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UNIVERSIDAD PEDAGGICA NACIONAL

LA ENSEANZA DE LA ESTRUCTURA DE LOS TOMOS Y DE LAS MOLCULAS


Jos Luis Villaveces Cardoso
Grupo de Qumica Terica, Universidad Nacional de Colombia.
e-mail:villacec@andinet.com
Abstract
Atomic and molecular structure and chemical bondng are three fundamental concepts in
contemporaneous Chemistry that are incorrectly taught to high school students. Even
though they have been developed throughout the last seventy years as mathematical
objects with a precise elaboration that is still an active subject of research, high school
students are presented with a coarse ersatz, full of reminiscences of the mecanicistic
times enriched with magical numbers and ad-hoc postulates. It is needed to carry on
urgentlypedagogical research involving teachers and chemists, in order to develop ways of
teaching these concepts to Colombian youngsters in an appropriate way to theirage, but
corresponding nearly to the models constituting toda y the strong nucleus of Chemistry
and not the coarse metaphors that only increase the cleavage between the possibility of
Colombians to be masters of their future and those of other countries that have
appropriated knowledge. The main obstacle for this task is the fear of quantum theory that
dominates our teachers, total/y unjustified and having as of/y cause their ignorance of it.
But ignorance is not a va/id cause for sloppiness nor there is a va/id reason to remain
ignorant. In the National University of Colombia we have investigated this pedagogical
problem for years and we have been success ful in teaching rigorously contemporaneous
concepts of Chemistry to students just beginning their studies and 135 hours Iater they are
fluent in handling concepts and applications. There is no reason why those forming
themselves to be teachers cannot learn appropriately since their first semesters the
fundamental concepts of Chemistry and be prepared to teach them correctly afterwards.
RESUMEN
La estructura atmica, la estructura de las molculas y el enlace qumico son tres
conceptos fundamentales de la qumica contempornea que se ensean muy mal a los
estudiantes de bachillerato. A pesar de haber sido desarrollados en los ltimos setenta
aos estos conceptos como objetos matemticos con una elaboracin precisa que an es
tema de investigacin, los estudiantes de bachillerato son puestos frente a un sustituto
burdo, plagado de reminiscencias de la poca mecanicista, enriquecido con nmeros
mgicos y postulados ad-hoc. Es necesario adelantar urgentemente una investigacin
pedaggica entre docentes y qumicos para construir formas de enseanza en las que se
presenten estos conceptos a los jvenes colombianos en una forma adecuada a su edad
pero correspondiente a los modelos que constituyen el ncleo fuerte de la qumica hoy en
da y no a las torpes metforas en boga entre nuestros maestros, que no hacen sino
agravar la brecha entre las posibilidades que tendrn colombianas y colombianos de ser
dueos de su futuro las que tienen otros pases, dueos del conocimiento. El principal
obstculo para esta tarea proviene de un miedo a la teora cuntica que domina a la
mayora de nuestros docentes, totalmente injustificado y que tiene como nica causa la
enorme ignorancia que tienen de ella. Pero ni la ignorancia es causa justa para la torpeza,
ni hay razn valedera para mantenerse en ella. En la Universidad Nacional de Colombia
llevamos aos investigando en este problema pedaggico y tenemos resultados exitosos
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en ensear con rigor os conceptos contemporneos de la qumica a estudiantes que


ingresan a la universidad que 135 horas despus manejan con fluidez conceptos y
aplicaciones. No hay ninguna razn por la cual los estudiantes de licenciatura no puedan
desde los primeros semestres aprender adecuadamente los conceptos fundamentales de
la qumica y prepararse para ensearlos bien despus.
1. INTRODUCCIN: HAY UN PROBLEMA
Me preocupa la forma en que se ensea la estructura de los tomos y de las molculas
en Colombia, al terminarse el Siglo XX. Esta referencia espacio-temporal es importante.
No se enseaban as hace cincuenta aos entre nosotros, ni se ensean as en otros
pases.
La forma en que se ensean entre nosotros hoy est marcada por varias causas, entre
las cuales, sin duda, se destacan dos: la influencia de las Facultades de Educacin y las
Licenciaturas en Qumica y la influencia de los libros de texto que circulan corrientemente.
No son las nicas causas. Cabe sealar que sobre el trasfondo comn generado por
estas dos se encuentran muchas diferencias. Diferencias que, en primer lugar, provienen
de la natural heterogeneidad de las Facultades de Educacin y de los libros de texto y, en
segundo lugar, vienen del trabajo de grupos de docentes que han asumido el problema y
han ido generando diversas maneras de entenderlo y desarrollarlo, con variados
resultados y dismiles conclusiones.
No deja de ser notorio, sin embargo, que la Qumica parece ser, entre las ciencias
bsicas la que menos atrae el inters de quienes se preocupan por la epistemologa, por
la historia de la ciencia o por su enseanza y son mucho ms los grupos que
encontramos trabajando en Fsica, Biologa o Matemticas. Esta actitud, sin duda,
conduce a reforzar los problemas que existen, a disminuir la calidad e intensidad del
debate y a perpetuar las actitudes problemticas de quienes prefieren mantener
esquemas tradicionales y evadir la crtica.
Aceptando que existe una abundancia de opiniones y mtodos en cuanto a la forma de
ensear las teoras de la estructura atmica y molecular, cabe sin embargo la afirmacin
de que dentro de esta abundancia hay un denominador comn que se hace evidente en
los libros de texto y al cual responden generalmente los estudiantes que ingresan a la
Universidad Nacional a estudiar la Carrera de Qumica. Este denominador comn refleja
graves problemas conceptuales y epistemolgicos sobre los que hay que trabajar
inmediatamente, tanto ms cuanto que nuestra experiencia con estos primiparos es la
que indica su existencia y nos hace pensar que, si esta pequesima minora de jvenes
que decide hacer de la Qumica el centro de sus vidas presenta tantos problemas
conceptuales, cmo estarn todos los dems bachilleres?
2. AL COMENZAR EL SIGLO XX HUBO UNA REVOLUCIN CIENTFICA
Que al comenzar el Siglo XX hubo una revolucin cientfica es una verdad bien sabida.
Que esa revolucin tuvo varios ingredientes, entre los cuales descuellan la Teora de la
Relatividad y la Mecnica Cuntica tambin se sabe bien. Se sabe que entre los mviles
de la tal revolucin descollaron las nuevas radiaciones, X , , y y, y el desarrollo de las
tcnicas de anlisis espectral. Se recuerda menos que el perfeccionamiento de la Tabla
Peridica, la formulacin de la teora de Arrhenius de la ionizacin de las soluciones y el
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descubrimiento de los gases nobles tambin fueron fundamentales en este proceso. Se


conoce que esta revolucin tuvo importantes consecuencias epistemolgicas: dio al traste
con las nociones viejas de causalidad y determinismo y puso coto al nmero de variables
que se pueden medir simultneamente o, mejor, a la precisin con que pueden ser
medidas todas ellas en un estado dado de cualquier sistema fsico. Dicho de manera ms
general, la imagen mecanicista del mundo, con masas puntuales que obedecen leyes
newtonianas y se comportan como pelotillas y resortitos, construida pacientemente en los
tres siglos anteriores mostr no ser ms que una aproximacin burda.
Hace cien aos se entendi que haba que cambiar nuestra concepcin de la
naturaleza y todo el Siglo XX estuvo consagrado a esa tarea. La cuntica pas a ser la
teora fundamental y permiti el desarrollo de la microelectrnica y la ptica no lineal. La
qumica estuvo profundamente ligada al nacimiento de las nuevas teoras. Fue en qumica
que se plantearon los problemas fundamentales de estructura subatmica que condujeron
primero al modelo atmico de Thomson y luego a la explicacin de Bohr del espectro del
tomo de hidrgeno. Fue la qumica la que plante los problemas fundamentales de
estructura de las molculas que la mecnica cuntica primitiva no pudo resolver y estuvo,
por lo tanto, entre las motivaciones que llevaron a la nueva formulacin de la teora
cuntica entre 1925 y 1926. Fue el tratamiento de la molcula de hidrgeno hecho en
1927 por Heitler y London.
Uno de los principales logros de la nueva teora y lo que hizo sentir a sus formuadores
que estaban en la va correcta. Fue en la embriaguez causada por estos triunfos que
Dirac proclam que la qumica estaba resuelta y no era ms que una aplicacin de la
mecnica cuntica.
Por eso es ms que sorprendente que, habiendo estado tan ligada la qumica al
nacimiento de la nueva concepcin de la naturaleza, ochenta aos despus, cuando esta
nueva concepcin ha tenido tantos y tan importantes triunfos tericos, empricos,
epistemolgicos, prcticos, tecnolgicos y econmicos, habindose cambiado del todo
gracias a ella, no slo la imagen del mundo sino nuestra forma de hablar, de
relacionarnos, de trabajar, de hacer las cosas y hasta de divertirnos, la qumica, o al
menos los principales fundamentos de su cuerpo terico: las teoras sobre la estructura de
tomos y molculas, se enseen de una manera que en la mayora de los casos es una
mezcla fatal de nociones mal construidas, de fbulas sin sentido y de reminiscencias de la
era mecanicista.
El futuro de Colombia est profundamente vinculado a la qumica. La agricultura
depende cada vez ms de la qumica y buena parte de la explicacin de la
improductividad de nuestro agro est ligada al bajo dominio de la qumica por parte de
nuestra sociedad. El agricultor promedio no es interlocutor adecuado del fabricante de
fertilizantes y el terror absurdo que nuestra sociedad ha generado contra los qumicos es
una muestra de oscurantismo fundado en la ignorancia, que, frente a malos usos en algn
momento, demoniza todo lo que le huela a qumica, sin entender que lo natural es
igualmente qumico. La principal limitacin ni siquiera viene de la improductividad del
suelo, sino de la escasa agroindustria. Todo el procesamiento poscosecha est
fundamentado en la qumica y nuestro pas desaprovecha terriblemente todos los
productos que podran procesarse. La industria colombiana es de base qumica en un
enorme porcentaje: petroqumica, metalrgica, alimentos, textiles, son parte de los
ejemplos. La enorme falta de cultura qumica de nuestra nacin es un limitante absoluto al
desarrollo y una de las razones importantes por las cuales nuestros industriales, nuestros
cultivadores, nuestros agrnomos, nuestros comerciantes, nuestros banqueros, nuestros
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dirigentes, no entienden que la qumica es fundamental para el desarrollo es porque


guardan de ella el lejano recuerdo de las pesadillas que les causaban en el bachillerato
esos crucigramas de llenado de orbitales, esos enlaces extraos en que las cargas de
signo opuesto que deban repelerse, decidan aparearse, esos ochos mgicos, esos
electrones orbitando como planetas y no logran entender cmo es posible que ese mundo
de reglas extraas tenga algo que ver con los problemas de la vida real. Probablemente
tienen mucha razn. Eso no tiene nada que ver con la vida real, entre otras cosas, porque
eso no es qumica y ningn qumico o usuario de a qumica que se respete dedica mucho
pensamiento a esos modelos fabulosos.
El problema es que multitud de actividades que tienen fundamento en la qumica se
quedan sin una base terica fuerte, sin modelos de calidad que sustenten su accin y su
pensamiento y devienen recetas que dependen del desarrollo de destrezas o del
aprendizaje de tcnicas, pero no se logra la creatividad y la capacidad de innovacin
necesarias para que estas actividades sean verdaderamente relevantes en el mundo
contemporneo, moderno, tecnolgicamente desarrollado y globalmente interconectado.
En breve, sin un aparato terico fuerte no podemos medrar en la Sociedad del
Conocimiento que est a nuestras puertas.
No puede seguirse presentando al bachiller la qumica como una ciencia fundamentada
en modelos de tan dudoso valor conceptual y epistemolgico, y tan ajenos a la qumica de
verdad, so pena de que nuestra nacin se precipite a un desastre socio econmico aun
mayor que el que vivimos.
3. LA QUMICA ATRAPADA EN EL MECANICISMO BURDO
La relacin entre la qumica y la ciencia de frontera del Siglo XX es estrechsima.
Cmo explicar entonces que sea precisamente la qumica la ciencia que se queda ms
fuertemente atrapada en la imagen mecanicista de los tres siglos anteriores?
Extraamente, fue la aplicacin de la teora cuntica a la qumica lo que reforz el
modelo de la molcula como un objeto mecnico compuesto de bolitas y palitos,
ensambladas como las piezas de un juego de meccano Este modelo es muy
generalizado y est dotado de gran poder heurstico, como fue mostrado, por ejemplo, por
Watson y Crick cuando desarrollaron su interpretacin de la Doble Hlice para la
estructura del DNA, sin embargo, est lleno de problemas empricos y conceptuales y no
puede servir de base para una comprensin adecuada de la qumica contempornea.
El problema esencial de este modelo est en que trata a los ncleos como a objetos
clsicos, de formas y posiciones bien definidas, al mismo tiempo que trata a los electrones
como objetos cunticos, en una contradiccin epistemolgica total sobre la cual no se
puede construir una teora adecuada. Prcticamente todo libro de texto contemporneo y
seguramente la mayora de los docentes llegan al punto en que consideran importante
aclarar que los electrones no se comportan como partculas localizadas y por eso hay que
hablar de nubes de electrones o de densidades de probabilidad de encontrarlos o alguna
otra expresin que hable de la no localizabilidad de un electrn en un estado estable de
un tomo o de una molcula1. En cambio no se encuentra con frecuencia que los mismos
libros de texto hablen de nubes de ncleos o de densidad de probabilidad de
1

Y eso a pesar de que los mismos libros suelen presentar como verdad revelada el modelo planetario del
tomo de Rutherford-Bohr en que los electrones son definitivamente pelotillas con posiciones y trayectorias
bien definidas.
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encontrarlos, sino que se trata a los ncleos como a objetos perfectamente clsicos, que
no se enteraron de la revolucin cientfica que se dio a principios de siglo.
Qu quiere decir esta discusin? Por qu en un caso se habla de nubes y en el otro
no? En qu est lo incorrecto de este modelo mixto? No puede entenderse esto si no se
ha trabajado en alguna medida con las teoras contemporneas de los tomos y las
molculas. Desde simples analogas y metforas que, adems mezclan lo precuntico, lo
clsico y lo cuntico lo nico que puede es darse la impresin de que todo esto es un
caos conceptual al cual la gente sensata no presta atencin.
4. LA ESTRUCTURA ATOMICA ES UN OBJETO MATEMTICO
La revolucin de principios de siglo nos permiti tener un modelo claro y riguroso de
tomo a partir de la teora cuntica. Este modelo es un objeto matemtico, no un artificio
mecnico o pseudo mecnico. En l, se describe cada estado del tomo por una funcin
que, en el caso del tomo de hidrgeno es bastante sencilla, una constante, un seno o un
coseno. La mayor parte del conocimiento que tenemos sobre los tomos y muchas de las
supersticiones sobre orbitales s, p, d, etc. que han plagado el siglo provienen de ah.
Ernesto Sabato cuenta que alguien le pidi que le explicara la Teora de la Relatividad.
Muy animado empez a hablar del espacio-tiempo, de las transformaciones de Lorentz,
etc. Su interlocutor lo interrumpi, argumentando que no entenda. Entonces habl de la
medida del tiempo, de la simultaneidad, del sentido de los relojes pero su interlocutor dijo
que todava no entenda. Entonces habl de un observador en un tren y de lo que vea en
la estacin y de lo que vea el de la estacin y no escribi ninguna ecuacin. Su
interlocutor dijo que ahora s entenda, entonces Sabato dijo S, pero ahora ya no es la
Relatividad.
No es necesario ensear la Relatividad en el colegio, pero entonces tampoco vale la
pena hablar de observadores en los trenes y en las estaciones, en cambio, s es
necesario hablar de teora atmica, de estructura molecular y de enlace qumico.
La manera directa de hacerlo es plantear la ecuacin de Schrdinger independiente del
tiempo y contar cmo se resuelve. Luego, escribir algunas funciones para los niveles de
energa ms bajos y analizarlas detalladamente, extrayendo de ellas todo el sentido fsico.
Los estudiantes tal vez no entiendan. Se puede, en vez de eso, enunciar unas reglas sobre orbitales e imponer nmeros mgicos para llenarlos. Los estudiantes tampoco
entienden pero no se dan cuenta, pues al fin y al cabo no son malos para llenar
crucigramas o acertijos de esta suerte. Creern que entienden qumica pero ese
conocimiento no les servir en la vida para nada ms que para aprobar exmenes de
bachillerato. Otra posibilidad es dibujar-les sistemas planetarios o pudines de fresa.
Entonces dirn que entienden, pero eso ya no tendr nada que ver con la estructura
atmica.
5. LA ESTRUCTURA MOLECULAR ES UN OBJETO MATEMTICO
Algo igualmente grave pasa con la estructura molecular. Los qumicos orgnicos
desarrollaron en la segunda mitad del Siglo XIX un hermoso cuerpo terico basado en
extraer propiedades de simetra de entre las reacciones qumicas. As, el problema
planteado por el benceno era cmo representar, con carbonos tetravalentes, un
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compuesto de frmula C6H6, en que los seis hidrgenos se sustituan con facilidad por
grupos monovalentes y todos los hidrgenos parecan equivalentes, pero si se sustituan
dos hidrgenos simultneamente, entonces haba tres y solo tres resultados distintos.
Kekul vio que esto quera decir que el benceno tena una simetra equivalente a la
simetra de un hexgono regular, cuyos vrtices pudieran ser marcados. Marcar uno slo
daba seis posibilidades equivalentes, pero marcar dos daba tres y slo tres resultados
distintos.
La idea es precisa: la simetra de los derivados del benceno es como la simetra de los
vrtices del hexgono. Esta es una metfora del mismo tipo de la que podemos usar
cuando hablamos de un tringulo amoroso.
A partir de la constatacin del homeomorfismo, se pueden tomar dos caminos
reconocer que esta propiedad nos abre el camino para una investigacin de las
propiedades matemticas del problema, por ejemplo, ver si en el tringulo la distancia
desde el vrtice femenino hacia cada uno de los dos vrtices masculinos (o del masculino
hacia cada uno de los dos vrtices femeninos, segn sea el caso) es igual o hay una
mayor que la otra. En este ltimo caso, es previsible el desenlace. Evidentemente esto
tiene sentido si se entiende distancia en un sentido abstracto, en este caso equivalente a
atraccin amorosa o algo as. El segundo camino es tomar una regla y medir cuanto hay
fsicamente de uno de los protagonistas al otro. Esta es una torpeza consistente en tomar
la metfora por una descripcin fsica. No slo extrae un resultado grosero a partir de una
bella abstraccin, sino que desaprovecha la riqueza conceptual presente en la metfora.
5.1

Grafos y Molculas

Con la estructura molecular se ha dado algo anlogo. Por un lado, a partir del
homeomorfismo constatado por Kekul, se poda construir una teora matemtica de
tomos, de vecinos cercanos y lejanos, entendida como relaciones abstractas. Esto fue lo
que hicieron Cayley y Silvester y de all nacin la rama de la matemtica conocida como
Teora de Grafos. Por otro lado se poda confundir la bella simetra del hexgono con un
hexgono fsico y creer que, efectivamente, en algn lugar del espacio hay hexagonitos
slidos. Esta torpeza es la que cometen a diario los libros de texto y la mayora de los
docentes y con ella dejan muy mal preparados a los estudiantes para entender el mundo
en que viven.
6. LA ESTRUCTURA ATMICA Y MOLECULAR CONTEMPORNEA: UN PROBLEMA
PEDAGGICO
Lo que he estado haciendo en los prrafos anteriores es dando argumentos para decir
que no hay alternativa posible: si las teoras sobre la estructura atmica y molecular
contemporneas son teoras basadas en la Cuntica, que generan modelos matemticos
para estos conceptos fundamentales de la qumica, es necesario presentarlos como tales
a los estudiantes. No hay derecho a que ochenta aos despus de realizados los
principales avances en estos campos se mantenga a los colombianos ignorantes de ellos
o se les den vulgares reemplazos llenos de inconsistencias y falsedades y, en todo caso,
intiles a la hora de fundamentar en ellos un verdadero conocimiento til para la accin o
para la comprensin del mundo contemporneo.

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Es decir, lo que hay que ensear en el bachillerato es algo que permita entender que
los tomos, electrones, ncleos y molculas son objetos cunticos, lo que eso implica y
como a partir de all se realiz el gran desarrollo cientfico tecnolgico del Siglo XX.
No tengo una receta de cmo hacerlo, pero creo que es un problema que debe
investigarse seriamente y debera estar en el centro de las preocupaciones pedaggicas
de quienes se interesan por la enseanza de la qumica.
Algunas veces he planteado esta situacin ante grupos de docentes en actividad y
entonces surge un problema importante: la mayora ignoran por completo la Teora
Cuntica y quienes saben algo de ella se sienten completamente incmodos e incapaces
de manejarla.
As, si no tengo una receta pedaggica, s tengo una primera afirmacin tajante para
avanzar hacia la solucin del problema planteado: nadie puede ensear lo que ignora por
completo, por lo tanto la primera condicin necesaria es que los docentes de qumica
conozcan bien la teora atmica y molecular basada en la Mecnica Cuntica y tengan
habilidad operacional con ellas. Slo quienes cumplan esta condicin podrn adelantar
investigaciones sobre la manera de ensearlas en bachillerato. Quienes no conozcan bien
las teoras contemporneas sobre este tema deben abstenerse de hablar de ellas pues al
hablar de lo que no conocen deforman horriblemente el conocimiento y lo sustituyen por
fbulas y supersticiones.
Lo que estoy afirmando es que si deseamos que nuestro pas pueda sobrevivir en el
Siglo XXI, son indispensables dos condiciones: a) que en todas las facultades de
educacin del pas se ensee bien la teora atmica y molecular contemporneas para
que los licenciados entiendan que los modelos corrientes de tomos y molculas son
objetos matemticos y adquieran un buen uso operacional de ellos. b) que licenciados y
otros profesionales bien formados de esta manera y conocedores de lo que estn
hablando desarrollen investigacin juiciosa sobre la manera de ensear estos temas en
bachillerato, sin engaar a los estudiantes con burdos sustitutos.
7. LOS LOGROS EN LA QUMICA TERICA DE LA U.N.
Si bien no tengo una frmula para ensearla en bachillerato, s la tengo para ensear la
qumica cuntica a un buen nivel en la universidad, sin ningn requisito adicional.
En la Carrera de qumica de la Universidad Nacional llevamos ya casi diez aos
hacindolo y el resultado ha sido suficientemente bueno como para que podamos replicar
mucho de l. Dictamos en los tres primeros semestres de la carrera, es decir,
comenzando con bachilleres que acaban de ingresar a la universidad un curso de 135
horas, organizado en tres semestres de tres horas semanales, que podra dictarse en
menos tiempo, con ms intensidad, y que lleva al bachiller a un conocimiento riguroso y a
un dominio operativo de los conceptos bsicos de la estructura del tomo, de la estructura
de las molculas y del enlace qumico, en la forma en que son aceptados al terminar el
Siglo XX. Al terminar el curso los estudiantes no slo manejan la forma cuntica y
matemtica de estos conceptos, sino que son capaces de utilizar gilmente los programas
de qumica cuntica corrientes, como el Gaussian que le mereci el Premio Nobel a John
Pople en 1998 o el Gamess, de libre distribucin para PCs. Son varios los estudiantes que
han podido desarrollar trabajos de investigacin de nivel internacional publicables y
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publicados en revistas internacionales de primera lnea utilizando la qumica cuntica al


nivel corriente hoy.
8. EL MIEDO A LA CUNTICA
Muchas veces he expuesto ante docentes de qumica con distintos niveles de
formacin y de experiencia tesis parecidas a las que defiendo ac. Me he encontrado
frecuentemente con un gran desconocimiento de la cuntica y, lo que es peor, con una
conviccin, nacida de la ignorancia, de que este es un tema incomprensible para un
qumico promedio y mucho ms incomprensible an para un licenciado en qumica, por lo
tanto, la nica alternativa es sustituirla por una imitacin de sus resultados, desligados del
contexto y de las bases.
Los logros que hemos obtenido en la Carrera de qumica de la Universidad Nacional
muestran que esto no es cierto. Que muchachas y muchachos de veinte aos, al cabo de
slo 135 horas de clase queden en capacidad de entender las teoras actuales muestra
que ese temor es totalmente infundado. Ya es hora de terminar con este espantajo que
tanto dao est causando y buscar que los licenciados en qumica del pas se enteren de
la qumica contempornea y lleguen a dominar los conceptos vigentes en la actualidad.
Entonces podremos abordar responsablemente el problema de la enseanza de la
estructura del tomo, de la molcula y del enlace qumico en la enseanza media.
Mientras tanto, sera mejor que guardaran silencio sobre estos temas.
9. CMO SE HACE?
El curso que hemos organizado en la Carrera de Qumica de la Nacional est orientado
esencialmente al trabajo pedaggico con los estudiantes sobre tres conceptos: la
estructura del tomo, la estructura de las molculas y el enlace qumico. Globalmente est
dividido en tres grandes partes: en la primera parte se trabaja el desarrollo de estos
conceptos antes de 1900. Se analiza el surgimiento de la idea de tomo en la antigedad
clsica y su resurgimiento en la edad moderna. Los fundamentos empricos, tericos y
epistemolgicos del tema y la manera como se fueron forjando modelos y encontrando
problemas con ellos. Hay una gran cantidad de trabajo sobre el surgimiento de la qumica
con Lavoisier, la relacin entre lenguaje y ciencia, la afinidad creciente entre las ideas de
elementos y de tomo. Luego se analiza el gran paso dado por Dalton al lograr pesar los
tomos y dotarlos de masa, la cualidad fsica por excelencia. En este momento se indaga
sobre las relaciones entre la electricidad y la qumica y las teoras electroqumicas de
Berzelius, como primera explicacin fsica del enlace qumico. Se trabaja todo el problema
creado sobre la interpretacin electroqumica del enlace por el desarrollo de la qumica orgnica y la manera como fueron progresando simultneamente por un lado la
electroqumica, desde Faraday hasta Hittorf, quien logra medir la velocidad de los iones y,
por lo tanto, convertirlos en objetos cada vez ms fsicos, y por el otro lado la qumica
orgnica en la cual no convena ninguna explicacin electroqumica, pero en la cual se
hace cada vez ms necesario un anlisis de la forma de [as molculas para explicar la
cuestin de los ismeros.
La formulacin de la Ley Peridica por Mendeleyev se analiza como evidencia de que
el tomo no puede ser algo homogneo, sin partes, sino que debe tener una armona
interna con propiedades peridicas. de manera que se llega a 1887 con tomos fsicos,
con masa, con velocidad,
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con carga y con armona interna, que adems, dan lugar a molculas con formas y
simetras precisas, en el momento en que Thomson descubre el electrn, que constituye
un punto culminante del curso, pues se ve cmo la estructura del tomo debe estar
relacionada con los electrones en su interior y se entiende la profusin de modelos de
tomo postulados en la dcada siguiente. Se trabajan los modelos de Thomson (con
seriedad, no hablando de pudines defresa), de Lewis, de Langmuir, de kossel, de
Rutherford y de Bohr.
La metodologa de trabajo hasta este punto es la de leer los textos originales y analizar
con cuidado la forma en que se fueron desarrollando los conceptos, es decir, cmo la idea
de tomo es una idea forjada cuidadosamente en un proceso largo y tortuoso.
En este momento comienza la segunda parte del curso, que se centra en una
presentacin general de la Teora Cuntica. Para esta parte no se requiere ms que unas
bases muy generales de clculo diferencial y geometra analtica y unos elementos muy
generales de mecnica clsica, no mucho ms all de los que se obtienen en el colegio2,
sin embargo, se analizan completamente los postulados de la Teora Cuntica, se
concretan en la formulacin de Schrdinger y se hacen algunos ejemplos tpicos, como
las partculas en cajas uni, bi y tridimensionales, as como circulares, que permiten de una
vez hacer algunos juegos con modelos elementales de molculas orgnicas conjugadas o
de estado slido. Se estudia tambin con algn detalle el oscilador armnico
unidimensional. La segunda parte termina con un estudio en profundidad del tomo de
hidrgeno en la formulacin de Schrdinger.
Estudiamos con bastante detalle el ejemplo del tomo de hidrgeno dentro del marco
de la teora cuntica. La justificacin para hacerlo con mucho detalle proviene de muchas
razones. En primer lugar, porque es el sistema ms sencillo que puede empezar a
llamarse de inters qumico, al cual se pueda aplicar la metodologa de la teora cuntica.
En segundo lugar, porque gran cantidad de la teora desarrollada sobre tomos y
molculas desde 1930 hasta nuestros das se fundamenta en las soluciones a la ecuacin
de Schrdinger para el tomo de hidrgeno.3 En tercer lugar, porque en el proceso de
generacin de lenguaje sobre tomos y molculas que se ha basado en el tomo de
hidrgeno y en

la difusin de los resultados de este proceso a travs de los libros de texto, se ha


generado una enorme cantidad de torpezas, de fbulas, de ideas imprecisas, de
seud000nceptos, etc., que plagan la qumica contempornea. Es importante por lo tanto
2

De hecho, el curso se plane en esta forma, sin prerequisitos, pues nunca ha sido posible generar un
dilogo constructivo con Los fsicos de la Universidad Nacional, que sostienen a ultranza y contra toda
evidencia, que es imposible para un muchacho de primer o segundo semestre de universidad asimilar las
bases de la cuntica, probablemente interesados en mantener el espantajo que mencionbamos arriba y
que les permite conservar su aura de mdicos-brujos. Esta intolerancia result, para nosotros, en una
ganancia pedaggica.
3
Esto es consecuencia de que sea fcil obtener las soluciones exactas para el tomo de hidrgeno. Un
mtodo razonablemente comn de aproximacin a las soluciones de un problema difcil es buscar uno fcil
al cual se parezca y construir las soluciones del difcil a partir de las del fcil, modificando lo necesario. As,
el mtodo de buscar soluciones aproximadas a un tomo con N electrones es buscar las soluciones para un
tomo con 1 electrn y tratar de ensamblarlas N veces. La mayor parte de las ideas de la qumica en el
Siglo XX parten de este tipo de aproximacin, que los jvenes aprenden en el bachillerato, como la tcnica
de llenar orbitales para representar tomos de N electrones como ensamblajes de N tomos
unielectrnicos.
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que el estudiante se familiarice desde el principio con las soluciones completas del tomo
de hidrgeno, vea cmo nacen los nmeros cunticos, qu son los orbitales, de dnde
sale la simetra esfrica de los orbitales s, la cilndrica de los p, etc.
Desarrollamos la solucin cuntica de este tomo en varias versiones, de creciente
nivel de complejidad y detalle, a la manera en que se dibujan los mapas de un territorio:
primero un vistazo muy de lejos, a una escala pequea, en que slo se vean los aspectos
ms sobresalientes y generales; luego un vistazo a una escala mayor en la cual se vean
algunos detalles ms y, as sucesivamente, hasta llegar a la escala ms detallada, en la
cual se perciban todos los detalles, aunque sea ms difcil ver en ella las relaciones
globales. No queremos engaar. El tratamiento cuntico del tomo de hidrgeno es un
tratamiento matemtico. De hecho, se trata simplemente de escribir el hamiltoniano para
este tomo, y de resolver la ecuacin de Schrdinger independiente del tiempo para l,
encontrando as las funciones de onda y los valores de la energa compatibles con ella.
Es decir, consiste en resolver una ecuacin diferencial y analizar las soluciones. Esto slo
puede hacerse bien en el mbito de la matemtica. Y slo haciendo el tratamiento
matemtico completo y analizando sus detalles podremos entender lo que pasa. Las
sucesivas aproximaciones pueden ayudar a entender de qu se trata, pero nada nos
exime de ver el tratamiento completo. Quien no lo entienda permanecer cientficamente
antes del Siglo XX. Quien reemplace el tratamiento matemtico por generalidades, por
metforas o por narraciones, corre el peligro de quedarse en la fbula y no en el
conocimiento. Para la segunda parte aprovechamos el excelente texto de Cruz, Chamizo
y Garritz.
Finalmente, la tercera parte aboca el tratamiento de los tomos polielectrnicos y las
molculas, la teora de orbitales moleculares y su aplicacin a mltiples ejemplos de la
qumica. En el curso se hace nfasis especial en plantear los problemas de la imagen
epistmicamente dual de las molculas para que los estudiantes conozcan los logros y las
limitaciones actuales de nuestras teoras de la estructura molecular y entiendan que, si
hay resultados rigurosos, estos constituyen aun temas abiertos de investigacin y no son
dogmas de fe. Finalmente, se hace una presentacin inicial de las recientes teoras de
Richard Bader que, a nuestro juicio constituyen el ejemplo ms serio en la actualidad de
explicar rigurosamente la estructura de las molculas, el enlace qumico y la aparicin del
grafo molecular.
El curso se dieta apoyados en programas de cmputo de uso corriente como el
Hyperchem, el Gaussian o el Gamess y as los estudiantes quedan en posibilidad de
hacer ellos mismos clculos de estructuras, optimizaciones de geometras, estudio de
reacciones sencillas y, sobre todo, de leer con tranquilidad la literatura qumica
contempornea.
10. COLOFN
Lo que estamos afirmando es que los licenciados deberan tener por lo menos un
conocimiento igual sobre las teoras del tomo y de las molculas. Si lo tuvieran, entonces
sera factible adelantar investigacin sobre cmo ensearla sin engaos a los estudiantes
de educacin media. Este no es un problema pedaggico fcil, pero su solucin es
indispensable. Habra que comenzar por etapas, claro est, modificando los currculo en
las licenciaturas de qumica para que los jvenes adquirieran este conocimiento. Nuestra
experiencia es que es posible y agradable y que, con un trabajo serio, no slo se pierde el
miedo, sino que se gana la inmensa satisfaccin del conocimiento firme y sereno. Un
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UNIVERSIDAD PEDAGGICA NACIONAL

paso adicional sera ir creando en las Facultades de Educacin grupos de profesores que
asumieran la tarea de aprender, aprehender, ensear e investigar la pedagoga de la
estructura del tomo y de la molcula, asumindolas tal como nos las dej el Siglo XX. No
hacerlo equivale a condenar a nuestra nacin a mantenerse en la supersticin y la
oscuridad.
BIBLIOGRAFIA
Cruz, D.; Chamizo, D.; Garritz A. Estructura Atmica. Un enfoque qumico. Fondo
Educativo Interamericano 1986.
Vase, por ejemplo, Daza E. E. y Villaveces J. L. The Concept of Chemical Structure in
Rouvray D. (ed) Concepts in Chemistry, J.Wiley & sons 1997.
Bader, R. Atoms in Molecules. A quantum theory. Oxford University Press. 1990.

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