
lo que no pueden ser aprovechados por las plantas: por ello, no es conveniente
aadir residuos orgnicos a un suelo cido, ya que de esta forma se contribuye an
ms a la solubilizacin de estos metales.

5.3.4.3 Efectos sobre la flora, la fauna y la salud humana


Aunque es muy difcil establecer una relacin entre el tipo de dao y la causa que lo
ha provocado, lo cierto es que se producen efectos directos sobre las hojas de los
rboles debido a la corrosin que ejerce el depsito seco de dixido de azufre sobre
la grasa protectora de las hojas. Por ejemplo, los abetos y los pinos afectados por la
lluvia cida presentan una decoloracin y prdida de sus hojas, as como un
deterioro de sus races.
Los musgos y lquenes tambin resultan gravemente afectados, ya que toman el
agua directamente a travs de sus hojas. Estas especies son unos indicadores
directos de la contaminacin atmosfrica.
Existen otros efectos indirectos sobre los rboles, resultado de la acidificacin del
suelo, como la reduccin de nutrientes y liberacin de otros compuestos
perjudiciales.
Los cambios en la composicin y estructura de la vegetacin influirn directamente
sobre la fauna. En efecto, la lluvia cida se manifiesta en el ciclo reproductivo de los
pequeos pjaros que habitan cerca de aguas acidificadas, as como en los
herbvoros, que acumulan gran cantidad de metales pesados al ingerir las plantas
afectadas.
Aunque no est probado que las aguas subterrneas cidas sean por s mismas
nocivas para la salud, lo cierto es que la concentracin de metales pesados como el
aluminio y el cadmio se hace notoria a valores de pH inferiores a 5. Estos elementos
pueden provocar graves daos a nivel cerebral, renal y seo.

5.3.4.4 Medidas preventivas y correctivas a adoptar para reducir los


efectos de la lluvia cida
Para mitigar los efectos de la lluvia cida en aguas continentales se suele adicionar
una base, que provoca un aumento del pH y origina la precipitacin y una posterior
sedimentacin del aluminio y otros metales en el fondo del lago. Esta medida
permite restituir las condiciones de flora y fauna del lago, sin embargo, la
acumulacin de metales txicos en los lechos de los cursos de los ros provoca la
aparicin de numerosos problemas.
En lo referente a aguas subterrneas, la acidez se puede combatir mediante la
colocacin de un filtro de carcter bsico, cerca del fondo del pozo excavado para tal
fin, con el objeto de que acte como neutralizante.
Estas medidas son efectivas para un corto perodo de tiempo y, por lo general,
tienen un carcter correctivo ms que preventivo.
La mayora de las soluciones tendentes a minimizar el problema de la lluvia cida tienen un elevado
coste econmico que, a menudo, no es sufragado por el agente contaminante.

En la actualidad, la solucin a este problema pasa por la limitacin de las emisiones


de gases contaminantes a la atmsfera, para lo que hace falta emplear una
tecnologa desarrollada en la "quema" de combustibles fsiles y en la limpieza de los
gases desprendidos.
Existen diversas tcnicas para reducir las emisiones de SO 2 en los procesos de
combustin del carbn. En las centrales trmicas de carbn convencionales, el flujo
de gases procedente de la combustin circula a travs de un filtro de carbonato de
calcio para, de esta manera, absorber el azufre y producir sulfato de calcio o
GYPSUM. Este proceso tiene la desventaja de disminuir la eficiencia termodinmica
global en la generacin de electricidad, con lo que se ocasiona un ligero aumento de
las emisiones de CO2 producidas por unidad de energa.
Otras tecnologas ms desarrolladas se fundamentan en la combustin presurizada
de carbn con bajo contenido en azufre en lecho fluido, as como en la realizacin
de cambios en los mtodos de combustin; por ejemplo, la utilizacin de
quemadores de baja produccin de NOx requiere un menor exceso de oxgeno,
tiempos ms cortos de combustin y menores temperaturas.
Otras alternativas se basan en la purificacin de los humos mediante mtodos
catalticos, que permiten la reaccin de los xidos de nitrgeno con amonaco para
proporcionar nitrgeno gas y agua.
Un alto porcentaje de los xidos de nitrgeno emitidos a la atmsfera proviene de las
combustiones de los vehculos a motor. En este caso se imponen medidas tales
como un diseo adecuado del motor, que permita una combustin lo ms completa
posible; la reduccin del trnsito por carretera, el establecimiento de lmites de
velocidad o el empleo obligado de catalizadores 3.

El aluminio unido a diversos minerales constituye uno de los elementos ms abundantes de la corteza terrestre. Sin embargo, se torna
extremadamente soluble en medios cidos.
2

Consiste en la liberacin gradual de los elementos nutritivos del suelo en diferentes formas inorgnicas como calcio, sodio, magnesio,
potasio y fsforo.
3

Permite transformar ms del 90% de los xidos de nitrgeno, hidrocarburos y monxido de carbono en nitrgeno, dixido de carbono y
agua.

5.3.5 Acuerdos y compromisos


El primer paso para reducir de forma progresiva la contaminacin atmosfrica se dio
en noviembre de 1979 cuando se firm la Convencin sobre Contaminacin
Transfronteriza en Ginebra, que entr en vigor el 16 de marzo de 1983 y que fue
ratificada por 24 pases.
Posteriormente, en julio de 1985, 21 pases firmaron el Protocolo para el Control de
las Emisiones de Dixido de Azufre, que entro en vigor el 2 de septiembre de 1987.
Su objetivo era reducir en un 30% las emisiones de SO 2 para el ao 1993. De esta
forma, se constitua el denominado Club del 30%.
Anlogamente, en octubre de 1985, 25 pases acordaban congelar sus emisiones de
NO2 para 1994 al mismo nivel que el de 1987.
Con el objeto de cumplir los compromisos adquiridos en el protocolo de Kioto de
1987, la Unin Europea elabor un programa de accin denominado "Estrategia de
Acidificacin", por la que se trataba de limitar el contenido en azufre de algunos
combustibles lquidos derivados del petrleo.
La falta de cumplimiento determin que el V Programa de la Unin Europea
contemplase como uno de sus objetivos, la reduccin en un 30% de los niveles de
NOx y de un 35% en los de SO2 para el ao 2000.

5.4 El agotamiento de la capa de ozono


5.4.1 El gas ozono
El ozono -del griego ozein (oler)- es un gas oloroso, incoloro en pequeas
cantidades y que adquiere una tonalidad azulada cuando se encuentra en grandes
concentraciones. Es una forma de oxgeno cuya molcula tiene tres tomos (O 3), a
diferencia de los dos del oxgeno comn: por ello, es qumicamente inestable y muy
vulnerable a ser destruido por componentes que contengan nitrgeno, hidrgeno o
cloro.
Este gas se puede encontrar en la estratosfera (entre 20 y 50 km a partir de la
superficie terrestre) en una proporcin del 0,0001%, donde las radiaciones
ultravioletas del Sol (UVC) descomponen las molculas de oxgeno en tomos, los
cuales, a su vez, se combinan con otras molculas de oxgeno para formar el ozono;
y en la capa inferior de la atmsfera o troposfera (entre la superficie terrestre y los 10
km de altura), en la que constituye un peligroso veneno que puede afectar al sistema
respiratorio y a la vegetacin.

Las molculas de ozono se crean y destruyen continuamente de forma natural en la atmsfera.

Durante el proceso de descomposicin de las molculas de oxgeno en tomos


libres y posterior formacin del ozono se libera calor y se destruyen los rayos
ultravioletas UVC, por otro lado, muy perjudiciales para los seres vivos. Esta
produccin de energa es la causa de la inversin trmica que se produce en los
primeros niveles de la estratosfera, llegndose a alcanzar temperaturas de hasta
30C sobre cero.
En definitiva, el ozono estratosfrico acta como un manto protector de la Tierra al
absorber las radiaciones ultravioletas UVB y UVC (radiaciones solares de alta
energa y baja longitud de onda), nocivas para los seres vivos.
A principios de la dcada de 1970 se dio la voz de alarma sobre el empleo masivo
de diversos gases constituyentes de cloro (CFC's), que llegaban inalterados hasta la
estratosfera y que, catalizados por las radiaciones solares, se descomponan en
tomos libres, provocando reacciones en cadena que destruan el ozono. Sin
embargo, no fue hasta 1985 cuando la comunidad internacional empez a tomarse
en serio el problema a raz de unos estudios que demostraban la prdida de hasta
un 50% del ozono estratosfrico situado por encima de la Antrtida.
Adems de los clorofluorocarbonos existen otros gases que deterioran la capa de
ozono, como los xidos nitrosos liberados por los aviones supersnicos en los
niveles superiores de la estratosfera o los pesticidas a base de bromuro de metilo.
Los efectos inmediatos de una reduccin de la capa de ozono son una mayor incidencia del cncer de
piel o ceguera, alteraciones en las cosechas y sobre todo en el fitoplancton, base de la cadena trfica
de los ocanos.

5.4.2 El problema del agujero de la capa de ozono en la Antrtida


A pesar de que se barajan diferentes teoras, todo apunta al empleo de los CFC's
(clorofluorocarbonos) como los principales responsables de la destruccin del velo
protector que cubre la Tierra.
Los clorofluorocarbonos se inventaron a finales de los aos 20. Su descubrimiento
supuso toda una revelacin, ya que reunan todo lo que se le puede pedir a un
producto qumico: estable, no corrosivo, atxico y no inflamable. De esta manera, se
empezaron a comercializar masivamente como espumantes, refrigerantes y
disolventes.
La concentracin de cloro estratosfrico ha pasado de 1 ppm en 1950 a 3 ppm en 1994.

El carcter inerte de estos compuestos -que es una buena caracterstica en capas


bajas de la atmsfera- les permite alcanzar inalterables la estratosfera, donde
pueden perdurar entre 70 y 180 aos. Una vez all, y gracias a la radiacin
ultravioleta (UVC), rompen sus enlaces qumicos, liberando el tomo de cloro. ste
puede robar un tomo de oxgeno al ozono para formar una molcula de monxido

de cloro (ClO), que al reaccionar con el oxgeno monoatmico, proporciona oxgeno


diatmico y cloro libre para comenzar de nuevo el ciclo destructivo (figura 5.9).
Un solo tomo de cloro puede destruir hasta 100.000 molculas de ozono.

Figura 5.9

Proceso de destruccin de la capa de ozono debido al cloro. Fuente: modificado a


partir de la resea bibliogrfica n 2.

En el ao 1974 Molina y Rowland -galardonados en 1995 con el Nobel de Qumicainformaron de los posibles efectos destructivos de los CFC's sobre la capa de ozono.
Estas sospechas quedaron confirmadas en 1982, cuando el cientfico japons Sigeru
Chuchabi detect por primera vez una concentracin anormalmente baja de este gas
durante su estancia en la estacin antrtica de Syowa.
En 1985, cientficos britnicos constataron que se haba producido una prdida
media del 50% del ozono sobre el Polo Sur durante las largas noches de la
primavera austral (de septiembre a diciembre). Este hecho desconcertaba a los
estudiosos sobre el tema, ya que la disminucin drstica del ozono solamente se
daba en esta parte del planeta y poca del ao.

Figura 5.10 Agujero de la capa de ozono sobre la Antrtida. Fuente: elaboracin propia.
Por otro lado, se daba la circunstancia de que si los contaminantes eran emitidos
mayoritariamente en el hemisferio norte (Europa, Rusia, China, Japn y EEUU) y
sus efectos se hacian patentes en zonas meridionales, era porque las corrientes de
viento haban arrastrado los CFC's hacia los polos; de esta forma, la estratosfera
contena un reparto aproximadamente homogneo del contenido de cloro en todas
sus latitudes y, en consecuencia, todas las zonas eran potencialmente vulnerables a
sufrir los efectos de los contaminantes.
La explicacin de que en la zona antrtica el agotamiento de la capa de ozono sea
ms acusado que en otras latitudes hay que buscarla en las propicias condiciones
orogrficas y climatolgicas que presenta esta regin para la destruccin de este
gas:
- El fro intenso y las peculiaridades terrestres del Polo Sur ( grandes
extensiones de tierra rodeadas de mar) favorecen la formacin de las
denominadas nubes polares estratosfricas (NPE), que constituyen el
substrato sobre el que se producen las reacciones qumicas que liberan los
tomos de cloro.
- En la Antrtida, los vientos giran alrededor del "vrtice polar", favoreciendo el
aislamiento de las masas de aire estancado del vrtice, con lo que la
temperatura de dicho aire desciende continuamente a lo largo del invierno.
A pesar de que en la zona rtica tambin se produce el efecto destructor de la capa
de ozono, las consecuencias no son tan graves. En efecto, en esta regin la
circulacin de los vientos fuertes y clidos permite el contacto con la masa de aire
estancada en el vrtice, lo que hace subir las temperaturas. Este hecho, unido a la
diferente distribucin del relieve terrestre en relacin a la Antrtida, hacen que la
presencia de las NPE's no sea tan acusada.
El tamao del agujero de la capa de ozono en la Antrtida ha sufrido importantes
variaciones a lo largo de la ltima dcada. De esta forma, en 1989, abarcaba toda la
superficie del continente antrtico, constatndose reducciones de la concentracin
de O3 de hasta el 20% en latitudes cercanas a Nueva Zelanda. Sin embargo, el
agujero de 1992 ha sido el ms extenso registrado jams en la historia. En este ao,
alcanz a zonas pobladas y se detectaron reducciones de hasta el 60% en
septiembre (un mes antes de la poca de mxima disminucin).
Las erupciones de los volcanes Pinatubo y Hudson en 1992 contribuyeron a aumentar la magnitud del
agujero de ozono en la Antrtida.

A nivel mundial, tambin se produce un agotamiento de la capa de ozono, pero sin la


relevancia que alcanza en la Antrtida. Por ejemplo, en algunas zonas del hemisferio
norte se registran disminuciones de hasta el 8% por dcada segn la poca del ao.
Anlogamente, en el hemisferio sur se sobrepasan unas reducciones de la capa de
ozono del 6% por dcada, sobre todo en pases como Nueva Zelanda.

5.4.3 Otras teoras que afectan a la reduccin de la capa de ozono


Al margen de la hiptesis qumica protagonizada por los xidos nitrosos y
compuestos clorados, existen otras teoras que explican -de una forma no tan
evidente- el deterioro de la capa de ozono, como la teora dinmica y la teora de los
ciclos solares.

5.4.3.1 La teora dinmica


Se basa en que el agotamiento de la capa de ozono no se debe a la destruccin de
dicho gas, sino a su desaparicin en algunas zonas para acumularse en otras,
donde se concentra a unos niveles superiores a los habituales. Este fenmeno se
producira a causa de un enfriamiento en la estratosfera del polo sur, que producira
un cambio en el patrn de las corrientes de aire, ocasionando el barrido del ozono
del casquete polar (donde habra una concentracin mnima) para acumularse en
zonas adyacentes (en las que se producira una concentracin superior a la normal).

5.4.3.2 La teora de los ciclos solares


La radiacin procedente del Sol que llega a la Tierra no tiene unos flujos constantes,
sino que presenta unos picos mximos de intensidad cada 11 aos. Esta intensidad
mxima variable con el tiempo es directamente proporcional al nmero de manchas
(de Wolf) que tiene el Sol.
Estas radiaciones permiten la formacin de grandes cantidades de NO x durante el
verano antrtico. Estos xidos se desplazaran hacia el sur, donde quedaran
atrapados por partculas de hielo en las nubes estratosfricas polares (NEP),
creadas por el aire estancado del vrtice durante el invierno antrtico. Al llegar la
primavera, las nubes se disparan permitiendo a los compuestos nitrogenados
reaccionar con el ozono y, de esta manera, contribuir a formar el agujero.

5.4.4 Regeneracin de la capa de ozono


La regeneracin de la capa de ozono se produce de manera natural durante el
verano. En esta estacin del ao, el aire fresco procedente de otras latitudes permite
la recuperacin de los niveles de ozono. Sin embargo, con la llegada de la primavera
austral el agujero vuelve a formarse.
Los niveles de la capa de ozono se miden en unidades Dobson, de tal forma que 100 unidades
Dobson corresponden a 1 mm de ozono comprimido.

Aunque se eliminaran drsticamente las emisiones de cloruros y bromuros a la


atmsfera, el problema persistira en la estratosfera durante muchos aos. Por otro
lado, al ritmo actual de emisiones es probable que el agotamiento de la capa de
ozono se extienda a otras zonas diferentes a la del continente antrtico.
Se han buscado sustitutos a los CFC's empleados en los sistemas de climatizacin y
refrigeracin, como los hidrofluorocarbonos (HFC) y los hidroclorofluorocarbonos
(HCFC's). Estos ltimos compuestos destruyen menos molculas de ozono que los

CFC's, sin embargo, su velocidad de destruccin es superior. Adems, ambos


contribuyen en gran medida al efecto invernadero. Otras medidas sustitutorias se
basan en el empleo de GLPs, que son inocuos para la capa de ozono al carecer de
cloro, de amoniaco e hidrocarburos, como el butano o el propano que, a pesar de
ser txicos e inflamables, se utilizan en los frigorficos Greenfreeze.
Los halones contenidos en los extintores pueden sustituirse por agua sin perder eficacia en la
utilizacin.

Estas sustancias constituyen, en la mayora de ocasiones, soluciones temporales


para poder cumplir las exigencias actuales del Protocolo de Montreal y otras
directivas medioambientales, hasta que se descubran otros compuestos que no
sean nocivos para la capa de ozono y cumplan mejor los dems requisitos tcnicos
necesarios.
Siguiendo esta lnea, las industrias trabajan sobre cmo influir sobre los procesos de
fabricacin, con el fin de buscar mtodos alternativos que reduzcan la emisin de
estos productos.
Al igual que en las cuestiones relacionadas con el cambio climtico, nadie sabe a
ciencia cierta hasta que punto se puede producir la regeneracin de la capa de
ozono. Sin embargo, por las graves repercusiones que puede provocar la
desaparicin del ozono estratosfrico sobre la vida en la Tierra, cabe adoptar las
medidas que sean oportunas para poner fin a estas emisiones.

5.4.5 Acuerdos y compromisos


La alarma social generada a raz del descubrimiento del agujero de la capa de ozono
en la Antrtida desencaden que la comunidad internacional tomara conciencia del
problema y adoptara una serie de medidas tendentes a la reduccin de los CFC's y
otros gases nocivos constituyentes de bromo como los halones.
En el ao 1987 se firm el protocolo de Montreal, que cont con el apoyo del
programa medioambiental de las Naciones Unidas. Este acuerdo fue firmado por 24
pases y la UE, siendo posteriormente ratificado por 150 pases.
El objetivo fundamental del protocolo era reducir las emisiones de CFC's de los
pases industrializados al 50% para el ao 2000 y la congelacin de la produccin y
el empleo de los halones para antes del ao 1992.
A raz del creciente aumento de la radiacin ultravioleta a nivel de la superficie
terrestre, dicho acuerdo se modific en 1990, en Londres, con el fin de lograr la
eliminacin total de los halones y de los CFC's para el ao 2000 y, posteriormente,
en el ao 1992, en Copenhague, para adelantar la agenda de eliminacin de los
halones al ao 1994 y la de los CFC's a finales de 1995 (fecha que el Consejo de
Ministros de medio ambiente de la UE adelant al 31 de diciembre de 1994). En este
ltimo acuerdo se impusieron cotas al empleo del bromuro de metilo, utilizado de
forma masiva como plaguicida.

En diciembre de 1993, la reunin del Consejo de Ministros de medio ambiente de la


UE adopt las siguientes disposiciones:
1. Cese de produccin de los HCFC's para finales del ao 2014.
2. El primer escaln de reduccin en la produccin de los HCFC's estara
fijado para el ao 2004 y representara un 35% menos que en 1989.
3. El empleo de los HCFC's en la refrigeracin domstica y en la climatizacin
del automvil se prohibe para el 1-1-1996.
4. Queda prohibido el empleo de los HCFC's en las nuevas instalaciones de
climatizacin y refrigeracin que superen los 150 kW de potencia, a partir del
1 de enero del ao 2000.
El acuerdo de Viena de 1995 signific la obligatoriedad de erradicar del mundo
industrializado la produccin de bromuro de metilo para el ao 2010, as como la
necesidad de involucrar a los pases en desarrollo en la eliminacin total de los
CFC's para esa misma fecha. ste puede resultar un tema espinoso para las
naciones menos industrializadas, ya que pueden sufrir un retroceso en su economa
si no se aportan o se realizan con lentitud otro tipo de soluciones sustitutorias.
Como resultado de las medidas aprobadas, en 1995 la produccin mundial de CFC's disminuy en un
76% respecto al mximo registrado en el ao 1988. Sin embargo, pases como China o la India siguen
aumentando sus cotas de emisin a pesar de haber firmado los tratados.

Un problema que queda por resolver es el actual mercado negro de CFC's , en el


que participan varios pases de economa precaria como los pases de la antigua
Unin Sovitica, y posiblemente China, India y Tailandia. En el comercio ilegal de
estos productos -se estima que suponen 1/5 de las emisiones- se mueven
cantidades del orden de los millones de dlares.
A este creciente mercado ilcito de gases clorados y a los 20 pases que no han
ratificado los tratados internacionales relativos al ozono se refiri el secretario
general de la ONU, Kofi Annan, que alert sobre el peligro de caer en un cierto
conformismo o complacencia tras los logros conseguidos en la reduccin de la
emisin de este tipo de gases, durante el Da Internacional de la Preservacin de la
Capa de Ozono celebrado el 16 de septiembre de 1999.

Figura 5.11 Produccin mundial de CFC's (1950-1995).


Las estimaciones actuales apuntan a que si todos los pases del mundo acataran el
protocolo de Montreal, la capa protectora de ozono empezara a recuperarse a
finales de los aos noventa, con lo que la recuperacin total se podra producir hacia
el ao 2045.

5.5 La marea negra


Los efectos perjudiciales de la energa sobre el medio ambiente no siempre se
deben a la "quema" de combustibles fsiles, aunque s estn relacionados con
alguna de las fases de su ciclo energtico. Por ejemplo, las minas de carbn, ya sea
en pozos o a cielo abierto, provocan una fuerte degradacin del paisaje. La
formacin de escombreras con los productos no utilizables y los movimientos de
tierras en explotaciones a cielo abierto casi siempre suponen el deterioro de grandes
extensiones del entorno natural.
En cuanto al petrleo, tan importante como la prospeccin, extraccin y refino, es la
fase de transporte. En efecto, en el captulo 3 se vio como el reparto mundial de los
yacimientos petrolferos era muy desigual y caprichoso, lo que haca imprescindible
un sistema de distribucin de crudo en grandes cantidades y a largas distancias.
Cuando el yacimiento se encuentra en el interior, alejado de la costa, el petrleo se
distribuye por medio de oleoductos hasta una terminal portuaria, donde se abastece
a los buques cisternas encargados de su transporte hacia las refinerias.
La demanda creciente de crudo a lo largo del siglo XX ha conducido al desarrollo de
una tecnologa especfica, dedicada a la construccin de petroleros cada vez ms
grandes, llegando a alcanzar el tamao de los barcos comerciales. Este hecho
responde a la necesidad de abaratar los costes, ya que un mayor volumen de
producto transportado en cada viaje lleva aparejado un menor dispendio econmico
durante la travesa.
Desgraciadamente, con el tamao de los buques tambin aumenta el riesgo de sufrir
un accidente de consecuencias imprevisibles para el medio ambiente.

Aunque el nmero de accidentes es muy inferior al nmero de viajes realizados, cada ao se


producen cientos de incidentes menores en las plataformas, almacenajes y barcos, que resultan con
el vertido de petrleo a los mares.

5.5.1 Efectos del petrleo en el mar


El petrleo vertido al mar se comporta como una sustancia tixotrpica. Es decir, en
estado de reposo tiende a espesarse, mientras que si existe agitacin se torna
fluido. De esta manera, por un lado formar emulsiones con el agua en las zonas de
turbulencias y, por otro lado, constituir grandes masas a la deriva en zonas de
aguas tranquilas.
El crudo vertido sufrir con el tiempo un proceso similar al del refino. En primer lugar,
se separarn las fracciones voltiles, que sern arrastradas por el aire hacia zonas
ms alejadas; en segundo lugar, las fracciones medias formarn emulsiones con el
agua, que se esparcirn por el ocano y, por ltimo, parte de las fracciones pesadas
se hundirn y cubrirn los fondos marinos, mientras que el resto se constituir en
bloques compactos que flotarn a la deriva.
La evolucin del petrleo en las aguas es un largo proceso acompaado de un
deterioro de la fauna y flora de la zona, alcanzando a toda la comunidad de especies
marinas, tanto por el efecto txico en s de los componentes del petrleo como por
su entrada en la cadena alimentaria de las especies. Adems, las grandes masas de
crudo que cubren el fondo marino ahogan a las especies que all se desarrollan,
destruyendo la calidad de vida y causando graves perjuicios, sobre todo en zonas
litorales.
De forma natural, la descomposicin del petrleo se produce muy lentamente
gracias a las bacterias que se alimentan de hidrocarburos. Estos microorganismos,
que se encuentran en muy baja proporcin en los mares, consumen grandes
cantidades de oxgeno en el proceso. Sin embargo, su concentracin puede
aumentar considerablemente en lugares contaminados, debido a la abundancia de
alimento y a su facilidad de reproduccin.

Figura 5.12 Efectos del derrame del petrleo sobre el mar. Fuente: elaboracin propia.
A pesar de ello, es un fenmeno de gran complejidad y lentitud 1 que depende de
varios factores como la temperatura del agua, el tipo de hidrocarburo presente y la
existencia de nutrientes ( hidrocarburos, nitrgeno, fsforo y oxgeno).
Este proceso natural puede eliminar hasta un 30% de la masa de crudo en un ao.

Por este motivo, actualmente se est estudiando la posibilidad de favorecer la accin


de estos microorganismos de una forma artificial, es decir, mediante la utilizacin de
bacterias cultivadas en el laboratorio2 o sintetizadas gracias a la ingeniera gentica.
1

La biodegradacin natural de un derrame de crudo empieza durante la primera semana posterior al vertido, alcanza su punto ms alto
entre la segunda semana y el mes, y decrece hasta estabilizarse en un proceso que puede durar aos.
2

Se han aislado bacterias del tipo pseudomonas, de baja toxicidad, que degradan el petrleo en sus componentes bsicos, agua y
CO2.

5.5.2 Comportamientos negligentes


Paradojicamente, la mayor parte del vertido de crudo que se produce cada ao en
los mares no proviene de los accidentes, sino de las labores de mantenimiento y
limpieza cotidianas de las cisternas de los buques petroleros.
Este comportamiento negligente pasa inadvertido para una gran parte de la
sociedad, que slo ve motivos de alarma en caso de accidente. De esta manera,
entre 1970 y 1985 se produjeron 186 vertidos considerables de petrleo al mar
(superior a las 1.300 toneladas de crudo en todos los casos).
En el ao 1989 se produjo una de las peores catstrofes de la historia de la
humanidad cuando el buque Exxon Valdez derram cerca de 39.000 toneladas de
petrleo en la costa de Alaska, provocando una marea negra -de ms de 4.000 km 2-

que tuvo unas consecuencias importantsimas e irreversibles sobre el medio


ambiente.
Dos hechos sin precedentes acaecidos durante la guerra del Golfo Prsico, en la
primavera de 1991, fueron el ataque iraqu contra 732 pozos de Kuwait, que
permanecieron ardiendo durante ocho meses, y el vertido intencionado de petrleo
en esas mismas costas.
En Espaa, adquirieron gran repercusin los derrames ocasionados por los
petroleros "Urquiola", en mayo de 1976, y "Mar Egeo", el 13 de diciembre de 1992, al
encallar frente a las costas gallegas de A Corua. En el primer siniestro se vertieron
108.000 toneladas de petrleo; mientras que en el segundo, se arrojaron otras
80.000 toneladas de crudo, lo que afect gravemente a la pesca de marisco.
Asimismo, hay que destacar la marea negra provocada por el petrolero ruso
"Volganeff", en el mar de Mrmara, y el malts "Erika", que se parti en dos el 12 de
diciembre de 1999 a pocos kilmetros de la Bretaa francesa, produciendo el vertido
de ms de 15.000 toneladas de un producto altamente txico y cancergeno
procedente de una refinera y que, en un principio, se crey que era simple fuel-oil.
La catstrofe del Erika ha significado la muerte a decenas de miles de aves y la
contaminacin de cerca de 500 km de costa.
Sin embargo, por sus importantes repercusiones, no sera adecuado cerrar este
captulo sin mencionar la catstrofe del petrolero Prestige, que asol una vez ms
a las costas gallegas el 13 de noviembre de 2002.
El buque, con unas 70.000 toneladas de fuel-oil en su interior, fue llevado a alta mar
en una desafortunada decisin de las autoridades espaolas, ya que seis das
despus el petrolero se parti en dos a unos 234 kilmetros de la costa, provocando
la mayor catstrofe social, econmica y ecolgica de la historia de Galicia.
El resultado fue una sucesin de mareas negras que baaron el litoral gallego y
cantbrico, a pesar del esfuerzo de miles de voluntarios que han trabajado durante
meses en las tareas de descontaminacin y limpieza de playas.
A la hora de escribir este captulo, se desconocen las repercusiones a largo plazo
que supondr este accidente, pues el fuel, lejos de solidificarse a 3.500 metros de
profundidad, sigue saliendo del barco por nuevas grietas en los tanques provocadas
por la presin del fondo.

Figura 5.13 Marea negra debida al vertido de petrleo en el mar.

5.5.3 Medidas correctivas a tomar en la lucha contra la marea negra


Existen multitud de factores que influyen sobre los mtodos para paliar los efectos
del derrame una vez ste se ha producido, como la naturaleza cambiante del vertido,
la meteorologa, los recursos de que se dispone, la experiencia del profesional
encargado, etc. Este hecho implica que no exista una panaca que se pueda aplicar
en todos los casos, por lo que una rpida toma de decisiones y el acierto en el
mtodo escogido se revelan fundamentales en la solucin del problema.

Figura 5.14 Diagrama de decisiones ante un vrtido de petrleo.


Los mtodos existentes se pueden clasificar en tres categoras:
- Recogida y recuperacin del derrame por procedimientos mecnicos.
- Dilucin de los contaminantes en grandes cantidades de agua marina
gracias a la utilizacin de dispersantes.
- Potenciamiento de la capacidad de regeneracin natural de la zona,
favoreciendo la biodegracin tanto natural como artificial.
El mtodo ms efectivo es el de recogida del crudo, sin embargo, casi siempre hay
que recurrir a la accin combinada de ms de un procedimiento. Por esta razn, se
distinguirn tres fases en todo tratamiento posterior al vertido: la contencin y
recuperacin del derrame, el tratamiento qumico del derrame y la biodegradacin
natural, de la que se ha hecho mencin en el apartado 5.5.1.

5.5.3.1 Contencin y recuperacin del derrame


Es fundamental una pronta actuacin para evitar la extensin y la transformacin del
vertido en una fina pelcula que sea mucho ms difcil de recoger por los
procedimientos mecnicos habituales.
La recogida ser mucho ms efectiva si la mancha de petrleo se confina en un rea
reducida, de tal forma que el espesor de la capa de crudo sea lo ms grueso posible.
Para ello, se utilizan dos dispositivos: los cercos y las barreras.
Estos sistemas deben ser lo suficientemente flexibles para adaptarse al movimiento
de las olas del mar, pero tambin han de poseer una cierta rigidez para retener la
mayor cantidad de vertido posible.

Figura 5.15 Ejemplo ilustrativo de contencin del derrame.


Los cercos son una hilera de flotadores, por lo general en forma de cilindro, dotados
de una faldilla en su parte inferior que mejora el confinamiento en caso de mal
tiempo. Son fciles de desplegar y limpiar, no obstante, pueden deteriorarse en
presencia de escombros flotantes.

Las barreras estn constituidas por una serie de planchas lastradas en posicin
vertical que se mantienen flotando gracias a la accin de unos flotadores. Al igual
que los cercos, las barreras son fciles de desplegar; sin embargo, son resistentes al
deterioro y difciles de limpiar (figura 5.16).
Ambos dispositivos se utilizan preferiblemente fondeados, es decir, fijados mediante
anclajes al fondo, aunque tambin pueden ser remolcados por uno o ms buques.

Figura 5.16 Barrera de valla de fabricacin artesanal fija, construida con atados de paja, para
utilizar en aguas someras y tranquilas.
El inters de los dispositivos fondeados radica en su capacidad de proteger zonas
sensibles de las costas, como marismas, estuarios, zonas habitadas, etc.
Una vez que la zona ha sido acotada por alguno de los dispositivos explicados
anteriormente, se procede a la recuperacin del crudo. Este procedimiento se basa
en la separacin del petrleo del agua mediante equipos de recogida mecnicos,
generalmente, arrastrados por una embarcacin.
La operacin de recuperacin se facilita notablemente si la capa de petrleo posee varios centmetros
de espesor y la superficie del agua est tranquila.

Los sistemas empleados para la recuperacin del crudo pueden ser de succin o
bien de absorcin o adherencia. Los primeros permiten succionar solamente el
petrleo flotante sobre el agua mediante una accin de "descremado", mientras que
los dispositivos de absorcin aprovechan las diferentes propiedades de adherencia
entre ambos fluidos para fijar el petrleo a un determinado substrato, que se retirar
posteriormente.
Los dispositivos de succin ms comunes son las raseras, que pueden tener
diferentes modalidades: de vertedero, con torbellino y neumticas o de vaco. Todas
ellas se basan en la aspiracin del petrleo mediante bombas, por lo que son
especialmente sensibles a la presencia de escombros flotantes. El empleo de uno u
otro tipo depender de la viscosidad de los petrleos, de esta manera, las raseras de
vertedero o con torbellino no son aptas para fluidos muy viscosos; sin embargo, las
neumticas o de vacio toleran perfectamente los petrleos de alta y media
viscosidad.

En cuanto a los dispositivos de adherencia, se tienen los de fibra absorbente y los


de adherencia por tambor o discos giratorios. Los primeros se basan en la utilizacin
de espumas polimerizadas o materiales fibrosos como el polipropileno (muy eficaz
para petrleos muy viscosos), que tienen una gran afinidad por las molculas de
hidrocarburos. El funcionamiento bsico de los dispositivos de fibra absorbente
consiste en hacer pasar el crudo a travs de dichos materiales de una manera
continua, de tal forma que quede impregnado en stos para, posteriormente,
recuperar el petrleo en depsitos acondicionados a tal efecto, mediante un simple
escurrido o gracias al empleo de rodillos de presin, con el fin de volver a comenzar
el ciclo de nuevo.
Los dispositivos de adherencia por tambor constan, como su propio nombre indica,
por un tambor que, al girar sobre la superficie del agua, recoge de forma continua el
petleo, producindose la separacin por medio de raspadores. Este sistema tiene
algunos inconvenientes como las limitaciones en cuanto a velocidad de
funcionamiento o las debidas al propio oleaje.
Una variacin sobre este sistema es la que incorpora una serie de discos unidos por
un eje comn, sustituyendo al tambor. Al igual que en el caso anterior, este sistema
tiene sus limitaciones, ya que los discos son especialmente susceptibles a la
presencia de escombros flotantes y a las emulsiones.
El petrleo que ha pasado por el dispositivo separador puede contener todava una
cantidad de agua apreciable, sobre todo si el sistema empleado ha sido el de
succin. En estas situaciones, se utilizan los denominados "skimmers", que terminan
de separar totalmente el agua del petrleo.

Figura 5.17 Dispositivo de adherencia por cinta olefila depresora. Al subir, la correa
transporta el hidrocarburo hacia el lmite superior, donde es aspirado hacia un
tanque de almacenamiento. Fuente: elaboracin propia.

5.5.3.2 Tratamiento qumico del derrame


El principio del tratamiento qumico del derrame es "romper" el petrleo en gotas, de
tal manera que stas tiendan a subir a la superficie, para que se produzca la
biodegradacin natural. De este modo, se consigue incrementar la superficie de
contacto con las bacterias y, por tanto la velocidad de la biodegradacin, ya que los

microorganismos slo pueden actuar en la superficie, es decir, en presencia de


oxgeno.
La operacin se realiza en dos fases: en primer lugar, se aplica el dispersante de
manera uniforme sobre el petrleo flotante y, seguidamente, se mezcla el petrleo
tratado con la capa superficial del agua del mar. Esta agitacin es suficiente para
convertir la mancha de petrleo en pequeas gotas.
Sin embargo, la utilizacin de dispersantes puede resultar perjudicial para la vida
marina. En efecto, aunque la mayora de los crudos presenta una toxicidad
relativamente baja, las mezclas dispersantes utilizadas (sobre todo en sus inicios
comerciales) son en s mismas muy txicas. Por ejemplo, las primeras mezclas a
base de compuestos aromticos provocaban, a muy bajas concentraciones de
dispersante, la muerte en 48 horas al 50% de los animales expuestos (LC50) 1. Este
dato haca que su utilizacin se limitara a zonas de mar abierto y en situaciones de
emergencia donde no importaran los daos que se pudiesen producir en el
ecosistema marino.
En la actualidad, se han desarrollado ciertos productos qumicos, bastante menos
txicos, en los cuales el ndice de letalidad LC50 (48 horas) se sita entre 1000-3000
ppm (partes por milln). A estos niveles de toxicidad es improbable que se
produzcan efectos sobre el medio ambiente al aplicarlos sobre el petrleo flotante.
La legislacin espaola fija un valor mnimo permitido para poder utilizar un dispersante en los
derrames de petrleo cifrado en un LC50 (48 horas) de 100 ppm.

Los agentes dispersantes utilizados pueden ser de dos clases:


- Concentrados o auto-miscibles: estn constituidos por un disolvente a
base de alcohol o glicol, con una gran concentracin de agentes tensoactivos.
Pueden utilizarse en estado puro o pre-diluidos en el agua de mar.
- Convencionales o hidrocarbonados: el disolvente est formado por
hidrocarburos, con un 25% como mximo de agentes tensoactivos. Al no
estar concentrados, siempre deben utilizarse en estado puro, ya que diluidos
son totalmente ineficaces.
Tan importante como la eleccin del dispersante lo es su aplicacin. stos se
pueden aplicar mediante aeronaves o a travs de embarcaciones. La modalidad
area se basa en el rociado del producto de una forma similar al fumigado de los
campos de cultivo, por lo que slo es posible la utilizacin de dispersantes
concentrados puros. Es el mtodo ms eficiente, ya que permite una elevada
respuesta y ritmo de tratamiento.
Por otro lado, la aplicacin del dipersante desde las embarcaciones se realiza
mediante una especie de mstiles, colocados horizontal y perpendicularmente a
ambos lados del buque, provistos de unas boquillas conectadas a las bombas de
suministro del producto. A diferencia del anterior, este mtodo tiene serias
limitaciones en cuanto no se tiene una visin real de la magnitud de la mancha
desde el barco, adems de su bajo ritmo de tratamiento.

La decisin de utilizar dispersantes en el mar debe tomarse despus de haber


llevado a cabo un estudio de todos los factores que puedan influir en una
determinada situacin. Por ejemplo, nunca pueden utilizarse en la proximidad de
zonas litorales o fondos de alta productividad biolgica.
1

ndice de letalidad. Significa la concentracin de contaminante para la que un 50% de la poblacin muere en 48 horas.

5.5.4 Mtodos de eliminacin


En cualquier programa medioambiental es imprescindible realizar un seguimiento de
los residuos: por ello, no basta nicamente con la recogida del vertido, sino que es
necesario almacenarlo y, posteriormente, encontrar una solucin adecuada para su
reciclado o eliminacin.
El almacenamiento del petrleo recogido es uno de los problemas ms graves con
los que nos podemos encontrar. Para elegir el mejor mtodo se debe tener en
cuenta varios factores:
- La capacidad de almacenamiento de los recolectores.
- El nmero de stos.
- La cantidad estimada que se recuperar.
- La necesidad de separar los residuos en categoras.
- La duracin prevista del almacenamiento.
Los sistemas de almacenamiento que ms frecuentemente se utilizan son:
- Tanques flexibles abiertos. A modo de piscina, son fciles de instalar; sin
embargo, una vez llenos, no se pueden trasladar.
- Tanques flexibles tipo almohada. Pueden incorporar o no un soporte que
facilite su desplazamiento.
- Tanques flexibles flotantes. Son adecuados para su utilizacin en el mar,
por lo que tambin pueden ser remolcados. Se emplean para residuos
lquidos y requieren un espacio adecuado de atraque.
- Cubas de camiones-cisterna. Emplean el vaco y productos qumicos
antiemulsificantes, siempre y cuando sea posible su acceso a la costa.
- Barcazas. A modo de plataforma de trabajo, poseen una gran capacidad,
pudiendo incluso trabajar junto con las unidades recolectoras. Es uno de los
mejores sistemas.
- Pequeos petroleros o tanques de barcos. Constituye la solucin ideal en
el caso de que el producto recogido tenga por destino una refinera o un lugar
lejos del derrame.
- Zanjas en el terreno. Ubicadas en playas y costas, una vez
impermeabilizadas con plsticos, admitirn tanto slidos como lquidos.
- Embarcaciones de recogida. Son barcos dedicados a la lucha contra la
contaminacin, que realizan operaciones de contencin, recoleccin y
almacenaje. Incorporan separadores para mejorar su capacidad de
almacenamiento.
Una vez almacenados, dichos residuos deberan ser reciclados. No obstante, y dado
que la recuperacin suele ser mucho ms cara que la adquisicin de petrleo nuevo,
no se considera esta operacin como econmicamente rentable: por ello, se opta

por su eliminacin aunque, en la prctica, lo que en realidad se hace es ocultarlos o


diseminarlos.
En el tratamiento de residuos y su eliminacin se siguen cuatro tcnicas
fundamentales:
- Proporcionarles alguna utilidad.
- Hacerlos incuos.
- Concentrarlos y hacer un seguimiento de vigilancia.
- Diseminarlos.
La opcin ms utilizada es la ltima, en la que una vez aadidos los dispersantes
qumicos, los residuos se diluyen en el mar tal y como se ha explicado con
anterioridad. Sin embargo, tambin es usual la mezcla con otros materiales como
basuras, y el depsito en lugares en los que el tiempo se encargue del resto.
Los mtodos de eliminacin se pueden clasificar en:
- Eliminacin directa. Este sistema consiste en el relleno de fosas, huecos,
canteras, minas abandonadas y depresiones. En este caso, no deben existir
fisuras o poros en el lugar, para evitar contaminaciones de las aguas
subterrneas. Tambin se pueden mezclar con residuos slidos urbanos
(RSU), formando capas de unos diez centmetros, recubiertas por otras de
basuras de aproximadamente 2 metros. A veces, en las playas, se pueden
enterrar restos pequeos de hidrocarburos a ms de un metro de profundidad
en zonas alejadas de las mareas.
- Estabilizacin de tierras o material de relleno en caminos. En esta
modalidad, los residuos se pueden utilizar como materiales de construccin,
mezclndolos con cal, cemento o escorias. El hecho que se utilice uno u otro
de estos aglutinantes depender de los resultados que se deseen conseguir,
del uso que se les vaya a dar o de su disponibilidad.
- Incineracin. En este proceso tiene especial importancia el grado de
humedad de los residuos, ya que de dicho factor depender que se necesite
ms o menos combustible para iniciar el proceso: por ello, generalmente se
deber eliminar el agua que posean los hidrocarburos en algn tratamiento
previo. En el caso de estar mezclados con slidos, se debern quemar
conjuntamente, recogiendo aquello que no arda para su depsito en una
escombrera.
En ningn caso debe quemarse petrleo depositado en vertederos, tanques o zanjas, ya que los
humos procedentes de la combustin incompleta de los hidrocarburos pueden resultar perjudiciales
para la salud.

- Biodegradacin y compostaje. Ambos trminos son bastante similares. En


la biodegradacin, se intenta acelerar el proceso mediante el uso de bacterias
u otros microorganismos. en este caso son necesarias ciertas condiciones de
humedad, nutrientes, oxgeno, temperatura, etc. Este proceso debe realizarse
con cantidades no muy grandes de hidrocarburos, para que las condiciones
sean lo ms homogneas posible.
El compostaje consiste en la mezcla de los residuos slidos con contenidos
en hidrocarburos inferiores al 20% sobre las tierras destinadas a tal efecto. El

proceso suele durar unos tres aos, los cuales se pueden reducir aadiendo
fertilizantes, materia orgnica y favoreciendo la aireacin.

5.6 Efectos sobre el entorno asociados a la explotacin de la


energa nuclear
A lo largo de la historia, la tecnologa nuclear ha sido objeto de controversias por
parte de los defensores a ultranza de este tipo de energa, que ven en ella la
solucin a los problemas energticos del futuro, y los acrrimos detractores, que
consideran a esta fuente energtica como poco rentable y extremadamente
peligrosa.
La realidad es que la energa nuclear fue promocionada en su momento como una
solucin verde, por no contribuir a las emisiones de dixido de carbono en la
atmsfera. Sin embargo, detrs de esta afirmacin se esconden no pocos intereses
militaristas y de grupos financieros, que "ven" ms negocio en la construccin que
en el funcionamiento de este tipo de centrales, lo que desemboca en una
nacionalizacin encubierta por parte del Estado para hacerlas rentables.
Tambin es verdad que la emisin de juicios carentes de rigor -sobre todo en el caso
de las radiaciones y residuos radiactivos-, provocados por la falta de informacin, ha
dado una imagen de la energa nuclear poco ajustada a la realidad.
Tal y como se ver, no slo las centrales nucleares producen desechos radiactivos,
sino que en la industria (deteccin de humos, gammagrafa), medicina
(radiofrmacos, medicina nuclear) e investigacin (trazadores radiactivos), tambin
se generan esta clase de residuos, aunque en mucha menor cantidad.
Asimismo, hacia finales de 1990, en Espaa se tena constancia de unos 23.000
pararrayos radiactivos, a pesar de que cuatro aos antes, el Gobierno haba
aprobado un plan para retirarlos u homologarlos en el plazo de un ao. Sin embargo,
su eliminacin plantea el problema comn de todo residuo nuclear: su
almacenamiento.
En este captulo se intentar dar una visin objetiva del principal problema de las
aplicaciones nucleares: las emisiones y la generacin de residuos radiactivos.
La produccin de residuos nucleares no slo crea un impacto sobre el medio
ambiente, sino que de sta se derivan otros aspectos importantes como los vnculos
con la carrera armamentstica, el terrorismo nuclear o el comercio clandestino de
residuos nucleares1: por ello, los Gobiernos deben poner las herramientas
necesarias para gestionar de forma eficiente y responsable la generacin de
residuos de esta naturaleza.
Es imprescindible una adecuada informacin sobre la gestin de los residuos radiactivos, con el fin de
evitar comportamientos ignorantes o negligentes.

En la dcada de 1970, y bajo la presin de los grupos ecologistas y movimientos


antinucleares, empieza a tener prioridad la gestin de los residuos radiactivos, es

decir, el conjunto de diligencias tecnolgicas, administrativas y legales, que lleven a


un control seguro de este tipo de residuos mientras permanezca su toxicidad. De
esta manera, en 1984, se cre ENRESA como rgano responsable de dicha gestin
en Espaa.
A partir del accidente de Chernbil en 1986, la proliferacin de nuevas centrales
nucleares se estabiliz, provocando un giro poltico y una prdida de confianza hacia
esta fuente de energa en la mayora de sociedades industrializadas.
Dentro del sector de la energa nuclear, los principales impactos medioambientales
que se pueden dar tienen lugar en:
- La obtencin del uranio como materia prima.
- Las posibles emisiones o fugas de gases radiactivos que puedan producirse
durante su aprovechamiento en las centrales nucleares para la generacin de
energa elctrica.
- El tratamiento y almacenamiento de todos los residuos radiactivos en forma
de combustible usado, u obtenidos a partir del posterior desmantelamiento de
la central.
- Los incrementos globales de la temperatura en los sumideros de calor,
empleados en el ciclo trmico de la central (ya sean ros, lagunas o el propio
mar).
La minera del uranio y la fabricacin del combustible nuclear no presentan
excesivas diferencias respecto a la explotacin de otros recursos convencionales,
salvo que la cantidad de material removido es muy inferior al de la minera del
carbn. En esta fase, los riesgos de contaminacin radiactiva son relativamente
bajos.
Los impactos ambientales ms importantes -dejando de lado el desmantelamiento
de la central- se producen durante la fase de explotacin, ya sea en forma de
radiaciones emitidas, contaminaciones, residuos generados o el denominado efecto
trmico.
1

A comienzos del ao 1988 se dio a conocer un suceso de contrabando de residuos radiactivos entre Alemania y Blgica.

5.6.1 Las radiaciones


Desde el origen de los tiempos, el hombre siempre ha estado sometido a la
radiacin natural procedente de los rayos csmicos y a la propia de tierras o mares.
En una situacin normal, el ser humano est expuesto a otros tipos de radiacin
diferentes a la natural. Por ejemplo, en medicina o en la industria se utilizan isotpos
que constituyen una fuente artificial de radiacin.
Es un hecho comprobado que en toda reaccin nuclear tambin se producen
radiaciones que, a su vez, interaccionan con los materiales que las confinan,
haciendo que stos se vuelvan radiactivos y, por tanto, constituyentes de nuevos
focos de radiacin: por ello, para evitar que dicha radiacin se libere a la atmsfera,
se debe dotar a la instalacin de una serie de barreras que la aislen totalmente del
exterior.

En el captulo 3 se hizo referencia a los tres tipos de radiacin existentes: alfa (),
beta () y gamma ().

Figura 5.18 Tipos de radiaciones ocasionadas por la desintegracin radiactiva. Fuente:


elaboracin propia.
Propiedades comunes de las radiaciones
- Son de corto recorrido, de naturaleza invisible y se desplazan a gran velocidad.
- Ocasionan alteraciones importantes en el aire o en los slidos que atraviesan (por ejemplo, en los
seres vivos).
- Son ionizantes, es decir, transforman la materia en iones positivos o negativos.
Alcance en
el aire

Alcance en el
plomo

Radiacin alfa

4-5 cm

Centsimas de
milmetros

Radiacin
beta

metros

Milmetros

Radiacin
gamma

Cientos de
metros

Centmetros

Tabla 5.3

Medida de proteccin
Hoja de papel, ropa de trabajo, piel
Lmina de metal, madera un poco gruesa
Pared gruesa de hormign, grueso considerable
de agua, chapa espesa de plomo

Caractersticas principales de las radiaciones.

En la tabla 5.3 se observa que para protegerse de las radiaciones alfa o beta es
suficiente con alejarse un poco del foco emisor; sin embargo, en el caso de la
radiacin gamma, hay que tomar medidas mucho ms rigurosas.
Al penetrar en el organismo humano, la radiacin gamma hace que se liberen electrones que actan
como partculas beta, provocando ionizaciones a su paso que afectan a tejidos y a rganos vitales.

Cabra aadir el efecto de los neutrones que, eventualmente, pudiesen escapar del
reactor. En este caso, al carecer de carga elctrica, dichas partculas tendran un
alcance superior al de las alfa o beta; no obstante, las medidas de proteccin
adoptadas para las radiaciones gamma son suficientes para mitigar sus efectos.

5.6.1.1 Medida de las radiaciones


Es necesario cuantificar de alguna manera los efectos de las radiaciones sobre los
seres vivos. A tal efecto, los fsicos definieron el rem como la cantidad de radiacin
recibida por el cuerpo humano y que produce los mismo efectos que la absorcin de
100 ergios de energa por gramo.

Figura 5.19 Magnitud y tipo de radiacin que puede recibir en condiciones normales una
persona. Fuente: elaboracin propia a partir de la resea bibliogrfica n 24.
En condiciones normales, la radiactividad terrestre y de los rayos csmicos oscila
entre 25 y 160 mrem/ao; una radiografa de abdomen ocasiona una radiacin de
500 mrem; a nivel del mar, la dosis es de 40 mrem/ao, mientras que por cada 30 m
de altura, la radiacin aumenta en 1 mrem/ao.
Se considera que cuando la dosis supera los 10 rem, hay que tomar medidas de evacuacin de la
poblacin prxima a la central nuclear.

Segn fuentes prximas a las centrales nucleares, la dosis recibida por los
habitantes que viven cerca de una central nuclear se estima en 1 mrem/ao, muy
inferior a la que recibe un pasajero que se traslade de Barcelona a Nueva York.
Naturalmente, estos valores siempre son discutibles por los ecologistas.
Para hacerse una idea de los rdenes de magnitud implicados, la tabla 5.4 ilustra los
efectos sobre una persona expuesta a una irradiacin durante unas pocas horas.
DOSIS DE IRRADIACIN (REM)

EFECTOS SOBRE EL ORGANISMO

25

Sin efectos apreciables.

50

Alteraciones leves en la sangre.

100

Fatiga, alteraciones sanguneas.

Tabla 5.4

200

Mayor incidencia en los sntomas anteriores.

300

Nuseas, casos de muertes durante el primer mes.

400

Mayor nmero de muertes durante el primer mes.

600

Muerte segura.

Dosis de irradiacin en unidades rem y efectos sobre el organismo humano.

5.6.2 Las contaminaciones


A diferencia de las radiaciones, los efectos de una contaminacin persisten en el
tiempo y en el organismo, a pesar de haberse retirado la fuente que la ha provocado.
Algunos istopos radiactivos tienen especial preferencia por alguna zona
determinada del cuerpo humano, por ejemplo, el Estroncio-90 se acumula en los
huesos y el Kriptn-85 en la grasa.
El Iodo-131 tiende a acumularse en la glndula tiroides. Por eso, cuando se produce una
contaminacin radiactiva, se suministra a la persona que ha estado expuesta una dosis de iodo con el
fin de saturar la cantidad que puede admitir dicha glndula. De esta forma, el iodo radiactivo no puede
acceder a la tiroides y puede ser eliminado sin problemas por el organismo.

La adopcin de medidas preventivas, el sellado de los circuitos y una adecuada


seleccin de materiales, constituyen la nica forma de evitar la ingestin o inhalacin
de sustancias radiactivas.
Medidas esenciales a tomar para prevenir el riesgo de contaminaciones
- Fcil acceso a la limpieza de las reas de trabajo.
- Utilizacin de guantes, botas, escafandras, blusas y gorras de proteccin.
- Instalacin de filtros en la recirculacin del aire.
- Utilizacin de soldaduras (y no bridas) entre caeras.
- Tratamiento qumico de la corrosin y empleo de metales anti-corrosin (aceros austenticos).

5.6.3 Los residuos


Al igual que en una central trmica las cenizas procedentes de la quema del
combustible constituyen un peso intil que se debe manejar y transportar, en una
instalacin nuclear tambin se debe reponer el combustible gastado para proseguir
con la generacin de energa.
Sin embargo, las cenizas del combustible no son los nicos residuos que se deben
tratar en una central nuclear (figura 5.20).
A menudo, en la bibliografa se clasifica a los residuos procedentes de una central
nuclear como de baja actividad (si el perodo de semidesintegracin de la sustancia
es inferior a 30 aos), o bien de alta actividad (si el perodo de semidesintegracin
de la sustancia es superior a 30 aos). Sin embargo, esta clasificacin encierra un
concepto errneo, ya que un residuo de baja actividad posee, en general, un perodo

de semidesintegracin muy elevado y, viceversa, una sustancia muy radiactiva se


caracteriza por un bajo perodo de semidesintegracin.
A pesar de ello, en lo sucesivo se seguir esta clasificacin por su simplicidad. No
obstante, el lector deber tener en cuenta lo que se ha mencionado en el prrafo
anterior.
Los residuos de baja actividad suponen en Espaa unas 2000 toneladas anuales, mientras que los de
alta actividad constituyen unas 160 toneladas por ao.

De esta forma, los residuos ms problemticos sern, por un lado, los que presenten
una fuerte actividad y, por otro lado, aquellos que se caractericen por un largo
perodo de semidesintegracin, ya que en stos ltimos siempre existir la duda de
si sus bidones podrn aguantar sin fisuras los cientos de miles de aos necesarios
para que la radiacin desaparezca.

Figura 5.20 Clasificacin de los residuos generados por una central nuclear. Fuente:
elaboracin propia a partir de la resea bibliogrfica n 24.
Para evacuar los residuos propios de la central, se deben de disponer de equipos de
extraccin que, peridicamente, filtren parte del fluido que circula por el primario del
reactor (refrigerante) con el fin de separar las impurezas gaseosas, lquidas y
slidas.

5.6.3.1 Tratamiento de los residuos gaseosos


El tratamiento de los residuos gaseosos disueltos en el refrigerante es muy simple:
1) El refrigerante pasa a un desgasificador, donde se separa el gas (parte
superior) del lquido (parte inferior).
2) El residuo en forma de gas se almacena en un depsito durante un perodo
de tiempo determinado, con el fin de que sus actividad disminuya a valores
inofensivos.
3) A continuacin, el gas se somete a un proceso de filtrado para retener las
partculas en suspensin que pudiera contener.

4) Una chimenea de gran altura se encarga de permitir una correcta dilucin


del gas con el aire, de tal forma que el incremento de radiacin ambiental no
sea significativo.
5) Un detector de radiacin impide la evacuacin del gas a la atmsfera en
caso de que los niveles de radiacin sean superiores a los permitidos.

Figura 5.21 Sistema de tratamiento de los residuos gaseosos.Fuente: elaboracin propia a


partir de la resea bibliogrfica n 24.

5.6.3.2 Tratamiento de los residuos lquidos


Al igual que en el caso de los gases, el tratamiento de los efluentes lquidos es
bastante simple:
1) El residuo lquido procedente del desgasificador ( ver punto 1 del
tratamiento del residuo gaseoso) sufre un proceso de destilacin, en el que se
obtiene un destilado (parte superior) y unos fangos (parte inferior) de
naturaleza radiactiva.

Figura 5.22 Sistema de tratamiento de los residuos lquidos.Fuente: elaboracin propia a


partir de la resea bibliogrfica n 24.
2) El lquido se somete a un proceso de filtrado, donde se retienen las
partculas que puedan haber escapado del proceso de destilacin. Una vez
purificado, el lquido puede retornar al primario, o bien almacenarse en un
depsito durante cierto tiempo con el fin de que disminuya su actividad a
limites tolerables. En esta fase, se suele aadir agua al depsito para lograr
una mejor disolucin del contaminante.
3) Finalmente, el lquido procedente del depsito se vierte al ro u ocano.
4) Al igual que en el tratamiento de los gases, un detector de radiacin
controla que los lmites de radiacin del vertido estn dentro de los valores
permitidos.

5.6.3.3 Tratamiento de los residuos slidos


El qu hacer con los residuos slidos generados por una central nuclear es la
cuestin ms conflictiva referente a este tema con la que se encuentra la sociedad
mundial, ya que hasta el da de hoy todava ninguna nacin en el mundo ha logrado
concretar un plan a largo plazo para el almacenamiento o la eliminacin de residuos
radioactivos.
Hasta el momento, la estrategia se basa en colocar una serie de barreras, tanto
naturales como artificiales, para aislar estos desechos del hombre y de su entorno.
Los residuos slidos de baja y media actividad, es decir, aquellos que han estado
expuestos al contacto con las sustancias radiactivas disueltas en el refrigerante
como guantes, filtros, batas, herramientas, etc., junto con los fangos obtenidos en el
tratamiento de destilacin de los efluentes lquidos, se compactan en una matriz
slida e insoluble de cemento, en lo que constituye la primera barrera artificial. Si los

residuos slidos son de alta actividad, lo ms efectivo es colocarlos en una matriz de


vidrio.
La segunda barrera est constituida por el contenedor del bloque de cemento o de
vidrio. En los residuos de baja y media actividad, se emplean bidones metlicos de
acero u hormign, mientras que en los de alta se utilizan preferentemente materiales
con una gran resistencia a la corrosin.
Los bidones, de aproximadamente 220 l de capacidad, se sellan hermeticamente
con materiales aislantes e impermeables y, despus de permanecer cierto tiempo en
la central, se envan a instalaciones de almacenamiento definitivo.
Precisamente, la instalacin donde se guardan estos residuos constituye la tercera
barrera artificial, tambin denominada "barrera de ingeniera".
En Espaa, los residuos de baja y media actividad se almacenan, gestionados por
ENRESA, en la localidad de El Cabril (Crdoba). En este lugar, los bidones de 220 l
se colocan dentro de otros contenedores de 400 l de capacidad, de tal manera que
el espacio sobrante entre ambos se rellena con una capa de hormign, cuyo espesor
oscila entre 7 y 10 cm.
A continuacin, los contenedores agrupados en un nmero de 18 unidades se
compactan con hormign, formando un bloque que se lleva a una celda situada a
poca profundidad. La capacidad de cada celda es de 320 bloques. En el momento
en que se llena cada celda, sta se recubre con materiales impermeables.

Figura 5.23 Almacenamiento de residuos radiactivos en una instalacin estadounidense.

Almacenamiento de los residuos slidos de alta actividad


Estn constituidos principalmente por las cenizas del combustible gastado, es decir,
por las pequeas pastillas de xido de uranio alojadas en las barras del reactor (4,5
m de longitud y 25 cm de lado).
Su perodo de semidesintegracin es del orden de decenas de miles de aos,
constituyendo el problema ms grave con el que se enfrenta la energa nuclear.

Hasta el momento, las barras de combustible se almacenan en las piscinas de


combustible gastado de las centrales nucleares a la espera de una solucin
definitiva. El blindaje de 9 m de espesor que constituye el agua permite, por un lado,
aislar las barras del exterior y, por otro, su refrigeracin, ya que todava constituyen
una importantsima fuente de calor.
Sin embargo, el almacenamiento en las piscinas es limitado. Por ejemplo, la central
nuclear espaola de Trillo tiene en la actualidad (finales de 1999) un grado de
ocupacin de su piscina del 69%, lo que supondr que, al ritmo actual de generacin
de residuos, en el ao 2003 no quepa una sola barra ms de combustible en esta
piscina (tabla 5.5).
Toneladas de uranio
gastado

Grado de ocupacin de las


piscinas

Fecha de saturacin
prevista

Jos Cabrera

55

43%

Sta. Mara de
Garoa

229

58%

Almaraz I

318

42%

2020

Almaraz II

314

41%

2022

Asc I

297

51%

2013

Asc II

258

44%

2016

Cofrentes

364

50%

2014

Vandells II

210

32%

2021

Trillo

204

69%

2003

Central nuclear

Tabla 5.5

Grado de ocupacin y fecha de saturacin prevista de las piscinas de las centrales


nucleares espaolas. Se prev que las centrales de Jos Cabrera y Sta. Mara de
Garoa se desmantelarn antes de que sus piscinas lleguen a completarse. Fuente:
La Vanguardia.

Recientemente se ha suspendido en Espaa la bsqueda de un emplazamiento


geolgico profundo para almacenar este tipo de residuos, y se ha optado por
mantener en las propias centrales nucleares los residuos de alta actividad hasta el
ao 2010. Esto ha supuesto una reorganizacin de las barras de uranio gastado
(reracking), de tal manera que se ha conseguido aprovechar mejor el espacio y
ganar un margen de tiempo hasta el ao 2013.
En el caso de la piscina de Trillo, esta reorganizacin no se ha podido realizar
debido al pequeo tamao de la piscina, por lo que se ha decidido construir un
almacn, junto a la propia central, donde se ubicaran estos residuos. Como es
lgico, esta decisin ha suscitado no pocas polmicas entre los municipios
afectados.
En el ao 2010 se prev dar a conocer los resultados sobre las investigaciones comunitarias en
materia de separacin y transmutacin nuclear, con el fin de dar con un tratamiento definitivo para

este tipo de residuos.

A pesar de ello, ENRESA se plantea construir emplazamientos temporales similares


en superficie (ATC)1 al estilo francs o americano, cuya vida til sera de 50 aos.
Otro posible destino -de acogida ms favorable y consensuada que el
almacenamiento en superficie- es el enterramiento en zonas geolgicas
profundas (AGP)2. En este caso seran necesarios estudios geolgicos y ssmicos
para la construccin de una cuarta "barrera geolgica" de seguridad en recintos
situados a gran profundidad (600 m-1.000 m) en suelos salitrosos, granticos o
arcillosos.
Sin embargo, esta tcnica no es del todo segura: siempre est sujeta a movimientos
de tierra o a cambios climticos impredecibles, con lo que se podra dar una posible
corrosin de los bidones por la presencia de humedad o de corrientes de agua
subterrneas, que dara lugar a un arrastre de los radionclidos del combustible
consumido o de los residuos radiactivos de alto nivel vitrificados hasta las aguas
freticas, de manera que la cadena alimenticia humana quedara comprometida.
La transmutacin nuclear de actnidos es una de las opciones con ms futuro. En
un principio, se separaran por procedimientos qumicos los productos de fisin de
los ncleos de uranio de los denominados transurnicos. Los primeros constituyen el
98% respecto del total y, adems, son de baja actividad, con lo que podran ser
tratados en instalaciones como El Cabril. Los elementos transurnicos como el
plutonio, neptunio, americio y curio, constituyen el 2% restante, y tienen perodos de
semidesintegracin de hasta millones de aos.
Pues bien, esta tecnologa en desarrollo se basa en el bombardeo de los elementos
transurnicos con un haz de neutrones a una energa determinada (fisiones), de
forma que dichos ncleos se transmuten en otros elementos radiactivos, pero ms
inestables y, por lo tanto, con perodos de vida mucho menores (slo decenas de
aos).
En el caso de que esta tcnica tuviera xito, estos ncleos tambin podran
trasladarse a instalaciones como El Cabril u otras en la superficie.
Segn el Organismo Internacional de la Energa Atmica, cada ao se acumulan 10.000 m 3 de
residuos radiactivos de alta actividad en el mundo.
OTRAS POSIBLES SOLUCIONES AL PROBLEMA DE LOS RESIDUOS NUCLEARES DE ALTA
ACTIVIDAD
Como puede verse, hay soluciones para todos los gustos. Algunas son ms viables que otras que, sin
embargo, parecen salidas de un relato de ciencia-ficcin.
- Enterramiento bajo lecho marino. Arrojar los bidones al mar desde un barco fue una prctica
generalizada de los pases nuclearizados como Estados Unidos, que verta bidones con todo tipo de
residuos en el oceno Pacfico, o de pases europeos como Inglaterr, Blgica, Suiza y Holanda, que
hacan lo propio en el Atlntico. Afortunadamente, el desconocimiento del impacto ambiental causado
-de hecho, muchos bidones presentan sntomas de corrosin y fisuras- y la imposibilidad de
recuperacin de los residuos, pusieron fin a esta prctica a mediados de la dcada de los 80. Otras

variantes a esta idea seran: la de arrojarlos en fosas ocenicas profundas, donde el proceso
geolgico de subduccin los arrastrara hasta el manto de la tierra, la inyeccin directa desde una
embarcacin en el subsuelo marino o la variante sueca, consistente en la excavacin de tneles
submarinos.
A pesar de todo, los estudios realizados por el Comit de Proteccin Radiolgica del Gobierno
britnico no han encontrado razones adversas al vertido de residuos radiactivos a los fondos
ocenicos, siempre que se hayan vitrificado con anterioridad y se cumplan una serie de requisitos:
- No debe existir posibilidad alguna de que los residuos puedan ser recuperados por actividades
arrastreras (son necesarias profundidades de 4 a 5 km).
En cuanto al rea afectada:
- Tiene que estar alejada de la plataforma continental y de toda zona de explotacin pesquera.
- No debe presentar corrientes profundas que puedan transportar los residuos a zonas prximas a las
plataformas continentales.
- Ha de estar libre de cables submarinos.
- No debe poseer recursos minerales explotables (por ejemplo, petrleo).
- Debe ser una regin estable desde el punto de vista geolgico.
- Inyeccin en formaciones rocosas. La respuesta es impredecible a largo plazo.
- Envo de los residuos a los desiertos de ciertos pases subdesarrollados a cambio de
elevadas compensaciones econmicas. Su inconveniente es el transporte de las sustancias
radiactivas hasta el lugar de destino.
- Almacenamiento en los casquetes polares. El propio calor del bidn hara que ste se fuese
hundiendo hasta quedar confinado en la masa de hielo. Esta idea ha sido desechada por la posibilidad
de que las corrientes subterrneas pudiesen arrastrar los contenedores.
- Disponer los bidones en la rbita terrestre. El escape de sustancias radiactivas, provocado por
posibles fisuras en los bidones, podra alcanzar fcilmente la Tierra. Adems, tiene el inconveniente de
provocar interferencias con los satlites.
- Depositar los bidones en la Luna. Irrealizable por los elevados costes del transporte.
- Disponer los bidones en la rbita solar. Parece la ms favorable, ya que la posibilidad de que las
partculas radiactivas alcanzasen la Tierra es prcticamente nula.

- Colocar los bidones fuera del sistema solar. Las altas velocidades que se deberan alcanzar
suponen una limitacin a la carga transportada. Este hecho, aadido a los altos costes asociados,
hacen que la operacin no sea en absoluto rentable.
- Impactar los bidones contra el Sol. Las altas velocidades que se deberan alcanzar (24.000 m/s)
no estn al alcance de la tecnologa actual.
Finalmente, mencionar que el estudio de todas las posibilidades que hacen referencia al espacio
exterior, se vio interrumpido a raz del accidente del transbordador Challenger, ocurrido el 28 de enero
de 1986.

Figura 5.24 Esquema del tratamiento de los residuos generados por una nuclear. Fuente:
elaboracin propia.
Para finalizar, mencionar que hasta hace relativamente poco, el enterramiento en
zonas geolgicas profundas era el que contaba con un mayor nmero de adeptos,
pero ltimamente esta idea va perdiendo terreno en favor del almacenamiento en
superficie, a la espera de soluciones cientficas a los trabajos de investigacin sobre
transmutacin, o a la posibilidad de recuperar la enorme cantidad de energa que
an contienen el uranio y el plutonio del combustible agotado.
1

Siglas de Almacenamiento Temporal Centralizado.

Siglas de Almacenamiento Geolgico Profundo.

5.6.4 El efecto trmico


El 2 Principio de la Termodinmica establece que la calor residual procedente de un
ciclo trmico debe disiparse en un foco fro. De esta manera, la calor contenida en el
vapor, y que no se ha aprovechado para mover la turbina, se disipa en el ro o en el
mar a travs de un condensador.
El gradiente de temperaturas entre la toma de entrada de agua y la de salida puede
superar los 10C en el caso de que la refrigeracin sea en circuito abierto. El
aumento de temperatura en la toma de salida puede condicionar la vida acutica del
ro. Por ejemplo, ciertas especies acostumbradas a las aguas fras (trucha) pueden
verse desplazadas por otras de aguas calientes, adems, el aumento de
temperatura puede dar lugar a la proliferacin de algas y, en consecuencia, a un
dficit de oxgeno.
Las centrales situadas cerca del mar tienen un problema similar, sin embargo, el
mayor volumen de agua receptora hace que el dao no sea tan grave.

Figura 5.25 Refrigeracin en circuito abierto. Fuente: resea bibliogrfica n 24.


La refrigeracin en circuito abierto es la opcin ms economica, pero no la ms
respetuosa con el medio ambiente. Por esta razn, algunos Gobiernos fijan las
temperaturas mximas de vertido del agua, obligando al empleo de torres de
refrigeracin.
La utilizacin de las torres de refrigeracin permite disminuir el gradiente de temperaturas entre la
entrada y la salida del agua a tan slo 2C. Sin embargo, esto representa un coste econmico aadido
que se refleja en el precio de la electricidad.

Figura 5.26 Empleo de torres de refrigeracin para mitigar el efecto trmico.

5.6.5 Los accidentes nucleares


El mundo cuenta con 40 aos de experiencia en el empleo de la energa nuclear
para la produccin de electricidad. En todo este tiempo la mayora de accidentes ha
sido de escasa relevancia, sin embargo, hubo dos que alcanzaron una amplia
repercusin social: el accidente de Three Mile Island, en Harrisburg y el tristemente
famoso de Chernbil, en Ucrania.

5.6.5.1 El accidente de Three Mile Island (TMI)


El 28 de marzo de 1979 signific el comienzo del fin para la energa electronuclear
de los Estados Unidos. El ncleo del reactor de la unidad 2 de la central
norteamericana de Harrisburg (PWR) alcanz los 3.000C (la temperatura de la
vasija en condiciones normales suele rondar los 325C), lo que supuso la fusin de
un 30%-40% del ncleo y una emisin de parte de la radiactividad a la atmsfera por
el sistema de aire acondicionado del edificio auxiliar de la central.
El accidente se debi a una prdida de agua de alimentacin en el generador de
vapor, que no pudo ser compensada por el sistema auxiliar, ya que ste se
encontraba no operativo por error de mantenimiento. Esta situacin, unida a la
aparicin inadvertida de una prdida de refrigerante primario (LOCA) 1, provoc un
error de diagnstico y que el ncleo se quedara sin agua y, por tanto, sin
refrigeracin en poco menos de tres horas.
Afortunadamente, los sistemas de inyeccin de seguridad funcionaron
correctamente y se pudo reinundar el ncleo nuevamente, con lo que el accidente
pudo ser controlado. Sin embargo, no se logr evitar la emisin radiactiva al exterior
-se desconoce la cantidad exacta- y que 20 t de material fundido se desplomaran al
fondo de la vasija del reactor, haciendo todava ms difcil las tareas de refrigeracin
del ncleo.
El accidente de TMI fue fruto de una concatenacin de causas y errores de
diseo, diagnstico y de formacin y entrenamiento de los operarios.

Se calcula que los costes de descontaminacin han ascendido a ms de 1000


millones de dlares; adems, los perjuicios para la poblacin de los alrededores se
pueden notar incluso hoy da.

5.6.5.2 El accidente de Chernbil


La mayor catstrofe de la historia ocurrida en una central nuclear tuvo lugar a la una
de la madrugada del da 25 de abril de 1986, en la que se produjo la explosin del
reactor nmero 4 de la central nuclear de Chernbil, en la antigua Unin Sovitica.
El origen del accidente se debi a un aumento de potencia en el nucleo del reactor,
lo que dio lugar a una vaporizacin sbita del agua de la vasija, producindose una
terrible explosin que destroz el edificio de contencin de 1000 t del reactor.

En el cielo ucraniano se pudieron observar unos terribles "fuegos artificiales",


producto de la liberacin a la atmsfera de gran parte del material combustible y
otros productos radiactivos de la planta nuclear.
A pesar de la magnitud del accidente, no se tomaron medidas de evacuacin de la
poblacin ms cercana (Pripyat, a 10 km) hasta 36 horas despus del desastre.
Adems, los esfuerzos de las autoridades soviticas por "camuflar" el accidente
fueron intiles por la gran cantidad de radiactividad liberada, de la que el resto de
Europa no ha quedado al margen.
Se cree que en Chernbil se liber una cantidad de radiactividad mil veces
superior a la emitida en el accidente de TMI.

Tras el accidente, los helicpteros derramaron sobre el ncleo miles de toneladas de


plomo, boro, caliza, arena y arcilla, con el objeto de minimizar las emisiones de
sustancias radiactivas y, de esta forma, propiciar la construccin de un "sarcfago"
de diez pisos de alto y seis metros de espesor a base de hormign y placas de
acero, cuya vida til sera de 30 aos. No obstante, la calidad de la obra realizada ha
resultado ser muy baja -se han detectado numerosas grietas- debido a las prisas en
su construccin por los altos niveles de radiacin existentes.
Las consecuencias inmediatas y a largo plazo del accidente de Chernbil resultan
escalofriantes: un aumento en los niveles de radiactividad ambiental detectados en
casi toda Europa2, 135.000 personas evacuadas de las zonas limtrofes a la central,
31 personas muertas y ms de 1.000 heridas en el momento de la explosin, la
estimacin de que, segn algunos expertos, alrededor de entre medio milln y un
milln de personas puedan morir de forma prematura como resultado de una
excesiva exposicin a la radiacin y los costes asociados al accidente, cifrados en
ms de 6.000 millones de euros.
Ms de 650.000 personas, expuestas a la radiacin tras el accidente, deben
someterse a controles peridicos de radiactividad.

Las peculiariedades de la central de Chernbil -tecnologa rusa, diferente al resto de


instalaciones nucleares- llevaron a los pases occidentales a atribuir el accidente a
una deficiente construccin del edificio de contencin y funcionamiento de los
sistemas de seguridad. Sin embargo, con total seguridad, no habra habido central
nuclear en el mundo capaz de soportar la explosin acaecida en la central
ucraniana.
El accidente de la central de Chernbil provoc un fuerte impacto en la conciencia
de la sociedad e hizo tambalear la confianza depositada en los supuestamente
estrictos criterios de seguridad. Segn distintos anlisis de riesgo, la frecuencia
esperada de un accidente con deterioro del reactor es de una vez cada 10.000 aos
y, en el caso de que se produzca la prdida de la contencin, con la consiguiente
liberacin de sustancias radiactivas al exterior (caso de Chernbil), sera de una vez
cada 100.000 aos.

A raz del accidente de Chernbil, se han reforzado las medidas de seguridad en


las plantas nucleares, lo que ha encarecido, todava ms, la construccin y el
mantenimiento de estas instalaciones.

Las bases de una solucin final fueron firmadas por el grupo de los G-7 y Ucrania en
1995, durante un acuerdo formal de cooperacin para cerrar definitivamente la
central de Chernbil a lo largo del ao 2000 y enfrentarse a la sustitucin duradera
del sarcfago construido alrededor del reactor nmero 4.
Sorprendentemente, en noviembre de 1999, las autoridades ucranianas volvieron a
poner en funcionamiento el nico grupo de los cuatro que restaba operativo de la
central, alegando las necesidades de la poblacin y la falta de ayudas econmicas
por parte de Occidente para la reconstruccin de la central 3.

Figura 5.27 Vista del sarcfago que rodea al reactor n 4 de Chernbil. Fuente:
resea bibliogrfica n 29.

5.6.5.3 Otros accidentes no menos significativos


En 1970 se conoci el vertido a la red de alcantarillado de Madrid de 300 litros de
lquidos radiactivos procedentes del "basurero" que la JEN 4 tena en la ciudad
universitaria, los cuales se distribuyeron por los ros Manzanares, Jarama y Tajo. A
consecuencia de este accidente, y por el peligro que representaba su introduccin
en la cadena alimentaria humana, muchas cosechas afectadas tuvieron que ser
depositadas en bidones especiales y transportadas al cementerio nuclear de El
Cabril.
Asimismo, en 1984 se conoci otro vertido "accidental" de 450 litros de lquido
radiactivo nuevamente a la red de alcantarillado madrilea. Tanto en el primer caso
como en ste, se mantuvo un hermetismo absoluto sobre el accidente, el cual se dio
a conocer con unas cifras alejadas de la realidad varios meses despus.
Por otro lado, y hasta hace muy poco, era frecuente encontrar placas y restos de
pararrayos radiactivos entre los escombros.
Respecto a plantas nucleares cabe destacar el grave incendio ocurrido en la sala de
turbinas de la central tarraconense de Vandells I, la noche del 19 de octubre de
1989. En el accidente, clasificado como de nivel 3 5, quedaron afectados numerosos

controles de la planta, adems de los mecanismos que permiten al CO 2 refrigerar el


ncleo.
El CSN6 afirm en su momento que la situacin estaba controlada y que no se
produjo ninguna emisin radiactiva al exterior. Sin embargo, otras informaciones
apuntan en direccin contraria, desmarcndose del mutismo generalizado que rodea
siempre a este tipo de accidentes.
El accidente de la central nuclear de Vandells I sucedi antes de realizarse las
modificaciones exigidas por el CSN tres aos antes, una de ellas referente a la
proteccin contra incendios.

Este accidente poda haberse evitado, ya que haca tiempo que los operarios de la
central haban advertido problemas de vibracin en las turbinas; sin embargo,
parece que los 1,20 millones de euros que costaba una revisin a fondo, unido a las
prdidas econmicas comportadas por las semanas de inactividad en que
permanecera la central se antepusieron a la seguridad de la instalacin.
A raz de este accidente, el Ministerio de Industria decret, en julio de 1990, su cierre
definitivo y los preparativos del actual proceso de desmantelamiento de la central
que, segn fuentes del propio ministerio, ascendern a 600 millones de euros.
En septiembre de 1999 se produjo otro caso de emegencia nuclear en la planta de
reciclaje de uranio de Tokaimura (Japn), a 120 kilmetros al nordeste de Tokio.
Adems de resultar contaminados una veintena de obreros, se registraron niveles de
radiacin en las proximidades de la instalacin 4.000 veces superiores a los
normales, lo que supuso la evacuacin de 50 famlias que residan en la zona. Este
accidente fue calificado como crtico por los responsables nipones de seguridad
nuclear.
1

Siglas de Lost of Cooled Accident.


Unos veinte pases europeos resultaron afectados por el accidente de la central ucraniana. Esto
oblig a adoptar polticas de control en cuanto a la restriccin de la circulacin de alimentos
posiblemente contaminados, sacrificio de animales, eliminacin de cosechas, etc.
3
Se cree que se necesitaran cerca de 1.622 millones de euros para reconstruir la central ucraniana.
4
Siglas de Junta de Energa Nuclear.
5
Es una clasificacin a nivel internacional de 0 a 7, que establece la OIEA (Organizacin Internacional
de Energa Atmica) para cuantificar la magnitud de un accidente.
6
Siglas de Consejo de Seguridad Nuclear.
2

5.7 La niebla fotoqumica


La combustin imperfecta de los combustibles fsiles genera, adems de dixido de
carbono, otros compuestos como monxido de carbono (CO), constituyentes de
nitrgeno y azufre e hidrocarburos inquemados.
Esta situacin es especialmente grave cuando los contaminantes se liberan en la
denominada zona de inversin trmica, en la troposfera. Esta regin -en zonas
prximas a la superficie terrestre se suele situar entre los 30 m y 40 m- se
caracteriza por un cambio en el patrn de comportamiento de la temperatura con la

altitud, de tal forma que se invierte la tendencia normal de descenso de la


temperatura con la altura.

Figura 5.28 Efecto de la zona de inversin trmica. Fuente: elaboracin propia.


La zona de inversin trmica se produce cuando una masa de aire caliente queda
por encima de otra masa de aire fro, con lo que sta no tiene la posibilidad de
elevarse y, por tanto, se impide la circulacin vertical del aire, con el consiguiente
estancamiento de los contaminantes en dicha capa fra o de mezcla 1.
Las razones por las que una masa de aire caliente se superpone a otra de aire fro
estn estrechamente relacionadas con las condiciones meteorolgicas y orogrficas
del lugar. De esta manera, se pueden producir inversiones durante las noches claras
de invierno y sin viento (inversin trmica o de radiacin), en situaciones
anticiclnicas (inversin de subsidiencia) o por desplazamientos de aire paralelos a
la superficie de la tierra (inversin advectiva).
Asimismo, las condiciones del terreno pueden propiciar la formacin de dicho
fenmeno. Por ejemplo, en el caso de un valle o en depresiones de terreno
rodeadas de montaas.
Las inversiones trmicas o de radiacin contribuyen a la aparicin de la niebla
fotoqumica o "smog" que aparece sobre las ciudades y zonas industriales a primera
hora de la maana. En efecto, el inicio diario de la actividad humana (trnsito,
industrias, calefacciones, etc.) provoca que grandes cantidades de contaminantes
queden retenidos en la capa de mezcla, por debajo de la zona de inversin trmica.
Cuando la tierra se calienta a causa de la radiacin solar, la inversin trmica se
rompe al calentarse la capa de aire ms cercana a la tierra. Sin embargo, las
condiciones de fuerte insolacin provocan la reaccin de los hidrocarburos y de los
xidos de nitrgeno, con la consiguiente formacin de oxidantes como el ozono o los
nitroperxidos de acilo (NPA).
A nivel de suelo, el efecto de los oxidantes provoca problemas respiratorios y efectos
negativos sobre la fotosntesis de los vegetales.
Las ciudades -sobre todo si estn rodeadas de montaas- son especialmente
susceptibles de sufrir el "smog" fotoqumico, ya que la intensa actividad humana
propicia la aparicin de las denominadas islas de calor, donde se crean unas
condiciones adecuadas para la formacin de nubes y nieblas.

El fin de una situacin de niebla fotoqumica tiene lugar gracias a la accin del
viento, al dispersar todo el manto de polucin hacia el exterior.
A la hora de implantar una zona industrial en los alrededores de una ciudad, es conveniente realizar
un estudio previo de la orografa y de las corrientes de viento del lugar.

Actualmente, en algunas de las mayores ciudades del mundo donde el fenmeno del
"smog" se ha convertido en algo cotidiano se han empezado a tomar las primeras
iniciativas con el fin de intentar paliar esta situacin. Por ejemplo, en algunos lugares
es habitual la limitacin y control del trfico rodado en funcin de su matrcula.
1

La capa de mezcla es la que se encuentra inmediatamente por debajo de la zona de inversin trmica. A diferencia de sta ltima, en
ella pueden tener lugar movimientos verticales de aire.

5.8 La degradacin del suelo


La degradacin del suelo se define como la prdida parcial o total de su
productividad, ya sea cualitativa y/o cuantitativa, a consecuencia de procesos tales
como la erosin y la desertificacin.
Este proceso repercute directamente sobre la agricultura, disminuyendo el
rendimiento de los cultivos y recursos hdricos, y afectando gravemente a otros
sectores econmicos y medioambientales.
Las causas de la degradacin del suelo son el resultado de una interaccin compleja
de un gran nmero de factores asociados casi siempre a la actividad humana, como
la mala gestin de los recursos del suelo, el cambio climtico, factores polticos y
socioeconmicos, etc.
La erosin es la principal forma de degradacin de un suelo. Se define como la
prdida gradual de tierra, al ser arrastradas las partculas superficiales que
constituyen el suelo por la accin de diversos agentes erosivos (agua, viento,
temperatura, actividad biolgica y humana).
En condiciones normales, la cubierta vegetal protege al suelo de la accin de la
lluvia y del viento, propiciando un equilibrio entre la erosin y la formacin del suelo.
Sin embargo, la sustitucin de la vegetacin natural de amplias zonas por
explotaciones agrcolas intensivas ha roto este equilibrio, especialmente cuando las
variaciones climticas han acompaado a esta circunstancia.
La desertificacin constituye la ltima etapa en el proceso de degradacin de un
suelo. Se define como la prdida progresiva de los ecosistemas, debida a agentes
antrpicos y naturales, consistente en una disminucin cualitativa y cuantitativa de
los sistemas vitales (suelo, agua y bosque), que lleva a una aridizacin y
disminucin de la productividad biolgica hasta la destruccin del potencial
biosfrico.

Figura 5.29 Como consecuencia de fenmenos erosivos recurrentes se producen "paisajes


desrticos".
La desertificacin, en ltima instancia, puede convertir el ecosistema en un desierto.

Este proceso se da con ms frecuencia en regiones secas, caracterizadas por una


pertinaz sequa1, de escasa vegetacin y con grandes contrastes de temperatura.
En 1977 se celebr en Nairobi la Conferencia de las Naciones Unidas sobre la
desertificacin, con el fin de elaborar un plan de accin que redujese el proceso de
desertizacin. Las conclusiones a que se llegaron determinaron un 13% de la
desertificacin era atribuible a causas naturales, mientras que el 87% restante se
deba a la actividad humana.
Segn algunos autores, cada ao se pierden 6 millones de hectreas de terreno
cultivable, ya sea consecuencia de la desertizacin o por otros usos del suelo.
Principales factores antropognicos que influyen en el fenmeno de la erosin y
desertificacin
- Conversin del suelo forestal en suelo agrario. En estas situaciones, aumenta en gran manera la
erosin por escorrenta y se produce la degradacin y sustitucin del ecosistema natural en equilibrio
por otro ecosistema artificial agrario mucho ms simple e inestable.
- Excesiva tendencia al monocultivo o agricultura intensiva.
- Mineralizacin y contaminacin del suelo. El uso de fertilizantes qumicos, pesticidas y herbicidas
rompe la estructura del suelo en dos sentidos: por un lado, lo mineralizan y empobrecen en materia
orgnica y, por otro lado, lo contaminan, aumentando el nivel de productos nocivos para la vida
vegetal.
- Esquilmacin selectiva del suelo. Se produce por la apetencia selectiva de algunas especies
vegetales, plantadas por el hombre, de algunos nutrientes especficos del suelo.
- Aumento de poblacin humana.
- Talas masivas de montes y deforestacin.
- Laboreo excesivo. En poca de lluvias frecuentes se incrementan los cultivos y se extiende la
explotacin de los suelos, sobrepasando los niveles normales; de esta manera, se contribuye a
potenciar la aridez en posteriores perodos de sequa.
- Inadecuadas tcnicas forestales.
- Inadecuado ordenamiento del territorio.
- Grandes obras pblicas.
- Incendios forestales provocados.

Otros factores naturales, aparte de los puramente antropognicos, que fomentan la


degradacin de los suelos son:

- Los bordes de desierto.


- Las zonas de fuerte lixiviacin.
- Las catstrofes naturales.
- Las lluvias torrenciales o ciclones.
La deforestacin es un problema ocasionado por la tala abusiva de los bosques a
una velocidad mayor que la propia regeneracin o reforestacin. Las repercusiones
climticas de esta prctica son evidentes: un aumento de los perodos de sequa y
una disminucin de las precipitaciones.
A diferencia de las naciones industrializadas, el problema de la deforestacin resulta
bastante ms problemtico en los pases en vas de desarrollo, pues en stos la
madera todava constituye una fuente de energa muy utilizada. Como ejemplo, un
dato: de los 460 Mt de madera empleadas como combustible en 1990, el 80% fue
consumida en los pases en vas de desarrollo.
Alrededor de 2.000 millones de personas en todo el mundo dependen de la lea
como nica fuente de energa. Los pases en vas de desarrollo obtienen de la
madera el 17 % de sus necesidades totales de energa primaria, mientras que esta
cantidad puede alcanzar el 70% en los pases ms pobres; por el contrario, la
contribucin de la madera a las necesidades de energa primaria en los pases
desarrollados es de tan slo un 2%.
El 90% de la madera utilizada como combustible en todo el mundo lo es para
combustin directa2, mientras que el 10% restante se emplea mayoritariamente para
la obtencin de carbn vegetal.
Cada ao se talan en el mundo 13 millones de hectreas. Esto supone una superficie equivalente a
Madrid, Extremadura y Castilla La Mancha.

Recientemente se ha denunciado la falta de una legislacin adecuada que proteja de


la tala o de la construccin de carreteras a la masa arbrea europea. En concreto,
tan slo el 1,9% de sta est amparada por las leyes. En este sentido, la
organizacin ecologista WWF/Adena ha propuesto la preservacin de 100 bosques
europeos, entre los que se encuentran 6 espacios naturales espaoles.

Figura 5.30 Masas forestales ms importantes de Europa. Fuente: resea bibliogrfica n 9.


Especialmente significativa es la desaparicin de los bosques en La Amazonia
brasilea, debido al incremento de incendios para conseguir tierras agrcolas y
pastos ganaderos o la tala de arboles para la exportacin de maderas nobles.
1

Los anticiclones clidos con sus cielos despejados y sus vientos descendentes son los responsables de los perodos de sequa, al
actuar como "bloqueadores" de los flujos de aire hmedo que comportan las nubes y lluvias.
2

El rendimiento es muy bajo, ya que slo se aprovecha un 10% de la energa contenida.

Puntos a destacar
1.- El impacto medioambiental en la utilizacin de la energa se debe, casi en
su totalidad, a la manipulacin, transporte, distribucin o uso de las fuentes de
energa no renovables.
2.- Adems de los puramente medioambientales, existen otros problemas
asociados al empleo de la energa, como son los de sostenibilidad y los de
naturaleza social.
3.- Algunos cientficos apuntan a las emisiones antropognicas de dixido de
carbono (CO2) como las principales responsables del efecto invernadero y,
por tanto, de las consecuencias derivadas del calentamiento global de la
Tierra.
4.- Existe un equilibrio entre el flujo de radiacin emitida por el Sol y la
radiacin reflejada por la Tierra. La alteracin de este balance de energa
condiciona en gran medida el clima del planeta.

5.- El efecto invernadero natural es necesario, ya que de lo contrario, la Tierra


estara sometida a una temperatura de aproximadamente -18C.
6.- A lo largo de los ltimos aos se han celebrado numerosas cumbres para
tratar la reduccin de gases invernadero. Sin embargo, la tnica general que
marca estos acuerdos es la anteposicin de los intereses de los diferentes
pases a la bsqueda de soluciones reales para el medio ambiente, con lo
que siguen posponiendo los problemas para ms adelante.
7.- La lluvia cida se origina debido a la emisin atmosfrica, procedente de la
combustin del petrleo y del carbn, de gases como el dixido de azufre
(SO2) o los xidos de nitrgeno (NOx). La acidificacin puede afectar a las
aguas subterrneas, suelos, flora, fauna y a la salud humana.
8.- Existen numerosas soluciones preventivas y correctivas para mitigar los
efectos del SO2. Las tecnologas ms desarrolladas se fundamentan en
procedimientos de lecho fluidizado a base de utilizar un carbn con bajo
contenido en azufre, o bien en cambios en los mtodos de combustin.
9.- Aunque existen varias teoras, la emisin de clorofluorocarbonos o CFC's,
utilizados en los sistemas de climatizacin o refrigeracin, es la principal
causa del agotamiento de la capa de ozono estratosfrico.
10.- Las condiciones climticas y orogrficas de la Antrtida propician que en
estas latitudes el agotamiento de la capa de ozono sea ms acusado que en
otras zonas. En concreto, el agujero alcanza su mayor extensin a la llegada
de la primavera austral, regenerndose durante el verano.
11.- La prohibicin de los CFC's, a finales de 1994, ha dado pie a un mercado
negro de estos productos, en los que resultan implicados pases como la
antigua Unin Sovitica o China.
12.- La mayor parte del vertido de crudo en los mares no proviene de los
accidentes, sino de las labores de mantenimiento y limpieza cotidianas de las
cisternas de los buques petroleros.
13.- Las medidas correctivas en la lucha contra la marea negra se basan en la
contencin y recuperacin del derrame mediante cercos, barreras y otros
dispositivos, as como en el empleo de dispersantes que favorezcan la
degradacin natural del crudo.
14.- En una central nuclear, el impacto ambiental ms intenso se produce
durante la fase de explotacin de la misma, debido a las radiaciones emitidas,
contaminaciones, residuos generados y efecto trmico.
15.- La solucin definitiva a los residuos slidos generados por una central
nuclear es un grave problema todava por resolver, debido a la peligrosidad
de los mismos, al limitado espacio de almacenamiento y a los conflictos
sociales.
16.- A diferencia de la refrigeracin en circuito abierto, el empleo de torres de
refrigeracin permite disminuir el impacto ambiental generado por el gradiente
de temperaturas que se produce entre la entrada y salida del agua que
alimenta el condensador.
17.- Hasta la fecha, el accidente de la central nuclear ucraniana de Chernbil
ha sido la mayor catstrofe ocurrida en este tipo de instalaciones. A raz de
este suceso, se reforzaron las medidas de seguridad de las plantas nucleares
mundiales, lo que encareci todava ms su construccin y mantenimiento.
18.- La zona de inversin trmica se caracteriza por un comportamiento
anormal de la variacin de la temperatura con la altitud, lo cual favorece la
acumulacin de contaminantes al impedirse la circulacin vertical del aire.

19.- La erosin y la deforestacin son los principales problemas de


degradacin del suelo y que, en ltima instancia, pueden convertir el
ecosistema en un desierto.

POLTICAS Y PROGRAMAS
ENERGTICOS
OBJETIVOS
- Entender el concepto de plan energtico y la evolucin seguida por los planes energticos
nacionales.
- Conocer los rasgos histricos principales de la poltica energtica espaola, en especial, los
objetivos perseguidos por el PEN 1991-2000.
- Adquirir una visin general de las polticas energticas a nivel mundial y europeo.
- Conocer los principales acuerdos en materia de energa que se han producido a lo largo de las dos
ltimas dcadas.

La energa es uno de los pilares bsicos de las economas nacionales, por lo que los
Estados deben racionalizar y dirigir correctamente el desarrollo del sector
energtico, sobre todo en las sociedades industrializadas, que son claramente
importadoras de energa.
Desde el principio, el objetivo bsico de los Estados ha sido garantizar el suministro
energtico para cubrir las necesidades de energa propias del pas, aunque ms
recientemente, a partir de la crisis energtica de 1973, se ha aadido como segundo
objetivo la reduccin de la dependencia energtica hacia el exterior, con la voluntad
de hacer que el pas sea menos vulnerable energticamente hablando.
Finalmente, despus de conocer los importantes problemas asociados a las
emisiones de gases procedentes de la quema de combustibles fsiles a la
atmsfera, se han ido incorporando en las polticas energticas acciones
encaminadas a la reduccin del impacto de la energa sobre el medio ambiente.

6.1 Planificacin energtica nacional


Se define como Plan o Programa Energtico el conjunto de estrategias y medidas
que establece un pas para conseguir una determinada evolucin de su sector
energtico nacional durante un perodo concreto de tiempo.
Actualmente, para la elaboracin de los Planes Energticos Nacionales, los pases
necesitan realizar la suposicin de ciertas hiptesis durante el tiempo en que el plan
energtico estar vigente, como el crecimiento del PIB, la mejora de la intensidad
energtica, el crecimiento medio de la demanda de la energa elctrica del pas y la
evolucin de los precios de los combustibles y de las distintas fuentes de energa.

OBJETIVOS COMUNES DE TODO PLAN ENERGTICO


- Cubrir las necesidades de energa propias del pas.
- Reducir la dependencia energtica hacia el exterior de dicho pas.
- Disminuir la intensidad energtica del pas, o lo que es lo mismo, mejorar la eficiencia de los
procesos energticos.
- Aminorar el impacto que tiene la obtencin, manipulacin, transformacin, y uso final de la energa
sobre el medio ambiente.

La importancia que cada Estado da a los objetivos est en funcin del nivel de
desarrollo de cada pas, de la disponibilidad o no de las fuentes de energa
autctonas, del precio de cada tipo de energa, etc.
A raz de la crisis del petrleo, los planes energticos empezaron a contemplar la
reduccin de la dependencia energtica exterior al pas, adoptando medidas como la
diversificacin de los aprovisionamientos externos de energa, la economizacin y el
fomento del uso de las fuentes disponibles en los propios pases.
Actualmente, bastantes Estados han conseguido una seguridad de
autoabastecimiento a corto plazo, mediante la creacin de stocks estratgicos con
los que cubrir la demanda durante varios meses en los casos de interrupcin del
suministro de las importaciones de energa del pas.
La reduccin de la intensidad energtica indica una mejora de los rendimientos, es
decir, consumir menos para obtener lo mismo. En ningn caso este hecho se
contradice con un aumento de la produccin total del pas.
Finalmente, el apartado sobre las reglamentaciones en el sector de la energa para
la proteccin del medio ambiente ha ido tomando cada vez ms fuerza en los Planes
Energticos de los pases industrializados, con el objetivo ltimo de intentar paliar
los problemas medioambientales mundiales, asociados bsicamente al uso de la
energa en estos pases.
En los ltimos aos, por ejemplo, respecto al control de las emisiones de CO 2 a la
atmsfera que los pases deben realizar para ceirse a directivas de carcter
supranacional, se han visto diversas opciones polticas que los Estados han
incorporado a su planes energticos nacionales:
1. Uso ms eficaz de la energa primaria a partir del carbn mineral.
2. Sustitucin del carbn por combustibles que liberen menos CO 2, como el
gas natural.
3. Fomento de la energa nuclear, como en el caso de Francia, que
representa las tres cuartas partes de la generacin de energa elctrica del
pas.
4. Promocin y uso de las fuentes de energa renovables.
5. Formulacin de estrategias atenuantes como la reforestacin.
Sin embargo, los planes o programas energticos nacionales de muchos pases en
vas de desarrollo todava no incluyen polticas medioambientales rigurosas, debido
a los fuertes costes asociados y al choque frontal con la competitividad econmica
que buscan las empresas.

6.2 Instituciones y planes energticos supranacionales


A nivel internacional, existen diversas instituciones que emiten directrices y
recomendaciones que influyen, en mayor o menor medida, en los diferentes pases a
la hora de efectuar sus planes energticos nacionales.

6.2.1 La agencia internacional de la energa (AIE)


Se trata de una organizacin intergubernamental fundada en el ao 1974 bajo los
auspicios de la organizacin para la cooperacin y desarrollo en Europa (OCDE).
Nace como respuesta a la poltica de encarecimiento y eventual recorte de
suministro de crudo por parte de los pases miembros de la OPEP hacia los pases
con una mayor dependencia de esta fuente energtica.
La AIE se preocupa de la situacin del mercado del petrleo, de las relaciones entre
los pases consumidores y productores, y de la investigacin y el desarrollo
energtico en vistas a reducir la dependencia de las economas con respecto al
petrleo.
Las principales funciones de la AIE son:
- Administrar un plan para salvaguardar a los pases miembros del riesgo de
interrupciones en el suministro de crudo.
- Coordinar los esfuerzos nacionales para la conservacin de la energa, as
como el desarrollo de fuentes de energa alternativas.
- Establecer cotas de polucin y estudiar los cambios climticos relacionados
con la energa.
- Diseminar informacin del mercado petrolfero a nivel mundial y buscar la
promocin de acuerdos internacionales sobre energa con bases estables.
La AIE, que tiene su sede en Pars, est compuesta en la actualidad por 133 estados
miembros.

6.2.2 Consejo mundial de la energa (CME)


Este organismo se fund en el ao 1924 para tratar los problemas relacionados con
la industria elctrica; sin embargo, la evolucin del mundo energtico ha propiciado
que, en la actualidad, se incluyan todas las formas de energa en su programa.
El CME colabora con muchas otras organizaciones y agencias a escala global,
estatal y regional en lo que sera la conformacin de planes y estrategias
energticas a seguir.
El Consejo organiza congresos en los que se rene a los expertos energticos de
todo el mundo. En la XVI edicin, celebrada en Tokio en octubre de 1995, se
plantearon dos retos: por un lado, dar respuesta a los 2.000 millones de personas de
los pases en vas de desarrollo de rentas ms bajas, que no tienen acceso a la
electricidad ni a ningn otro tipo de fuente de energa comercial y, por otro, definir
una estrategia de desarrollo sostenible a largo plazo que tenga en cuenta el

inevitable crecimiento de la poblacin mundial y los imperativos de desarrollo


econmico, para dar a todos los pueblos una calidad de vida aceptable.
Adems, se elaboraron una serie de recomendaciones con el objeto de preparar el
futuro del sector energtico hasta el ao 2020:
- Los Gobiernos deben eliminar de forma progresiva las subvenciones, de
manera que los precios de los servicios energticos sean determinados
nicamente por sus costes. Es decir, hay que dejar evolucionar los mercados
energticos por s mismos, con el fin de tender a la mejora de la eficiencia
energtica.
- Los Estados, tanto de los pases ricos como de los pases pobres, tienen
que juntar esfuerzos para que el 40% de la poblacin mundial -que todava no
dispone de energa comercial- pueda acceder a ella de manera progresiva.
- Se deben potenciar las medidas de educacin e informacin para que la
opinin pblica entienda las complejas implicaciones del suministro y el uso
sostenible de la energa, as como su influencia en el bienestar de la
humanidad y la proteccin del medio ambiente.
- Los Gobiernos y la industria nuclear deben doblar sus esfuerzos
tecnolgicos y de comunicacin, para que la energa nuclear llegue a ser
aceptada dentro de la opinin pblica.
- Es necesario que los Gobiernos y el sector privado aumenten sus
inversiones en I+D para acelerar el desarrollo comercial de las energas
renovables y favorecer, de esta forma, la mejora de la eficiencia energtica.
- Los Gobiernos y las administraciones deben fomentar una competencia
efectiva de los mercados energticos para satisfacer las necesidades del
consumidor, con el objetivo, en ltima instancia, de asegurar el desarrollo
sostenible.
- Se debe instaurar una nueva forma de colaboracin entre Gobiernos, sector
privado y consumidores a escala regional y mundial, para facilitar el equilibrio
entre las consideraciones de naturaleza poltica, econmica, energtica y
medioambiental, buscando en concreto para los pases en vas de desarrollo
nuevas frmulas para el financiamiento en el sector energtico.
Es necesario iniciar todas estas medidas lo ms pronto posible, a pesar de que los
primeros resultados no se observarn hasta el ao 2020.

6.3 La gestin de la energa en el contexto regional


La necesidad de establecer polticas energticas a escala estatal o supraestatal no
implica apartar ciertos aspectos de la intervencin energtica donde es necesaria
una perspectiva local. En este sentido, las regiones pueden ser el mbito geogrfico
idneo para el impulso de acciones especficas sobre la demanda de energa,
adaptadas a las singularidades de su territorio.
Uno de los factores ms importantes que seala a la regin como el nivel de
intervencin ptimo en materia de gestin energtica, es el conocimiento que se
posee de la realidad econmica y social, con facilidad para movilizar redes de
expertos y profesionales tanto del sector pblico como privado, pudiendo inducir una
poltica de gestin a nivel de los agentes involucrados. Adems, desde el nivel

regional se pueden potenciar las fases de difusin, seguimiento y evaluacin que


requiere todo proyecto con introduccin de nuevas tecnologas eficientes e
innovadoras.

6.4 La gestin de la energa en el contexto local


Las administraciones locales pueden desempear un papel muy importante como
herramienta de ejecucin de las polticas diseadas a nivel regional, estatal o global.
En concreto, en materia de promocin de las energas renovables, la gestin
energtica en el contexto local puede tomar protagonismo con las siguientes
acciones:
- Acciones de carcter legislativo y administrativo. Mediante la
introduccin de mecanismos institucionales, para estimular la implantacin de
las tecnologas basadas en fuentes de energa renovables. Por ejemplo, la
aprobacin de ordenanzas municipales que obliguen a generar el 40% del
consumo total de A.C.S1 de las nuevas viviendas por medio de la energa
solar, la obligatoriedad de la recogida selectiva de residuos, la aplicacin de
ecotasas, las polticas restrictivas de movilidad en el sector del transporte, etc.
- Acciones de implantacin. En este apartado se incluiran la realizacin de
proyectos de carcter demostrativo, y cuyo fin ltimo sera el de difundir las
tecnologas ms eficientes. Por ejemplo, la sustitucin del alumbrado pblico
por otro ms econmico, el calentamiento del A.C.S del pabelln de deportes
municipal mediante el uso de energa solar, etc.
- Acciones de informacin, difusin y promocin de las energas
renovables. Mediante la realizacin de auditoras energticas financiadas en
parte por el ayuntamiento, desarrollo de material didctico y de programas
energticos y medioambientales para escuelas, campaas de sensibilizacin,
etc., que acerquen los planes locales al consumidor final.
Las medidas adoptadas cercanas al consumidor y destinadas a modificar sus pautas de empleo de la
energa tienen una importancia fundamental para la consecucin del desarrollo sostenible.
1

Siglas de Agua Caliente Sanitaria.

6.5 Principales acuerdos en materia de energa


Se citan a modo de resumen algunos de los principales acuerdos en materia de
energa o medio ambiente, pero con incidencia directa sobre el sector energtico. La
importancia radica en su trascendencia y, en algunos casos, por el hecho de marcar
un punto de inflexin en algunos aspectos concretos de la materia a la que se
refieren.
El Protocolo de Montreal de 1987 estableca como meta la firma de un acuerdo
internacional para reducir las emisiones de CFC's en un 50% para el ao 2000.
Posteriormente, en 1990, se firm otro documento en Londres en el que se propona
la eliminacin completa para finales de siglo.
La Declaracin de Ro de 1992 se firm durante la Conferencia de las Naciones
Unidas para el medio ambiente y el desarrollo, celebrada en Ro de Janeiro. Se lleg
a un acuerdo para limitar las emisiones mundiales de gases que incidan en el efecto

invernadero. Fue la primera vez en la historia en que 179 Estados se reunieron para
ponerse de acuerdo en unos principios mnimos de respeto al medio ambiente.
La Declaracin de Madrid de 1994 estuvo marcada por las aplicaciones de las
nuevas fuentes energticas, en concreto, por la identificacin de los principales
obstculos al desarroll de las energas renovables. Adems, y con el objeto de
frenar las emisiones de CO2, se propona dar un impulso a este tipo de fuentes para
que representasen el 15% del consumo de la energa primaria en el ao 2019.
El XVI Congreso Mundial de la Energa de Tokio, en octubre de 1995. Para ms
detalles consultar el apartado 6.2.2.
La cumbre de Kioto de 1997 signific la firma de un protocolo para reducir en un
5,2% las emisiones antropognicas equivalentes en CO 2 de los gases que producen
el efecto invernadero, respecto de los niveles de emisiones de 1990 para el perodo
2008-2012. Para ms detalles, consultar el apartado 5.2.4 del captulo 5.
Posteriormente, se han celebrado la cumbre de Buenos Aires, a finales de 1998 y
la cumbre de Bonn, en 1999. Para ms detalles, consultar el apartado 5.2.4 del
captulo 5.
Otros programas comunitarios como el "Auto Oil" fija unas restricciones en cuanto a
azufre, benceno y aromticos en las gasolinas y de azufre en los gasleos en el
horizonte de los aos 2000 y 2005, juntamente con la eliminacin de las gasolinas
con plomo.
Asimismo, se han establecido acuerdos con la Asociacin de Fabricantes Europeos
de Automviles, para reducir las emisiones de CO2 en el ao 2008 y en el 2012 para
nuevos vehculos.
Las refineras espaolas necesitaran invertir ms de 300.000 millones de pesetas para conseguir ser
respetuosas con el medio ambiente.

Puntos a destacar
1.- El Plan o Programa Energtico de un pas consiste en la adopcin de un
conjunto de medidas o estrategias para conseguir una evolucin determinada
de su sector energtico. Los planes energticos nacionales se empezaron a
establecer de manera sistemtica a raz de la primera crisis del petrleo.
2.- En lneas generales, los pilares bsicos que contempla todo plan
energtico nacional, en especial los del PEN 1991-2000, son:
a.- Asegurar el abastecimiento energtico del pas.
b.- Reducir la dependencia energtica con el exterior.
c.- Disminuir la intensidad energtica del pas.
d.- Aminorar el impacto medioambiental asociado a la energa.
3.- A nivel internacional, existen diversas instituciones que emiten directrices y
recomendaciones que influyen, en mayor o menor medida, en los diferentes
pases a la hora de elaborar sus planes energticos nacionales. Entre estas
organizaciones, cabe citar la Agencia Internacional de la Energa (AIE), el
Consejo Mundial de la Energa (CME) y, finalmente, la propia Unin Europea.

4.- El objetivo principal de la UE en esta materia es la reduccin de la


dependencia energtica respecto del exterior, actualmente cifrada en un 50%.
Con este fin, se estn llevando a cabo programas (SAVE II, ALTENER , etc.)
que pretenden fomentar el empleo de la energa limpia autctona de los
estados miembros.
5.- A nivel regional, se pueden establecer las condiciones idneas para la
aplicacin de acciones especficas en materia energtica, as como potenciar
y realizar un seguimiento de las nuevas tecnologas en marcha.
6.- A nivel local, se puede gestionar la poltica de las energas renovables
mediante una serie de acciones legislativas, de implantacin y de informacin
y difusin.

PERSPECTIVAS DE FUTURO
OBJETIVOS
- Comprender el concepto de desarrollo sostenible.
- Adquirir una visin general de las expectativas de la evolucin del consumo mundial de energa a
medio plazo.
- Estimar el papel de las fuentes de energa renovables en el futuro.

Thomas Maltus elabor a finales del siglo XVIII la denominada Teora Maltusiana, la
cual, entre otras cosas, afirmaba: "[...] el aumento de la poblacin es infinitamente
superior a la capacidad de la Tierra para producir subsistencias para el hombre".
Siguiendo esta misma lnea, en un informe realizado para el Club de Roma (1972)
por un grupo de investigadores del MIT (Instituto Tecnolgico de Massachusetts),
titulado "Los lmites del crecimiento", se exponan una serie de predicciones sobre el
agotamiento de las reservas de minerales conocidas, a partir de diversas
estimaciones cuantitativas como la cantidad de reservas conocidas en ese
momento, las cifras de extraccin y el incremento anual del consumo.
En este estudio se hacan unas predicciones muy pesimistas de cara al siglo XXI, ya
que se pronosticaba un aumento de la poblacin mundial y de desigualdad de los
distintos niveles de desarrollo de los pases, un vertiginoso incremento de los precios
de los minerales y un agotamiento de las reservas energticas en 250 aos.
Sin embargo, el paso del tiempo ha dado -en parte- la razn a los crticos de esta
teora. En efecto, dichos estudios no tienen en cuenta las mejoras tecnolgicas que
se producen a lo largo de los aos y que posibilitan el descubrimiento de nuevas
reservas (sectores de la corteza terrestre inexplorados, as como los fondos y aguas
ocenicos) o la explotacin de materiales que anteriormente se haban abandonado
por ser no rentables.
Los lmites al crecimiento no son de naturaleza geolgica, sino de ndole tcnica y econmica.

No cabe duda que el desarrollo de la tecnologa para el aprovechamiento de nuevas


reservas exigir cada vez un mayor consumo de energa, por lo que es necesario la
bsqueda de fuentes energticas alternativas a las convencionales.

7.1 Capacidad de carga y desarrollo sostenible


La capacidad de carga se define como el mximo nmero de miembros de una
misma especie que un determinado hbitat puede soportar indefinidamente.
Una vez superada la capacidad de carga, numerosas experiencias demuestran que
los recursos necesarios para la supervivencia de la especie empiezan a escasear,
con lo que finalmente la poblacin tiende a disminuir.
De esta manera, la capacidad de carga depender de varios factores:
- Nmero de miembros de la especie.
- Recursos necesarios para la supervivencia, los cuales se buscan y extraen
de las fuentes naturales de los mismos.
- Los residuos que se generan y tiran a los correspondientes sumideros
naturales.
- Las tecnologas utilizadas para la manipulacin del hbitat.
- La capacidad de la especie para afrontar los retos, y las amenazas
intrnsecas y extrnsecas que se le planteen.
Si se aplica este concepto, identificando la Tierra como hbitat y ecosistema, y a los
seres humanos como especie, es interesante remarcar que durante los ltimos
cincuenta aos de la historia de la humanidad dichos factores han variado
enormemente:
- La poblacin se ha cuadruplicado desde los inicios del siglo XX: en tan slo
40 aos se ha pasado de los 3.000 millones de personas en 1960 a los 6.000
millones alcanzados en octubre de 1999. Las previsiones ms pesimistas
auguran una poblacin de 10.700 millones para el ao 2050. Todo depender
de las polticas de desarrollo, educacin y planificacin familiar que los pases
pobres adopten en los prximos aos (figura 7.1).

Figura 7.1

Evolucin de la poblacin mundial. Fuente: elaboracin propia.

- Los recursos bsicos destinados a cubrir las necesidades alimenticias han


visto disminuida su produccin per cpita (figura 7.2), ya sea debido a lmites
naturales -ciclo hidrolgico normal- o a la capacidad del suelo para
regenerarse como fuente agrcola. Asimismo, el aumento desmesurado en el
consumo de combustibles fsiles va acercando la fecha de agotamiento de
sus reservas.

Figura 7.2 Produccin mundial de cereales per cpita.


- En cuanto a los residuos, cabe citar dos graves problemas a nivel global,
generados por las emisiones debidas a la actividad humana (en gran parte
por procesos energticos): el calentamiento global de la Tierra por efecto
invernadero y la aparicin del agujero en la capa de ozono de la Antrtida.
Se define por desarrollo sostenible como aqul que satisface las necesidades de
las generaciones del presente sin poner en peligro que las generaciones futuras
satisfagan las suyas.
El nacimiento oficial del concepto de desarrollo sostenible se remonta al ao 1987, a
raz del informe Brudlant. Su nombre se debe a Go Brudlant (actual primera ministra
noruega) que era quien presida la comisin de la ONU que elabor ese informe.
El desarrollo sostenible, por lo tanto, se basa en lo que algunos han dado en llamar
como el principio de la equidad intergeneracional.
Segn el economista Herman Daly se establecieron tres principios bsicos, que
deben permitir avanzar hacia un desarrollo sostenible en un mundo finito:
1. En el caso de las fuentes de energa renovables, stas no se deben
consumir a una velocidad superior a las de su propia regeneracin natural.
2. Respecto a las fuentes de energa no renovables, stas no deben ser
consumidas sin dedicar, al mismo tiempo, la parte necesaria de la energa
resultante a desarrollar una nueva fuente o tecnologa que, agotada la
primera, permita continuar disfrutando de las mismas prestaciones.
3. Por lo que concierne a las emisiones, no se deben generar ms que las del
propio sumidero natural (la atmsfera en este caso) pueda absorber e
inertizar de forma tambin natural.
Este conjunto de directrices marca una clara estrategia de hacia dnde deberan
tender las actividades del hombre, tanto a nivel colectivo como individual, para poder
alcanzar el desarrollo sostenible.

En el XVI Congreso Mundial de la Energa celebrado en Tokio, en octubre de 1995,


se enfatiz en la necesidad de definir una estrategia de desarrollo sostenible a largo
plazo que tenga en cuenta: por un lado, el aumento de la poblacin en el mundo y la
prioridad del desarrollo econmico para que todos los pases tengan acceso a una
calidad de vida aceptable; y, por otro lado, el impacto del desarrollo tecnolgico en el
medio ambiente con especial atencin al calentamiento global del planeta y a las
amenazas a la biodiversidad.
Las consecuencias que se pueden extraer del trinomio desarrollo-energa-medio
ambiente radican en el uso que se haga de la energa, ya que sta desempea un
papel fundamental en la evolucin de estos tres aspectos.

7.1.1 El "Factor Cuatro"


Ernst U. Weizsacker, presidente del Instituto Wupperal del clima, medio ambiente y
energa de Munich, realiz junto a otros cientficos americanos un documento
denominado "El Factor Cuatro", donde expone su teora de optimizar al mximo los
procesos, intentando extraer el mximo rendimiento por cada unidad de recurso.
En el informe se menciona que se deben aplicar, de forma masiva, tecnologas y
procesos productivos que permitan obtener el mismo resultado final, pero utilizando
solamente una cuarta parte, como mximo, de los recursos materiales energticos o
de transporte (de ah el nombre de Factor Cuatro). Un claro ejemplo de esta teora,
aplicada al campo energtico, es la implementacin a gran escala de las bombillas
fluorescentes compactas en sustitucin de las bombillas de incandescencia. Las
primeras suministran la misma luz con una potencia elctrica mucho menor y ms
larga vida, con la consiguiente reduccin de consumo (1 bombilla fluorescente
compacta de 20 W equivale a una de 100 W incandescente).
En este documento se introduce tambin el trmino NegaWatt. ste se puede definir
como el watt negativo, es decir, aquellos watt que no se consumen, ya que se
ahorran gracias a una mejora en la eficiencia energtica de los procesos. Este
concepto no es nicamente un juego de palabras (MegaWatt, NegaWatt), sino que
trata de demostrar que la eficiencia energtica es una forma de ahorrar energa y
dinero a las empresas.

7.2 Perspectivas del consumo de energa


Como se ha mencionado con anterioridad, la poblacin mundial puede crecer hasta
alcanzar, a mediados del siglo XXI, los 10.700 millones de personas, producindose
el 90% de este incremento en los pases en vas de desarrollo.

Figura 7.3

Incremento de la poblacin y del consumo de energa.

No es de extraar que la mayora de las previsiones auguren un fuerte aumento de


la demanda mundial de energa (hacia el ao 2020 la demanda se habr doblado),
sobre todo en los pases no industrializados.
En las perspectivas de consumo para las dos prximas dcadas se prev una fuerte
progresin del gas natural -para intentar frenar las emisiones de CO 2- y un tmido
aumento en el empleo de energas renovables, as como una disminucin en el
empleo de la energa nuclear, carbn y del petrleo, que todava sigue manteniendo
un papel predominante en el balance energtico.

Figura 7.4

Perspectivas de consumo de energa primaria mundial por fuentes de energa


durante el perodo 2010-2020. Fuente: elaboracin propia a partir de estadsticas
de la IEA.

Las estimaciones indican que, aunque la demanda de energa en los pases


desarrollados tambin se incrementar, dicho crecimiento se ver limitado por varias
razones, a saber: la madurez alcanzada por las economas basadas en un
continuado aumento del sector servicios en detrimento del industrial, la estabilidad
de la poblacin, el aumento de la eficiencia energtica y el empleo de nuevas
tecnologas. De momento, nicamente estos pases han comenzado a aplicar
polticas de armonizacin con el entorno y de mejora de la eficiencia energtica.

Por otro lado, en pases de economa precaria como la antigua Unin Sovitica, el
futuro se centrar en la modernizacin de sus estructuras productivas, recuperacin
del entorno y la promocin de nuevas tecnologas de uso eficiente de la energa.
Los pases en vas de desarrollo sern los principales responsables del aumento de
la demanda energtica al intentar salir de la espiral de pobreza en la que se
encuentran.
Estos pases consideran la preservacin del medio ambiente como una carga
econmica ms y, por lo tanto, su consideracin no entra en sus planes a corto
plazo.
En la Cumbre Solar de Harare de 1996 se denunci que el 50% de la poblacin mundial viva sin
suministro elctrico.

Es por tanto necesario impulsar los procesos de transferencia de tecnologa y de


recursos financieros a los pases en vas de desarrollo, para que puedan
fundamentar su futuro sobre procesos compatibles con el entorno y la sostenibilidad.
As como contribuir a la reduccin de las enormes diferencias entre pases ricos y
pobres y obtener relaciones econmicas y polticas ms estables.

Figura 7.5

Distribucin de ingresos a escala mundial.

En la actualidad, el modelo econmico y de crecimiento en los pases desarrollados


es insostenible, pues est basado en fuentes energticas no renovables. Asimismo,
el impacto ambiental de los procesos actuales asociados al empleo de energa en
estos pases no permite su generalizacin a todo el mundo.
Para lograr alcanzar el estado de desarrollo sostenible a nivel mundial ser
necesario romper con la asociacin tradicional entre el consumo energtico y el
binomio crecimiento econmico-desarrollo, y a su vez, reducir el impacto que
actualmente tiene el uso de la energa sobre el medio ambiente. Las claves para
conseguir estos objetivos a corto plazo son:

- Mejorar la eficiencia energtica de los procesos y adoptar nuevas y ms


eficaces tecnologas, lo cual permite el desarrollo sin aumentar el consumo de
energa.
- Sustituir las fuentes de energa no renovables de origen fsil por las formas
energticas renovables.
Dejando de lado el campo de las energas renovables, y en una perspectiva a largo
plazo, se vislumbran dos posibles fuentes importantes de energa: el hidrgeno y la
fusin. El hidrgeno, como fuente de energa secundaria, se puede conseguir
fcilmente a partir de la hidrlisis del agua. Adems, posee una combustin limpia
(da como resultado vapor de agua) y es adecuado para el transporte y almacenaje.
La fusin, tal y como se coment en el captulo 3, se caracteriza por ser una forma
energtica de muy alta densidad, adems de no generar prcticamente residuos
radiactivos.

7.3 Expectativas de utilizacin de las energas renovables


Uno de los aspectos centrales de la problemtica energtica actual es la bsqueda
de alternativas para alcanzar un desarrollo sostenible a escala mundial, que no
comprometa los recursos ni al medio ambiente.
En este contexto, las fuentes de energa renovables ocupan un lugar preponderante
por su carcter incuo con el medio ambiente, adems de contribuir a la
diversificacin de las fuentes de energa y al uso de recursos endgenos,
aumentando con ello la seguridad de suministro y la independencia energtica de los
pases.
Actualmente, los principales obstculos con los que se encuentra la implantacin de
las energas renovables son:
- Los altos costes de inversin iniciales respecto a otras fuentes energticas.
- La dificultad para penetrar en el mercado de la energa, en concreto, por la
falta de un marco legal a escala nacional, europeo y mundial.
- La fuerte competencia con las fuentes de energa convencionales en lo que
respecta al precio de venta para el consumidor final.
- Las dificultades para integrar las energas renovables en los sistemas
energticos existentes, sobre todo en su incorporacin a la red elctrica
nacional.
- La falta de una infraestructura que permita el desarrollo de la tecnologa de
las energas renovables.
- La desconfianza inicial de los inversores, Gobiernos y usuarios por resultar
algo novedoso y poco tradicional.
En los ltimos aos se ha realizado un notable esfuerzo por parte de la
administracin para la promocin y la difusin de las fuentes de energa renovables,
lo que ha permitido un considerable desarrollo de las tecnologas de este tipo de
fuentes energticas en la mayor parte de los pases desarrollados. Los sistemas
actuales presentan costes muy inferiores a las de las primeras instalaciones
construidas, as como fiabilidades y rendimientos muy superiores.

Sin embargo, no todas las fuentes de energa de origen renovable se encuentran en


la misma situacin, en lo que respecta a su implantacin, viabilidad econmica o
desarrollo tecnolgico, lo que hace que las perspectivas para cada una de ellas sean
distintas. De esta manera, las tecnologas asociadas a las diferentes fuentes de
energa renovables se pueden clasificar segn los siguientes grupos:
- Tecnologas comercialmente maduras y competitivas en coste con las
fuentes convencionales de energa. A este grupo pertenece la energa
hidroelctrica, geotrmica, elica, solar de baja temperatura, y la obtencin de
gas y energa a partir de residuos.
- Tecnologas comercialmente maduras, pero no competitivas en coste
con las fuentes convencionales de energa. En este apartado se incluye la
energa solar fotovoltaica, los combustibles biolgicos, la energa de las
mareas, la energa elica y las pequeas hidrulicas, en los lugares donde el
recurso sea de baja densidad. Este grupo podra pasar a ser competitivo
comercialmente antes del ao 2010 si se internalizaran las externalidades
asociadas a los combustibles fsiles y a la energa nuclear; es decir, se
tuviesen en cuenta en el precio de mercado los costes medioambientales que
el empleo de estas energas ocasionan.
- Tecnologas que requieren de desarrollo y que seran plenamente
competitivas en coste. Se refieren al aprovechamiento energtico de los
vegetales cultivados o a los denominados cultivos energticos. No obstante,
la tecnologa se debe desarrollar para mejorar la productividad.
- Tecnologas que requieren de desarrollo, pero su competitividad no
est asegurada. A este grupo pertenecen la energa de las olas, maremotriz
y la solar trmica para un uso diferente al de calefaccin. Se prev que el
desarrollo necesario para que alcancen su rentabilidad no suceder antes del
ao 2010.
Para conseguir que algunas de las fuentes de energa renovables alcancen el grado
de madurez necesario previo a su comercializacin a gran escala, ser necesario
dotar de fuertes inversiones a la investigacin y el desarrollo de este tipo de
energas, junto con polticas intervencionistas que incentiven el mercado y eviten los
actuales obstculos a su desarrollo.

Puntos a destacar
1.- Las predicciones maltusianas de finales del siglo XVIII no se han cumplido
en parte debido a que no contemplaban los avances tecnolgicos y el
descubrimiento de nuevas reservas.
2.- El desarrollo sostenible es aqul que satisface las necesidades de las
generaciones actuales sin poner en peligro la capacidad de agotamiento de
los recursos existentes, para que las generaciones futuras satisfagan las
suyas.
3.- La tendencia general de la evolucin de la poblacin y del consumo
mundial de energa es de tipo alcista. Las previsiones ms pesimistas
auguran una poblacin mundial de 10.700 millones de personas para el ao
2050, y una demanda de energa aproximada de 13 Gtep para ese mismo
ao. Los principales protagonistas de este afn consumista sern los pases
en vas de desarrollo.

4.- La teora del "factor cuatro" propone obtener el mismo resultado de un


proceso productivo, pero utilizando nicamente la cuarta parte de los recursos
energticos disponibles.
5.- Es muy importante dotar de recursos y fomentar la transferencia de
tecnologa limpia hacia los pases menos industrializados, con el fin de que
puedan edificar su futuro en base a la sostenibilidad.
6.- La implantacin de las energas renovables se encuentra con numerosos
obstculos, como los altos costes de inversin iniciales o la falta de
competitividad con las energas tradicionales.
7.- Se prev que la contribucin de las energas renovables al suministro
mundial de energa primaria siga aumentando de forma progresiva. Prueba de
ello son las acciones de promocin (ALTENER II) que se llevan a cabo desde
distintos organismos para acelerar la penetracin de este tipo de fuentes de
energa; por ejemplo, la UE desarrolla varios programas cuyo objetivo es
alcanzar que el 12% del suministro de energa primaria en Europa sea
mediante energas renovables para el ao 2010.
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