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Esta

obra clsica ofrece una panormica de la historia econmica mundial


desde la Prehistoria hasta la actualidad y analiza la disparidad de riqueza
entre los pases. En esta cuarta edicin, el texto ha sido actualizado para
mostrar los sorprendentes cambios en la economa mundial desde 1989.
Esta definitiva historia de la globalizacin en su nueva edicin, se ha
ampliado para incluir los desarrollos ms recientes de la Unin Europea, el
este de Asia, y, en general, las economas en transicin. Traducido a once
idiomas, este excelente texto sigue siendo imprescindible por su amplitud,
amenidad, y accesibilidad para estudiantes de historia econmica europea,
historia de la globalizacin y desarrollo mundial, tanto para graduados como
licenciados. Contiene abundantes ilustraciones, mapas y figuras y una
bibliografa comentada completamente actualizada.

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Rondo E. Cameron & Larry D. Neal

Historia econmica mundial


Desde el Paleoltico hasta el presente (Cuarta edicin)
ePub r1.0
Titivillus 09.12.16

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Ttulo original: A Concise Economic History of the World. From Paleolithic Times to the Present
Rondo E. Cameron & Larry D. Neal, 1989
Traduccin: Miguel ngel Coll
Editor digital: Titivillus
ePub base r1.2

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Rondo Cameron
Larry Neal

Historia econmica mundial


Desde el Paleoltico hasta el presente
Cuarta edicin
Traduccin de Miguel ngel Coll

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Lista de figuras

1.1.
1.2.
2.1.
2.2.
2.3.
2.4.
2.5.
2.6.
2.7.
3.1.
3.2.
3.3.
3.4.
3.5.
3.6.
3.7.
3.8.
4.1.
4.2.
4.3.
4.4.
4.5.
4.6.
5.1.
5.2.
5.3.
5.4.
5.5.
5.6.
5.7.
6.1.
6.2.
6.3.
6.4.
6.5.
6.6.
6.7.
7.1.
7.2.
7.3.
7.4.
7.5.
7.6.

Curva logstica, curva en S, curva de crecimiento


Relacin entre poblacin e innovaciones trascendentales
Utensilios primitivos
Pinturas rupestres
Primeras ciudades y civilizaciones
Las colonizaciones griega y fenicia
Monedas griegas
El apogeo del Imperio romano hacia el ao 117 d. C.
Acueducto de Segovia
Manor medieval
El arado de ruedas
Ciudades-Estado del norte de Italia en 1200
La economa medieval en su apogeo
Banquero toscano
Labor de punto (representacin de la Virgen Mara tejiendo)
Rueda hidrulica
Reloj mecnico
El mundo musulmn hacia el ao 1200
Crecimiento del Imperio otomano, 1307-1683
El Imperio mongol y sus vecinos, hacia el 1300
India, hacia el ao 1600
El Taj Mahal
Templo maya
Descubrimientos portugueses en el siglo XV
Carraca portuguesa
Viajes de descubrimiento del mundo, siglos XV y XVI
Las rutas de trashumancia en Espaa
Filibote holands
Jacob Fugger II, el Rico
La Bolsa de Amsterdam
El muelle de Amsterdam
El imperio de Carlos V
Expulsin de los judos
Curlandia y sus vecinos
El puerto de Venecia
Mercader holands (Daniel Bernard)
Posesiones coloniales en Norteamrica
La industria inglesa en 1700
Cercamientos
Los ltimos cercamientos en Inglaterra
Moneda conmemorativa
Navegacin fluvial
Carreteras en 1770

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191
192
194
196
197

7.7.
7.8.
7.9.
7.10.
7.11.
8.1.
8.2.
8.3.
8.4.
8.5.
9.1.
9.2.
9.3.
9.4.
9.5.
9.6.
9.7.
10.1.
10.2.
10.3.
10.4.
10.5.
12.1.
12.2.
12.3.
12.4.
12.5.
12.6.
13.1.
13.2.
13.3.
14.1.
15.1.
16.1.

Coalbrookdale de noche
El puente de hierro sobre el ro Severn
Horno de pudelado de Cort
La mquina de Newcomen
La industria inglesa en 1800
Densidades de poblacin en Europa en 1750 y en 1914
Cuencas carbonferas de Europa
El convertidor Bessemer
Locomotoras de vapor
Barco de vapor en el Rdano
ndice del producto nacional bruto de Europa
Cosecha de trigo en Nebraska
La fbrica Cockerill en Seraing, Blgica
Produccin per cpita de carbn de piedra, 1820-1913
Consumo per cpita de carbn de piedra, 1820-1913
Cuenca del Ruhr
rea industrial del Rhur
Consumo de carbn de piedra per cpita, 1820-1913
Telar manual suizo, hacia 1850
Aserradero sueco, hacia 1860
Produccin y consumo de carbn de piedra, 1820 a 1913
Industria y vas frreas rusas, hacia 1914
La Europa de los tratados comerciales, hacia 1871
ndice del volumen anual de exportaciones de los pases europeos
Distribucin regional del comercio mundial, 1913
Distribucin de las inversiones extranjeras en 1914
El reparto de frica en 1914
Imperialismo en Asia y el Pacfico, hacia 1914
Chabolismo en el Tercer Mundo
Escala de velocidades potenciales en las travesas continentales e intercontinentales, 1825-1995
Primera cadena de montaje de Ford
Colapso econmico, 1929-1932
Recuperacin econmica y crecimiento de Europa Occidental, 1948-1971
El progreso econmico de las principales economas durante la globalizacin, 1971-1998

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200
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351
362
367
370
393
413
447

Lista de cuadros

1.1.
1.2.
7.1.
8.1.
8.2.
8.3.
8.4.
9.1.
13.1.
13.2.
13.3.
13.4.
13.5.
13.6.
13.7.
13.8.

PNB per cpita


Indicadores de desarrollo econmico
Poblacin de Inglaterra y Gales
Crecimiento de la poblacin
Crecimiento del ferrocarril
Alfabetizacin en algunos pases
Matriculaciones en la escuela primaria en algunos pases
ndices de crecimiento y volumen de productividad en Alemania en
1870-1913
Poblacin mundial por continentes
Tasas brutas de natalidad (TBN) y mortalidad (TBM)
Mortalidad infantil, pases seleccionados
Esperanza de vida al nacer en los pases seleccionados
Poblacin urbana
Produccin de energa primaria mundial, 1996
Produccin de electricidad, 1956
El comercio mundial (importaciones y exportaciones) en 1913 y 1999

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Prlogo

Ante la llegada del nuevo milenio en 2001, Rondo Cameron sinti la necesidad de
actualizar su concisa pero completa historia econmica mundial. Sin embargo, dado
el rpido empeoramiento de su salud en el verano de 2000, no le fue posible
completar la tarea. Como me haba concedido generosamente ms crdito del
justificado por las muchas revisiones que haba hecho de la tercera edicin, se me
pidi que efectuase el trabajo necesario para preparar esta cuarta edicin. Mis
revisiones, finalizadas justo al acabar el siglo XX en diciembre de 2000, nunca fueron
vistas por Rondo abandon este mundo el 1 de enero de 2001, antes de cumplir
setenta y cinco aos.
Adems de ser uno de los historiadores de economa americanos ms
cosmopolitas como catedrtico invitado en el Reino Unido, Francia, Alemania,
Brasil y Japn y ejerciendo de vicepresidente de la International Economic History
Association, Rondo Cameron supervis las tesis de algunos de los principales
historiadores econmicos de Europa, entre ellos Gabriel Tortella en Espaa, Richard
Tilly en Alemania y Franklin Mendels en Suiza. Pese a ser conocido entre los
historiadores econmicos por su obra pionera sobre el papel de las instituciones
financieras en el fomento de la propagacin de la industrializacin y su insistencia en
la continuidad fundamental del progreso histrico, mantuvo una equilibrada visin
global de los respectivos papeles de la tecnologa, el crecimiento demogrfico, los
recursos naturales y las instituciones en este libro de texto para estudiantes
principiantes y legos interesados. Aunque he intentado conservar el estilo directo y la
objetividad que caracterizaban al libro de texto de Rondo, es una intimidante tarea
revisar un libro que ha sido traducido a trece idiomas y se utiliza en todo el mundo.
A lo largo de su carrera, Rondo se dedic al servicio a los dems, no slo en sus
deberes profesionales como historiador econmico, donde ejerci como director del
Journal of Economic History y luego como presidente de la Economic History
Association, sino tambin en apoyo de la Albert Schweitzer Foundation y
especialmente su Lambarn Fellows Program. Despus de servir como aviador naval
en la Segunda Guerra Mundial, Rondo tuvo la motivacin de estudiar economa con
el objetivo de que a travs de una mejor comprensin de sta y del desarrollo
econmico podramos evitar la guerra en el futuro. Este libro fue concebido y est
dedicado a ese magnfico fin, y es un honor contribuir a su continuacin en el
prximo milenio.
Gracias ante todo a Rondo por su ejemplaridad acadmica a lo largo de los aos y
su receptividad a las crticas constructivas que recibi de muchos de sus colegas
historiadores econmicos, pero tambin al continuado cuidado y la atencin puestos a
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su obra por parte de Ken McLeod, el editor inicial de Oxford University Press. Dos
rbitros annimos han ayudado a afinar la presentacin de mis actualizaciones y
revisiones, en tanto que Paul Donnelly, el editor de economa de Oxford, ha
asegurado la oportuna produccin de esta cuarta edicin.
LARRY NEAL
Urbana, Illinois

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1. Introduccin:
historia econmica
y desarrollo econmico

Por qu unas naciones son ricas y otras pobres? Esta pregunta aparentemente simple
remite al fondo de uno de los problemas contemporneos ms apremiantes: el del
desarrollo econmico desigual. Slo la guerra y la paz, la presin demogrfica y la
salubridad ambiental y, por tanto, la supervivencia de la especie humana, son
cuestiones de similar magnitud. Por su causa se han producido revoluciones y golpes
de Estado; gobiernos totalitarios y dictaduras militares han privado a naciones enteras
de libertad poltica, y a muchos individuos de la libertad personal e incluso de su
vida. Millones de personas han muerto de hambre, desnutricin y enfermedad de
forma lamentable y gratuita; no porque no se dispusiera de comida y de recursos, sino
porque no podan distribuirse entre los necesitados. Estados Unidos y otros pases
ricos han gastado miles de millones de dlares en bienintencionados intentos de
ayudar a sus vecinos menos afortunados. A pesar de estos variados esfuerzos, la
diferencia entre la renta del relativamente pequeo nmero de naciones opulentas y la
de la inmensa mayora de las empobrecidas no slo se mantiene, sino que aumenta
ao tras ao.
La situacin parece paradjica. Si unas naciones son ricas y otras pobres, por
qu las pobres no adoptan la poltica y los mtodos que han hecho ricas a las otras?
En realidad, dichos intentos se han llevado a cabo pero, en la mayora de los casos,
sin xito notable. El problema es mucho ms complicado de lo que parece a primera
vista. En primer lugar, no existe un acuerdo general respecto a cules mtodos y
polticas se deben las altas rentas de las naciones ricas. En segundo lugar, incluso en
el caso de que tal acuerdo existiese, no es nada seguro que mtodos y polticas
similares produjesen los mismos resultados en las distintas circunstancias
geogrficas, culturales e histricas de las actuales naciones con rentas bajas. Por
ltimo, aunque muchas investigaciones abordan este problema, ni los eruditos ni los
cientficos que se han ocupado del tema han presentado an una teora sobre el
desarrollo econmico que sea til desde un punto de vista operativo y que se pueda
aplicar de forma general.
Hay varios modos de plantear el estudio del desarrollo econmico, que, por
fortuna, no se excluyen entre s. El enfoque histrico utilizado en este libro no aspira
a presentar una teora general sobre el desarrollo econmico que sea aplicable
universalmente. A diferencia de otros enfoques, el anlisis histrico puede
concentrarse en los orgenes de los desiguales niveles de desarrollo existentes en la
actualidad. Un diagnstico correcto de los orgenes del problema no garantiza por s
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solo una receta eficaz, pero difcilmente puede esperarse que el problema se remedie
sin tal diagnstico. En segundo lugar, al concentrarse en los ejemplos de crecimiento
y disminucin que nos ofrece el pasado, el enfoque histrico puede aislar los
fundamentos del desarrollo econmico, sin dejarse distraer por discusiones sobre la
eficacia o la conveniencia de polticas concretas aplicadas a problemas actuales
especficos. En otras palabras, es un instrumento que facilita la objetividad y la
claridad de pensamiento.
Frecuentemente, los gobernantes y sus equipos de expertos, al enfrentarse a la
responsabilidad de proponer y llevar a cabo una poltica de desarrollo, minimizan la
posible aportacin del anlisis histrico a la solucin de sus problemas, alegando que
la situacin contempornea es nica y que, por tanto, la historia no es relevante.
Semejante postura contiene una doble falacia. En primer lugar, quienes desconocen el
pasado no estn capacitados para generalizar sobre l. En segundo lugar, ese modo de
pensar niega implcitamente la uniformidad de la naturaleza, incluyendo el
comportamiento de las personas y de las instituciones sociales, un supuesto en el que
se basa toda investigacin cientfica. Tales posturas revelan la facilidad con que, por
falta de perspectiva histrica, se pueden confundir los sntomas de un problema con
sus causas.
Este libro trata de ser una introduccin tanto al estudio de la historia econmica
como del desarrollo econmico. Sin embargo, no pretende ser completo en ninguno
de los dos aspectos. Existen muchas razones vlidas para estudiar la historia, aparte
de su posible aportacin a la solucin de los problemas prcticos contemporneos;
asimismo, para un completo entendimiento del problema del desarrollo econmico,
deben emplearse tambin otros mtodos de estudio y observacin. En este estudio
general del desarrollo econmico de la humanidad desde la Prehistoria hasta el
presente, se resaltan ciertas lecciones de la historia. Aunque algunos historiadores
creen que su funcin es dejar que los hechos hablen por s mismos, los hechos
responden tan slo a las preguntas concretas que formula el investigador que los
aborda. Esto implica inevitablemente un proceso de seleccin, consciente o
inconsciente, y con mayor razn en un volumen tan breve y sinptico como ste.
Pero, antes de acometer la narracin histrica, es necesario definir ciertos
trminos y formular algunos conceptos bsicos que guiarn el anlisis posterior.

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1. Desarrollo y subdesarrollo
En 1999 la renta media o per cpita de los residentes en Estados Unidos era de
aproximadamente 30 000 dlares. En Noruega, el pas ms prspero de Europa,
ascenda a ms de 26 000 dlares. (Estas cifras estn ajustadas para justificar la
paridad del poder adquisitivo). La media de Europa Occidental en su conjunto era de
casi 23 000 dlares. Entre Estados Unidos y Europa Occidental suman algo ms del
11% de la poblacin mundial, sin embargo generan ms del 56% de la produccin
econmica del mundo. Si aadimos Japn, Canad, Australia y Nueva Zelanda a los
antes mencionados, los porcentajes ascienden al 14% de la poblacin y a casi el 77%
de la renta (producto nacional bruto en poder adquisitivo paridad con el dlar). Hay
un nmero igual de pases con rentas elevadas, pero principalmente se componen de
enclaves urbanos como Hong Kong y Singapur, los pequeos estados petrolferos del
Golfo, o ciertas islas dedicadas al blanqueo de dinero, todos los cuales atienden las
demandas del mundo industrializado[1]. Claramente, la clave de las rentas altas per
cpita es crear una moderna economa industrial o hallar un modo de proporcionar
importantes servicios a dichas economas.
En el otro extremo, la renta per cpita en Sierra Leona, actualmente el pas ms
pobre del mundo, era de 425 dlares; en Tanzania, de unos 480 (es decir, 100 dlares
menos que en 1993); 2200 dlares en India y 1430 en Bangladesh. Se cree que la
renta per cpita en la Repblica Popular China, donde vive ms de una quinta parte
de la poblacin mundial, se sita aproximadamente en unos 3345 dlares. La renta
per cpita en Amrica Latina oscila entre los 11 524 dlares de Argentina que es
casi el doble que los 6524 de Brasil y los 2245 dlares de Bolivia. El cuadro 1.1
presenta las rentas per cpita en los ltimos aos de una muestra representativa de
pases.
En 1998 haba un total de 63 naciones cuya renta media o per cpita era inferior a
760 dlares, a las que hay que aadir otras 93 con rentas que oscilaban entre 760 y
9360 dlares. Las naciones incluidas en estas dos categoras son conocidas como
pases pobres,
Cuadro 1.1

PNB per cpita, pases seleccionados, alrededor de 1999 (en dlares de 1999)

Economas de renta alta (media)


Estados Unidos
Canad
Japn
Alemania
Francia
Israel
Reino Unido
Espaa
Renta media-alta (media)
Corea del Sur

29.605
23.582
23.257
22.169
21.175
20.585
20.906
16.212

Renta media-baja (media)


Federacin Rusa
Turqua
Colombia
Tailandia
El Salvador
China
Egipto
Indonesia

6.271
6.177
5.954
5.757
4.069
3.345
3.263
2.626

14.806

Pases de renta baja (media)


Bolivia

2.245

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Portugal
Grecia
Hungra
Polonia
Brasil

14,701
13.943
10.814
7.980
6.524

India
Ghana
Bangladesh
Tanzania
Sierra Leona

2.217
1.823
1.430
480
425

FUENTE: Banco Mundial, World Development Report, 2000 (Nueva York, 2000).

Cuadro 1.2

Indicadores del desarrollo econmico, seleccin de pases


Tasa bruta
Tasa
Esperanza Mdicos Consumo
de natalidad bruta de
de vida
por 1.000 de energa
(1998)
mortalidad al nacer habitantes
per
(1998)
(1998)
(1997)
cpitaa

Pases de renta alta


Estados Unidos
Suiza
Reino Unido
Espaa
Japn

14
11
12
9
10

9
9
11
9
7

77
79
77
78
81

2,70

8.076
3.699
3.863
2.729
4.084

Pases de renta media


Bolivia
Costa Rica
Bielorrusia
Hungra
Indonesia
Mxico

32
22
9
10
23
28

9
4
13
14
8
5

62
77
68
71
65
72

1,30
1,44

3,50

1,30

548
769
2.449
2.492
693
1.501

Pases de renta baja


Chad
China
Etiopa
India
Honduras

45
16
45
27
33

16
8
20
9
5

48
70
43
63
69

1,99

0,79b

907
287
479
532

a: equiv. en kilogramos de petrleo, 1993; b: 1970; c: menos del 5%; d: antigua URSS.
FUENTE: Banco Mundial, World Development Report, 1995 (Nueva York, 1995); United Nations Demographic

Yearbook, Main Aggregates 1988-1989 (Nueva York, 1991).

de baja renta y subdesarrollados (o, eufemsticamente, menos desarrollados o


en desarrollo). No hay duda de que, por su baja renta, son pobres, pero por qu
subdesarrollados?
Las estadsticas de la renta per cpita son, en el mejor de los casos, medidas
brutas del nivel de desarrollo econmico. En primer lugar, se trata tan slo de
estimaciones aproximadas. Adems, por una serie de razones tcnicas, las
comparaciones entre las rentas de unos y otros pases son especialmente poco fiables.
Pero hay otras medidas del desarrollo o subdesarrollo que, aunque menos globales,
resultan ms grficas. El cuadro 1.2 muestra algunas de ellas, desde la esperanza de
vida de un ciudadano medio hasta la posibilidad de comunicarse con otros o de
realizar viajes. Como consecuencia de los altos ndices de mortalidad, la esperanza de
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vida al nacer oscila entre los 40 y los 69 aos en los pases subdesarrollados
Distribucin del PIB
Poblacin
Porcentaje
por sectores (%)
AgriIndustria Servicultura
cios

Poblacin
urbana, % del
total (1998)

Telfonos
Televisores
por 1.000
por 1.000
(1998)

Porcentaje de
adultos no
alfabetizados
(1990)

Gasto en
educacin %
del PIB

26

72

77

644

847

22

68

661

535

28
39

89

542

642

2
17
15
14d

37
28
24
44d

61
55
61
42d

77
78
61
47
70

403
503
69
161
227

506
707
116
387
314

3
c
16
5
1

22

35

6
16
5
38
19
56
27
23

34
44
26
15
50
7
26
30

60
40
69
46
31
38
46
47

63
38
74
23
31
16
27
50

304
25
97
1
56
3
19
37

437
134
254
1
272
5
69
90

15
10
62
18
65
45
27

43
18
16

15

1992 (Nueva York, 1994). Unesco, Statistical Yearbook, 1994; Naciones Unidas, National Account Statistic: Analysis of.

de Asia, frica y Latinoamrica, mientras que en Europa Occidental y


Norteamrica est muy por encima de los 70. Gran parte de esta diferencia se explica
por los muy superiores ndices de mortalidad infantil de los pases pobres. A la luz de
estas cifras, no constituye ninguna sorpresa que las prestaciones sanitarias sean
mucho ms abundantes en las naciones ricas: en Estados Unidos hay
aproximadamente un mdico por cada 370 habitantes, y en Austria uno por cada 345,
frente al uno por cada 769 de Bolivia, 1818 de Irak, 25 000 de Nepal, y uno por cada
33 000 en Nigeria! En trminos todava ms materialistas, en Estados Unidos por
cada 1000 personas hay 767 automviles; en Francia, 530; y una media de slo 9 por
cada 63 en las economas de rentas bajas y 116 para el mundo en su totalidad.

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2. Crecimiento, desarrollo y progreso


En el lenguaje corriente los trminos crecimiento, desarrollo y progreso a menudo se
usan como si fuesen sinnimos. Sin embargo, para nuestros fines cientficos es
necesario establecer una distincin entre ellos, aun cuando tal distincin se establezca
con una cierta arbitrariedad. En este libro definimos el crecimiento econmico como
el incremento sostenido de la produccin total de bienes y servicios que genera una
sociedad determinada. En las ltimas dcadas, este producto total se ha medido
atendiendo a la renta nacional o al producto nacional bruto (PNB). En la economa
global de hoy, para las autoridades estadsticas cada vez es ms difcil seguir los
pagos de renta entre pases, sobre todo cuando los bienes y servicios los producen sus
ciudadanos en otros pases. Estos pagos deben ser obtenidos para medir la renta
nacional y el producto nacional bruto (PNB). En lo que respecta a la mayor parte de
las discusiones de este libro, la diferencia entre estos conceptos puede ser ignorada,
pues las tres magnitudes se mueven casi siempre al unsono en la misma direccin.
Aunque no existen datos sobre la renta nacional de pocas anteriores, en ocasiones
puede calcularse y, en cualquier caso, aun cuando no se disponga de cifras precisas,
en general se puede establecer, basndose en datos indirectos, si el producto total
aument, disminuy o permaneci aproximadamente constante durante un perodo
dado.
El crecimiento en el producto total puede darse por un aumento en los factores de
produccin tierra, mano de obra y capital, o porque se d una utilizacin ms
eficaz de cantidades equivalentes de dichos factores de produccin. Si aumenta la
poblacin puede haber crecimiento del producto total, pero no necesariamente del
producto total per cpita; puede incluso darse la circunstancia de que este ltimo
disminuya si la tasa de crecimiento de la poblacin supera la de crecimiento del
producto. Para establecer comparaciones relativas al nivel de bienestar, el crecimiento
econmico slo es significativo cuando se mide en trminos de producto per cpita.
Asimismo, comparar los productos de dos sociedades distintas, o de una misma
sociedad en momentos muy alejados en el tiempo, resulta difcil sobre todo por dos
razones. Por regla general, la renta nacional y otras magnitudes similares se dan en
unidades monetarias, pero las unidades monetarias tienen un valor notoriamente
inestable, y con frecuencia son difciles de comparar unas con otras. En principio, lo
que necesitaramos es un modo de medir la renta real, es decir, medir la renta en
unidades de valor real constante. Pasaremos por alto los obstculos que habra que
superar para obtener tal medida, pero damos por sentado que el lector los tendr en
cuenta al valorar las comparaciones que haremos de aqu en adelante. Una segunda
dificultad es la de comparar los productos de dos economas distintas cuando existe
gran diferencia en su composicin: por ejemplo, cuando uno consiste principalmente
en productos agrcolas que no necesitan o apenas necesitan elaboracin,
mientras que el otro consiste fundamentalmente en productos industriales. No hay
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una solucin clara y definitiva para este problema, pero por lo general sus
dimensiones cuantitativas no impiden un anlisis fructfero.
El trmino desarrollo econmico, tal como se emplea en este libro, significa
crecimiento econmico acompaado por una variacin sustancial en las estructuras o
en la organizacin de la economa, por ejemplo, pasar de una economa local de
subsistencia a mercados y comercio, o el crecimiento relativo de la produccin de
bienes industriales y servicios respecto de la agricultura. El cambio estructural o de
organizacin puede ser la causa del crecimiento, pero no necesariamente; a veces
la sucesin causal se mueve en direccin contraria, o bien puede que ambos cambios
sean el fruto conjunto de otros cambios dentro o fuera de la economa. Los conceptos
de estructura econmica y cambio estructural se discutirn ms adelante y con ms
detalle en este captulo.
El crecimiento econmico, tal como lo hemos definido aqu, es un proceso
reversible. Es decir, al crecimiento puede seguir la decadencia. Lgicamente, el
desarrollo econmico tambin es reversible, aunque de hecho es raro que se produzca
una regresin a estructuras o formas de organizacin idnticas. Es ms frecuente que
inmediatamente despus de un perodo prolongado de decadencia econmica o
durante el mismo se d algn tipo de regresin econmica, un retroceso a formas
ms simples de organizacin, pero por lo general diferentes de las que existan antes.
Aunque por lo comn se considera que el desarrollo y el crecimiento son cosas
buenas, ambos son, en principio, trminos desprovistos de valor, en el sentido de
que los dos pueden medirse y describirse sin referencia a normas ticas. Sin duda, no
es este el caso del trmino progreso econmico, a no ser que se le d una definicin
sumamente restrictiva. La moral secular moderna equipara con frecuencia
crecimiento y desarrollo a progreso, pero no necesariamente existe tal conexin.
Segn algunos criterios ticos, un mayor bienestar material podra considerarse
perjudicial para la naturaleza espiritual del ser humano. Ni siquiera con criterios
contemporneos pueden considerarse sntomas de progreso la produccin cada vez
mayor de armas nucleares, qumicas y biolgicas, o la utilizacin de sistemas
productivos que envenenan el medio ambiente, aunque sean manifestaciones de
desarrollo econmico.
Otra razn por la que crecimiento y desarrollo no se pueden equiparar
automticamente a progreso es que un aumento de la renta per cpita no nos dice
nada respecto a la distribucin de dicha renta. Qu constituye una buena o mala
distribucin de la renta es una cuestin normativa sobre la que la economa poco
puede decir. Puede indicar qu tipo de distribucin de la renta favorece ms el
crecimiento en ciertas situaciones, pero, desde el punto de vista moral, esto viene a
ser un argumento circular. Bajo ciertos supuestos ticos es posible sostener que son
preferibles rentas per cpita ms bajas distribuidas ms equitativamente a rentas
medias altas distribuidas de modo menos equitativo. Sin embargo ese tipo de debates
quedan fuera del alcance de este libro. En las pginas que siguen, crecimiento y
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desarrollo se describirn y analizarn sin referencia alguna al trmino progreso.

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3. Factores determinantes del desarrollo econmico


La economa clsica desarroll la clasificacin tripartita de los factores de
produccin: tierra, mano de obra y capital. (A veces se inclua un cuarto factor, el
empresarial, entendido como el esfuerzo o talento necesarios para combinar u
organizar los otros tres). En un momento dado, y sujeto a ciertos supuestos que se
especificarn ms adelante, el producto total de una economa lo determina la
cantidad de factores de produccin empleados. Esta clasificacin y las diversas
frmulas que de ella pueden derivarse, como, por ejemplo, la famosa ley de
rendimientos decrecientes (tema sobre el que ms tarde nos extenderemos), son
indispensables para el anlisis econmico moderno y sumamente tiles, asimismo, en
el estudio de la historia econmica. Sin embargo, como marco para el anlisis del
desarrollo econmico, esta clasificacin es muy limitada. Presupone que los gustos,
la tecnologa y las instituciones sociales (por ejemplo, las diferentes formas de
organizacin social, econmica y poltica, el sistema legal, e incluso la religin) nos
vienen dados y son fijos, o lo que viene a ser lo mismo, que no tienen nada que ver
con el proceso productivo. Por supuesto, en la realidad histrica, todos ellos estn
estrechamente relacionados con el proceso productivo y todos se encuentran sujetos a
modificaciones. De hecho, los cambios tecnolgicos e institucionales son la fuente de
transformacin ms dinmica de toda la economa. Constituyen, por tanto, el
manantial ms profundo de desarrollo econmico.
Dicho de otro modo, al analizar la economa en un momento dado (esttica
econmica), o incluso en momentos sucesivos, siempre que los intervalos no sean
grandes (dinmica o esttica comparativa), es permisible considerar factores como los
gustos, la tecnologa y las institucionales sociales, parmetros es decir, constantes
de un sistema dentro del cual las cantidades y los precios de los factores
convencionales de produccin son las variables principales. Sin embargo, cuando
pasamos del anlisis econmico a corto plazo al estudio del desarrollo econmico, los
parmetros se convierten en las variables ms importantes. Por tanto, para analizar el
cambio econmico en la historia, es necesario una clasificacin ms amplia de los
factores determinantes del producto.
En dicha clasificacin, el producto total en un momento dado y la tasa de cambio
del producto a travs del tiempo se conciben como funciones de la mezcla de la
poblacin, los recursos, la tecnologa y las instituciones sociales[2]. Por supuesto,
cada uno de estos cuatro factores no es una variable individual, sino una amalgama de
variables. No es suficiente considerar la poblacin slo en trminos de su cantidad
total; ciertas caractersticas de la misma estn ntimamente relacionadas con su
comportamiento econmico: su distribucin por edades y sexo, sus caractersticas
biolgicas (estatura, fuerza, salud, etc., de sus miembros), el nivel de sus tcnicas
adquiridas (vase ms adelante el concepto de capital humano) y su tasa de
participacin laboral, entre otras.
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Los recursos son lo que los economistas clsicos denominaban, en un sentido


amplio, tierra. El trmino abarca no slo la cantidad de tierra, la fertilidad del suelo
y los recursos naturales convencionales, sino tambin el clima, la topografa, la
disponibilidad de agua y otras caractersticas del medio, incluida la localizacin.
En los ltimos siglos, las innovaciones tecnolgicas han sido la fuente ms
dinmica de cambio econmico y desarrollo. Hace poco ms de cien aos no existan
ni el automvil, ni el avin, ni la radio, ni la televisin, por no mencionar los
ordenadores y numerosos medios de destruccin; hoy, segn algunas voces crticas,
amenazan con dominar nuestras vidas. Pero no siempre el cambio tecnolgico ha sido
as de rpido. La tecnologa de la Edad de Piedra se mantuvo sin apenas cambios
durante miles de aos. Todava hoy en algunas zonas del mundo se utilizan mtodos
de produccin agrcola que siguen siendo esencialmente iguales a los de los tiempos
bblicos. Dada una tecnologa concreta, ya sea de la Europa medieval o de la Amrica
precolombina, los recursos de que dispone una sociedad son los que determinan los
lmites econmicos mximos que dicha sociedad puede alcanzar. Sin embargo, el
cambio tecnolgico permite que tales lmites aumenten, tanto mediante el
descubrimiento de nuevos recursos como por una utilizacin ms eficaz de los
factores de produccin convencionales, especialmente del trabajo del hombre. Hoy
da, en Estados Unidos viven ms de 250 millones de habitantes con uno de los
niveles de vida, en el aspecto material, ms altos jams alcanzados. Antes de la
llegada de los europeos, sus habitantes empleaban una tecnologa de la Edad de
Piedra y slo unos pocos millones, y con apuros, poda vivir en esa misma rea. La
Europa medieval, con una tecnologa mucho ms avanzada que la de la Amrica
precolombina, alcanz un mximo de quiz 80 millones de habitantes al principio del
siglo XIV antes de que su nmero bajase a 50 millones o menos, como resultado de
una tremenda crisis demogrfica. Cuatrocientos aos despus, tras un largo perodo
de cambios constantes pero no dramticos en la tecnologa y en la organizacin,
la poblacin haba aumentado a aproximadamente 150 millones. Hoy, despus de tan
slo dos siglos de crecimiento econmico basado en la nueva tecnologa, la poblacin
de Europa es de ms de 500 millones, y sus miembros gozan de una opulencia mucho
mayor de la que sus antepasados del siglo XIV, o incluso del XIX, hubiesen imaginado.
La relacin entre poblacin, recursos y tecnologa dentro de la economa est
condicionada por las instituciones sociales, entre las cuales se cuentan los valores y
modos de pensar. (Este conjunto de variables a veces se denomina tambin contexto
sociocultural o matriz institucional de la actividad econmica). Normalmente, las
instituciones que tienen mayor relevancia en las economas nacionales y otros
conjuntos similares son la estructura social (nmero, tamao relativo, base econmica
y fluidez de las clases sociales), la naturaleza del Estado o del rgimen poltico, y las
inclinaciones religiosas o ideolgicas de los grupos o clases dominantes (y de las
masas, si difieren de las de los grupos dominantes). Asimismo, quiz debamos tener
en cuenta un buen nmero de instituciones menores, como las asociaciones
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voluntarias (empresas, sindicatos, colectivos de agricultores), el sistema educativo, e


incluso la estructura familiar (extendida o nuclear) o cualquier otra va de adquisicin
de valores morales.
Una funcin social de las instituciones consiste en proporcionar elementos de
continuidad y estabilidad, sin los cuales las sociedades se desintegraran; pero puede
ocurrir que, al realizar esta funcin, acten como obstculo para el desarrollo
econmico, poniendo trabas al trabajo humano, impidiendo la explotacin racional de
los recursos (el caso de las vacas sagradas de la India) o inhibiendo la innovacin y
difusin de la tecnologa. Sin embargo, tambin existe la posibilidad de que se
produzcan innovaciones en las instituciones, con consecuencias parecidas a las de las
innovaciones en la tecnologa; esto es, que posibiliten una utilizacin ms eficaz o
intensiva tanto de los recursos materiales como de la inventiva y la energa humanas.
Ejemplos histricos de innovaciones institucionales son los mercados organizados, la
acuacin de moneda, las patentes, los seguros y las diversas formas de empresas
comerciales, como las sociedades annimas modernas. En los captulos que siguen se
pondrn de relieve muchas otras.
Una enumeracin completa de todas las instituciones sociales que de un modo u
otro tienen que ver con la economa ocupara muchas pginas y, por otra parte, el
anlisis de la mutua influencia con otras variables tambin relacionadas con aqulla
es el aspecto ms difcil y frustrante del estudio de la historia econmica; pero
cualquier intento de comprender las modalidades y la naturaleza del desarrollo
econmico que no haga referencia a ellas est abocado al fracaso. Sin embargo, en el
actual nivel de conocimiento no disponemos de un enfoque sistemtico a priori con
el que estudiar su relacin con la actividad econmica; por tanto, en el contexto de
cada problema o episodio especfico, el estudioso o investigador tendr que
establecer cules son las instituciones relacionadas con la economa e intentar
analizar la naturaleza de sus interacciones respecto de variables ms puramente
econmicas.
Los estudiosos marxistas afirman haber descubierto la clave para la comprensin,
no slo de todo proceso econmico, sino tambin de la evolucin de la humanidad.
Segn ellos, el elemento clave es el modo de produccin (ms o menos equivalente
a lo que en nuestro esquema previamente esbozado denominamos tecnologa); todo
lo dems la estructura social, la naturaleza del Estado, la ideologa dominante, etc.
es mera superestructura. La lucha entre las clases sociales por el control de los
medios de produccin proporciona el elemento dinmico. Si bien algunos aspectos
del anlisis marxista son tiles para entender la historia econmica, el sistema en
conjunto est demasiado simplificado y, en manos de quienes lo llevan a la prctica,
es excesivamente dogmtico. Uno de sus puntos ms dbiles es que, al destacar el
modo de produccin, no ofrece explicacin satisfactoria del proceso de cambio
tecnolgico. Tambin yerra al considerar que las instituciones sociales estn
determinadas exclusivamente por la infraestructura econmica.
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Una teora similar, aunque menos cargada de ideologa, considera que el


desarrollo econmico es el resultado de la tensin o lucha permanente entre el cambio
tecnolgico y las instituciones sociales. Segn esta teora, a veces denominada
institucionalista, la tecnologa es el elemento dinmico que favorece el progreso,
mientras que las instituciones se oponen invariablemente al cambio[3]. Esta teora
presenta una serie de brillantes aciertos al abordar el proceso del cambio histrico,
pero tiene el defecto de considerar el cambio tecnolgico un proceso automtico o
cuasiautomtico y, adems, simplifica en exceso la relacin entre las instituciones y
la tecnologa. Al igual que la teora marxista, cree que puede pronosticarse el
resultado final. De hecho, como se ver en los captulos siguientes, la relacin entre
recursos, tecnologa, instituciones y poblacin es compleja, interdependiente y en
modo alguno puede predecirse.

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4. Produccin y productividad
Produccin es el proceso mediante el cual los factores de produccin se combinan
entre s para fabricar los bienes y servicios que desea la poblacin. La produccin
puede medirse en unidades fsicas (o unidades de servicios idnticos) o en trminos
de valor es decir, su valor monetario. Se puede comparar la produccin de,
pongamos, dos huertos de manzanos, atendiendo a los kilos producidos en cada uno;
comparar la produccin de un huerto de manzanas y un naranjal en los mismos
trminos es mucho menos significativo. Para efectuar una comparacin til en este
caso se debera convertir la medida fsica a trminos de valor; es decir, multiplicar el
nmero de kilos de cada uno por los precios respectivos para llegar a sus valores
totales.
La productividad es la relacin entre lo obtenido tras un proceso productivo y los
factores de produccin utilizados. Igual que en el caso de la produccin, puede
medirse en unidades fsicas x kilos de trigo por hectrea, y unidades de produccin
por hombre-hora o en trminos de valor. Para medir la productividad del factor
total, es decir, la suma de la productividad del conjunto de todos los factores, es
necesario utilizar trminos de valor.
La productividad de los factores de produccin depende de una multitud de
elementos. Hay tierras ms frtiles que otras y obreros ms fuertes o ms hbiles que
otros. La productividad del capital depende en parte de la tecnologa que incorpora:
un tractor que rinda adecuadamente es ms productivo que su equivalente en arados
tirados por bueyes, y un generador elctrico es ms productivo que su equivalente en
simples ruedas hidrulicas. Adems, ciertas combinaciones de los factores de
produccin sirven para incrementar la productividad. Por ejemplo, la fertilidad del
suelo puede aumentar aadiendo abonos es decir, capital; los trabajadores que
disponen de maquinaria apropiada son ms productivos que los que trabajan slo con
las manos o con herramientas sencillas y, en la mayora de los casos, los que saben
leer y escribir lo son ms que los analfabetos.
Esta reflexin nos conduce a una combinacin determinada de los factores de
produccin, al capital humano. El capital humano (no los esclavos, aunque hubo un
tiempo en que se les consideraba capital) es el resultado de la inversin en
conocimientos, habilidad o capacitacin. Tal inversin puede adoptar la forma de
escolarizacin formal (un universitario, por ejemplo, es una considerable inversin),
de aprendizaje, o de capacitacin a travs de la prctica del oficio. Sea cual sea el
modo de adquirirlo, una de las diferencias ms notables e importantes que se
observan entre las economas ms avanzadas y las menos desarrolladas es la de
capital humano per cpita.
Los datos empricos de las ltimas dcadas muestran de forma inequvoca que, en
las economas avanzadas, los incrementos de los factores convencionales de
produccin constituyen tan slo una mnima parte del aumento de su produccin. En
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otras palabras, lo que ha aumentado, y mucho, es la productividad del conjunto de los


factores de produccin. A qu se debe tal aumento? Ya hemos adelantado varias
respuestas a la pregunta; est claro que entre los principales factores determinantes
estn los avances tecnolgicos, las mejoras en la organizacin, tanto a nivel macro
como microeconmico (incluidas las llamadas economas a escala), y, sobre todo,
la mayor inversin en capital humano. Si bien a lo largo de toda la historia escrita e
incluso antes, como muestran los captulos posteriores se han producido aumentos
de la productividad, llama extraordinariamente la atencin el alcanzado en los
ltimos cien aos.
En este punto, quiz sea til examinar con ms detalle la llamada ley de
rendimientos decrecientes, la cual podra denominarse con mayor precisin ley de la
productividad marginal decreciente. Un sencillo ejemplo hipottico ilustrar su
importancia. Imaginemos un campo de cultivo de 100 hectreas (su tamao exacto
carece de importancia). Con una tecnologa dada, sea simple o sofisticada, un nico
trabajador obtendr cierta produccin, digamos, 10 kilos de trigo. La incorporacin
de un segundo trabajador divide el trabajo, lo que permite obtener una produccin de
ms del doble, quiz 25 kilos; es decir, el producto marginal es de 15. Un tercer
trabajador podra aumentar la produccin an ms, a 45 kilos, lo que supondra un
producto marginal de 20, y as sucesivamente. En otras palabras, hasta un cierto
punto, cada nuevo trabajador empleado aumenta el producto marginal. Sin embargo,
al ir aadiendo ms y ms trabajadores llega un momento en que se estorban unos a
otros, pisotean la cosecha, y as sucesivamente, y en ese caso el producto marginal
disminuye: ste es el concepto de la ley de rendimientos decrecientes.
Vamos a trasladar este ejemplo simplista al caso de una sociedad. Recordemos
que en el ejemplo suponamos recursos fijos (100 hectreas) y una tecnologa dada
(sin innovaciones que pudieran acrecentar la productividad). Si en un cierto
momento, la sociedad tiene una poblacin relativamente menor que los recursos de
que dispone, podr, durante algn tiempo, aumentar el nmero de sus miembros, as
como su renta per cpita. Pero, a la larga, en cuanto utilice sus recursos plenamente,
el aumento de la poblacin provocar una disminucin de la productividad marginal,
y, por tanto, de la renta real. Esta disyuntiva slo puede resolverse mediante una
innovacin que acreciente la productividad, sea tcnica, institucional, o ambas a la
vez.
En 1798, el reverendo Thomas R. Malthus, un clrigo britnico convertido en
economista, public su famoso Principle of Population [Primer ensayo sobre el
principio de la poblacin]. En l supona que la pasin entre los sexos llevara a la
poblacin a crecer en proporcin geomtrica (2, 4, 8), mientras que los alimentos
creceran en proporcin aritmtica (1, 2, 3). Lleg a la conclusin de que, ante la
ausencia de frenos morales, como el celibato o el matrimonio a edad madura (no
pudo prever la contracepcin artificial), la mayora de la poblacin estara condenada
a niveles de vida de mera subsistencia, como consecuencia de la intervencin de la
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ley de rendimientos decrecientes y a los reveses positivos que suponen el hambre,


la guerra y la peste. Ahora, casi 200 aos despus, podra parecer que Malthus se
equivoc, al menos por lo que se refiere a las naciones industrializadas. Pero hubo
otra cosa que desde luego Malthus tampoco poda prever: la cantidad de innovaciones
tecnolgicas e institucionales que han acrecentado la productividad, aplazando
repetidamente la intervencin de la ley de rendimientos decrecientes. No obstante,
para muchas de las naciones de lo que llamamos el Tercer Mundo los ms pobres
de los pobres, el fantasma malthusiano an es una lgubre realidad.

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5. Estructura econmica y cambio estructural


El concepto de estructura econmica (que no hay que confundir con el de estructura
social, aunque ambas son afines) comprende la relacin entre los diversos sectores de
la economa, especialmente entre los tres sectores principales, conocidos como
primario, secundario y terciario[4]. En el sector primario se incluyen aquellas
actividades cuyos productos se obtienen directamente de la naturaleza: la agricultura,
la pesca, la explotacin forestal. El secundario agrupa las actividades que transforman
o elaboran los productos de la naturaleza, como la industria y la construccin. El
terciario o sector servicios no se ocupa de productos o bienes materiales, sino de
servicios; stos cubren desde el servicio domstico y personal (cocineros, doncellas,
peluqueros, etc.) hasta los servicios financieros y comerciales (dependientes,
comerciantes, banqueros, agentes de bolsa, etc.), profesionales (mdicos, abogados,
educadores) y estatales (carteros, burcratas, polticos, militares, etc.). (Hay ciertas
ambigedades y anomalas: por ejemplo, la minera pertenece por lgica al sector
primario, pero con frecuencia se la considera parte del secundario; del mismo modo,
los transportes, un servicio, a menudo forman parte del sector secundario. La caza, la
ms importante actividad primaria del Paleoltico, est conceptuada actualmente
como una actividad recreativa: consumo en lugar de produccin).
Durante miles de aos, desde las primeras civilizaciones hasta hace menos de un
siglo, la principal ocupacin de la gran mayora de la humanidad era la agricultura. Si
examinamos el cuadro 1.2 veremos que ste es an el caso de las naciones de rentas
bajas. Esto era debido a la baja productividad, que obligaba a concentrarse slo en la
produccin de alimentos para sobrevivir. Hace unos pocos cientos de aos, y por
razones que se explicarn en captulos posteriores, la productividad de la agricultura
empez a crecer, poco a poco al principio, ms rpidamente despus. Segn
aumentaba, se iban necesitando menos trabajadores en la produccin de bienes de
subsistencia y haba ms que podan dedicarse a otras actividades productivas. De
este modo comenz el proceso de industrializacin, que se extendi desde el final de
la Edad Media hasta mediados del siglo XX (en Europa Occidental y Norteamrica; en
gran parte del resto del mundo el proceso todava est en curso). En las naciones
industrializadas ms avanzadas, la proporcin de mano de obra empleada en la
agricultura cay, del 90 u 80% del total, a menos del 50% a finales del siglo XIX, y
ms recientemente a menos del 10%. Lo mismo ocurri con la proporcin de la renta
total o PNB proveniente de la agricultura, aunque el valor total de la produccin
agrcola aument considerablemente en trminos absolutos.
A medida que disminua el porcentaje de mano de obra dedicada a la agricultura,
aumentaba el de la dedicada al sector secundario, aunque no en la misma proporcin;
en las naciones altamente industrializadas es tpico que la industria y profesiones
afines empleen entre el 30 y el 50% de la fuerza de trabajo, quedando el resto
dividido entre los sectores primario y terciario. El incremento de la proporcin de
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mano de obra en el sector secundario se vio acompaado por el correspondiente en la


proporcin de renta proveniente de ese sector.
Los procesos gemelos de cambio en las proporciones de mano de obra empleada
y de la renta obtenida en los dos sectores son importantes ejemplos de cambio
estructural en la economa. Desde 1950 aproximadamente, las economas ms
avanzadas han experimentado un nuevo cambio estructural, del sector secundario al
terciario.
Cmo pueden explicarse estos cambios estructurales? El paso de las actividades
agrcolas a las secundarias implic dos importantes procesos. Por parte de la oferta, la
creciente productividad, como ya se ha explicado, hizo posible producir la misma
cantidad de producto con menos mano de obra (o ms producto con la misma mano
de obra). Por parte de la demanda, se puso en funcionamiento una constante del
comportamiento humano denominada Ley de Engel (por Ernst Engel, estadstico
alemn del siglo XIX, no por Friedrich Engels, el colaborador de Karl Marx). Basada
en numerosos estudios sobre presupuestos familiares, esta ley afirma que, al aumentar
la renta de un consumidor, baja la proporcin de la misma que se destina a alimentos.
(A su vez, esto podra relacionarse con la ley de la utilidad marginal decreciente; a
saber, cuanto ms se tiene de un determinado bien, menos se aprecia cada nueva
unidad de l).
Con respecto al segundo cambio estructural ahora en curso, el cambio relativo de
la produccin (y consumo) de bienes a la de servicios, entra en funcionamiento un
corolario de la Ley de Engel: al aumentar la renta, aumenta la demanda de todos los
bienes, pero en menor proporcin que la renta, siendo la demanda de bienes sustituida
en parte por la de servicios y ocio.
Los cambios tecnolgicos, que incrementan la productividad, y de gustos son los
responsables bsicos de dichos cambios estructurales, pero, en general, su causa
inmediata es la variacin de los precios (y salarios) relativos. Esto es tambin vlido
para otros muchos cambios en la economa, como el alza de las nuevas industrias y el
ocaso de las antiguas, o el desplazamiento de la produccin de un rea geogrfica a
otra. Los precios de los bienes y los servicios estn determinados por la mutua
influencia entre la oferta y la demanda, como ensean los manuales de economa
elemental. Un precio relativo alto indica que la oferta es escasa en relacin con la
demanda; un precio relativo bajo indica lo contrario. Como regla general, los factores
de produccin se mueven hacia los usos de los cuales se pueda obtener un mayor
beneficio, es decir, aquellos donde los precios sean ms altos. En los casos histricos
que vamos a examinar quedar patente la importancia de la escasez relativa y los
precios relativos como elementos dinmicos del cambio econmico.

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6. La logstica del crecimiento econmico


El trmino logstica se usa corrientemente para referirse a la organizacin del
aprovisionamiento de un grupo numeroso de personas, como, por ejemplo, el ejrcito.
Pero logstica es tambin el nombre que recibe una frmula matemtica. La curva
que la representa, la curva logstica, tiene la forma de una S alargada y a veces se
denomina curva-S (vase figura 1.1). Los bilogos la denominan curva de
crecimiento porque describe con bastante precisin el crecimiento de muchas
poblaciones infrahumanas, como puede ser una colonia de moscas de la fruta en un
recipiente cerrado y con un suministro constante de alimento. La curva tiene dos
fases: una primera, de crecimiento acelerado, seguida por otra de crecimiento menor.
Matemticamente, la curva se acercara en el lmite a una asntota horizontal paralela
a la asntota de origen.

Figura 1.1 Curva logstica, curva en S, curva de


crecimiento.

Se ha observado tambin que las curvas logsticas pueden representar con cierta
aproximacin muchos fenmenos sociales, especialmente los crecimientos
demogrficos. En el caso de Europa, se han identificado tres ondas que describen
perodos largos de crecimiento demogrfico, cada uno de ellos seguido por un
perodo de relativo estancamiento, o incluso de descenso. El primero de ellos
comenz en el siglo IX o X, el ndice de crecimiento alcanz su punto ms alto
probablemente en el siglo XII, empez a disminuir en el XIII y termin de forma
abrupta con la peste de 1348, cuando Europa perdi un tercio o ms de su poblacin
total. Tras un siglo de relativo estancamiento, la poblacin empez a crecer de nuevo
a mediados del siglo XV, logr su tasa ms alta en el XVI, y en el XVII otra vez se
estabiliz, o incluso puede que disminuyera. Hacia mediados del siglo XVIII, el
proceso se puso nuevamente en marcha, esta vez con mucha ms fuerza, y sigui a un
ritmo sin precedente hasta que fue interrumpido, en la primera mitad del siglo XX, por
las dos guerras mundiales y las calamidades que las acompaaron. Existen pruebas de
una cuarta logstica, esta vez a escala mundial, que tiene lugar desde la Segunda
Guerra Mundial.
A pesar de carecer de datos exactos, tenemos prcticamente la certeza de que la
poblacin griega sigui el modelo logstico entre los siglos IX y V a. C., e igualmente
la de la cuenca mediterrnea en la era de la pax romana (aprox. 50 a. C.-200 d. C.).
Algunos investigadores creen que las tres logsticas identificables en Europa son en
realidad mundiales y que estn relacionadas con las variaciones climticas. La
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poblacin china, por ejemplo, parece haber ido a la par que la europea. Sabemos an
menos sobre el modelo de crecimiento demogrfico de pocas anteriores, pero, como
se ver en el captulo 2, la poblacin de lo que hoy conocemos como Cercano y
Medio Oriente creci, sin ningn gnero de dudas, tras el surgimiento de la
agricultura en el Neoltico; la poblacin de los valles de grandes ros (Nilo, Tigris,
ufrates, Indo y Amarillo) aument asimismo rpidamente despus de introducir el
regado en la agricultura.
Al margen de que el crecimiento demogrfico se ajuste o no a la curva logstica,
otros aspectos relacionados con l intrigan a la imaginacin cientfica. Es
prcticamente seguro que cada una de las fases de crecimiento demogrfico acelerado
fue acompaada de crecimiento econmico, en el sentido de que aumentaron tanto la
produccin total como la produccin per cpita. (Si el producto per cpita hubiera
permanecido constante mientras aumentaba la poblacin, habra crecido el producto
total, por supuesto; pero tenemos razones para afirmar que fueron ambos productos).
Esto est comprobado en la logstica tercera (y en la incipiente cuarta), respecto a la
cual hay una evidencia estadstica relativamente abundante; pero tambin hay muchas
pruebas indirectas del mismo comportamiento en las logsticas primera y segunda.
La hiptesis de que el crecimiento econmico acompaa al demogrfico se apoya
en la evidencia incuestionable de la expansin, tanto fsica como econmica, de la
civilizacin europea durante cada una de las fases de crecimiento demogrfico
acelerado. Durante los siglos XI, XII y XIII la civilizacin europea se extendi desde su
antiguo centro geogrfico, situado entre los ros Loira y Rin, hacia las Islas
Britnicas, la pennsula Ibrica, Sicilia y el sur de Italia, por Europa Central y
Oriental, e incluso temporalmente, durante las Cruzadas, a Palestina y el
Mediterrneo oriental. En cada lugar, las instituciones del feudalismo se adaptaban a
las condiciones y las costumbres locales, creando una diversidad de sistemas
econmicos. Durante la ltima parte del siglo XV y todo el XVI, las exploraciones
martimas, los descubrimientos y las conquistas llevaron a los europeos a frica, al
ocano ndico y al hemisferio occidental. Finalmente, durante el XIX y a travs de la
emigracin, la conquista y la anexin, los europeos establecieron su hegemona
poltica y econmica en todo el mundo.
Hay asimismo pruebas de que las condiciones de vida de los hombres y las
mujeres corrientes empeoran progresivamente en las fases de desaceleracin de las
dos primeras logsticas (las primeras mitades de los siglos XIV y XVII,
respectivamente), lo que sugiere un descenso, o al menos un estancamiento, de la
renta per cpita. No obstante, en el siglo XVII, la variedad de medidas institucionales
que se tomaron en Europa crearon bolsas de prosperidad en medio de una decadencia
general; por ejemplo, las ciudades crecieron rpidamente en los Pases Bajos y en el
norte de Italia. En la tercera logstica, la oportunidad de emigrar de Europa en gran
escala durante la ltima parte del siglo XIX y la primera del XX alivi la situacin de
las masas; a pesar de ello, hubo pases que sufrieron crisis de subsistencias
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localizadas, de las cuales la ms dramtica fue la hambruna irlandesa de la dcada de


1840. A la luz de estos comentarios, la observacin de Adam Smith, escrita durante la
fase de crecimiento acelerado de la tercera logstica, de que la situacin del trabajador
era muy buena en una sociedad progresiva, gris en una estacionaria y miserable en
una en decadencia, adquiere un nuevo significado.
Otra similitud digna de mencin es que las fases finales de todas las logsticas, as
como los intervalos de estancamiento o depresin que las siguieron, fueron testigos
de la propagacin del desorden, las tensiones sociales y los disturbios civiles, as
como del estallido de guerras extraordinariamente encarnizadas y destructivas. Las
guerras y los conflictos civiles, no obstante, se dieron tambin en otras pocas, y en
teora nada indica que el descenso del crecimiento demogrfico tenga como resultado
la ruptura de las relaciones internacionales. Probablemente las guerras fueron hechos
fortuitos que pusieron punto final a perodos de crecimiento que ya estaban en
decadencia. Pero la cuestin merece un estudio ms detenido.
Sugerir que notables perodos de fermento intelectual y cultural tambin han
estado relacionados en cierto modo con la logstica sin duda suscitar reservas en el
lector. Sin embargo, llama la atencin que las fases de crecimiento acelerado de cada
perodo hayan sido testigos de explosiones de creatividad artstica e intelectual
seguidas de una proliferacin de arquitectura monumental: las catedrales medievales,
los palacios barrocos y el estilo neogtico del siglo XIX. En pocas anteriores, las
Edades de Oro de Grecia y Roma y antes an las de Mesopotamia y Egipto
fueron perodos de crecimiento econmico y acabaron en conflictos civiles y guerras
de aniquilacin mutua (la guerra del Peloponeso, la cada de Roma).
Por supuesto, los esfuerzos creadores del ser humano no estn confinados a
perodos especficos de la historia, como tampoco nuestras tendencias destructivas.
Los orgenes del Renacimiento se hallan en la gran depresin del final de la Edad
Media, y el siglo de genios que produjo a Galileo, Descartes, Newton, Leibniz y
Locke cubre el intervalo de estancamiento y agitacin que va de la segunda a la
tercera logstica europea. No obstante, es posible que las pocas de crisis en los
asuntos humanos, cuando el orden establecido parece estar desmoronndose, inciten a
los mejores intelectos de diversos campos a revisar las doctrinas aceptadas. En
cualquier caso, consideraciones tan elevadas quedan fuera del alcance de esta obra.
Se puede elaborar una explicacin posible de la correlacin entre el
crecimiento/estancamiento/descenso de la poblacin y los movimientos de la renta
analizando la interaccin de los factores principales que determinan el desarrollo
econmico y que ya hemos presentado (pp. 25-27). Como ya hemos dicho, con una
tecnologa dada, los recursos disponibles son los que fijan los lmites mximos de los
logros econmicos de una sociedad, incluyendo el tamao de su poblacin. El cambio
tecnolgico, al aumentar la productividad y dar a conocer nuevos recursos, produce el
efecto de elevar el techo, por decirlo as, haciendo posible de este modo que la
poblacin crezca. Finalmente, no obstante, si no hay otro cambio tecnolgico se
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produce el fenmeno de los rendimientos marginales decrecientes, la sociedad se topa


con un nuevo techo productivo y la poblacin de nuevo se estanca (o decrece) hasta
que una nueva innovacin trascendental (trmino acuado por Simon Kuznets,
premio Nobel de Economa; vase el captulo 8) vuelve a provocar un aumento de la
productividad y da a conocer nuevos recursos. La figura 1.2 ofrece una
representacin simplificada de la relacin entre la poblacin y las innovaciones
trascendentales.

Figura 1.2 Relacin entre poblacin e innovaciones


trascendentales.

Los captulos que siguen sirven de ensayo emprico para esta hiptesis, en cuanto son
un intento de explicar el desarrollo econmico a lo largo de la historia.

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Apndice
Si Y representa la renta (o el producto) nacional, y P R, T y X, la poblacin, los
recursos, la tecnologa y las instituciones sociales (la gran incgnita),
respectivamente, tenemos:
Y = f (P R, T, X)
y la tasa de cambio a travs del tiempo ser:

Por razones ya aducidas, la ecuacin no puede escribirse en forma explcita.

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2.

El desarrollo econmico
en la Antigedad

El hombre, ese animal que se sirve de herramientas, quizs apareci sobre la Tierra
hace dos millones de aos[5], pero, de ser as, durante aproximadamente sus
1 990 000 primeros aos de existencia se limit a manejar toscos utensilios hechos de
madera, hueso y piedra: garrotes, hachas de mano, raspadores, y objetos similares.
Aunque nuestros conocimientos sobre este largo perodo de nuestra evolucin son
escasos y poco precisos, los investigadores han logrado elaborar, con mucho ingenio
especulativo, una descripcin plausible de l a partir de los dispersos datos
fragmentarios que se conservan.
Los primeros seres humanos, antepasados del Homo sapiens, eran con toda
probabilidad criaturas omnvoras que completaban su dieta bsica de tubrculos,
bayas y frutos secos con insectos, peces, moluscos (donde los haba), la carne de
pequeos animales que cazaban y, posiblemente, carroa. Sus toscas herramientas,
bien tomadas directamente de la naturaleza, bien sometidas a un mnimo
refinamiento, se utilizaran para cavar, raspar y triturar; esto es, como extensiones o
modificaciones de las manos. En el transcurso de los milenios, la evolucin biolgica
fue acompaada, y finalmente superada, por la evolucin social y el desarrollo
tecnolgico. Las piedras que antes haban servido para triturar se astillaron o
laminaron para conseguir bordes afilados; los extremos de palos rectos se hicieron
puntiagudos, convirtindose en primitivas lanzas. Se descubri que ciertos tipos de
piedras, como el pedernal y la obsidiana, eran apropiados para construir tiles con
ellas; asimismo, el hueso, el cuerno y el marfil entraron a formar parte de los
materiales empleados en la fabricacin de herramientas. Al principio, esta evolucin
tecnolgica se produjo tan lentamente como la propia evolucin biolgica, pero es
probable que se acelerase en los ltimos 50 000 aos. Hacia finales de la ltima
glaciacin (Wrm), hace unos 20 000 o 30 000 aos, los hombres del final del
Paleoltico haban alcanzado un estado relativamente avanzado de desarrollo
tecnolgico, y tambin de desarrollo social. Fabricaban gran variedad de utensilios de
lasca y piedra laminada entre ellos, cuchillos, punzones y buriles, y usaban
huesos, cuernos y conchas para sus agujas y anzuelos (figura 2.1). Como armas
disponan de lanzas, picas, arpones, hondas, y arcos y flechas. En esta poca, los
hombres esencialmente eran cazadores carnvoros, al menos en Eurasia, Amrica del
Norte y norte de frica, y entre sus presas favoritas se contaban el caballo salvaje, el
bisonte, el reno y el mamut, que entonces abundaba. Ya haca tiempo que haban
descubierto y utilizaban el fuego.

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Figura 2.1 Utensilios primitivos.


Estos utensilios tenan muchos usos. La mayora se encajaban en mangos o puos de madera para
manejarlos con mayor facilidad. (De Art through the Ages, 3. ed., de Helen Gardner; Copyright 1948,
1975 by Harcourt Brace Jovanovich, Inc. Reproduccin autorizada).

La unidad de organizacin social era la banda o tribu, compuesta por una media
docena de familias. Eran fundamentalmente grupos migratorios en busca de caza,
pero solan mantenerse dentro de un rea geogrfica determinada y a veces
regresaban peridicamente a un centro de ceremonias, por ejemplo, un bosque o una
gruta sagrados. Quiz los contactos entre bandas fuesen raros, pero no tanto como
para impedir la difusin de peculiaridades y tcnicas sociales, y tal vez primitivos
trueques, incluido el intercambio de mujeres. Las pautas de matrimonio y parentesco
haban evolucionado, y la prohibicin del incesto era universal. Las creencias
animistas anunciaban la religin, del mismo modo que un calendario primitivo
auguraba ciencia. Las magnficas pinturas rupestres del norte de Espaa y del
sudoeste francs, realizadas hace 20 000 aos, nos proporcionan alguna indicacin
del nivel de desarrollo cultural (figura 2.2). No slo son notables desde un punto de
vista artstico, sino que adems son reflejo de las actividades econmicas y,
probablemente, de los conceptos religiosos de sus creadores. Los temas ms
frecuentes son los animales que cazaban; es posible que las pinturas respondiesen a
un deseo de conmemorar caceras particularmente triunfales o fuesen un intento de
invocar a los espritus para que stos concedieran caza abundante.
En trminos materiales, la vida en estado salvaje era, en palabras del filsofo del
siglo XVII Thomas Hobbes, desagradable, brutal y breve, pero eso no deja de ser
una pura.

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Figura 2.2 Pinturas rupestres.


Las gentes del Paleoltico al menos, algunas de ellas
posean fina sensibilidad y talento artstico. Las
huellas de manos en la pintura pueden ser la firma
del artista. (Studio Laborie, Bergerac, Francia).

especulacin por su parte. Recientes descubrimientos de los paleoostegrafos


sugieren que los cazadores-recolectores del Paleoltico debieron gozar de mejor salud
que los primeros agricultores. Pese a ello, vivan casi en el margen de la subsistencia.
Dada la naturaleza de su economa, los hombres del Paleoltico estaban sujetos a
ciclos recurrentes de escasez y comida abundante, dependiendo de los movimientos
de la caza y la fortuna en las caceras. En los perodos de escasez, slo los ms fuertes
sobrevivan, y en hambrunas prolongadas, comunidades enteras perecan o migraban.
De hecho, una de las caractersticas ms notables de los humanos, prehistricos y
modernos, es su movilidad. Sus metabolismos autorreguladores (capacidad para
sudar) permitieron a los primeros humanos recorrer distancias increblemente largas
en busca de alimento o de climas ms templados. No obstante, el sudor a menudo se
mezclaba con lgrimas cuando los grupos migratorios encontraban entornos con
nuevas enfermedades, parsitos o animales de rapia. Los depredadores ms
peligrosos, desde luego, siempre eran otros grupos de humanos que tambin buscaban
mejorar su situacin. Estos encuentros podan acabar o no en derramamiento de
sangre. Hobbes habra sido ms preciso si hubiese descrito la vida humana primitiva
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como una mezcla de sangre, sudor y lgrimas.


Pese a los peligros, los hombres del Paleoltico se distribuyeron por toda la
superficie del planeta. A finales del perodo, hace unos 10 000 o 12 000 aos, haban
ocupado prcticamente todas las zonas habitables de la Tierra, desde el ocano rtico
a Sudfrica, Australia y Tierra del Fuego, si bien de manera dispersa y provisional.
La densidad de poblacin variaba, sin duda, en proporcin a la flora y la fauna que le
serva de medio de subsistencia. La mayor densidad se dio en las zonas tropicales y
subtropicales, pero en ningn lugar se registr una densidad que hoy consideremos
alta. Autoridades modernas calculan, principalmente basndose en razonamientos
deductivos, que a finales del Paleoltico el Homo sapiens poblaba la Tierra en nmero
no superior a 20 millones, siendo lo ms probable que en realidad rondara los diez.

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1. La economa y la aparicin de la civilizacin


La retirada de los ltimos glaciares continentales, hace unos 10 000 o 12 000 aos,
fue el anuncio, sobre todo en el hemisferio norte, de un perodo de importantes
cambios geogrficos y climticos con sus correspondientes e igualmente importantes
consecuencias para la historia de la humanidad. La mejora del clima de Eurasia y
Amrica del Norte tuvo su contrapartida en la desaparicin de muchos de los
mamferos que componan la dieta bsica de los cazadores de finales del Paleoltico.
El mamut y el rinoceronte lanudo se extinguieron, mientras que el reno emigr al
norte, a su actual hbitat. El norte de frica y el Asia Central se volvieron zonas ms
ridas, lo que llev a sus habitantes a emigrar o a adoptar nuevas formas de vida.
Inmensos bosques crecieron al norte de los Alpes al mismo tiempo que las tierras
altas del extremo oriental del Mediterrneo se cubran de hierba.
Directamente relacionados con los cambios climticos, o de forma independiente,
en los cuatro o cinco milenios que siguieron a la retirada de los glaciares se
produjeron tambin importantes avances tecnolgicos, especialmente en el Cercano y
Medio Oriente. Los utensilios de piedra, as como los objetos artsticos y religiosos,
se hicieron ms complejos y refinados. La piedra pulida y pulimentada sustituy a las
antiguas lminas y lascas. Haba llegado el Neoltico, o piedra nueva. (Algunos
estudiosos afirman que hubo un nebuloso Mesoltico, o Era de Transicin, entre el
final de las glaciaciones y el total establecimiento de las culturas neolticas en
Cercano y Medio Oriente a principios del sexto milenio a. C.). Sin embargo, los
puntos de partida fundamentales de la nueva era fueron la invencin de la agricultura
y la domesticacin de los animales.
El momento exacto en que se produjeron tales logros y su localizacin son tema
de debate. Ni siquiera es seguro que se produjeran de manera conjunta, aunque es
probable que as fuera, al menos en lo que respecta a ciertos animales. El escenario
ms probable es algn lugar del llamado Creciente Frtil, la franja de territorio (quiz
ms frtil entonces que ahora) que se extiende a lo largo del extremo oriental del
Mediterrneo, atraviesa las colinas del norte de Siria e Irak, y desciende por los valles
del ufrates y el Tigris hasta el golfo Prsico. Una hiptesis, tan plausible como
cualquier otra, es que el inicio de la prctica de la agricultura fue obra de las mujeres
del Kurdistn, las colinas al norte de Irak. Los antepasados silvestres del trigo y la
cebada crecan naturalmente en esa rea. Las mujeres, que permanecan en
campamentos provisionales mientras sus hombres cazaban cabras y ovejas en las
montaas cercanas, recolectaban las semillas silvestres y con el tiempo empezaron a
cultivarlas. Esta hiptesis se ve reforzada por el hecho de que las cabras y las ovejas
fueron probablemente los primeros animales domesticados (exceptuando el perro,
que quiz se asoci a los cazadores paleolticos). El proceso (pues casi con toda
seguridad no se trat de un nico acontecimiento) debi de empezar ya en el ao
8000 a. C., o incluso antes. Lo que es seguro es que en el 6000 a. C., la agricultura
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sedentaria, que abarcaba el cultivo de trigo y cebada y el cuidado de ovejas, cabras,


cerdos y posiblemente vacas, estaba totalmente asentada en el rea que va del oeste
de Irn al Mediterrneo y a travs de las montaas de Anatolia hasta ambos lados del
mar Egeo. Desde toda esa zona se fue extendiendo gradualmente a Egipto, India,
China, Europa Occidental y a otras partes del Viejo Mundo. (Es posible que el cultivo
del arroz en el Sudeste Asitico se iniciara al mismo tiempo que el del trigo en
Oriente Medio). Jared Diamond ha argumentado de modo convincente que la
difusin de innovaciones que mejoraban la produccin de los primeros humanos
ocurri de forma mucho ms natural y ms abundante en la masa terrestre eurasitica.
En primer lugar, su enorme extensin y diversidad ocasion la aparicin de muchas
ms especies de plantas y animales a partir de los cuales obtener cosechas cultivables
y animales domsticos que en cualquier otro continente. En segundo lugar, su
orientacin este-oeste significaba que una vez se lograba un xito en cualquier lugar
de la masa terrestre con una cosecha (trigo) o animal (cabra), ese mismo xito poda
replicarse casi en cualquier otra parte a lo largo de la misma latitud. Como las
principales rutas migratorias recorran el eje este-oeste de la masa terrestre, todas las
innovaciones tendan a ir a parar o bien al extremo occidental de Europa o a China
oriental.
Estos acontecimientos fueron de vital importancia para la historia de la
humanidad. Por primera vez el hombre poda fundar asentamientos relativamente
estables. Esto, junto con la mayor productividad de sus esfuerzos, le abri la
posibilidad de acumular mayor cantidad de bienes materiales, es decir, riqueza, y, a la
vez, dedicar ms tiempo a actividades no directamente relacionadas con la mera
subsistencia, como el arte y la religin. Tener su suministro de alimentos ms
asegurado (al menos, las fluctuaciones eran anuales y no diarias) sin duda introdujo
un elemento de estabilidad psicolgica, adems de fsica, en sus relaciones personales
y sociales. La base entera de su existencia se alter radicalmente, con consecuencias
que nos afectan todava en el siglo XXI.
No debemos exagerar, por supuesto, la naturaleza revolucionaria de cambios que
se realizaron a lo largo de un perodo de cientos, quiz miles, de aos. Dichos
cambios se dieron de manera tan gradual que quienes los experimentaron
probablemente no fueron conscientes de ellos o, en todo caso, muy vagamente.
Adems, al carecer de historia escrita, no podan hacerse idea de la importancia de la
transicin. Durante muchas generaciones, la caza y la agricultura fueron actividades
complementarias, con el pastoreo como posible etapa de transicin. Conforme se
fueron dominando las tcnicas de la agricultura y sta se volvi ms eficaz y
productiva, disminuy la importancia econmica de la caza, pero nunca lleg a
perder su importancia simblica: la transicin de cazador a guerrero y soberano se
produjo de forma natural. Por lo que respecta a la motivacin, los cambios se
debieron simplemente a la necesidad de adaptarse a un medio hostil. Tanto las
relaciones sociales como los mtodos de produccin estaban regidos por la costumbre
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y la tradicin, y la idea del invento premeditado en cualquiera de los dos campos


difcilmente pudo tener cabida en la mente del hombre del Neoltico.
Los utensilios que empleaban los primeros agricultores eran extremadamente
sencillos. El ms antiguo era una primitiva hoz o cuchillo de segar hecha de lascas
de pedernal o dientes engastados en un mango de madera o hueso al principio
empleada para recoger las semillas de plantas silvestres y, finalmente, para cosechar
los cereales que ellos mismos cultivaban. Las primeras herramientas agrcolas fueron
simples palos de cavar y azadas sencillas que construan uniendo un mango de
madera a una cuchilla de piedra. Este tipo de agricultura, que despus se extendi a
muchas partes del mundo y an pervive en reas remotas, se denomina con
frecuencia cultura de azada. Los arados tirados por bueyes o burros pertenecen a
un estadio posterior de desarrollo, e hicieron su aparicin en los valles de los grandes
ros en el tercer o cuarto milenio a. C.
Gradualmente fueron incorporndose a este equipo bsico nuevos utensilios,
nuevas tcnicas, nuevas cosechas y nuevos animales. El ganado vacuno, si no estaba
domesticado antes del 6000 a. C., pas a estarlo poco despus. En Anatolia se
cultivaban lentejas y guisantes, adems de algunos tubrculos, con anterioridad a esa
fecha. Probablemente los cereales se tomaran al principio en papilla o en forma de
gachas, pero en algunos de los asentamientos ms antiguos los arquelogos han
descubierto morteros primitivos y molinillos de mano para convertir el grano en
harina, lo que prueba que el arte de la coccin del pan es casi contemporneo de la
invencin de la agricultura. En el sexto milenio a. C. ya se fermentaban cereales para
fabricar una especie de aguamiel o cerveza. En torno a la misma poca se invent la
cermica, ms frgil que las vasijas de piedra pero de fabricacin menos laboriosa;
adems aportaba nuevas posibilidades estticas y poda emplearse con fines
ornamentales y ceremoniales. Aunque no se han conservado restos arqueolgicos que
lo confirmen, parece probable que la alfarera haya sido posterior a los trabajos de
mimbre. S es ms seguro que precedi a la fabricacin textil (tcnicas de hilar y
tejer), y existen pruebas de que a principios del quinto milenio a. C. se fabricaban
tejidos de lino, lo que sugiere que se cultivaba ya la planta de la cual se obtiene. No
hay ninguna evidencia de que se fabricaran tejidos de lana antes de la mitad de tercer
milenio, pero, considerando lo pronto que se domesticaron cabras y ovejas, y que la
tcnica del hilado de la lana es ms sencilla que la del lino, parece probable que la
lana fuese el primer sustituto de las pieles que arroparon a los hombres del
Paleoltico.
La vida sedentaria de los poblados agrcolas permiti una divisin del trabajo
mejor que la que determinaban el sexo y la edad. Como seal Adam Smith hace ms
de dos siglos, la divisin del trabajo implica especializacin, y la especializacin
lleva a una mayor eficacia y al progreso tecnolgico. Cundo y cmo exactamente
tuvieron lugar ciertas innovaciones especficas son preguntas que slo pueden ser
contestadas de manera especulativa, pues raramente quedan pruebas explcitas.
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Parece lgico, sin embargo, que los avances en un campo propiciasen los avances en
otros (efectos secundarios o spin offs en la moderna jerga investigadora). Por
ejemplo, las tribus migratorias que se asentaran en un lugar sustituiran los refugios
temporales, como las tiendas hechas con pieles o con ramas, por habitculos ms
cmodos y permanentes: refugios subterrneos o en zanjas primero, casas a base de
tierra despus, y finalmente construcciones hechas con ladrillos de barro secado al sol
(la vivienda tpica de los campesinos de las aldeas del Cercano y Medio Oriente). La
prctica de hacer ladrillos para la construccin pudo llevarles a utilizar la arcilla
como material de vasijas y, de ah, pasar a la alfarera. El perfeccionamiento del arte
de la alfarera habra trado la invencin de la rueda de alfarero, que casi con toda
seguridad precede al uso de la rueda de transporte.
La metalurgia pudo originarse de forma anloga. Aunque se han encontrado
objetos de oro y cobre que datan del sexto milenio a. C., la produccin regular de
cobre no comenz hasta el quinto o quizs el cuarto milenio, y la de bronce (aleacin
de cobre y estao) es an posterior. En las montaas de Anatolia, al sur del Cucaso y
al norte de Irn existen yacimientos de cobre. El cobre quiz lo fundieran
accidentalmente los ceramistas que utilizaban xido de este mineral para pintar los
recipientes que despus se cocan en hornos a altas temperaturas. Fuera cual fuese el
modo de descubrirlo, la prctica de la fundicin de cobre estaba ya muy extendida en
el Cercano y Medio Oriente a mediados del cuarto milenio, y las armas, utensilios y
adornos de cobre y bronce se sumaron (sin llegar a reemplazar del todo) a los de
piedra, arcilla y otros materiales.
La divisin del trabajo y la evolucin de las nuevas artes, como la metalurgia y la
alfarera, requeran alguna forma de intercambio o comercio. La naturaleza de tal
intercambio variaba segn la distancia a la que tenan que transportarse las
mercancas. La costumbre estableca los trminos del intercambio entre comunidades
prximas, pero para bienes muy concretos localizados en reas situadas a gran
distancia, como metales o pedernales, era necesaria alguna forma de intercambio
organizado. Ignoramos en qu terminos se realizaba el comercio de semejantes
artculos exticos, pero sin duda el trueque se vena practicando desde la ltima parte
del Paleoltico y principios del Neoltico. La extraccin de slex y la fabricacin de
hachas y otras armas de piedra eran ya tcnicas especializadas en el octavo milenio,
como prueba la amplia distribucin de utensilios que pueden identificarse como
provenientes de minas o zonas mineras concretas. Por desgracia, no sabemos quines
fueron los agentes de dicho comercio. Quiz los cazadores migratorios llevasen los
utensilios de piedra y las tribus nmadas dedicadas al pastoreo los de metal, pero es
pura especulacin. Tras el surgimiento de las ciudades-Estado y los imperios, se
organizaron expediciones comerciales y de saqueo.
Una de las principales consecuencias de la invencin de la agricultura fue el
aumento de la capacidad de determinadas reas para sustentar a sus poblaciones. Por
tanto, all donde se difundi la agricultura neoltica la poblacin aument. La
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agricultura lleg al valle del Nilo antes del ao 4000 a. C. y al valle del Indo en el
milenio siguiente. Aproximadamente en el ao 2500 a. C. haba penetrado ya en el
valle del Danubio, el Mediterrneo occidental, el sur de Rusia y, posiblemente, China.
A veces, al difundirse se introduca alguna modificacin, por la diferencia de climas y
recursos. En el norte de China, por ejemplo, las semillas de mijo y soja se
convirtieron en el alimento bsico. En el Sudeste Asitico la base de su agricultura
fue en primer lugar el taro, y ms tarde (a partir del 1500 a. C.), el arroz. En esta
ltima zona, el animal domstico ms importante fue el bfalo de agua. En las ridas
estepas del sur de Rusia y el Asia Central, sin embargo, las culturas de azada
neolticas no arraigaron, y sus habitantes se dedicaron al pastoreo; fue seguramente
all donde en el tercer milenio se domestic al caballo.
La unidad bsica de organizacin econmica y social de las primeras
comunidades agrcolas era la aldea de labradores, compuesta por un nmero de
familias que oscilaba entre diez y cincuenta, y una poblacin total de entre cincuenta
y trescientas personas. Puede considerarse a estas aldeas las lgicas, y en algn caso
directas, sucesoras de las bandas de la ltima parte del Paleoltico, pero en general
eran sustancialmente ms numerosas por su mejor adaptacin al ambiente. Las
condiciones de vida mejoraron ligeramente respecto a las de las comunidades
cazadoras y recolectoras. La provisin de alimentos era algo ms regular y segura, y
las viviendas sin duda eran ms cmodas; pero, como la poblacin tenda a aumentar
al mismo tiempo que los medios con que mantenerla, los campesinos seguan
viviendo en el lmite de la subsistencia. Cualquier desastre natural, como una sequa,
una riada o una plaga de insectos, poda hacer estragos en toda una aldea o un grupo
de aldeas; y su asentamiento, junto con una densidad de poblacin mayor que la de
las tribus cazadoras, las haca ms propensas a epidemias. Es probable que la vida
media no sobrepasara los veinticinco aos.
Antiguamente se crea que, hasta la aparicin de las ciudades-Estado, a mediados
del cuarto milenio a. C., las aldeas agrcolas del Neoltico eran bastante uniformes e
indiferenciadas. Pero recientes descubrimientos arqueolgicos han puesto de
manifiesto la existencia de comunidades de estructura fundamentalmente distinta a la
de las aldeas agrcolas y a las que se puede denominar con toda propiedad ciudades
(figura 2.3). Una ciudad descubierta en Catal Hyk, en Anatolia, de mediados del
sptimo milenio, tena casas con estructura y dimensiones uniformes, muy prximas
unas a otras y hechas con arcilla y ladrillos tambin de dimensiones uniformes, lo que
implica una divisin del trabajo bien organizada. La obsidiana, materia prima de la
mayor parte de sus herramientas, se importaba de sedimentos volcnicos situados a
ms de cien kilmetros de distancia. Jeric, quizs el lugar de la Tierra que desde
hace ms tiempo ha sido continuamente habitado por seres humanos, con huellas de
haber servido de asentamiento neoltico ya en el ao 8000 a. C., contaba con una gran
muralla de piedra antes del ao 7000 a. C., un logro que, sin duda, exceda las
capacidades de una simple aldea agrcola. Quedan restos de otras ciudades junto al
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Egeo y en algn otro lugar del Cercano Oriente, y, sin duda, antes de la aparicin de
las civilizaciones de los valles de los grandes ros de Egipto y Mesopotamia debi
haber otros asentamientos urbanos que an no se han descubierto. Tampoco se sabe la
funcin exacta de estas protociudades ni la base de su existencia. Lo ms probable es
que sirviesen de primitivos centros industriales y comerciales de las comunidades
agrcolas de su entorno. De ser as, su existencia demostrara una organizacin de la
economa sin autoridad central organizadora mucho ms compleja de lo que en
otro tiempo se crea posible para aquella poca.

Figura 2.3 Primeras ciudades y civilizaciones.

Pero antes del ao 4500 a. C., la Baja Mesopotamia, la regin entre los ros Tigris
y ufrates situada justo al norte del golfo Prsico, posea una densidad de poblacin
mucho menor que la de otras regiones habitadas del Cercano y Medio Oriente. Su
suelo pantanoso, sujeto a las inundaciones anuales de sus ros, no era apropiado para
la primitiva cultura de azada del Neoltico. Prcticamente desprovista de rboles,
careca adems de piedra para la construccin y de recursos minerales. Sin embargo,
mil aos despus, en esta tierra tan poco prometedora se asent la primera gran
civilizacin conocida por la historia, la de Sumer, con enormes concentraciones
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humanas, ciudades bulliciosas, arquitectura monumental y ricas tradiciones


religiosas, literarias y artsticas que durante miles de aos ejercieron su influencia
sobre otras civilizaciones. Se desconoce la sucesin exacta de los acontecimientos
que condujeron a su culminacin, pero est claro que la base econmica de esta
primera civilizacin estaba en una agricultura altamente productiva.
La fertilidad natural de sus negras tierras de aluvin se renovaba anualmente por
el limo que depositaban las inundaciones primaverales de los ros Tigris y ufrates.
Sin embargo, aprovecharla requera un elaborado sistema de drenaje y riego para el
que a su vez se necesitaban muchos trabajadores disciplinados, adems de una
experta supervisin y un diestro control. stos fueron ejercidos por una clase formada
por sacerdotes y guerreros que gobernaban sobre una gran poblacin de siervos,
formada por agricultores y artesanos. A travs de los tributos, los impuestos y la
esclavitud, los gobernantes obtuvieron la riqueza que se destin a la construccin de
templos y edificios pblicos y a la creacin de obras de arte, y que les proporcion (al
menos a algunos) el tiempo libre necesario para perfeccionar los otros refinamientos
de la civilizacin.
La aparicin de la civilizacin trajo consigo una mayor complejidad en la divisin
del trabajo y en el sistema de organizacin econmica. Los artesanos se
especializaron en la fabricacin de telas y cermica, trabajo del metal y otras artes.
Nacieron, entre otras, las profesiones de arquitecto, ingeniero y mdico. Se
sistematizaron pesos y medidas, se inventaron las matemticas y surgieron formas
primitivas de ciencia. Como la regin de Sumer prcticamente no tena ms recurso
natural que su rico suelo, tena que comerciar con pueblos menos adelantados, lo que
contribuy a la difusin de la civilizacin sumeria. La escasez de piedra, tanto para la
construccin como para utensilios, probablemente aceler la adopcin del cobre y el
bronce. El cobre, al menos, se conoca ya antes de la aparicin de la civilizacin
sumeria, pero la falta de demanda entre las aldeas agrcolas del Neoltico no propici
que se extendiese su utilizacin. Por otra parte, en las ciudades sumerias la piedra
importada tena que competir con el cobre importado, y ste result ser ms
econmico y eficaz para una serie de usos. Se importaba de Omn, por va martima,
a travs del golfo Prsico, o se traa por los ros desde las montaas del Cucaso y
Anatolia. En lo sucesivo, la metalurgia se considerara uno de los distintivos de la
civilizacin.
La mayor contribucin de Sumer a las civilizaciones posteriores, la invencin de
la escritura, tuvo su origen, como otros, en una necesidad econmica. Las primeras
ciudades, como Erid, Ur, Uruk y Lagash, eran ciudades-templo, es decir,
organizaciones econmico-religiosas centradas en el templo de la deidad local,
representada por una jerarqua eclesistica. Los miembros de esta jerarqua se
ocupaban de dirigir los trabajos de riego, drenaje y agricultura en general, y
supervisaban la recaudacin de la produccin como impuesto o tributo. La necesidad
de llevar un registro de las fuentes y utilizaciones de este tributo indujo al uso de
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sencillos pictogramas grabados en tablillas de arcilla antes del 3000 a. C. Hacia el


ao 2800 a. C. los pictogramas ya se haban estilizado, convirtindose en el sistema
cuneiforme de escritura, rasgo distintivo de la civilizacin mesopotmica. Es uno de
los pocos ejemplos histricos de una innovacin importante derivada de una
organizacin burocrtica.
Aunque originariamente la escritura fue una respuesta a la necesidad de llevar
registros administrativos, pronto se le descubrieron muchos otros usos religiosos,
literarios y econmicos. En una fase posterior de desarrollo, cuando la estricta
organizacin de la economa centrada en el templo dio paso a una mayor libertad de
empresa, las tablillas de arcilla registraron los pormenores de contratos, deudas y
otras transacciones comerciales y financieras.
Desde su primitiva ubicacin en el extremo del golfo Prsico, la civilizacin
mesopotmica se extendi hacia el norte, hasta Acad, cuyo centro principal era la
ciudad de Babilonia, y, ms tarde, por las cuencas altas de los valles del Tigris y
ufrates. Sus expediciones comerciales en busca de materias primas, en especial
metales y quizs otros productos, sirvieron de estmulo a las incipientes civilizaciones
de Egipto, del Mediterrneo oriental y del rea del Egeo, de Anatolia y del valle del
Indo. La respuesta inicial de las comunidades distantes a las expediciones
comerciales mesopotmicas probablemente fue organizarse de modo ms efectivo
para la defensa, pero con el tiempo algunas se convirtieron en socios habituales y
mantuvieron rutas de comercio terrestres. De stas, Egipto y el valle del Indo eran, al
igual que Mesopotamia, civilizaciones fluviales que deban su existencia al uso y
control de las inundaciones de los ros en cuyas riberas se haban asentado. Del
primitivo desarrollo de la civilizacin del valle del Indo se sabe poco, aunque parece
que estuvo en contacto con Mesopotamia por tierra y mar.
Casi al final del cuarto milenio a. C., Egipto estaba an en el Neoltico, pero sus
contactos con Mesopotamia sobre todo con el Alto Egipto, a travs del golfo
Prsico, el ocano ndico y la ruta del mar Rojo fomentaron un rpido desarrollo en
todos los aspectos. A mediados del tercer milenio, Egipto haba alcanzado ya un
estadio de madurez en su gobierno, arte, religin y economa, que permaneci
prcticamente inalterado hasta el principio de la era cristiana, pese a las conquistas
extranjeras y las revueltas interiores.

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2. Las bases econmicas del imperio


Una de las caractersticas ms notables de la historia antigua, reflejo del inters de los
cronistas de entonces y de los historiadores posteriores, es el auge y ocaso de los
imperios. Desde la aparicin del primer gran imperio mundial, el de Sargn de Acad
(h. 2350-2300 a. C.), hasta la cada del Imperio Romano de Occidente (la fecha
tradicional es el 476 d. C.), las crnicas histricas registran una desconcertante
profusin de imperios y soberanos: Babilonia, Asiria, los hititas, los persas, Alejandro
Magno y sus sucesores son slo algunos. (El proceso continu durante la Edad Media
europea, con la explosiva descomposicin de diversos imperios islmicos a partir del
siglo VII, las tribulaciones del venerable Imperio bizantino y la destruccin final de
ste por el Imperio turco otomano en el 1453 d. C.). Mucho menos se ha escrito sobre
los fundamentos econmicos de dichos imperios. Cul fue la base econmica de sus
proezas militares y su poder poltico? En qu medida contribuyeron al proceso
material de la civilizacin? Cmo era la existencia diaria, el nivel de vida de los
hombres y las mujeres corrientes? An no se han analizado en toda su extensin los
documentos histricos que contestaran a esas preguntas, pero podemos aventurar
alguna respuesta extrayendo juiciosas deducciones del estudio de datos indirectos
(especialmente arqueolgicos).
Parece que, antes de la aparicin de las primeras grandes civilizaciones urbanas,
la estructura social de las aldeas agrcolas del Neoltico era relativamente simple y
uniforme. Las costumbres y la tradicin, interpretadas por un consejo de ancianos,
gobernaban las relaciones entre los miembros de la comunidad. A lo sumo, tendran
un vago concepto de la propiedad. Sin duda se reconoca la propiedad privada de
utensilios, armas y adornos, pero probablemente la propiedad de tierras y ganado era
colectiva. (Segn la terminologa econmica, la tierra, al no ser un bien escaso, no
reportara retribucin o renta). Aunque en cada aldea algn individuo o individuos
gozasen de una situacin especial por su sabidura, fuerza, valor u otras cualidades de
liderazgo reconocidas por todos, no parece que hubiera clases privilegiadas u ociosas;
la obligacin universal de trabajar la dictaban tanto la tecnologa como los recursos.
Las primeras ciudades-templo de Sumer, por el contrario, tenan una estructura
social claramente jerrquica. Las masas de campesinos y trabajadores sin cualificar,
que sumaban probablemente el 90% de la poblacin, vivan como siervos, si no como
esclavos, careciendo de derecho alguno, ni siquiera el de propiedad. La tierra
perteneca al templo (o a su deidad) y la administraban los representantes de sta, es
decir, los sacerdotes. En una fecha algo posterior pero no ms tarde de principios
del tercer milenio, una clase guerrera cuyo mando ostentaban reyes o jefes impuso
su autoridad junto a la de los sacerdotes o por encima de la de stos. Por desgracia,
los detalles de esta transicin desde una sociedad relativamente indiferenciada a una
estratificada se desconocen. Segn la teora marxista, fue consecuencia de haber
creado la institucin de la propiedad privada a partir de la anterior propiedad
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comunal, lo que permiti que una parte de la sociedad viviese a expensas del trabajo
de la otra: la explotacin del hombre por el hombre. Aunque es verdad que ni la
clase guerrera ni la sacerdotal se ocupaban de las tareas productivas (excepto en la
medida en que sus funciones de direccin y vigilancia eran necesarias), y en ese
sentido explotaban a los trabajadores y a los campesinos, se pueden tener dudas
justificadas acerca de que la institucin de la propiedad privada estuviera
ntimamente asociada al fenmeno. Las relaciones de propiedad variaban mucho de
una a otra rea, y a lo largo del tiempo dentro de una misma rea, pero en ningn
lugar de la Antigedad la propiedad privada (en el sentido moderno) constituy la
base legal de la sociedad o el Estado. La regla general era alguna forma de propiedad
colectiva o estatal. Con frecuencia haba parcelas de tierra, o parte de su produccin,
destinadas al mantenimiento de determinados guerreros o funcionarios, y sin duda se
reconoca el derecho a la propiedad privada de herramientas, armas y otras
posesiones personales, pero la propiedad privada no era un derecho absoluto.
Es ms probable que la diferenciacin social y la organizacin poltica formal
tuviesen una raz tribal o tnica. Resulta significativo que el sumerio, la primera
lengua escrita, no tenga relacin con ninguna de las lenguas semticas vecinas de
hecho, no tiene relacin con ninguna lengua conocida. Posiblemente los que
organizaron las primeras ciudades-Estado en Sumer fueran conquistadores
extranjeros que se impusieron a la poblacin neoltica preexistente. En cualquier
caso, est claro por acontecimientos posteriores que las riquezas de las ciudadesEstado ribereas eran una presa tentadora que llev repetidamente a sus vecinos ms
primitivos de las montaas y desiertos cercanos a invadir y conquistar, o a saquear,
las ciudades sumerias. En algunos casos, los invasores se limitaban a coger aquello
que podan llevarse con facilidad y se marchaban; en otros, asesinaban o sometan a
la clase gobernante, ocupando su lugar al frente de una poblacin servil. Las
numerosas referencias de la mitologa antigua a conflictos entre los dioses reflejan
probablemente la lucha por el poder entre las diversas tribus guerreras, cada una con
su propia deidad. Dicha sucesin de clases dominantes importaba poco a la poblacin
campesina, excepto cuando eran vctimas accidentales de la violencia, o cuando un
grupo de gobernantes resultaba ms cruel o eficaz que otro en la recaudacin de
impuestos o tributos.
A medida que la expansin de las ciudades-Estado las hizo aproximarse unas a
otras, las disputas por las fronteras y por los derechos de riego se hicieron fuente
adicional de conflicto y conquista. Los primeros testimonios escritos de la
civilizacin sumeria clsica del tercer milenio contienen numerosas referencias a la
serie de dinastas que gobernaron las diversas ciudades. Desde luego, las
consideraciones de tipo econmico no eran el nico motivo de lucha. El ansia de
poder, de dominio y de magnificencia pronto super las meras motivaciones
econmicas. Sargn el Grande no slo puso todas las ciudades-Estado de Sumer y
Acad bajo una nica administracin central, sino que adems conquist Irn, el norte
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de Mesopotamia y Siria, quedando as bajo su dominio prcticamente todo el mundo


civilizado de su poca, a excepcin de Egipto. Ambiciones similares movieron a
otros conquistadores, grandes o pequeos, entre los que estn Ciro de Persia,
Alejandro de Macedonia, Julio Csar y sus sucesores, los emperadores romanos. Sin
embargo, cualesquiera que fueran los mviles, la base econmica de estos antiguos
imperios resida en el botn, los tributos y los impuestos que los conquistadores
obtenan de los conquistados y de las masas campesinas.
Dado el carcter depredador de los imperios de la Antigedad, contribuyeron de
modo positivo al desarrollo econmico? En trminos de avance tecnolgico, su
aportacin es bastante escasa. Casi todos los elementos tecnolgicos de los que se
sirvieron las civilizaciones antiguas los cultivos, los animales domsticos, los
tejidos, la cermica, la metalurgia, la arquitectura monumental, la rueda, los barcos de
vela, y as sucesivamente haban sido inventados o descubiertos antes del alba de la
historia escrita. El logro tecnolgico ms notable del segundo milenio (h. 1400-1200
a. C.), el descubrimiento del proceso para fundir el mineral de hierro, probablemente
fuera alcanzado por una tribu brbara o semibrbara de Anatolia o de las montaas
del Cucaso. De modo significativo, el hierro en la Antigedad se empleaba sobre
todo para fabricar armas, no utensilios. Otras innovaciones, como los carros y las
naves de combate, estaban todava ms directamente relacionadas con la guerra y la
conquista.
Aunque hubo pocos descubrimientos importantes, se hicieron muchas mejoras
tcnicas de carcter menor, sobre todo en la agricultura; pero stas raramente pueden
atribuirse a las acciones o la poltica de los gobiernos. Durante la poca helenstica y
el Imperio romano se escribieron multitud de tratados sobre diversos aspectos de la
agricultura y de ocupaciones relacionadas con ella (la famosa biblioteca de
Alejandra contena cincuenta manuscritos dedicados exclusivamente al arte de cocer
pan!), cuyo objeto era informar a los terratenientes ricos y a sus capataces sobre cmo
aumentar el rendimiento de las fincas. Las peculiaridades del clima, la topografa y el
suelo de la cuenca mediterrnea definieron mtodos agrcolas ms favorables, que
fueron evolucionando de modo gradual e imperfecto a lo largo de muchos siglos de
pruebas y errores. La riqueza de las grandes civilizaciones ribereas se basaba en la
agricultura de regado, que requera un alto grado de organizacin y disciplina de la
mano de obra. En otros lugares (por ejemplo, el norte de frica y el sur de Espaa),
el regado a veces complementaba otros mtodos, pero su uso generalizado resultaba
poco econmico, cuando no imposible. En su lugar se desarroll la tcnica del
cultivo en seco, como se la conoca en el siglo XIX en Amrica. Dados los suelos
ligeros y poco profundos y los veranos largos y clidos que caracterizan a la mayor
parte de la zona, la tierra laborable deba ararse poco, pero con frecuencia, para
mantener y sacar fruto de la humedad que recoge durante la estacin invernal de
lluvias. Para mantener la fertilidad del suelo, disponiendo de escaso estircol y sin
abonos artificiales, los campos slo se cultivaban uno de cada dos aos (rotacin
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bianual con barbecho); adems, para evitar en lo posible que creciesen las malas
hierbas y lo dejasen sin sustancias nutritivas, el campo en barbecho deba ararse
repetidamente durante cada una de las estaciones, unas tres o cuatro veces, y en
condiciones ptimas, hasta nueve por temporada. Esta norma tuvo numerosas
variantes, sobre todo en zonas de vias, frutas y hortalizas. Pero en general se trataba
de agricultura que requera mucha mano de obra por unidad de tierra, lo que supona
una seria limitacin al tamao de la unidad que poda explotar un propietario
independiente o un arrendatario individual, y consecuentemente dejaba muy poco
excedente que poder gravar con impuestos. Por otra parte, all donde el terreno era
apropiado y la mano de obra abundante, tanto para el propietario como para el
gobierno resultaban ms rentables grandes fincas que emplearan cuadrillas de
braceros formadas por esclavos o por siervos baratos (un proletariado agrcola).
Desde los primeros tiempos y hasta el ocaso del Imperio romano, este ltimo sistema
gan terreno a expensas del anterior, sobre todo en las regiones ms frtiles.
A pesar de que la tecnologa quedara casi estancada, los logros econmicos de los
imperios de la Antigedad fueron considerables. Las expediciones que organizaron
con fines comerciales o de conquista difundieron los elementos tecnolgicos y
aportaron nuevos recursos. La formulacin explcita de las leyes civiles, aun cuando
se dictaran en inters del soberano o de la clase dirigente, contribuy a suavizar el
funcionamiento de la economa y la sociedad. Pero quiz lo ms importante de todo
fue que al establecer la ley y el orden en reas cada vez mayores, se facilit el
aumento del comercio y, con ello, la especializacin regional y la divisin del trabajo.
El ms notable ejemplo de esto es, por supuesto, el Imperio romano.

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3. El comercio y el desarrollo en el mundo mediterrneo


En el milenio que se extiende aproximadamente entre el ao 800 a. C. y el 200 d. C.
la civilizacin clsica del Mediterrneo alcanz un nivel de desarrollo econmico que
no se super, por lo menos en Europa, hasta el siglo XII o XIII. (La antigua China es
una excepcin). Teniendo en cuenta la ausencia de progreso tecnolgico en esa era, la
explicacin de tal logro debera buscarse en la amplia divisin del trabajo que una red
comercial y de mercados altamente desarrollada hizo posible. El comercio, claro est,
no era un fenmeno nuevo; ya hemos aludido al intercambio de armas y utensilios de
piedra en el Neoltico, as como a las expediciones de los imperios y ciudades-Estado
de Mesopotamia. stas fueron patrocinadas por los estados, y no siempre era fcil
distinguir las misiones comerciales de las de pillaje. Los soberanos de los estados
vecinos practicaban asimismo el intercambio ritual de regalos, forma disimulada de
trueque. Pero si consideramos el alto coste del transporte por tierra los bienes eran
llevados por animales de carga o porteadores humanos, dicho comercio se limitaba
a mercancas de un valor muy alto en relacin con su tamao, como eran el oro, la
plata y las piedras preciosas, las telas lujosas, las especias y los perfumes, y objetos
artsticos y religiosos. (La nica aparente excepcin a esta regla, el trfico de cobre y
bronce, realmente no lo era, pues los metales destinados sobre todo a servir de armas
y adorno de las clases dirigentes tenan un precio relativo mucho ms alto del que
tienen hoy). Las civilizaciones de Mesopotamia tuvieron contacto con Egipto y el
valle del Indo a travs del ocano ndico ya desde los primeros tiempos, pero no
parece que hubiese trfico constante o a gran escala, tanto debido a la falta de
mercancas complementarias adecuadas como a los peligros de la navegacin en la
regin de los monzones.
La navegacin en el Mediterrneo fue un asunto diferente. Ya al principio de la
historia escrita (h. 3000 a. C.) un pueblo navegante se haba establecido en el extremo
oriental del Mediterrneo, sirviendo de intermediario entre las civilizaciones en
desarrollo de Mesopotamia y Egipto (figura 2.4). Los fenicios fueron el primer
pueblo especializado en el comercio y la navegacin; de acuerdo con sus propias
tradiciones, llegaron al Mediterrneo procedentes o bien del golfo Prsico o del mar
Rojo, lo que plantea la posibilidad de que fuesen ellos (o sus antepasados) los
antiguos intermediarios entre Sumer y el Alto Egipto a travs del ndico. En cualquier
caso, prcticamente monopolizaron durante mucho tiempo el comercio con Egipto,
sirviendo en cierto modo de agentes de los faraones o de mercaderes contratados.
Entre sus mercancas se contaban el cobre de Chipre y los legendarios cedros del
Lbano. Los fenicios tambin desarrollaron una serie de industrias de transformacin
directamente relacionadas con su comercio, como fue su famoso tinte prpura; de
hecho, la palabra Phoenicia es de origen griego, y significa tierra de la prpura.
Los fenicios se organizaron polticamente en ciudades-Estado autnomas, de las
cuales las ms famosas fueron Tiro y Sidn. Dependientes en gran medida de la
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tolerancia o buena voluntad de sus poderosos vecinos, su suerte sufri diversos


altibajos, pero durante casi tres milenios, hasta que sus ciudades fueron ocupadas por
los ejrcitos de Alejandro Magno, se contaron entre los principales pueblos de
mercaderes de la Antigedad. Su actividad comercial les llev a desarrollar el
alfabeto, un sustituto ms eficaz que los jeroglficos y la escritura cuneiforme, y que,
junto a otras tcnicas comerciales suyas, fue adoptado por griegos y romanos. Para
fomentar el comercio, y tambin para aliviar la presin demogrfica en su reducida
tierra natal, establecieron colonias a lo largo de la costa del norte de frica y en el
Mediterrneo occidental, en Sicilia, Cerdea, Baleares y la costa espaola. Una de las
colonias fenicias, Cartago, fundara con posterioridad su propio imperio y luchara
con Roma por la hegemona del Mediterrneo occidental. Osados navegantes adems
de hbiles comerciantes, los fenicios se adentraron en el Atlntico buscando el estao
de Cornualles y posiblemente circunnavegaron el continente africano.
Los otros grandes comerciantes martimos del Mediterrneo fueron los griegos. A
diferencia de los fenicios, stos eran originalmente agricultores, pero la abrupta
constitucin rocosa de su tierra adoptiva (provenan del norte) pronto les condujo al
mar para poder complementar su pobre produccin agrcola. Sus excelentes puertos
naturales y las numerosas islas del contiguo mar Egeo tambin favorecieron esta
orientacin. Ya en el perodo micnico (del siglo XIV al XII a. C.) podan encontrarse
mercaderes griegos en todo el Egeo y en el Mediterrneo oriental hasta Sicilia; la
epopeya homrica de la guerra de Troya refleja con toda probabilidad algn episodio
de rivalidad comercial entre los griegos y la ciudad de Troya, que dominaba la
entrada al mar Negro, del mismo modo que la leyenda de Jasn y el Vellocino de Oro
es probablemente el eco de una primera incursin de exploracin por el mar Negro en
bsqueda de lana. Despus de una edad oscura ocasionada por una nueva ola de
invasiones desde el norte, a principios del siglo VIII a. C. se restablecieron el
comercio y la civilizacin griega. Para entonces el Egeo era ya un lago griego, con
asentamientos en la costa de Asia Menor adems de en las islas. La presin
demogrfica sobre recursos limitados fue la responsable, al menos parcialmente, de
tales asentamientos, pero ni siquiera esas medidas aliviaron el problema. A mediados
del siglo VIII, los griegos se aventuraron a emprender la fundacin masiva de colonias
en el mar Negro y a lo largo de todo el Mediterrneo, llegando hasta lo que hoy es
Marsella. La concentracin de ciudades griegas al sur de Italia y en Sicilia fue tan
grande que el rea pas a conocerse como la Magna Grecia.

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Figura 2.4 Las colonizaciones griega y fenicia.

El movimiento colonizador desempe una funcin econmica, adems de servir


para aliviar la presin demogrfica (y, de paso, desterrar a los disidentes polticos).
Muchas de las nuevas ciudades se situaron en regiones frtiles, pudiendo as
abastecer de cereales y otros productos agrcolas a la ciudad madre. Tambin servan
de mercados o centros comerciales de los artculos manufacturados de aqulla,
abriendo as, mediante el sistema de mercado, la puerta de la civilizacin a las
poblaciones indgenas de las cercanas, en su mayora agricultores neolticos. Las
ciudades fundadoras renunciaron por lo general a mantener un control poltico sobre
sus colonias, pero los lazos de sangre y las relaciones comerciales las mantenan
estrechamente unidas. Tales circunstancias hicieron que las ciudades de la Grecia
continental (y las de Asia Menor) se especializasen comercial e industrialmente. Los
cereales dieron paso a las uvas y las aceitunas, que se adaptaban mejor al suelo y el
clima griegos, y cuyos productos finales el vino y el aceite tenan un valor por
unidad de peso muy superior. Los artesanos griegos, en especial los alfareros y los
trabajadores del metal, trabajaban con tal habilidad que sus artculos eran muy
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solicitados en toda el rea de la civilizacin clsica. Los mercaderes y marinos


griegos tambin se convirtieron en transportistas de otros pueblos no navegantes,
como los egipcios. Algunas ciudades, como Atenas, concentraban diversas funciones
comerciales y financieras, en forma muy similar a Amberes, Amsterdam, Londres y
Nueva York en pocas posteriores. La banca, los seguros, las sociedades de capital y
otra serie de instituciones econmicas que asociamos a pocas posteriores existan ya
en embrin en la Grecia clsica, hundindose sus races de hecho en la antigua
Babilonia.
Estos progresos comerciales y financieros fueron facilitados por una innovacin
menor en cuanto a su significacin tcnica, pero de trascendental importancia
econmica: el dinero en moneda. Dinero y moneda, por supuesto, no son cosas
idnticas. Antes de la invencin de la moneda metlica otros bienes haban servido de
patrn del valor, que es la funcin fundamental del dinero, y de medio de
intercambio. Cuando tena lugar un autntico intercambio, no era necesario que el
patrn de valor estuviese presente fsicamente ni que formara parte del propio
intercambio, siempre que las mercancas en cuestin pudieran valorarse en relacin
con tal patrn. Sobre esta base, el trueque, y hasta las transacciones a crdito,
precedieron en mucho al uso del dinero en moneda. No obstante, la moneda
simplific en gran medida las transacciones comerciales y permiti que el sistema de
mercado se extendiese a individuos y grupos que de otro modo habran permanecido
aislados en una economa de subsistencia cerrada.
Como ocurre con la mayora de los inventos de la Antigedad, la historia
desconoce quin fue el inventor de la moneda. Las monedas ms antiguas que
poseemos, del siglo VII a. C., proceden de Asia Menor. Leyendas moralistas atribuyen
el invento conjuntamente a Midas, el rey de Frigia que converta en oro lo que tocaba,
y a Creso, el rey de Lidia que posea riquezas fabulosas y que muri al obligarle Ciro
el Grande a tragar oro derretido; pero lo ms probable es que las primeras monedas
fuesen acuadas por algn mercader o banquero emprendedor de una de las ciudades
griegas de la costa, como una forma de publicidad. En cualquier caso, pronto los
gobiernos se dieron cuenta de que con la moneda haba posibilidad de obtener
beneficio y prestigio, y se arrogaron el derecho de acuar moneda como un
monopolio estatal. La efigie de un soberano o el smbolo de una ciudad (el bho de
Atenas, por ejemplo) grabados en una moneda certificaban no slo la pureza del
metal con que estaba hecha, sino tambin la gloria de su emisor.
Aparentemente, las primeras monedas se hicieron de electro, una aleacin natural
de oro y plata que poda encontrarse en los valles de aluvin de Anatolia, mas, debido
a la variacin en las proporciones de los dos metales, en aqul se prefirieron en
estado puro (figura 2.5). Aunque se fabricaban tanto monedas de oro como de plata,
esta ltima era ms abundante y ms prctica para el comercio. El papel destacado de
Atenas en el comercio y la cultura del siglo V contribuy tambin al predominio de la
plata, al menos entre los griegos;
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Figura 2.5 Monedas griegas.


La moneda de la izquierda, con simples marcas de cuo en el anverso (A) y
estras en el reverso (B), es de electro y data aproximadamente del 600 a. C.
La de la derecha, de plata, con la cara de Atenea en el anverso y el bho de
Atenas en su reverso (D), data del ao 480 a. C. aproximadamente; esto
muestra lo mucho que avanz la tcnica de acuacin en poco ms de un
siglo. (La ampliacin fotogrfica no da la escala real; la de Atenea es mucho
ms grande que la otra). (Hirmer Fotoarchiv Mnchen).

de hecho, ambos fenmenos estaban ntimamente relacionados. Las minas de


plata de Laurion, en la pennsula tica, que eran propiedad del estado de Atenas,
proporcionaban los recursos para la construccin de trirremes. Este nuevo barco de
guerra fue decisivo para los griegos en su lucha contra la invasin persa y
posteriormente les permiti ejercer tal dominio en la Liga delio-tica, que el Egeo y
los territorios circundantes se convirtieron de hecho en imperio ateniense. Fue
tambin la plata de Laurion la que ayud a Atenas a financiar una balanza comercial
permanentemente desfavorable (los barcos y los servicios financieros eran tambin
importantes fuentes de ingresos), y, por tanto, indirectamente, contribuy a la
construccin de los grandes monumentos y edificios pblicos por los que Atenas se
hizo famosa. En realidad, la Edad de Oro ateniense fue posible gracias a la plata de
Laurion.
Las ciudades griegas se agotaron en guerras intestinas que resultaron

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enormemente destructivas, pero las conquistas de Alejandro Magno difundieron la


cultura griega (o helenstica) por todo el Cercano y Medio Oriente. A pesar de que el
imperio de Alejandro se desintegr tras su muerte, la unidad cultural y econmica se
mantuvo. La lengua griega se hablaba desde la Magna Grecia hasta el ro Indo. Los
griegos ocupaban los cargos civiles de los distintos estados que sucedieron al
imperio, y en todas las ciudades importantes los mercaderes griegos establecan sus
zonas reservadas. Alejandra probablemente la mayor ciudad del mundo antes de
Roma, con una poblacin que rondaba el medio milln de habitantes era, para los
efectos, una ciudad griega, y el mayor emporio de su poca. Por sus mercados
pasaban no slo las exportaciones egipcias tradicionales (trigo, papiros, tejidos de
lino, cristal), sino tambin cientos de artculos y productos exticos de todas partes
del mundo, entre ellos elefantes, marfil y plumas de avestruz de frica, alfombras de
Arabia y Persia, mbar del Bltico, algodn de la India y seda de la China. La mera
enumeracin de estos gneros da testimonio de la escala y la amplitud de la
organizacin comercial.

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4. Logros y lmites econmicos de la civilizacin antigua


El apogeo de la civilizacin clsica, al menos en lo que se refiere a su aspecto
econmico, tuvo lugar durante los dos primeros siglos de la era cristiana, bajo el
dominio romano (figura 2.6). Roma haba absorbido ya la cultura helenstica antes de
dominar el Mediterrneo, y con ste hered o hizo suyos asimismo los logros y
las instituciones econmicas helensticas. El Imperio griego fue esencialmente
martimo, basado en la tradicin que los fenicios establecieron antes de ellos. Pudo
persistir en el tiempo manteniendo acceso a diversos puertos estratgicos a lo largo de
las costas del mar Mediterrneo, que corran paralelos a la masa de tierra eurasitica
en su orientacin este-oeste. Mientras las rutas martimas estuviesen abiertas, las
ciudades griegas podan asegurarse el abastecimiento de alimentos y provisiones
aunque la produccin de sus tierras del interior fuese deficitaria. Los barcos de guerra
podan tenerse en reserva hasta que fuesen necesarios, con la seguridad de contar con
suficientes soldados en tiempo de guerra a travs del reclutamiento de marineros y
remeros disponibles en la flota mercante. A diferencia de los imperios martimos, los
imperios terrestres como Persia tenan que mantener un ejrcito permanente para la
defensa de sus fronteras. Como stas se expandan, sus exigencias militares se
multiplicaban, hacindoles cada vez ms vulnerables a los vaivenes econmicos. Los
romanos, haciendo que

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Figura 2.6 El apogeo del Imperio romano hacia el


ao 117 d. C.

las rutas interiores de abastecimiento de su imperio fundamentalmente fuesen las


martimas mediterrneas, lograron combinar las mejores caractersticas de los
imperios martimos y terrestres que les haban precedido.
En su origen, los romanos eran un pueblo agricultor; la mayora cultivaba
pequeas haciendas y respetaba profundamente el derecho de propiedad. A medida
que se extendieron sus dominios, su inters por los asuntos militares y
administrativos fue en aumento, pero su tradicional apego a la tierra no desapareci.
En su escala de valores, el comercio no gozaba de gran consideracin: se dejaba en
manos de clases sociales inferiores, de extranjeros o incluso de esclavos. Sin
embargo, el derecho romano, inicialmente adaptado a una sociedad agraria, pero
modificado gradualmente con la incorporacin de elementos griegos, permita una
considerable libertad de empresa y no penalizaba las actividades comerciales.
Cuidaba especialmente del estricto cumplimiento de los contratos, de hacer valer el
derecho de propiedad y de llegar a un acuerdo rpido (y, por lo general, justo) en los
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litigios. El derecho romano, difundido tras el paso de sus legiones conquistadoras,


proporcionaba un marco legal coherente y uniforme para la actividad comercial en
todo el imperio. (Ciertas regiones, sobre todo Egipto, estaban sujetas a un rgimen
especial que les permita conservar sus tradiciones).
El carcter urbano del Imperio romano fue posible, y a la vez se vio estimulado,
por su altamente desarrollada red comercial y la magnfica divisin del trabajo que la
sustentaba. Slo la ciudad de Roma lleg a tener, en su momento de mximo apogeo,
una poblacin que acaso superaba el milln de habitantes. Como una poblacin tan
concentrada no poda mantenerse nicamente de los recursos locales, se organizaron
grandes flotas para traer el trigo de Sicilia, el norte de frica y Egipto. (Estos
cargamentos dieron lugar a una de las ms importantes excepciones a la regla de libre
comercio: se distribua trigo gratis hasta a 200 000 familias del proletariado romano.
Para asegurar la entrega del cereal, cuya carencia poda provocar disturbios, el
gobierno concedi privilegios especiales a los agentes encargados de distribucin, y
en ocasiones se ocupaba l mismo de hacerlo). Aunque ninguna otra ciudad poda
compararse ni en tamao ni en magnificencia con Roma cuando sta se encontraba en
su cnit, la poblacin de muchas oscilaba entre 5000 y 100 000 personas, y algunas
pocas, como Alejandra, albergaban a muchas ms. Es probable que no volviera a
haber en el mundo un rea tan considerable con una densidad de poblacin tan alta
hasta el siglo XIX.
La mayor contribucin de Roma al desarrollo econmico fue la pax romana, el
largo perodo de paz y orden en la cuenca mediterrnea que permiti que el comercio
se desarrollase en las condiciones ms favorables. Si bien es cierto que las legiones
romanas estaban casi constantemente ocupadas en conquistar algn nuevo territorio,
reprimir a algn vecino arribista o aplastar una rebelin de nativos, antes del siglo III
tales alteraciones tenan lugar normalmente en la periferia del imperio y raramente
afectaban a las rutas comerciales ms activas. La piratera y el bandidaje, que haban
supuesto serias amenazas para el comercio incluso en la poca helenstica, haban
sido eliminados casi por completo. Las famosas calzadas romanas fueron proyectadas
para cumplir una funcin estratgica, ms que comercial; raramente se utilizaban
vehculos con ruedas que no fuesen los carros de guerra, y nunca para transporte a
larga distancia. Pero facilitaron las comunicaciones y el transporte de mercanca
ligera. La arteria fundamental del transporte, sin embargo, fue el Mediterrneo, que se
convirti en la gran va del trfico comercial, con una prosperidad que nunca antes
haba llegado a alcanzar y rara vez volvera a tener.
Una de las principales consecuencias de la pax romana fue el crecimiento
demogrfico. Segn diversas estimaciones, la poblacin del imperio en su momento
cumbre oscilaba entre 60 y 100 millones, aunque los clculos ms recientes se
inclinan por esta ltima cifra. Desgraciadamente, las estimaciones de la poblacin de
esa misma rea en perodos anteriores, como en la poca de Alejandro Magno o
durante la colonizacin griega en el siglo VIII a. C., no son dignas de crdito. Parece
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probable que el nmero de habitantes del imperio a la muerte de Marco Aurelio


(180 d. C.) fuese al menos el doble que a la muerte de Julio Csar (44 a. C.). El
crecimiento fue ms acusado en el Mediterrneo occidental, Italia incluida, porque el
Oriente estaba ya muy poblado. (Egipto, por ejemplo, contaba con unos 5 millones de
habitantes ya en el ao 2500 a. C.; en el siglo I d. C. tena unos 7,5). En los tiempos
de los fenicios y la colonizacin griega, mucha tierra cultivable de Occidente se
hallaba absolutamente deshabitada; incluso durante el perodo de la expansin de
Roma por Italia, muchas zonas de la pennsula estaban escasamente pobladas. La
Galia, que sera luego una de las mayores provincias romanas, con ms de 10
millones de habitantes, contaba probablemente con menos de la mitad de esa cifra en
la poca de la conquista. Tambin en el norte de frica y Espaa hubo prosperidad y
crecimiento demogrfico durante la primera mitad de la poca imperial.
Hasta qu punto el nivel de vida medio mejor a la vez que la poblacin
aumentaba es algo mucho ms difcil de contestar. Es indudable que hubo una cierta
mejora, lo cual simultneamente permiti y favoreci el crecimiento demogrfico. Un
distinguido economista, Colin Clark, ha calculado que el salario real de un tpico
artesano libre de Roma en el siglo I d. C. era equivalente al de un obrero de una
fbrica inglesa en 1850 y al de un trabajador italiano en 1929. Por extrapolacin, esto
implica que los artesanos de Roma estaban en una situacin econmica
sustancialmente mejor que millones de personas, tanto de mbito agrcola como
urbano, de Asia, frica y Sudamrica hoy. Esta clase de comparaciones, sin embargo,
contienen problemas conceptuales de difcil solucin y peligrosas trampas
estadsticas. Admitamos que se puede (con suficientes datos estadsticos) comparar el
poder adquisitivo de los salarios de poblaciones distintas en trminos de pan o trigo,
por ejemplo, o quiz la cantidad media de caloras consumidas. Pero, cmo valorar
la contribucin relativa al bienestar fsico o material de los circos romanos y de la
radio y la televisin modernas; o de viajar a pie (incluso por calzadas romanas!) y
viajar en metro, automvil particular o avin; o de los diferentes tipos de vivienda,
que varan en bienestar y comodidad segn el clima y la construccin? Adems, por
muy precisas que sean, las estadsticas sobre el hombre de campo o ciudad medio o
tpico no nos dicen nada sobre la distribucin relativa de renta.
Un problema especialmente molesto en lo que respecta a las comparaciones
estadsticas es el hecho de que la esclavitud fuera habitual en la Antigedad. El
nmero absoluto y relativo de esclavos vari a lo largo del tiempo: hubo muchos en
la fase de expansin del imperio, cuando abundaban los prisioneros y rehenes, pero
su nmero disminuy en perodos posteriores, cuando el imperio se hallaba a la
defensiva. (La proporcin se vio afectada, asimismo, por la tasa de esclavos que
lograron la emancipacin y por la tasa relativa de nacimientos entre los esclavos y la
poblacin libre; en general, la tasa de nacimientos habidos entre esclavos no es tan
alta como entre hombres libres). Sin duda hubo amos que trataron muy bien a sus
esclavos, sobre todo si stos eran griegos cultos o personas que pudieran servir de
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preceptores, escribas, agentes comerciales o estar en el servicio domstico; pero la


mayora de ellos fueron empleados en labores agrcolas y trabajos duros, recibiendo
poco ms que lo necesario para su subsistencia. El nmero relativo de esclavos
influy tambin en el precio del trabajo libre; los hombres libres raramente trabajaban
en ocupaciones tan desagradables y peligrosas como la minera, pero puede que en
otras reas tuviesen que competir con el nivel de vida de subsistencia de los esclavos.
Otra posible medida del bienestar material es la media de vida. Una vez ms,
debemos ser cautelosos ante estadsticas incompletas y poco concluyentes,
especialmente porque aportan escasos datos acerca del efecto relativo de las
enfermedades y de otras causas de muerte entre las distintas clases sociales. Al
parecer, en los mejores aos del imperio la duracin media de vida era de unos
veinticinco aos, ligeramente superior que en las sociedades anteriores, pero an muy
por debajo de las actuales, excepto las muy pobres.

Los mejores aos del imperio constituyeron un perodo de transicin. Ya antes de


la muerte de Marco Aurelio (180 d. C.) una serie de problemas presagiaban la
decadencia del imperio y de la economa sobre la que ste se asentaba. Entre ellos se
encontraban las incursiones germnicas desde el norte, la escasez de mano de obra en
ciertas zonas y la gradual inflacin monetaria. Estos problemas se agravaron en el
siglo III, especialmente el de la inflacin, como resultado de una continua
desvalorizacin de la moneda por parte de un erario cuyos gastos siempre excedan a
sus ingresos. La inflacin, no obstante, era sntoma de problemas econmicos ms
fundamentales causados por el aumento en la extensin del imperio y los crecientes
costes que implicaba la defensa de las fronteras del norte y del este. El emperador
Diocleciano decret controles de precios y salarios en su Edicto del ao 301 d. C., y
reorganiz los sistemas burocrtico y fiscal. Sus reformas, y las de su sucesor,
Constantino, apuntalaron la estructura imperial durante algn tiempo, pero no
acabaron con los problemas fundamentales; de hecho, los exacerbaron.
Desde el punto de vista econmico, los dos pilares del Imperio romano eran la
agricultura y el comercio. Los excedentes agrcolas (la produccin que supera la
necesaria para el mantenimiento del campesino y su familia), aunque pequeos por lo
que se refiere al campesino individual, resultaban de gran importancia al recaudarse y
acumularse a travs de impuestos. Proporcionaban los recursos necesarios para
mantener a la poblacin urbana, el ejrcito y la burocracia imperial. Sin embargo, la
ordenacin efectiva de estos excedentes dependa de que la circulacin comercial por
el imperio fuese fluida y sin trabas. Las invasiones y el saqueo de los brbaros
obstaculizaban ese comercio, pero seguramente la ineficacia y corrupcin del propio
gobierno imperial causaban ms problemas. El Mediterrneo volvi a verse infestado
de piratas, y bandas de ladrones controlaban los pasos de montaa. En ocasiones, el
mismo ejrcito atacaba al pacfico comercio.
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Los impuestos empezaron a ser cada vez ms fuertes, pero su carga era
inversamente proporcional a los beneficios que otorgaba el gobierno. Muchas grandes
fincas, propiedad de nobles, estaban exentas de impuestos, recayendo el peso de stos
cada vez ms sobre los menos capaces de soportarlos. Durante la inflacin del
siglo III, cuando los ingresos fiscales se situaron por debajo de los gastos
administrativos y militares, el gobierno recurri a las recaudaciones en especie, que
Diocleciano transform en sistema corriente de contribucin. Pese a que esta drstica
medida logr sus propsitos a corto plazo, subvirti la autntica naturaleza del
sistema econmico del imperio. La produccin destinada al mercado descendi. Los
campesinos, incluso los pequeos propietarios, abandonaron sus tierras y se pusieron
bajo la proteccin de los grandes seores, cuyas fincas exentas de impuestos
aumentaron en consecuencia. Adems, a medida que decaa el comercio y menguaba
la poblacin de las ciudades por falta de provisiones, las grandes haciendas se volvan
ms autosuficientes, no slo reservndose su produccin de alimentos, sino tambin
dotndose de forjas, telares, etc., y privando de este modo a las ciudades de su
funcin. La actividad comercial haba entrado en un crculo vicioso contractivo.
El intento de Diocleciano de fijar precios y salarios por decreto imperial fracas
casi por completo, pese al severo castigo estipulado para los infractores. En el ao
332 el gobierno recurri a una medida an ms drstica, al establecer la vinculacin
forzosa de los campesinos a la tierra que labraban, y al convertir en obligatoriamente
hereditarios los oficios y ocupaciones: agricultores, artesanos, comerciantes, incluso
funcionarios municipales. Al igual que la recaudacin en especie, la medida tuvo un
cierto xito a corto plazo, pero para el sistema econmico result an ms subversiva.
La economa fue volviendo a un sistema primitivo de subsistencia a medida que la
poblacin descenda, las ciudades quedaban desiertas y las villas de las grandes
haciendas iban parecindose cada vez ms a fortalezas. A fines del siglo IV, el
Imperio de Occidente era un armazn hueco que sucumbi paulatinamente bajo su
propio peso.
Pese a su ntima relacin, no fue lo mismo la cada del Imperio romano que el
ocaso (o retroceso) de la economa clsica. Si la economa hubiera podido sufragar
las exigencias de una burocracia y un ejrcito cada vez ms parsitos, el imperio
podra haber durado otros mil aos, como ocurri con el Imperio bizantino u oriental.
Y, a la inversa, si el imperio, marco institucional en el que funcionaba la economa,
hubiera seguido proporcionando una administracin de justicia eficiente y una
proteccin eficaz contra las amenazas externas e internas que gravitaban sobre las
pacficas actividades productivas, no hay una razn clara para que la economa no
hubiera funcionado igual de bien en tiempos de los Severos o Diocleciano que en la
poca de los Antoninos. En realidad, no se cumpli ninguna de las dos condiciones.
Sin embargo, existe una razn an ms fundamental de las limitaciones y del
fracaso final de la economa clsica que trasciende las causas inmediatas del ocaso de
Roma: la falta de creatividad tecnolgica. Esta esterilidad tecnolgica contrasta
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enormemente con la brillantez cultural de algunos perodos de la civilizacin antigua.


Durante su existencia se produjo un notable progreso en filosofa, matemticas y
algunas ramas de la ciencia; la literatura y el arte clsicos representan todava hoy un
modelo para las obras contemporneas. Ya entonces se conocan algunas de las
propiedades del vapor, pero nicamente se aplicaron en juguetes y mecanismos para
engaar a los crdulos; la rueda hidrulica y el molino de viento se inventaron ya en
el siglo I a. C., pero hasta la Edad Media europea no se generaliz su uso. La
ingeniera romana puso de manifiesto su habilidad en calzadas, acueductos (figura
2.7) y cpulas de edificios, pero no en mquinas que ahorrasen mano de obra. Es
evidente que no fue falta de inteligencia lo que impidi a los hombres de la
Antigedad una mayor contribucin al progreso tecnolgico.
Parece que la explicacin se encuentra en la estructura socioeconmica y en la
naturaleza de las actitudes y estmulos que sta gener. La mayor parte del trabajo
productivo era realizado por esclavos o por siervos campesinos cuyo rango en poco
se distingua del de aqullos. Aun cuando hubieran tenido oportunidad de mejorar la
tecnologa, habran obtenido poco beneficio, por no decir ninguno, en trminos de
ingresos ms altos o menos trabajo.

Figura 2.7 Acueducto de Segovia.


El acueducto romano de Segovia sigue en pie hoy en da, como testimonio de la genialidad de la
ingeniera romana, genialidad que no fue utilizada en la creacin de maquinaria que ahorrase mano de
obra. (Arlene DeBevoise).

Los miembros que componan las reducidas clases dirigentes se dedicaban a guerrear,
gobernar, cultivar las bellas artes y las ciencias, y consumir de forma ostentosa.
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Carecan tanto de experiencia como de aficin para hacer experimentos con los
medios de produccin, pues el trabajo era algo deshonroso, el estigma del sirviente.
Arqumedes fue un cientfico genial que despreci sinceramente la aplicacin de la
ciencia; su nica concesin a la practicidad fue el diseo de una catapulta mecnica
para la defensa (fallida) de su Siracusa natal contra los romanos. Aristteles, quien
probablemente posea el conocimiento ms enciclopdico de todos los filsofos o
cientficos de la Antigedad, estaba convencido de que la distincin entre amos y
esclavos vena determinada biolgicamente. Segn l, que los esclavos trabajaran
para que sus amos pudieran disponer de tiempo libre con el que desarrollar las artes
de la civilizacin formaba parte del orden natural del universo. Y san Pablo escribi:
Amos y esclavos deben aceptar su situacin actual, pues el reino de la Tierra no
podra sobrevivir si unos hombres no fuesen libres y otros esclavos. En vista de tales
actitudes, no resulta sorprendente que apenas se dedicase algn pensamiento a
inventar mtodos para aligerar la carga del trabajo o para mejorar la situacin de los
siervos. Una sociedad basada en la esclavitud puede producir grandes obras de arte y
literatura, pero no un crecimiento econmico sostenido.

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3.

El desarrollo econmico
en la Europa medieval

A una generacin anterior a la nuestra la frase crecimiento econmico medieval le


habra parecido una contradiccin en trminos. Bajo la influencia de los autores del
Renacimiento, que menospreciaron a sus inmediatos predecesores en su alabanza de
las redescubiertas glorias de la civilizacin clsica, durante mucho tiempo la Edad
Media ha sido considerada una poca de estancamiento econmico y cultural. En
realidad, la Europa medieval experiment un florecimiento de la creatividad
tecnolgica y un dinamismo econmico que contrastan fuertemente con la rutina del
mundo mediterrneo de la Antigedad. Por otra parte, las instituciones creadas
durante la Edad Media han servido de marco a la actividad econmica hasta tiempos
recientes; todava hoy en las reas rurales las supervivencias medievales son rasgos
prominentes del paisaje, incluso en las economas socialistas de la Europa del Este.

1. La base agraria
Hasta el advenimiento del industrialismo en el siglo XIX, la agricultura constitua en
todas partes el sector ms importante de la actividad econmica, tanto en lo referente
al valor y el volumen del producto como en la proporcin de mano de obra en ella
ocupada. No obstante, la orientacin agraria de la Europa medieval fue nica en
comparacin con la de otras civilizaciones desarrolladas. Desde las ciudades-Estado
sumerias de la Antigedad hasta el Imperio romano, las instituciones urbanas
determinaron el carcter de la sociedad y la economa, pese a que la mayora de la
poblacin se ocupaba en tareas agrcolas. En la Europa medieval, en cambio, aunque
la poblacin urbana aument en tamao e importancia, especialmente en Italia y los
Pases Bajos, fueron las instituciones agrarias y rurales las que marcaron la pauta.
Para comprender el carcter distintivo de la economa medieval, hay que recordar
las condiciones sociales y polticas que rodearon sus orgenes: unos impuestos cada
vez ms gravosos y la creciente ineficacia y corrupcin del Imperio romano, el
derrumbe final de la autoridad central y la anarqua resultante, el crecimiento de las
grandes haciendas autosuficientes y el ocaso de las ciudades y del comercio
interregional. Tras la cada del imperio, las correras de tribus brbaras continuaron
sembrando la destruccin; surgieron y desaparecieron pequeos reinos, pero no
fueron capaces de mantener un orden efectivo ms que durante perodos breves de
tiempo, ni de implantar sistemas fiscales regulares. El reino de los francos,
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establecido en el centro estratgico de la Europa medieval, entre el Loira y el Rin, se


mantuvo ms tiempo que los otros; pero sin un sistema fiscal regular y sin una
burocracia permanente, tambin l dependa para el mantenimiento del orden y la
unidad de la dudosa lealtad de los grandes nobles y sus partidarios.
A partir del siglo VIII, y durante ms de dos siglos, los francos y otros pueblos
europeos se vieron amenazados por nuevas hordas de invasores. En el 711, el reino
visigodo de Espaa fue invadido y rpidamente derrotado por musulmanes
procedentes del norte de frica. En el 732 haban llegado hasta el corazn de Francia,
de donde seran expulsados. Aunque los francos hicieron retroceder a los
musulmanes al otro lado de los Pirineos, stos conquistaron Crcega, Cerdea y
Sicilia, convirtiendo el Mediterrneo en un lago musulmn.
Entrado el siglo, los vikingos salieron en masa de Escandinavia, lograron poner a
las Islas Britnicas bajo su dominio, conquistaron Normanda, asaltaron localidades
situadas en las costas y en las riberas de los ros, avanzando tierra adentro hasta Pars,
e incluso penetraron en el Mediterrneo. En el siglo IX, miembros de las feroces
tribus magiares se encaminaron al centro de Europa a travs de los Crpatos, y
atacaron y saquearon el norte de Italia, el sur de Alemania y el este de Francia,
imponiendo tributos a sus habitantes antes de elegir, en el siglo siguiente, establecer
su nueva patria en la llanura hngara.
Para hacer frente a estas amenazas, los reyes francos idearon un sistema de
relaciones polticas y militares, posteriormente denominado feudalismo, que
injertaron en el sistema econmico en desarrollo. Por consideraciones de tipo militar
se requeran tropas de guerreros a caballo, ya que la reciente introduccin del estribo
(procedente con toda probabilidad del Asia Central) haba convertido a los soldados
de a pie en algo casi obsoleto. El mantenimiento directo de tales tropas resultaba
imposible ante la ausencia de un sistema fiscal efectivo y la virtual desaparicin de la
economa monetaria. Por otra parte, para mantener el orden y por razones
administrativas, se necesitaban numerosos funcionarios locales, a quienes el Estado
tampoco poda pagar. La solucin consisti en otorgar a los guerreros, a cambio de
sus servicios militares, las rentas de las grandes haciendas, muchas de ellas
confiscadas a la Iglesia; estos guerreros los seores y caballeros quedaron
asimismo encargados de mantener el orden y administrar justicia en sus tierras. Los
grandes nobles duques, condes y marqueses posean gran cantidad de tierras que
abarcaban muchas aldeas, y concedieron algunas de stas a seores o caballeros de
inferior categora, sus vasallos, a cambio de un juramento de homenaje y fidelidad
similar al que ellos daban al rey; a este procedimiento se le llam subinfeudacin.
Sustentando el sistema feudal, pero con orgenes bien diferentes y ms antiguos,
estaba la organizacin econmica y social basada en el manor[6]. sta empez a
tomar forma en los ltimos tiempos del Imperio romano, cuando las grandes fincas
(latifundia) de la aristocracia romana se transformaron en haciendas autosuficientes y
los campesinos quedaron ligados a la tierra bien por ley o por presiones econmicas y
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sociales ms directas e inmediatas. Las invasiones brbaras modificaron el sistema


principalmente dando entrada en las clases gobernantes a guerreros y jefes locales,
y recibi su sello definitivo durante las invasiones vikingas, sarracenas y magiares
de los siglos VIII y IX, cuando el manor se convirti en la base econmica del sistema
feudal.
La primera prueba documental que proporciona informacin directa sobre el
funcionamiento del sistema manorial data del siglo IX. En aquel entonces ya estaba
establecido en el rea que se extiende entre los ros Loira y Rin (norte de Francia, sur
de los Pases Bajos y oeste de Alemania) y en el valle del Po, al norte de Italia.
Posteriormente se extendi, con modificaciones, a Inglaterra a travs de la conquista
normanda, a las zonas de Espaa y Portugal reconquistadas, a Dinamarca y a la
Europa Central y Oriental. En territorios como Escocia, Noruega y los Balcanes
nunca hubo un autntico manorialismo, e, incluso dentro de reas de economa
manorial, hubo regiones, generalmente montaosas, que mantuvieron formas de
organizacin diferentes.
No exista lo que podramos llamar un manor tpico, ya que se dieron
numerossimas variaciones tanto cronolgicas como geogrficas. Con fines
comparativos, sin embargo, resultar til que nos construyamos un hipottico manor
ideal (la figura 3.1 muestra un manor autntico). Como unidad administrativa y de
organizacin, el manor consista en unos terrenos, unos edificios y las personas que
cultivaban aqullos y habitaban stos. Desde un punto de vista funcional, la tierra se
divida en terreno de cultivo, de pasto, prados, monte, bosque y tierra balda; desde
un punto de vista legal, en el demesne [dominio] del seor, las tierras de los
campesinos y la tierra comn. El demesne del seor, que a veces, pero no
necesariamente, estaba cercado o separado de la tierra de los campesinos,
representaba aproximadamente el 25 o 30% de la tierra cultivable del manor; inclua
la manor house, los graneros, los establos, la forja, los jardines y acaso los huertos y
viedos. La tierra que los campesinos labraban para s estaba situada en vastos
campos abiertos que rodeaban la manor house y el pueblo; la tierra se divida en
franjas o parcelas pequeas, y cada colono tena derecho posiblemente a dos docenas
o ms de parcelas diseminadas por los campos del manor. Los prados, pastos
(incluyendo la vaine pture o campos en barbecho que se usaban para apacentar el
ganado), bosques y montes se tenan en comn, si bien el seor vigilaba su utilizacin
y se reservaba privilegios especiales en los bosques.
La manor house, con frecuencia fortificada, serva de residencia al seor o a su
representante. Cuando se trataba de grandes seores propietarios de muchos manors,
el manor poda dejarse, en feudo, a un seor de categora inferior o a un vasallo; en
ese caso, el vasallo, a cambio de prestar servicio militar, tena derecho a beneficiarse
del seoro del manor. Catedrales y monasterios tenan tambin sus propios manors,
que podan cederse a vasallos, ser administrados directamente por los clrigos, o
confiarse a administradores o mayorales laicos. El ideal feudal era ninguna tierra sin
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seor, ningn seor sin tierra, pero no se cumpli de modo universal. En principio,
la funcin del seor era la defensa y la administracin de justicia; poda interesarse
personalmente en la explotacin de su demesne, pero en general dejaba esta tarea a un
mayoral o administrador. Con frecuencia gozaba de otros derechos, como la
propiedad del molino, el horno y el lagar.
Los campesinos vivan en compactas aldeas a los pies de las murallas de la manor
house o en sus cercanas. Sus chozas constaban simplemente de una o dos estancias, a
veces con un granero que serva de lugar para dormir. La construccin poda ser de
madera o piedra,

Figura 3.1 Manor medieval.


Aunque este mapa del pueblo de Shilbottle (Northumberland, Inglaterra) data del siglo XVII, es
representativo de la poca medieval. Obsrvense las casas de los colonos (con su huerto cada una), la
tierra comn (balda) y los campos abiertos que las rodean. La manor house no se recoge pero su demesne
cercado aparece en la parte inferior derecha del mapa. (De Studies of Field Systems in the British Isles,
A. R. H. Baker y R. A. Butlin, eds. Copyright 1973 by Cambridge University Press. Reproduccin
autorizada).

aunque lo ms frecuente es que fuera de barro y juncos, con suelo de tierra, sin
ventanas y con tejado de paja con un agujero que serva de chimenea. Poda haber
edificios auxiliares para el ganado y las herramientas, pero en invierno los animales
compartan el alojamiento familiar. Las aldeas normalmente estaban situadas en las
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inmediaciones de un arroyo que proporcionaba agua, mova el molino y, en


ocasiones, el fuelle del herrero. A menos que la manor house tuviera capilla (a veces
incluso cuando la tena), una pequea iglesia completaba el panorama de la aldea.
ste es nuestro hipottico manor. Pero en la realidad las variaciones eran
infinitas. Pese a que el ideal podra haber sido una aldea por manor, con frecuencia
un manor abarcaba varias aldeas, o, con menos frecuencia, una nica aldea estaba
dividida en dos o ms manors. En ocasiones, los campesinos sujetos al seor no
vivan en aldeas, sino en aldehuelas dispersas o incluso en granjas aisladas. Estos dos
ltimos tipos de asentamientos se encontraban sobre todo en regiones de suelo poco
frtil o montaoso, donde la forma manorial de organizacin se dio de manera
atenuada o no se produjo; pero en la cuenca mediterrnea, especialmente en el sur de
Francia y en la mayor parte de Italia, a lo largo de toda la Edad Media se mantuvieron
las pequeas parcelas cercadas de terreno con viviendas aisladas, tpicas de la poca
de los romanos. En aquellas reas donde, por decirlo as, la forma de organizacin
basada en el manor se introdujo desde el exterior, como fueron la pennsula Ibrica,
el este de Alemania o incluso Inglaterra, se modificaron las caractersticas de tal
organizacin para adaptarse al suelo, clima, terreno y a las instituciones existentes.
Por ltimo, pero no por ello menos importante, hay que decir que el manorialismo
nunca fue esa institucin esttica que a veces se representa, sino que estuvo siempre
en estado de evolucin constante, normalmente de forma gradual, casi imperceptible,
pero inevitable.

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2. La sociedad rural
Dentro de la poblacin rural haba diversas categoras o grados segn el nivel social.
La teora del feudalismo plenamente desarrollada que, de forma caracterstica, no
se elabor hasta que la propia institucin estuvo al borde del ocaso divida la
sociedad en tres rdenes y asignaba un deber a cada uno de ellos. Los seores
proporcionaban proteccin y mantenan el orden, los clrigos cuidaban del bienestar
espiritual de la sociedad y los campesinos trabajaban para mantener a los dos rdenes
superiores. Dicho de manera ms concisa, los seores peleaban, el clero rezaba y los
campesinos trabajaban. Resulta significativo que los habitantes de las ciudades no
figuren en esta jerarqua, a pesar de que en el siglo XI constituan ya una categora
considerable, ciertamente ms numerosa que los seores o el clero.
La clase dirigente es decir, el orden feudal en sentido estricto, que
probablemente sumaba menos del 5% de la poblacin total, formaba en principio una
pirmide social que iba desde el rey en la cspide, pasando por los grandes nobles,
hasta los caballeros de categora inferior en la base. En realidad, la situacin era
bastante ms complicada, al poseer muchos nobles varios manors (tambin llamados
beneficios) y ser, pues, desde un punto de vista tcnico, vasallos de ms de un seor.
En casos extremos, dos nobles, incluso reyes, podan ser vasallos uno de otro
respecto a ciertos feudos. As, no resulta sorprendente que situaciones de tal
complejidad derivasen en las luchas y contiendas que han dado a la Edad Media su
fama, en cierto modo injusta, de perodo anrquico y violento.
El orden clerical, el nico que no se perpetuaba biolgicamente (al menos en
principio, aunque a veces la prctica era bien distinta), tena tambin sus diversas
categoras sociales. En primer lugar, poda distinguirse entre el clero regular, es decir,
las rdenes monsticas que dejaban el mundo retirndose a comunidades aisladas, y
el clero secular (obispos y sacerdotes), que participaba de la vida de la comunidad de
un modo ms directo. En la Alta Edad Media el clero regular gozaba de mayor
prestigio, pero a partir del siglo X la categora social del clero secular aument con el
alza econmica y el resurgimiento de las ciudades, al desempear obispos y
arzobispos un importante papel tanto en la vida laica como en la religiosa. En
segundo lugar existan diferencias dentro del clero, tanto regular como secular,
basadas en el nivel social de los individuos que los componan. A menudo los hijos
menores de las familias nobles eran destinados, con o sin el debido aprendizaje, a
convertirse en obispos o abades desde el mismo momento en que reciban las
sagradas rdenes, mientras que el pueblo humilde raramente poda aspirar a algo ms
que una parroquia o un cargo en un monasterio. Las oportunidades de movilidad
vertical eran, en general, ligeramente mayores dentro de la Iglesia que en la sociedad
rural, pero mucho menores que las que ofrecan las nuevas ciudades.
Incluso entre la poblacin campesina existan diferentes categoras sociales. En
trminos generales, haba dos: hombres libres y siervos. Pero no siempre eran
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categoras diferentes, y dentro de ellas se daban distintos grados de libertad y


servidumbre. La esclavitud, tal como exista en el Imperio romano, fue
desapareciendo gradualmente hasta que en el siglo IX los nicos esclavos que
quedaban eran los esclavos domsticos de los grandes nobles. Por otra parte, la
condicin de aquellos hombres que formaban la clase de hombres libres del Imperio
romano, campesinos propietarios y arrendatarios, se vio reducida casi a la de siervos.
Entre los campesinos medievales eran muy raros los hombres realmente libres de
mudarse de uno a otro pueblo, de adquirir tierra o disponer de sta segn su propia
iniciativa, de casarse sin permiso de su seor. Al mismo tiempo, el poder de los
seores no era ilimitado. Los siervos no eran propiedad de sus amos, sino adscripti
glebae, es decir, estaban ligados a la tierra. Los seores podan cambiar, pero, excepto
en perodos de gran tensin, los labradores, fuesen nominalmente libres o siervos,
permanecan en sus posesiones a salvo, protegidos por la costumbre del manor y
ocasionalmente por pruebas documentadas (por ejemplo, los enfiteutas ingleses).
Dos tendencias generales pueden percibirse a lo largo de toda la Edad Media y al
principio de la poca moderna respecto a la condicin social del campesinado,
tendencias ntimamente unidas a la evolucin del manor. Desde finales del Imperio
romano hasta los siglos X-XI, los derechos y obligaciones de los hombres libres y los
esclavos se fueron asemejando cada vez ms. Luego, desde el siglo XII hasta la
Revolucin Francesa, se produjo una disminucin gradual de las restricciones (no
necesariamente exacciones econmicas) a que estaban sometidos los siervos, que
tuvo como resultado el deterioro definitivo de la institucin de la servidumbre en
ciertas reas de la Europa Occidental (en menor medida Europa Central; en la Europa
Oriental, la evolucin fue de signo contrario).

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3. Formas de estabilidad
La organizacin del trabajo en el manor implicaba una mezcla de cooperacin y
coaccin regidas por la costumbre, con muy poco margen para la iniciativa
individual. Las operaciones ms importantes eran arar, segar y cosechar, y en ellas
participaban casi todos los habitantes del pueblo. El sistema de campos abiertos y el
hecho de que las parcelas de cada campesino estuvieran diseminadas por los campos
forzaban a acometer el trabajo en comn. Adems, en las tierras ms compactas, que
eran las ms frtiles, se necesitaban cuatro, seis o incluso ocho bueyes para arar;
como los campesinos raramente posean ms de uno o dos (y muchos ni siquiera
uno), la cooperacin era necesaria. La recogida de la cosecha tambin se haca en
comn, para que el ganado pudiese pacer en el rastrojo.
El papel del ganado en la economa medieval variaba considerablemente de una
regin a otra. Su funcin ms importante era la de servir de animales de tiro, y el
buey, el ms corriente de stos, poda encontrarse por toda Europa. Otros animales de
tiro eran el caballo, que se utilizaba en el noroeste de Europa y en Rusia desde el
siglo X, el asno y la mula, usados principalmente en el suroeste de Francia y en
Espaa, y el bfalo de agua, empleado en algunas zonas de Italia. A diferencia de los
caballos y las mulas, los bueyes consuman sobre todo hierba y heno, y eran dciles y
fciles de criar, lo que explica su abundancia. Para criar los bueyes, claro est, se
necesitaban vacas lecheras; stas adems proporcionaban la materia prima del queso
y la mantequilla, y en las regiones ms pobres se usaban tambin como animales de
tiro. En la periferia celta de Europa (Bretaa, Gales, Irlanda y Escocia), fuera del
rea de economa manorial, se cultivaba poco y las tribus seminmadas que la
habitaban vivan casi exclusivamente del ganado. Tambin en Escandinavia, sobre
todo en Noruega y Suecia, la ganadera era ms importante que la agricultura. En las
principales reas basadas en el manor se criaban aves de corral, ganado vacuno,
ovino y porcino por su carne (el ovino tambin por la lana), y de paso por el abono
que produca, pero la ganadera ocupaba, sin duda alguna, un lugar secundario en
comparacin con la agricultura. Donde tuvo mayor importancia fue en el noroeste de
Europa, debido a su clima hmedo, que garantizaba mejores pastos naturales.
Adems, los grandes bosques de esa zona suministraban forraje para vacas, caballos y
cerdos. En el sur, en reas con clima mediterrneo, la ganadera era mucho menos
importante, y con frecuencia adoptaba la forma de rebaos trashumantes de ovejas y
cabras que invernaban en las dehesas de las tierras bajas y que en primavera y verano
eran trasladados a las montaas. Estos rebaos en ocasiones producan daos al
atravesar las tierras de labor, y, por otra parte, contribuyeron a la deforestacin y a la
erosin del suelo por el abuso que se llev a cabo de los pastos de montaa.
La mayora de los campesinos se vean obligados a trabajar en el demesne del
seor, teniendo este trabajo (en principio) preferencia sobre su labor en las propias
parcelas. La extensin y naturaleza de los servicios que deban prestar variaban de
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una regin a otra (incluso de un feudo a otro) y segn la condicin social del
campesino o la naturaleza de la tierra a l atribuida, y cambiaban a lo largo del
tiempo. No era extrao que hombres nominalmente libres arrendasen tierras en
calidad de siervos, y que alguna vez un siervo nominal fuera dueo de parcelas
arrendadas o en enfiteusis. Por regla general, a aquellos siervos que tenan arrendada
la tierra se les exiga ms trabajo (unos tres o cuatro das a la semana por trmino
medio) que a quienes la tenan en propiedad absoluta. Las mujeres hilaban y tejan,
ya fuera en sus cabaas, ya en los talleres del seor, y los nios formaban parte del
servicio domstico de ste. A partir del siglo X empez a desarrollarse gradualmente,
y con ms rapidez en unas reas que en otras, un movimiento tendente a suprimir los
servicios de trabajo o a sustituirlas por rentas en dinero.
Adems de los servicios de trabajo, la mayora de los campesinos estaban
sometidos a otros deberes, pagos y prestaciones, en dinero y en especie. De stas,
unas se recaudaban regularmente un cordero o unos pollos en Navidad, por
ejemplo, adems de rentas anuales en dinero, y otras en ocasiones especiales, como
los pagos que el heredero de un campesino deba efectuar al asumir los derechos del
difunto, o bien cuando se contraa matrimonio. El valor y naturaleza de estas
exacciones variaba enormemente. Se ha calculado que en la Inglaterra del siglo XIII el
total de las rentas y los impuestos cobrados a los campesinos alcanzaba el 50% de sus
ingresos, pero en determinados momentos y lugares pudo sobrepasar esa cifra.
Tambin se obligaba a los campesinos a utilizar, a cambio de un cierto pago, el
molino, el lagar y el horno del seor, y estaban sometidos a la justicia que ste
administraba, que con frecuencia se traduca en el cobro de multas. Tenan que pagar
asimismo el diezmo (que no era necesariamente una dcima parte) a la Iglesia, y en
ocasiones tributos al rey. Aquellos campesinos cuyas parcelas eran demasiado
pequeas para mantener a una familia, lo que ocurra a menudo, realizaban trabajos
adicionales en las tierras del seor (o, con menor frecuencia, para otro campesino ms
prspero), por lo que en teora reciban salario en dinero, aunque en la mayora de los
casos era en especie.
El sistema manorial fue desarrollndose gradualmente a lo largo de varios siglos,
en un perodo caracterizado por la incertidumbre poltica, frecuentes brotes de
violencia, tcnicas de produccin primitivas, el ocaso de la actividad comercial y la
especializacin laboral. Pese a no haber sido planeado conscientemente, conserv la
estabilidad y la continuidad sociales y mantuvo a una poblacin dispersa con un nivel
de vida bajo, pero tolerable. Opuesto en apariencia a la iniciativa individual, y por
tanto a la innovacin, el sistema, sin embargo, evolucion como respuesta a la
influencia recproca de instituciones y recursos, dando lugar a cambios tecnolgicos
que incrementaron la productividad y estimularon el crecimiento demogrfico,
alterando as las bases de su propia existencia.

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4. Fuerzas de cambio
La innovacin ms importante de la agricultura medieval fue la sustitucin de la
rotacin doble de la agricultura clsica mediterrnea por la triple, innovacin
ntimamente unida a otras dos igual de decisivas: la introduccin del arado de ruedas
(figura 3.2) y el uso del caballo como animal de tiro. Esta ltima innovacin
dependi a su vez de otras en los arreos y las guarniciones de los caballos.
La rotacin doble clsica, que consista en cultivar y dejar en barbecho los
campos alternativamente para mantener la fertilidad del suelo y acumular humedad,
se adaptaba a los suelos ligeros y a los veranos largos y secos de la cuenca
mediterrnea. Antes de que el poder de Roma se extendiera al noroeste de Europa,
apenas se practicaba en esta zona una agricultura estable. Los galos y diversas tribus
germnicas dependan fundamentalmente para su subsistencia de sus manadas de
ganado vacuno. Cuando realizaban algn cultivo, usaban la tcnica de tala y quema
para desbrozar el terreno, cambiando de campo en cuanto disminua la fertilidad del
suelo. Los romanos introdujeron la rotacin doble, pero sus arados no podan roturar
los suelos compactos que caracterizan al noroeste de Europa; en consecuencia,
cultivaban las tierras arenosas o calizas de las colinas, dotadas de su drenaje natural,
y evitaban los suelos ms compactos, pero ms frtiles, de valles y mesetas.
El lugar y la fecha de origen exactos del arado de ruedas es an tema de debate.
Puede que penetrase en la Galia con los francos, pero de ser as, no tuvo un uso
generalizado hasta que la agricultura adquiri ms importancia que la ganadera. Su
utilizacin requera varios bueyes u otros animales de tiro, y de ese modo contribuy
al espritu cooperativo de la agricultura feudal. A diferencia del arado romano, ms
ligero y sencillo, el arado de ruedas poda romper y remover la compacta tierra
compuesta de marga y arcilla del noroeste de Europa, con lo que contribuy a que sus
usuarios pudieran disponer de nuevos recursos.
En el clima ms hmedo de la Europa septentrional, los aos alternativos de
barbecho para acumular humedad no eran necesarios, y, por otra parte, los suelos al
ser ms profundos, toleraban una absorcin ms constante de sus nutrientes, sobre
todo si se variaban las cosechas. Los primeros ejemplos documentados de rotacin
triple se encuentran en Francia a fines del siglo VIII; a principios del siglo XI era ya
prctica generalizada en todo el noroeste de Europa. Una rotacin tpica podra
consistir en un cultivo de primavera (avena o cebada, en ocasiones guisantes o
judas), que se cosechaba en verano; una siembra en otoo

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Figura 3.2 Arado de ruedas.


Comprese este arado (arriba), capaz de remover los
profundos suelos arcillosos del norte de Europa, con el
arado mediterrneo, ms ligero (abajo). ste araaba
la superficie dibujando en la tierra una cuadrcula,
mientras que el primero creaba surcos en el suelo que
formaban largas tiras de tierra en forma de cresta. (De
Connections, de James Burke, Victoria and Albert
Museum, Londres).

de trigo o centeno, los principales cereales para hacer pan, que se recogan al verano
siguiente y un ao en barbecho para ayudar a que el suelo recuperase su fertilidad.
Este modelo bsico, no obstante, tuvo muchas variaciones.
La rotacin triple tena diversas ventajas. La fundamental era el aumento de la
productividad del suelo: para una cantidad dada de tierra de cultivo, se poda plantar
un tercio ms, con un rendimiento mayor por unidad de trabajo y capital. Se ha
calculado que una yunta adecuada para 160 acres con el sistema de rotacin doble
poda trabajar con el sistema de tres hojas 180 acres, con un incremento de la
productividad del 50% en trminos de cultivo. La rotacin triple, con sus siembras en
primavera y otoo, extenda las labores agrarias ms uniformemente a lo largo del
ao; reduca, asimismo, el riesgo de hambre en caso de perderse la cosecha, pues, de
ser necesario, poda plantarse trigo o centeno en primavera. Por ltimo, al haber ms
tierra de cultivo disponible, se poda introducir mayor variedad de plantas, con el
consiguiente efecto favorable sobre la nutricin.
Por su superioridad, la rotacin triple se extendi all donde le eran favorables el
suelo y el clima; en el siglo XI era ya prctica generalizada en el norte de Francia, los
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Pases Bajos, el oeste de Alemania y el sur de Inglaterra. En el rea mediterrnea, en


cambio, su prctica fue excepcional; la clsica rotacin anual de dos cultivos sigui
siendo el uso generalizado hasta el siglo XIX, aunque, con el crecimiento de la
demanda urbana, muchas de las tierras prximas a las ciudades, sobre todo en el norte
de Italia, se cultivaron de forma intensiva y constante con fines comerciales,
utilizando con generosidad desechos orgnicos urbanos.
Con anterioridad al siglo X los caballos raramente se empleaban para arar. En
parte, era cuestin de costes: adems de que criarlos resultaba ms caro en
comparacin con los bueyes, consuman alimentos ms costosos y su mayor demanda
corresponda a la poblacin ms acomodada para usarlos en la guerra y como medio
de transporte. Pero haba otra razn de mayor peso. Antes de la Edad Media, los
arneses que se utilizaban apretaban el cuello del animal, dificultndole la respiracin
y reduciendo su eficacia como animal de tiro. Poco antes del siglo X se introdujo en
Europa Occidental, con casi toda seguridad desde Asia, la collera, que descansaba en
la espalda del caballo, y no tard en adquirirse la costumbre de herrarlos para
proteger sus pezuas, ms delicadas que las de los bueyes. A partir de entonces se
difundi su uso como animal de tiro para el arado y los carros, pero sin llegar a
sustituir, ni mucho menos, al buey. No es que ste fuera superior fsicamente: el
caballo era ms fuerte y a la vez ms veloz; pero, como ya se ha dicho, tambin era
ms caro de criar, de mantener (se alimentaba de avena o algn cereal similar) y de
equipar. Autores contemporneos han calculado que un caballo poda realizar tanto
trabajo como tres o cuatro bueyes, pero su manutencin costaba tres o cuatro veces
ms. Por tanto, su adopcin como animal de tiro dependa de un fino clculo
econmico y tan slo resultaba prctica en determinadas circunstancias. En primer
lugar, se necesitaba un suministro seguro y poco costoso de avena; eso exclua la
mayora de las zonas donde perduraba la rotacin doble por su suelo o clima (es
decir, la mayor parte de la cuenca mediterrnea). Por otro lado, la unidad de
explotacin tena que ser lo suficientemente grande para emplear plenamente al
animal y lo bastante productiva para que mereciese la pena el mantenimiento del
mismo. As pues, la cra de caballos se redujo al norte de Francia, Flandes, Inglaterra
y algunas zonas de Alemania, pero ni siquiera en esas reas lleg a sustituir al buey.
(Tambin se utilizaron caballos en zonas del este de Europa, especialmente en Rusia,
pero con un sistema de cultivo diferente y con resultados algo distintos). Por tanto,
hay una correspondencia estrecha, aunque no plena, entre el uso del caballo para arar,
la rotacin triple y el arado de ruedas. Resulta significativo que justo esas reas se
contaran entre las ms productivas durante la Edad Media, y an lo sean hoy.
Aparte de estas innovaciones fundamentales, la agricultura medieval experiment
un sinnmero de mejoras e innovaciones menores. Como resultado de nuevas fuentes
de abastecimiento y de mejoras en la metalurgia, el hierro era ms abundante y barato
en la Europa medieval que en el Mediterrneo de la Antigedad; adems de usarse en
armas y armaduras, se utiliz cada vez ms en herramientas agrcolas: no slo en el
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filo de la reja de los arados de ruedas y reemplazando a las puntas de madera de los
arados mediterrneos, sino tambin en herramientas tan sencillas como azadas,
horcas y hachas. Las hoces para segar cereales experimentaron mejoras y se invent
la guadaa para cortar el heno. La grada, empleada para romper los terrones, alisar el
suelo y en ocasiones para cubrir las semillas, se conoca desde la Antigedad, pero su
diseo se mejor con elementos de hierro y su uso se hizo mucho ms generalizado.
El valor del estircol como fertilizante del suelo se conoca tambin desde haca
mucho, pero pasaron a intensificarse los esfuerzos para recogerlo y conservarlo. Por
otra parte, la prctica de abonar con marga el terreno aument la fertilidad de ciertos
suelos, al igual que aadir turba a otros. En el siglo XIII, en regiones de agricultura
intensiva, para mantener o aumentar la fertilidad, se ide la tcnica del abono verde
(arar bajo trbol, guisantes y otras plantas nitrogenadas). Tales tcnicas, junto con el
uso de algarrobas, nabos y trbol como forraje para la ganadera intensiva y la
consecuente abundancia de estircol, hicieron posible introducir la rotacin cudruple
e incluso algunas ms complicadas en regiones de agricultura intensiva.
Tambin puede hablarse de innovaciones en lo referente al crecimiento de
cultivos y animales. Aunque la ciencia de la gentica estuviera todava lejos, hasta el
ms sencillo campesino saba que, si cuidaba su alimentacin, poda tener caballos
mayores, mejores vacas lecheras y ovejas con lana ms larga. A lo largo de la Edad
Media se introdujeron en Europa una serie de plantas que tuvieron amplia difusin y
en cuyo cultivo se especializaron algunas zonas. Una de estas plantas, apenas
conocida en la Antigedad, si lleg a serlo, fue el centeno, que se convirti en Europa
Septentrional y Oriental en el principal cereal para hacer pan. Tampoco se conoca la
avena, tan vital para una economa cuya fuente de energa era el caballo. Los
guisantes, las judas y las lentejas, ya conocidas se difundieron y se hicieron ms
corrientes, al haber ms oportunidad de cultivarlos; gracias a ello, las dietas se
volvieron ms variadas y equilibradas. Muchas frutas y hortalizas del Mediterrneo, e
incluso de frica y Asia, fueron aclimatadas al norte de Europa. El injerto, tcnica
inventada probablemente por los rabes o los moros, permiti obtener mejores
variedades de frutas y frutos secos. Los musulmanes de Espaa y del sur de Italia
dieron a conocer a los europeos el algodn, la caa de azcar, los ctricos y, lo que
fue ms importante, el arroz, que se convirti en el cultivo bsico del valle del Po y
de otros lugares de Italia. Las moreras y la cra de gusanos de seda llegaron tambin
al norte de Italia a travs de las civilizaciones bizantina o islmica. Los europeos del
norte, que carecan de vino y aceitunas, aprendieron a cultivar colza y lpulo para
hacer con ellos aceite y cerveza, respectivamente. El crecimiento de la industria textil
hizo aumentar la demanda de glasto, rubia, azafrn y otros tintes naturales; hubo
pequeas regiones que se especializaron totalmente en esos productos, importando
sus alimentos del exterior.
No hay una nica razn que explique las numerosas innovaciones tanto tcnicas
como de productos. Es posible que algunos de los innovadores lo nico que quisieran
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fuera ahorrarse trabajo o reducir su tarea, pero el resultado final fue hacerla ms
eficaz. Ciertamente no se puede afirmar que la agricultura medieval se caracterizase
por su individualismo; pero en la prctica fueron los individuos quienes, solos o en
grupos cooperativos, introdujeron o adoptaron innovaciones de las que por lo general
sacaron provecho. Este incentivo para la innovacin fue la gran diferencia entre las
agriculturas de la Edad Media y la Antigedad. Del mismo modo, la introduccin de
nuevos cultivos o la especializacin en la produccin de otros refleja tanto la
existencia de incentivos como la capacidad de los agricultores de responder a stos.
Ya se produjeran para su consumo directo, para su venta a los consumidores urbanos
o como materia prima para las industrias en crecimiento, esos productos indican
rentas en aumento y canales de produccin y distribucin ms diversificados, es
decir, desarrollo econmico. Sin embargo, la prueba ms evidente de desarrollo fue el
crecimiento demogrfico y sus consecuencias: el ascenso de las ciudades y la
expansin fsica de la civilizacin europea.

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5. La expansin de Europa
Resulta imposible evaluar con exactitud la poblacin medieval, pero se ha calculado
que alrededor del ao 1000 en Europa Occidental habitaban alrededor de 12 a 15
millones de personas (a estos fines podemos considerar Europa Occidental formada
por el norte de Italia, Francia, Benelux, la Repblica Federal de Alemania, Suiza,
Gran Bretaa, Irlanda y Dinamarca). La poblacin de la Europa cristiana (dejando
aparte el Imperio bizantino) en aquella fecha es decir, aadiendo Noruega, Suecia,
la mayor parte de la Europa Oriental y la poblacin cristiana de la pennsula Ibrica
probablemente era de 18 a 20 millones de habitantes. (Estas cifras indican una
densidad de poblacin significativamente mayor en Europa Occidental que en el resto
del continente; de hecho, era justo en las reas de economa basadas en el manor,
especialmente en el norte de Italia y de Francia, donde haba una densidad de
poblacin ms elevada). A principios del siglo XIV la poblacin de Europa Occidental
se situaba en torno a los 45 y 50 millones, y la de todo el continente, entre los 60 y
los 70 millones. En Europa Occidental este incremento puede atribuirse casi por
entero al crecimiento natural; en el resto de Europa, a las migraciones provenientes
del oeste y a la conquista o conversin de pueblos no cristianos.
Cul fue la mecnica de este aumento de poblacin? La condicin matemtica
para una poblacin total estable es la equivalencia entre los ndices brutos de
natalidad y mortalidad. Si aumenta el ndice de natalidad o disminuye el de
mortalidad, crece la poblacin. Por datos parciales de Europa Occidental y por
analoga con otras sociedades tradicionales (es decir, predominantemente agrarias), se
cree que los ndices brutos de natalidad y mortalidad eran alrededor del 35 o 40 por
mil al ao. (Un ndice de natalidad o mortalidad de 35 significa que se dan 35
nacimientos o 35 muertes durante el ao por cada mil personas vivas a mitad del
ao). Los bilogos creen que el ndice de natalidad fisiolgica mximo, en las
condiciones ms favorables, es de 50 a 55 por mil; pero en realidad es rarsimo que se
den ndices tan altos. No hay equivalente mximo en el ndice de mortalidad un
ndice de 1000 supondra la destruccin total de la poblacin, pero pueden darse
ndices de 250 o incluso de 500 durante breves perodos de tiempo en pocas de
hambre o epidemias. Por trmino medio, con que el ndice de natalidad supere al de
mortalidad en slo un 3 por mil por ejemplo, un ndice de natalidad de 38 o 40
frente a uno de mortalidad de 35 o 37, el ndice de crecimiento demogrfico
resultante es de 0,3 al ao, lo que basta para producir el crecimiento indicado en las
cifras anteriores.
Si damos por sentado que antes del siglo X la poblacin europea se haba
estabilizado o estaba en retroceso (entre los siglos II y VII sin duda disminuy), qu
circunstancias explicaran el cambio? Se debi el crecimiento a un incremento del
ndice de natalidad o a un descenso del ndice de mortalidad? La explicacin ms
probable es que se debiera a una alimentacin mejor, a consecuencia de una
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produccin de comida mayor, ms estable y variada. Morir de pura inanicin es algo


raro incluso en los pases ms pobres en la actualidad, y sin duda tambin lo era en la
Europa medieval. Pero una poblacin subalimentada, ya sea por un consumo
insuficiente de caloras o por una dieta desequilibrada, es ms propensa a la
enfermedad que una mejor alimentada. El aumento de la productividad agrcola
gracias al sistema de rotacin triple y a otras mejoras en la tecnologa agraria puede
explicar fcilmente un ligero descenso del ndice de mortalidad media que, de
mantenerse muchos aos, habra ocasionado un incremento significativo de la
poblacin. Adems, aunque no tengamos pruebas claras de ello, es posible que el
ndice medio de natalidad tambin experimentara un ligero aumento. Los padres bien
alimentados tienen ms probabilidad de engendrar hijos sanos que cuenten con
mayores oportunidades de sobrevivir a los rigores de la infancia; y puede que las
circunstancias econmicas favorables fomentaran matrimonios ms tempranos, con lo
que el perodo disponible para engendrar hijos habra sido mayor.
Quiz hubo otros factores que favorecieron el crecimiento demogrfico, pero no
existen testimonios concluyentes. Al ser la guerra y los saqueos menos corrientes y
destructivos, la seguridad habra aumentado directa e indirectamente, con los
correspondientes efectos en la produccin. Los conocimientos que tenemos de la
prctica de la medicina y de los hbitos sanitarios son demasiado escasos como para
sacar conclusiones sobre sus efectos, pero la fabricacin y el uso de jabn
aumentaron de forma considerable al menos en el siglo XIII, aunque ste constituya un
factor secundario en la reduccin del ndice de mortalidad. Quizs el clima del norte
de Europa mejorara levemente entre los siglos X y XIV; en tal caso, la influencia de
este cambio se habra dejado sentir ante todo en una mayor productividad de la
agricultura. En resumen, es a esta ltima a la que hay que atribuir mayor importancia
como factor de crecimiento demogrfico, siendo las mejoras en la tecnologa agrcola
las principales responsables de ese aumento de la productividad.
Cmo se distribuy esta poblacin y a qu actividades, productivas o de otro
tipo, se dedic? Ante todo, hubo un notable aumento de la poblacin urbana; luego
nos ocuparemos de ella y de sus actividades. Pero slo fue una parte de la poblacin
total, bastante menos de la mitad, la absorbida por las ciudades en crecimiento. La
mayor parte sigui dedicndose a la agricultura, distribuyndose de tres maneras.
Primero, aument la densidad media de los asentamientos existentes. Se desbrozaron
nuevos terrenos junto a los que ya estaban cultivados y, al menos en el siglo XIII y
sobre todo en la primera mitad del XIV, se redujo el tamao medio de las parcelas para
hacer sitio en los saturados asentamientos a los nuevos habitantes.
Segundo, y ms importante, se empezaron a cultivar terrenos que hasta entonces
eran yermos y despoblados. A principios del siglo X los pueblos del noroeste de
Europa (e incluso ms al norte y al este) estaban muy diseminados, con grandes
extensiones de bosques vrgenes o pramos entre ellos. Fue necesario desbrozar y
roturar esas tierras con gran esfuerzo para hacerlas aptas para el cultivo, algo no muy
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diferente a lo que tendran que realizar los colonos europeos en tierras americanas en
siglos posteriores. Similar esfuerzo se emprendi para ganar tierra al mar en Flandes,
Zelanda y Holanda. La mayora de estos trabajos de recuperacin se llevaron a cabo a
instancias, o al menos con el permiso, de los grandes seores bajo cuya
administracin estaban las tierras; pero para atraer colonos al arduo trabajo de
desbroce y roturacin los seores se vean obligados a renunciar a la posesin de la
tierra del demesne y a los servicios en trabajo de los colonos. Estos ltimos se
convirtieron as en granjeros arrendatarios, pero por lo dems independientes
econmicamente.
El movimiento encaminado a talar rboles y recuperar pantanos y eriales cont
con el estmulo y el apoyo directo de varias rdenes religiosas, muy especialmente la
hermandad de monjes cistercienses. Fundada en el siglo XI, la orden cisterciense
segua una disciplina de ascetismo extremo, duro trabajo y retiro del mundo.
Establecieron sus abadas en zonas desiertas y dedicaron sus esfuerzos a hacerlas
econmicamente productivas, admitiendo a campesinos como hermanos legos para
que los ayudasen en las tareas. Bajo la direccin de Bernardo de Claraval (san
Bernardo), que ingres en la orden en 1112, sus cabildos proliferaron por Francia,
Alemania e Inglaterra. En 1152, un total de 328 cabildos de la orden se extendan
desde los pramos de Yorkshire hasta el territorio eslavo del este de Alemania.
Por ltimo, para dar cabida a su mayor nmero de habitantes, la civilizacin
europea se expandi geogrficamente. No podemos considerar dentro de esta
expansin la incorporacin gradual de Escandinavia a la economa y civilizacin
europeas, pues no implic emigraciones ni imposicin por la fuerza de las
instituciones europeas. Asimismo, la conquista de Inglaterra por los normandos ms
bien puede verse como un asunto domstico entre europeos, pero no cabe decir lo
mismo de la reconquista de la pennsula Ibrica y Sicilia de los musulmanes, del
Drang nach Osten de los colonos alemanes en la Europa del Este y, menos an, del
establecimiento de monarquas feudales en el Cercano Oriente durante las Cruzadas.
Aunque los francos hicieron retroceder a los musulmanes al sur de los Pirineos en
el siglo VIII y unos minsculos reinos cristianos resistieron en las regiones
montaosas del norte, la civilizacin islmica y sus estados dominaron la mayor parte
de la pennsula Ibrica durante ms de 400 aos. La poblacin musulmana
(principalmente mora) era experta en agricultura, sobre todo en horticultura;
resucitaron y extendieron el sistema romano de riego e hicieron del sur de Espaa una
de las reas ms prsperas de Europa. La capital, Crdoba, era la ciudad ms grande
de Europa al oeste de Constantinopla, adems de un centro intelectual de enorme
importancia que serva de puente a la transmisin del conocimiento entre el mundo de
la Antigedad y la emergente civilizacin europea.
La reconquista cristiana de la Pennsula empez en el siglo X, coincidiendo con el
crecimiento demogrfico europeo, y en el XIII, las nueve dcimas partes estaban ya en
manos cristianas. La reconquista adquiri carcter de cruzada y muchos de los
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guerreros que tomaron parte en ella llegaron del norte de los Pirineos. El reino de
Portugal, por ejemplo, lo crearon caballeros de Borgoa. Para que los apoyasen y
poblasen el yermo territorio, los conquistadores llevaron consigo campesinos del
norte, alentaron la emigracin de otros e intentaron trasplantar el sistema manorial.
La topografa y el clima ibricos, sin embargo, tan diferentes de los del norte de
Francia, no acogieron muy bien esta innovacin. Se introdujeron modificaciones,
pero el resultado final fue un sistema hbrido menos productivo que el manorialismo
del norte de Europa o que la agricultura intensiva mora, que la poblacin cristiana no
supo conservar.
A fines del siglo XI, cuando la reconquista de Espaa y Portugal estaba en pleno
apogeo y el duque Guillermo de Normanda hizo valer su derecho a ser rey de
Inglaterra, otros guerreros normandos bajaron hasta Sicilia y emprendieron la
conquista de ese territorio ocupado por los musulmanes. Antes de caer en las manos
de estos ltimos, Sicilia haba formado parte del Imperio bizantino; de este modo, la
conquista normanda la llev por primera vez al mbito de la economa occidental.
Durante algn tiempo despus de su conquista, Sicilia, con su mezcla de elementos
griegos, rabes y normandos, fue una de las zonas ms prsperas de Europa. Los
normandos de Sicilia arrebataron tambin a Constantinopla el sur de Italia, el ltimo
territorio bizantino que quedaba en Occidente.
Quiz la prueba ms llamativa de la vitalidad econmica de la Europa medieval
fuera la expansin alemana en lo que ahora son Polonia, Checoslovaquia, Hungra,
Rumana y Lituania. Antes del siglo X, la escasa poblacin que ocupaba ese rea
estaba constituida principalmente por tribus eslavas que adems de cazar y recolectar
frutos, empleaban tcnicas agrcolas primitivas. Austria haba formado parte del
imperio de Carlomagno, pero en el siglo IX fue conquistada y saqueada por invasores
magiares. En el 995, fuerzas alemanas vencieron definitivamente a los magiares,
quienes pasaron a establecerse en la meseta central hngara, y Austria se repobl con
colonos procedentes de Bavaria. A continuacin, los hngaros y eslavos occidentales
fueron convertidos al catolicismo por misioneros alemanes y los emperadores del
Sacro Imperio Romano (Germnico) impusieron su soberana en gran parte de
Europa Oriental. A mediados del siglo XI es decir, unos cien aos despus del
inicio del aumento demogrfico en Occidente, una serie de colonos alemanes
empezaron a internarse por el este, ms all del ro Elba, en lo que pasara a ser
Alemania Oriental, obligando a la poblacin venda (eslava) a marcharse o a
someterse a su autoridad. En el siglo siguiente, despus de que mongoles nmadas
hubieran asolado sus territorios, la Iglesia y las autoridades de Hungra y Polonia
invitaron a los colonos alemanes a establecerse en ellos, otorgndoles una serie de
exenciones y permitindoles que se rigiesen por sus propias instituciones legales y
econmicas. Finalmente, en el siglo XIII se encarg a los Caballeros Teutones que
conquistaran y cristianizaran (y de paso germanizaran) las tierras an paganas de
Prusia y Lituania, en la regin oriental del Bltico.
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La colonizacin de este vasto territorio se llev a cabo de varias formas, y en gran


parte entra un modo rudimentario de planificacin econmica. Unos individuos
llamados asentadores, cuya funcin no era muy distinta de la de los modernos
promotores de urbanizaciones inmobiliarias, se comprometan con un gran
terrateniente o un gobernante local, mediante un contrato, a fundar un pueblo, un
grupo de pueblos o quizs una ciudad. Luego recorran las partes de Europa con
mayor crecimiento y densidad de poblacin, sobre todo el oeste de Alemania y los
Pases Bajos, reclutando colonos. Para asentamientos en tierras bajas o pantanosas,
por ejemplo las cercanas a las desembocaduras de ros, se prefera colonos de
Holanda y Flandes, que tenan experiencia en la construccin de diques y drenajes.
All donde hubiese que despejar un bosque o recuperar tierra balda, predominaban
los campesinos de Westfalia y Sajonia. Se reclutaban tambin artesanos urbanos y
comerciantes, pues los planes colonizadores no slo contemplaban asentamientos
agrcolas, sino tambin redes de mercados urbanos. Los colonos rurales llevaron
consigo la forma de organizacin manorial y la ms avanzada tecnologa agrcola.
Deban pagar al propietario en metlico y en especie (generalmente, despus de un
nmero estipulado de aos, en los cuales hacan productiva la tierra), pero tenan ms
tierra, menos cargas y ms libertad que en las regiones de donde provenan. A los
asentadores se les solan asignar lotes de tierra mayores que los de los campesinos
normales; a veces se establecan en los pueblos que haban fundado, convirtindose
en caciques, pero con frecuencia vendan sus derechos y se trasladaban a otro lugar
para repetir el proceso. Tambin las rdenes religiosas, en especial la del Cster y, por
supuesto, la de los Caballeros Teutones, tuvieron que ver con la expansin de Europa.
La Orden Teutnica fund numerosos pueblos grandes y ciudades, entre ellas
Knigsberg, Riga y Memel, y sus caballeros se ocuparon en actividades comerciales.
Los resultados econmicos globales de esta expansin se pueden resumir en:
difusin de una tecnologa ms avanzada, importante incremento de la poblacin
debido a un aumento natural y a la emigracin, gran ampliacin de la tierra de cultivo
(nuevos recursos) e intensificacin de la actividad econmica. Ya a mediados del
siglo XIII barcos procedentes de Brandemburgo transportaban cereales hasta los
Pases Bajos e Inglaterra a travs del Bltico y el mar del Norte; posteriormente,
Polonia y Prusia oriental se convirtieron en importantes proveedores no slo de
cereales, sino tambin de otras materias primas y de material naval. Por ltimo, pese
a que esta consecuencia va ms all de la pura esfera econmica, la expansin
germana uni ms estrechamente a la Europa Oriental con la civilizacin emergente
de Occidente.
A diferencia del avance germano hacia el este, las Cruzadas no produjeron una
expansin geogrfica definitiva de la civilizacin europea; su causalidad fue ms
compleja y abarca ms motivaciones polticas y religiosas que econmicas. Sin
embargo, cuando el papa Urbano II abog a favor de la Primera Cruzada en 1095,
cit como una de las razones el exceso de poblacin en Europa e, indudablemente,
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los europeos no habran podido hacer el considerable esfuerzo militar y poltico que
representaron aqullas sin la vitalidad de una poblacin y una produccin crecientes.
De forma significativa, la era de las Cruzadas acab con la prolongada depresin del
siglo XIV. Del mismo modo que una economa creciente hizo posible que los
europeos emprendiesen las Cruzadas, stas estimularon el comercio y la produccin.
Adems de tener que financiar y abastecer los ejrcitos cruzados, las conquistas
temporales de los cristianos en el Mediterrneo oriental abrieron nuevos mercados y
nuevas fuentes de suministros a los mercaderes de Occidente. No es cierto, como se
crey durante un tiempo, que las Cruzadas fueran las responsables de la reactivacin
del comercio eso ya haba tenido lugar antes de que empezasen, pero s
estuvieron estrechamente relacionadas con la expansin de ste y con su continuo
crecimiento.

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6. El renacer de la vida urbana


El descenso de la poblacin urbana haba comenzado ya antes de la cada del Imperio
romano. En la Alta Edad Media, muchas ciudades del norte de Europa estaban
abandonadas y otras parecan cscaras vacas donde se alojaban unos pocos
administradores laicos o eclesisticos y sus criados, que obtenan sus alimentos
bsicos de los campos cercanos, con frecuencia de sus propias fincas. El comercio a
larga distancia se limitaba en su mayor parte a bienes de lujo, entre ellos esclavos
destinados a las cortes de nobles ricos y poderosos, tanto seglares como religiosos, y
sus agentes eran extranjeros, principalmente sirios y judos, a los que sus clientes
otorgaban proteccin y pases especiales.
En Italia, pese a que las ciudades padecieron y menguaron durante los siglos de
invasiones y saqueos, subsisti la tradicin urbana. Con anterioridad al siglo XI los
contactos polticos, culturales y econmicos de Italia con el Imperio bizantino (y con
la civilizacin islmica a partir del siglo VII) fueron tan fuertes como los que tenan
con el norte de Europa, o incluso ms. Las ciudades italianas tuvieron as la
posibilidad de actuar de intermediarias entre el Oriente, ms avanzado y prspero, y
el Occidente, atrasado y pobre, situacin de la que se beneficiaran en sentido literal y
figurado. Entre los siglos VI y IX, las principales intermediarias fueron Amalfi,
Npoles, Gaeta y otros puertos de la mitad sur peninsular, que seguan unidos
polticamente a Constantinopla, pero que estaban lo bastante alejados como para que
las leyes del imperio no les entorpecieran en exceso. Venecia, literalmente empujada
al mar y al comercio martimo por la invasin lombarda del siglo VI, que la separ de
sus tierras de cultivo del interior, se desarroll rpidamente como centro distribuidor.
Tambin Pisa y Gnova se vieron forzadas a echarse al mar para defenderse de los
corsarios musulmanes en el siglo X; su contraofensiva tuvo tal xito que pronto se
encontraron al mando de todo el Mediterrneo occidental.
El crecimiento urbano empez en las ciudades portuarias, pero pronto se extendi
a otras. Las llanuras de Lombarda y Toscana constituan el interior natural de
Venecia, Gnova y Pisa; se contaban, asimismo, entre las regiones ms frtiles de
Italia y tambin ellas se mantuvieron fieles a la tradicin urbana del imperio romano
de la Antigedad. Con el aumento de la productividad agrcola y el crecimiento
demogrfico que engendr, muchos campesinos emigraron a los centros urbanos,
viejos y nuevos, donde se dedicaron a nuevas profesiones en el comercio y la
industria. Miln en Lombarda y Florencia en Toscana fueron los ejemplos ms
destacados, pero hubo muchos otros, ms pequeos pero igualmente bulliciosos
(figura 3.3). La influencia recproca entre el campo y la ciudad fue intensa. El campo
proporcionaba el excedente humano necesario para poblar las ciudades, pero, una vez
all, esa nueva poblacin urbana constitua los nuevos mercados para los productos
del campo. Bajo la presin de las fuerzas de mercado, el sistema manorial, concebido
para la autosuficiencia rural, empez a desintegrarse. Ya en el siglo X los servicios en
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trabajo se estaban empezando a sustituir por rentas monetarias; poco despus, los
seores feudales comenzaron a vender o a arrendar sus seoros a agricultores que
cultivaban para comerciar con sus productos. Los campos abiertos del sistema
manorial se dividieron, se cercaron y se sometieron a un cultivo intensivo que con
frecuencia incorporaba riego y abono abundante. Muchos de los nuevos empresarios
agrcolas eran habitantes de las ciudades que aplicaban a sus tierras, fuesen
arrendadas o compradas, los mismos clculos meticulosos de gastos e ingresos que
haban aprendido en los tratos comerciales.
Como ya hemos visto, los tericos del sistema feudal no haban previsto en sus
planteamientos a la poblacin urbana. Algunos reyes y grandes seores feudales
intentaron que ciudades enteras estuvieran sujetas a vasallaje, pero no encajaban
fcilmente en la jerarqua feudal las exigencias de los gobiernos urbanos, la solicitud
por parte de los comerciantes de libertades que no tenan otros sbditos feudales y,
por encima de todo, las pretensiones de ricos hombres de negocios. Los comerciantes
ms prsperos del norte de Italia se asociaron entre s, en ocasiones con la
cooperacin de pequeos aristcratas que residan en las ciudades y podan dedicarse
tambin al comercio o, al menos, prestar dinero a los que s lo hacan, y formaron
asociaciones voluntarias para atender los asuntos municipales, proteger los intereses
comunes y resolver litigios sin recurrir a los engorrosos tribunales feudales. Con el
tiempo, esas asociaciones voluntarias se convirtieron en gobiernos municipales.
Negociaron cartas de libertad con sus seores feudales, o lucharon contra ellos por el
mismo objetivo. Ya en 1035 Miln la conquist por la fuerza de las armas. Por otro
lado, las ciudades italianas, a diferencia de otras ciudades de Europa, demostraron ser
lo bastante fuertes como para extender su poder a la campia circundante, del mismo
modo que las ciudades-Estado grecorromanas de la Antigedad. El mapa del norte de
Italia en el siglo XIII se asemeja a un mosaico cuyas teselas seran los municipios
situados al norte del Tber. En 1176 una liga de ciudades lombardas derrot al
emperador Federico Barbarroja, ratificando su libertad e independencia.

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Figura 3.3 Ciudades-Estado del norte de Italia en 1200.

En el resto del continente, el desarrollo urbano empez ms tarde y fue menos


intenso que en el norte de Italia. Crecieron los pueblos y las ciudades en los Pases
Bajos, en la cuenca del Rin, diseminadas por el norte de Francia, en Provenza y
Catalua; los asentadores de Alemania y el este de Europa incluso llevaban consigo
planos urbansticos a los parajes desiertos, pero salvo pocas excepciones no
alcanzaron ni el tamao ni la concentracin de las del norte de Italia. Sobre todo, ni
remotamente consiguieron de sus prncipes el mismo grado de autonoma e
independencia. A finales del siglo XIII, cuando Miln contaba con una poblacin de
200 000 habitantes, Venecia, Florencia y Gnova superaban los 100 000 cada una de
ellas y algunas otras ciudades de Italia fluctuaban entre los 20 000 y 50 000; muy
pocas ciudades del norte de Europa alcanzaban esta ltima cifra. Pars, que
combinaba las funciones de capital territorial, sede de una gran corte, ciudad
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comercial e industrial y centro universitario, podra haber contado con el mismo


nmero de habitantes que Miln y, sin embargo, apenas superaba los 80 000, segn
algunos. En 1377, la poblacin de Londres era tan slo de 35 000 o 40 000 personas,
las mismas que tena Colonia, la mayor ciudad de Alemania con diferencia.
La nica regin que poda compararse con el norte de Italia en lo que respecta a
desarrollo urbano era el sur de los Pases Bajos, especialmente Flandes y Brabante.
Aunque Gante, la ciudad mayor, slo tena 50 000 habitantes a principios del
siglo XIV, la poblacin urbana del territorio constitua un tercio de la total,
aproximadamente la misma cifra que en el norte de Italia. Tambin hay otras
semejanzas. No slo en las dos zonas se hallaban las ciudades con mayor nmero de
habitantes, sino que adems eran las ms pobladas de Europa. La agricultura de
ambas era la ms avanzada e intensiva y las dos tenan los centros comerciales e
industriales ms importantes. La pregunta surge por s sola: los hombres se
trasladaron a las ciudades y se dedicaron a la industria y el comercio porque en el
campo ya no haba lugar para ellos, o acaso fue la existencia del comercio y las
ciudades, con sus mercados potencialmente lucrativos, lo que estimul a los
agricultores a una mayor productividad y produccin? No se puede dar una respuesta
concluyente, sin duda, las influencias fueron recprocas. Pero el hecho de que la
agricultura fuese siempre ms intensiva y productiva en las cercanas de las ciudades
que en pleno campo parece asignar un papel importante a la demanda y a los
mercados urbanos. Se hace necesario, pues, considerar con ms detalle el desarrollo y
la naturaleza de los mecanismos de mercado.

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7. Vas y tcnicas del comercio


El comercio ms lucrativo y prestigioso lo constituy, sin duda, el que estimul el
renacer comercial entre Italia y el este. Antes de que los italianos la hicieran suya, los
mercaderes orientales haban utilizado ya esa ruta para llevar a las cortes occidentales
productos de lujo. Cuando aqullos pasaron a hacerse cargo del comercio, an
predominaban en el movimiento de este a oeste los artculos lujosos especias
procedentes de lugares del lejano Oriente como las Molucas, seda y porcelana de
China, brocados del Imperio bizantino, piedras preciosas y otros productos, pero
adems haba materias ms voluminosas, como alumbre de Asia Menor y algodn en
bruto de Siria. En direccin contraria se transportaban telas corrientes de lana y lino,
pieles procedentes del norte de Europa, utensilios metlicos de Lombarda y Europa
Central, y cristal de Venecia. Los venecianos haban comerciado con el Imperio
bizantino desde el principio de su historia, pero a finales del siglo XI se aseguraron un
lugar de privilegio a cambio de su ayuda contra los turcos selycidas: obtuvieron
libre acceso a todos los puertos del imperio sin pagar derechos de aduana ni impuesto
alguno, prerrogativa de la que ni los propios mercaderes imperiales gozaban.
Mientras, Gnova y Pisa, tras expulsar de Crcega y Cerdea a los musulmanes,
asaltaron sus fortalezas del norte de frica, saquearon sus ciudades y obtuvieron de
ellos condiciones muy favorables para sus barcos y comerciantes. Posteriormente,
Gnova derrot a Pisa en la lucha por el dominio indiscutible del Mediterrneo
occidental y desafi a Venecia por el control de la parte oriental. Durante las
Cruzadas las ciudades italianas, de mutuo acuerdo o rivalizando entre s,
intensificaron su penetracin en el levante; establecieron colonias y enclaves
privilegiados desde Alejandra a lo largo de las costas de Siria y Palestina, en Asia
Menor, en Grecia, en los alrededores de Constantinopla y en las costas que circundan
el mar Negro, desde Crimea hasta Trebisonda. Los genoveses llegaron a surcar
incluso el mar Caspio y el golfo Prsico a bordo de barcos construidos all mismo. La
cada del reino de Jerusaln y el fracaso de las Cruzadas apenas afectaron a las
posiciones italianas en Oriente; firmaron tratados con los rabes y los turcos y
continuaron sus negocios como de costumbre.
Una prolongacin extica y diferente del comercio con Oriente, el llevado a cabo
con China, floreci desde mediados del siglo XIII hasta mediados del XIV. El Imperio
mongol, el ms extenso que haya habido sobre la tierra, ocupaba durante ese perodo
el espacio comprendido entre Hungra y Polonia y el Pacfico. Sus gobernantes, a
pesar de su reputacin de fiereza, acogieron a los misioneros cristianos y a los
mercaderes de Occidente. Una vez ms fueron los italianos quienes dominaron el
comercio, con colonias en Pekn y en otras ciudades chinas, adems de en la India.
Las guas de los mercaderes describan con gran detalle los itinerarios por tierra, a
travs de Persia o del Turquestn, la Gran Ruta de la Seda, o por mar a travs del
ocano ndico y daban tiles sugerencias respeto a las mercancas que tendran
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demanda. El relato que de sus aventuras hizo Marco Polo fue uno de los primeros
best-sellers de Europa.
En el otro extremo del Mediterrneo el comercio era ms prosaico. Inclua
especias y otros productos orientales de lujo, por supuesto; pero ms importantes, al
menos para los italianos, eran los suministros de trigo procedente de Sicilia. Excepto
en tiempos de guerra o bloqueo, se trataba de un flujo regular, necesario para la
supervivencia de las ciudades italianas, pobres en cereales. Adems del trigo, otros
productos corrientes, como sal, salazones de pescado, vino, aceite, queso y frutos
secos, viajaban desde regiones especializadas en ciertos productos o con excedentes
temporales a otras con dficits crnicos o provisionales. Pese a la relativa lentitud de
las comunicaciones, mercaderes despiertos y mercados activos se preocupaban de
satisfacer la demanda efectiva. Aunque tambin este comercio estaba dominado por
los grandes puertos italianos, lo compartieron, de mejor o peor grado, con
comerciantes catalanes, castellanos, provenzales, narboneses e incluso musulmanes
(vase figura 3.4).
Durante la Edad Media, la importancia de los mares del norte de Europa, si bien
menos activos que el Mediterrneo, experiment un aumento continuo. A principios
de la poca medieval fueron los frisones los principales agentes del reducido volumen
de comercio existente a lo largo de las costas del mar del Norte y en los grandes ros.
A medida que el Bltico cobraba importancia, los escandinavos fueron ocupando su
lugar, pero en la Baja Edad Media el comercio en el Bltico y en el mar del Norte
estuvo dominado por las grandes ciudades comerciales alemanas organizadas en la
Hansa (a la que en general se denomina, incorrectamente, Liga Hansetica).
La Hansa, que con el tiempo lleg a comprender casi 200 pueblos y ciudades, no
se organiz formalmente hasta 1367, como respuesta a la amenaza formulada por el
rey de Dinamarca de restringir sus actividades; mas la haban precedido aos de
cooperacin informal entre comerciantes alemanes que operaban en el extranjero. En
Venecia, por ejemplo, exista una fonda o lonja alemana (fondaco dei tedeschi) que
proporcionaba comida y alojamiento a los mercaderes alemanes itinerantes, adems
de consejo y asistencia para vender sus productos. En Londres, el distrito de
Steelyard (Stalhof), habitado por comerciantes

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Figura 3.4 La economa medieval en su apogeo.

alemanes con residencia en Londres, obtuvo los derechos de autogobierno y


extraterritorialidad ya en 1281. Colonias alemanas semejantes existan en Brujas,
Bergen (Noruega), Visby (en la isla de Gotlandia) y en otros muchos lugares del
Bltico, adems de en la gran ciudad comercial de Novgorod, en Rusia. Riga, Memel
y Danzig, entre otras, eran enteramente ciudades alemanas enclavadas en tierras
extranjeras. Sus comerciantes transportaban a las prsperas ciudades que se
desarrollaban junto al mar del Norte los cereales, la madera, los pertrechos navales y
otros bienes que producan los colonos alemanes en las tierras del interior cercanas al
Bltico.
Ya en el siglo XII, la produccin especializada por regiones se estaba convirtiendo
en una marcada caracterstica de la economa medieval. El ejemplo ms famoso es el
de la industria vincola gascona, con su centro de operaciones situado en Burdeos. Sin
embargo, la industria flamenca de la lana dependa en gran medida de los suministros
de materia prima de Inglaterra, y las tierras del Bltico fueron adquiriendo una
importancia creciente como fuente de cereales para la alimentacin de los Pases
Bajos, densamente urbanizados. Al sur, los barcos portugueses, franceses e ingleses
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llevaban al norte sal y vino y regresaban con cargamentos de pescado seco y salado.
Comparativamente, el transporte por tierra en general es ms caro que por va
navegable. Esto era todava ms cierto antes de que se inventaran la mquina de
vapor y el motor de combustin interna, y explica la gran importancia del transporte
martimo anterior a la era industrial. Sin embargo, en la Edad Media hubo una gran
excepcin a la regla: el comercio entre el norte y el sur de Europa, especialmente el
comercio del norte de Italia con Alemania y los Pases Bajos. Antes de los avances en
diseo naval y tcnicas de navegacin que se produjeron a finales del siglo XIII y
durante el XIV, progresos que en el XV tendran un efecto revolucionario, la ruta entre
el Mediterrneo y el mar del Norte era peligrosa y poco rentable. Por esa razn, los
grandes pasos alpinos (Brenner, San Gotardo, Simplon, San Bernardo, el Monte
Cenis y otros), pese a sus obstculos y peligros, eran ms transitados que el estrecho
de Gibraltar. Los seores feudales dueos de las tierras por donde pasaban las rutas
acabaron con el bandidaje y mejoraron los caminos, por lo que cobraban peaje, pero
ste no era alto dada la competencia de rutas alternativas. Las hermandades religiosas
organizaron casas de postas y servicios de rescate, de los cuales constituyen el
smbolo ms memorable los perros San Bernardo con sus barriles de brandy.
Compaas profesionales de arrieros y carreteros proporcionaban servicios de
transportes en una atmsfera de animada competencia. Los emporios ms importantes
en el extremo sur de la ruta eran las ciudades de la llanura lombarda, sobre todo
Miln y Verona. Los destinos del norte eran numerosos, desde Viena y Cracovia en el
este, hasta Lbeck, Hamburgo y Brujas en los extremos norte y oeste; pero la
mayora de las mercancas cambiaban de manos en las grandes ferias o mercados de
Leipzig, Frankfurt y especialmente en las cuatro ciudades de feria de Champagne.
Las ferias de Champagne, surgidas en el siglo XII, eran el ms importante lugar de
reunin de mercaderes, tanto del norte como del sur de Europa. Bajo la proteccin de
los condes de Champagne, quienes ofrecan facilidades mercantiles y tribunales
especiales de comercio, adems de proteger los caminos por los que viajaban los
comerciantes, las ferias se alternaban casi continuamente a lo largo del ao entre las
ciudades de Provins, Troyes, Lagny y Bar-sur-Aube. Situadas aproximadamente a
medio camino entre las dos regiones de Europa ms desarrolladas, el norte de Italia y
los Pases Bajos, servan de lugar de encuentro y comercio para los mercaderes de
ambas zonas, pero tambin desempeaban un importante papel en el comercio del
norte de Alemania con el sur de Francia y la pennsula Ibrica. Las prcticas y
tcnicas comerciales que se desarrollaron en esas ciudades por ejemplo, las letras
de cambio giradas sobre la celebracin de una feria y otros instrumentos de crdito,
y los precedentes que sentaron sus tribunales de comercio ejercieron una influencia
ms amplia y duradera que las propias ferias. Incluso despus de su ocaso como
centros de compra-venta de productos, siguieron sirviendo de centros financieros
durante muchos aos.
En las ltimas dcadas del siglo XIII, los viajes al mar del Norte desde el
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Mediterrneo fueron hacindose ms frecuentes; en la segunda dcada del XIV,


Gnova y Venecia organizaban ya anualmente convoyes regulares, las famosas flotas
de Flandes. Estas caravanas martimas llevaban las mercancas directamente de los
puertos mediterrneos al gran mercado permanente de Brujas (y luego de Amberes),
socavando as algunas de las funciones que realizaban las ferias de Champagne. Pese
a no cesar del todo el comercio por tierra (en el siglo XV Ginebra desempe un papel
muy similar al de Champagne), se haba inaugurado una nueva etapa en las relaciones
econmicas entre el norte y el sur de Europa. Esto implicaba no slo nuevas rutas y
nuevos medios de transporte, sino tambin un cambio en la escala del comercio y en
los mecanismos de la organizacin comercial. Las grandes empresas comerciales y
financieras, con sede en las ciudades italianas ms importantes y sucursales en toda
Europa, se convirtieron en los principales agentes del comercio, sustituyendo a los
mercaderes individuales. Este acontecimiento, al que a veces se ha llamado
revolucin comercial, fue fundamental en la segunda poca de expansin de
Europa, que empez en el siglo XV.
En la poca carolingia, los mercaderes eran normalmente extranjeros: sirios
(palabra que comprenda a casi cualquier oriental) y judos. Con la reactivacin del
comercio en el siglo X, los mercaderes europeos cobraron ms importancia, pero
hasta bien entrado el siglo XIII el mercader sigui siendo un viajero ambulante. La
suya era una vida intensa, que requera fortaleza fsica y valor, adems de buena
cabeza para los negocios. Por tierra, los mercaderes solan viajar en caravana,
armados o pagando los servicios de una escolta armada que los protega de los
bandidos. Por mar, iban tambin armados contra los piratas, pero adems deban
enfrentarse a la posibilidad de naufragar. No resulta sorprendente que a tales viajes
comerciales se les denominara aventuras.
En los casos ms sencillos, los mercaderes trabajaban por cuenta propia; todo su
capital consista en los bienes que llevaban. Pero pronto entr en vigor una forma de
sociedad, la commenda: un mercader, quiz ya demasiado viejo para soportar la
dureza del viaje, aportaba el capital y otro realizaba el trayecto. Las ganancias se
dividan; normalmente, tres cuartas partes para el capitalista sedentario y una cuarta
parte para el socio activo. Estos contratos eran ms frecuentes en el comercio por el
Mediterrneo, pero tambin se daban en los viajes por tierra; en general se limitaban
a un nico viaje (ida y vuelta), pero si la empresa tena xito, sola ir seguida de un
nuevo contrato entre los mismos socios. A veces el mercader sedentario especificaba
el destino y la carga del viaje de vuelta, de la que poda disponer en su puerto natal,
pero no era extrao que el socio activo tomara todas las decisiones importantes, sobre
todo si el socio capitalista era una viuda, una fundacin, una institucin religiosa o
un fiduciario que actuaba en nombre de hurfanos o nios menores de edad. Ya en el
siglo XII muchos individuos que no se dedicaban realmente al comercio activo
invirtieron en l de esa forma en Gnova y otras ciudades italianas.
El aumento del volumen de comercio y la normalizacin de las prcticas
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comerciales trajeron consigo el nacimiento de una nueva forma de organizacin


mercantil la vera societ, o sociedad autntica, que rivaliz, y a veces suplant,
a la commenda. Constaba de varios socios y sola operar en muchas ciudades de toda
Europa. Los italianos fueron, con diferencia, los ms sobresalientes en este tipo de
organizacin; desde las sedes centrales en Florencia, Siena, Venecia o Miln, podan
manejar sucursales en Brujas, Londres, Pars, Ginebra y varias ciudades ms. Con
frecuencia se ocupaban de operaciones bancarias adems de mercantiles (o
viceversa). Las sociedades Bardi y Peruzzi de Florencia fueron las organizaciones
comerciales ms grandes del mundo anteriores a las sociedades annimas del
siglo XVII, pero ambas quebraron en el decenio de 1340 al conceder demasiados
crditos a Eduardo III de Inglaterra y a otros soberanos sin recursos. Adems de
mantener sucursales, esas grandes sociedades disponan de carros, mulas y barcos
propios, y algunas posean o tenan en arriendo minas de metales y otros yacimientos
minerales.
Los mercaderes ms modestos que no podan disponer de barcos propios, idearon
otros modos de diversificar los riesgos del comercio a larga distancia. Varios
mercaderes que comerciaran por separado podan unirse para alquilar un barco. O
bien un nico empresario alquilaba todo un barco y arrendaba parte del espacio de
ste a otros mercaderes. Se inventaron varios tipos de crditos martimos para que los
inversores no comerciantes participasen de los beneficios sin hacerlos socios de la
empresa ni violar las leyes contra la usura. A finales del siglo XIII ya era normal el
seguro martimo.
La banca y los crditos estaban estrechamente relacionados con el comercio
medieval. Ya en el siglo XII se establecieron en Gnova y Venecia primitivos bancos
de depsito. Concebidos en un principio como meros depsitos de seguridad, no
tardaron en empezar a transferir sumas de una cuenta a otra mediante rdenes orales
y, con menos frecuencia, a travs de rdenes escritas. Aunque por ley tenan
prohibido prestar dinero sobre reservas fraccionadas, los bancos permitan el
descubierto bancario a clientes preferentes, con lo que creaban nuevos medios de
pago. Bancos as slo podan encontrarse en los centros comerciales ms importantes:
fuera de Italia, principalmente en Barcelona, Ginebra, Brujas y Londres. (Lombard
Street, centro del distrito financiero del Londres actual, debe su nombre al gran
nmero de banqueros italianos que tenan all despacho). En los dems sitios, en
cambio, banqueros privados vendan y compraban letras de cambio para facilitar el
comercio a larga distancia. Embarcar moneda y lingotes de oro y plata supona
cuantiosos gastos y un alto riesgo; por ello, los mercaderes preferan vender a crdito,
invertir las ganancias en un cargamento para el viaje de vuelta y obtener los
beneficios slo tras haberse realizado la venta. Prcticamente todas las compras y
ventas de las ferias de Champagne se realizaban a crdito. Al final de una feria, todas
las cuentas pendientes se diferan a la feria siguiente por medio de letras de cambio.
Aunque las letras de cambio se desarrollaron en conexin con el comercio de
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mercancas, acabaron utilizndose como instrumentos puramente financieros, sin


relacin directa con mercancas concretas.
Otra razn que justificaba la confianza generalizada en el crdito era la
multiplicidad y confusin de monedas. La mayora de las regiones de la Europa
Occidental usaban el sistema monetario carolingio de libras, chelines y peniques (en
latn, libra, solidas, denarias), pero esa unidad aparente esconda una desconcertante
desigualdad monetaria. De entrada, la lira genovesa no tena el mismo valor que la
libra inglesa, la libra francesa o siquiera que la lira milanesa o pisana. Y, lo que es
ms fundamental, tanto la libra como el cheln eran meramente dinero contable, ya
que no se acuaron monedas de esos valores hasta el final de la Edad Media. Las
monedas ms corrientes en los siglos XI y XII eran los peniques; pero stos no slo
resultaban incmodos para pagos elevados, sino que adems eran de diferente
tamao, peso y contenido en plata segn quienes los acuasen reyes, duques,
condes, incluso abades. A principio del siglo XIII se pusieron en circulacin
monedas de plata mayores, pero tambin stas carecan de peso y ley uniformes. Los
soberanos apurados de dinero y con ingresos fiscales insuficientes solan recurrir a la
desvalorizacin de la moneda para aumentar sus recursos. En tales circunstancias, los
cambistas, cuyo trabajo consista en saber el valor de las distintas clases de monedas,
realizaban una importante funcin en las ferias y ciudades comerciales. De sus filas
surgieron muchos banqueros (figura 3.5). No fue sino hasta la segunda mitad del
siglo XIII cuando Europa obtuvo por fin una moneda realmente estable, el famoso
florn de oro que puso Florencia en circulacin por vez primera en 1252. (Gnova
acu una moneda similar unos meses antes, pero no fue tan popular; en 1248
Venecia empez a acuar una moneda semejante, llamada ducado o cequ, cuyo uso
e imitacin fue general en el Mediterrneo oriental). El florn se acomodaba
perfectamente a las necesidades mercantiles valor estable y denominacin
relativamente alta, pero, para cuando apareci, el crdito ya era parte indispensable
de la actividad comercial.

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Figura 3.5 Banquero toscano.


Un banquero con su ayudante, sentados en su bancum (banco o asiento) situado detrs del mostrador,
donde llevaba sus conti (cuentas) y contaba el dinero. Muchos cambistas se transformaron en banqueros.
(SCALA/Art Resource, Nueva York).

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8. La tecnologa industrial y los orgenes de la energa


mecnica
Aunque muy inferior a la agricultura en trminos numricos, la industria no fue un
sector insignificante de la economa medieval. Adems, su importancia creci
progresivamente con el paso de los siglos. Puede que en la Alta Edad Media la
capacidad tcnica experimentase un ligero retroceso en la arquitectura y la
construccin, por ejemplo, pero en el ao 1000 el nivel medio de tecnologa era al
menos tan elevado como en la Antigedad. A partir de entonces, las innovaciones se
multiplicaron de forma regular; de tal modo que, desde el punto de vista de la historia
de la tecnologa, no existe interrupcin entre la poca medieval y la moderna.
La industria ms importante y omnipresente era sin duda la textil, aunque la
construccin, tomada en su conjunto, deba de seguirle muy de cerca. Telas se
fabricaban en todos los pases, en todas las provincias, casi en todas las casas de
Europa; pero en el siglo XI algunas zonas de Europa haban empezado ya a
especializarse en el proceso. De stas, la ms destacada fue Flandes y el rea
circundante, lo que es ahora Blgica y el norte de Francia. Otros centros de
importancia fueron el norte de Italia y la Toscana (en el siglo XIV haba varios miles
de trabajadores en la industria textil tan slo en Florencia), el sur y el este de
Inglaterra, y el sur de Francia. La materia prima ms importante era sin ninguna duda
la lana, y el producto, a su vez, el pao. Las diferencias de tipo y calidad del pao
producido en las distintas regiones explican la extensin del comercio dentro de
Europa. Adems de la lana, en muchas reas se produca lino, especialmente en
Francia y Europa del Este. La produccin de seda y algodn se limitaba a Italia y a la
Espaa musulmana.
Aunque los trabajadores ms especializados, como tintoreros, bataneros,
esquiladores e incluso tejedores, se organizaban en gremios, la industria estaba
dominada por los comerciantes (tambin organizados en gremios), que compraban la
materia prima y vendan el producto final. Los trabajadores menos especializados,
entre ellos los hilanderos (e hilanderas), no estaban organizados y en general
trabajaban directamente para los comerciantes. En Flandes e Inglaterra estos
fabricantes-mercaderes mandaban o proporcionaban la materia prima o
semielaborada a los tejedores u otros artesanos, quienes la transformaban en sus
propias casas o talleres; en Italia, en cambio, esta tarea se realizaba en talleres o
barracas, bajo la mirada de un supervisor. La productividad laboral, comparada con la
de la Antigedad, experiment un gran aumento gracias a un tro de innovaciones
tcnicas relacionadas entre s: el telar a pedal, que sustituy al simple bastidor; el
torno de hilar, que reemplaz a su vez a la rueca, y el batn. Sus inventores son
desconocidos, pero el caso es que se extendieron por Europa a principios del siglo XII
con una rapidez sorprendente (figura 3.6). Su difusin queda suficientemente
explicada, sin duda, ante la disminucin de los costes de produccin, pero tambin
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redujeron la pesadez del trabajo.


La industria metalrgica y sus industrias auxiliares, ms reducidas que la
industria textil, pero estratgicamente ms importantes para el desarrollo econmico,
experimentaron un progreso notable en la Baja Edad Media. Segn una divisin
histrica convencional, la Edad del Hierro empez alrededor de 1200 a. C., pero en la
Antigedad clsica los objetos y tiles de hierro eran caros y raros, y en la prctica
las pequeas clases dirigentes prcticamente lo monopolizaban para sus armas y
adornos. Ni siquiera el cobre o el bronce, algo ms abundantes, entraron en la vida
diaria de la gente corriente. Sin embargo, durante la Edad Media cambi la relacin
entre los precios, convirtindose el hierro en el metal ms barato y pasando a usarse,
adems de en armas y armaduras, para una variedad cada vez ms amplia de tiles y
herramientas. Su mayor abundancia y menor precio se debieron en parte a que al
norte de los Alpes el mineral de hierro y, sobre todo, el carbn resultaban

Figura 3.6 Labor de punto.


Esta imagen de la Virgen Mara tejiendo una prenda
para su futuro hijo, tomada en un vitral de una iglesia
del oeste de Alemania, constituye la primera
representacin conocida de la labor de punto,
invencin medieval. sta se desconoca en el antiguo
mundo mediterrneo, pero resultaba muy til en el
norte de Europa, con su clima ms fro y hmedo.
(Hamburger Kunsthalle).

ms accesibles. Tambin tuvieron importancia las mejoras tecnolgicas,


particularmente la energa hidrulica aplicada a fuelles y grandes martillos de fragua.
A principios del siglo XIV hicieron su aparicin los primeros precursores de los
modernos altos hornos, sustituyendo a la llamada fragua catalana. La organizacin de
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mineros y metalistas en comunidades libres de artesanos, frente a las cuadrillas de


esclavos de la poca de los romanos, facilit sin duda el cambio tecnolgico.
Al considerar el aumento de la produccin y las presiones para mejorar la
tecnologa debera tenerse en cuenta asimismo la demanda del consumidor. Dado que
los artesanos y los campesinos, aunque fueran siervos, eran dueos de sus propias
herramientas y que su propio bienestar estaba en proporcin directa a la eficacia de
sus esfuerzos, les convena comprar los mejores utensilios y herramientas. El uso de
herraduras y accesorios metlicos en los arreos, carros y arados es signo evidente de
que los artesanos y los campesinos eran conscientes de ello. La constante presencia
de los nombres Smith y Schmidt (o Schmied) en ingls y alemn prueba la cantidad
de artesanos que se ganaban la vida satisfaciendo la demanda de objetos metlicos.
Otra industria de formidable uso prctico que sobrepas sus dimensiones clsicas
fue la del curtido y el trabajo del cuero. A los habitantes de las ciudades del siglo XX,
rodeados de materiales plsticos y sintticos, les resulta difcil apreciar la importancia
que tuvo el cuero para las generaciones anteriores. Junto a su utilizacin en sillas de
montar, arreos y guarniciones, se usaba en el mobiliario, en la indumentaria y el
material industrial, por ejemplo en fuelles y vlvulas. Asimismo, la carpintera y la
cermica pasaron a ocupar en la industria medieval un espacio proporcionalmente
mayor del que haban tenido en la Antigedad o en pocas ms recientes, con cientos
de usos, tanto ornamentales como utilitarios.
Lejos de estar apegados a la tradicin y unidos a una rutina inamovible, como se
los describa en los libros de texto, los hombres medievales o al menos, algunos de
ellos buscaban la novedad, en s misma y con fines prcticos. Es a los hojalateros
medievales, y no a los filsofos clsicos, a quienes debemos inventos tan tiles como
las gafas y el reloj mecnico. Durante la Edad Media se generaliz en Europa el uso
del astrolabio y la brjula, en conexin con los trascendentales adelantos en tcnicas
de navegacin y diseo naval que ayudan a trazar la frontera entre la poca medieval
y la moderna. Del mismo modo, la plvora y las armas de fuego fueron inventos
medievales, si bien su perodo de mayor efectividad es posterior. La fabricacin de
jabn, sin ser del todo una novedad, se extendi de forma considerable, y la de papel
constituy una nueva industria cuya importancia cultural fue mucho mayor que su
peso econmico. Y la imprenta de caracteres mviles, una de las innovaciones de
mayor trascendencia desde el alba de la civilizacin, tambin se invent al final de la
Edad Media. Pero, posiblemente, es en la historia de los molinos y su maquinaria
donde se encuentra la expresin ms caracterstica del hombre medieval, en su
bsqueda deliberada de medios de produccin nuevos y ms eficaces.
En el siglo I a. C. se usaban ya ruedas hidrulicas horizontales movidas por una
corriente de agua. Se han encontrado pruebas arqueolgicas y documentales de ello
en sitios tan distantes entre s como China y Dinamarca, adems de en diversas zonas
del Imperio romano. Nadie sabe de dnde provienen; hay ejemplos aislados de su uso
para moler grano durante la poca imperial, pero se sabe que el emperador
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Vespasiano (69-79 d. C.) rechaz un proyecto de elevador de piedras pesadas


accionado por agua por miedo a causar desempleo. El trabajo, libre o realizado por
esclavos, era barato en el Imperio romano, y ni constructores ni empresarios vean la
necesidad de tener maquinaria que lo ahorrase. Resulta difcil determinar con
exactitud en qu momento los hombres cambiaron de idea respecto a la utilidad de
tales mquinas, pero parece que fue entre los siglos VI y X. Cuando Guillermo el
Conquistador orden su estudio sobre los recursos de Inglaterra en 1086, sus agentes
contaron 5624 molinos de agua en aproximadamente 3000 pueblos, y eso que
Inglaterra no era la zona ms avanzada de Europa ni econmica ni tcnicamente. Por
otra parte, la mayora de los molinos, de all o del resto de Europa, eran mucho ms
sofisticados y potentes que la rueda hidrulica horizontal. Casi todos eran ruedas
verticales de corriente alta, en las que el peso del agua al caer proporciona mucha
mayor fuerza que una corriente suave. Estaban provistos de complicados mecanismos
para transmitir y transformar la energa (figura 3.7). A principios del siglo XIV, la
energa hidrulica se utilizaba ya no slo para moler grano, sino para moler, triturar y
mezclar otras sustancias, hacer papel, abatanar pao, serrar madera o piedra, accionar
fuelles y martinetes en fraguas y hornos, y devanar seda.
A pesar de su gran utilidad, las ruedas hidrulicas tenan muchas limitaciones. La
ms importante es que necesitaban un caudal regular de agua o una cascada. Por
tanto, no podan usarse en zonas semiridas o bajas y pantanosas. Ya a mediados del
siglo XI funcionaba en Venecia una rueda de molino accionada por el movimiento de
las mareas. En las centurias siguientes se instalaron muchas otras en las costas
europeas. En el siglo XII se encontr una solucin an ms satisfactoria: el molino de
viento, que, con brisas regulares, poda realizar todas las tareas del molino de agua.
En las llanuras del norte de Europa, donde los vientos eran ms constantes y los
arroyos ms lentos y se helaban con ms facilidad en invierno que en el sur, estos
molinos brotaron profusamente, y tuvieron especial importancia en las

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Figura 3.7 Rueda hidrulica.


Este modelo acciona a la vez un martillo de fragua y un fuelle. (De Connections, de James Burke.
Copyright 1978 by Macmillan London Limited. Reproducido con autorizacin de Little, Brown and
Company).

regiones bajas de Holanda, Zelanda y Flandes, donde, junto a otros usos, accionaban
bombas para extraer agua en las tierras ganadas al mar.
Los molinos de agua y viento requeran complicados engranajes. Los molineros,
los constructores de molinos, y las diversas clases de herreros que los fabricaban,
accionaban, conservaban y reparaban, adquirieron con su experiencia un
conocimiento emprico de la mecnica prctica que pronto llevaron a otro campo: la
construccin de relojes. Ya en el siglo XII, la demanda de relojes de agua era tan
grande que en Colonia exista un gremio de relojeros especializados. En el siglo
siguiente se resolvieron los principales problemas en el diseo de relojes mecnicos
(impulsados por la gravedad), y en el XIV, toda ciudad de Europa que se preciase,
fuese cual fuese su tamao, tena al menos un reloj grande que no slo sealaba las
horas con carilln, sino que contaba tambin con un espectculo de osos bailarines,
soldados desfilando o damas que hacan reverencias. Entre 1348 y 1364, un notable
fsico y astrnomo italiano, Giovanni de Dondi, construy un reloj que, adems de
marcar las horas, informaba sobre los movimientos del Sol, de la Luna y de los cinco
planetas conocidos (esto, dos siglos antes de la revolucin copernicana) (figura 3.8).
El inters medieval por los molinos y los relojes posee una importancia que va
ms all de su impacto econmico inmediato. Es cierto que los molinos ahorraban
trabajo, aumentaban la produccin y hacan posibles tareas que antes se hubieran
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considerado imposibles. Los relojes permitieron que la gente fuese ms consciente


del paso del tiempo e introdujeron una mayor regularidad y puntualidad en los
asuntos humanos; en los contratos comerciales genoveses se indicaba la fecha y la
hora de la firma, un autntico augurio de la mxima el tiempo es oro. En conjunto,
estos cambios indicaban una importantsima reorientacin de la mentalidad medieval,
una nueva actitud hacia el mundo material. Ya no se consideraba el universo algo
inescrutable, ni al hombre como un indefenso instrumento de la naturaleza o de los
ngeles y los demonios. Se poda comprender la naturaleza y aprovechar su fuerza
para nuestras necesidades. Poco despus de que Dondi terminara su maravilloso reloj,
el sabio francs Nicole Oresme (h. 1325-1382), anticipndose a Kepler, Newton y
otras destacadas figuras del siglo de los genios, compar el Universo con un gran
reloj mecnico creado y regulado por el Supremo Relojero, Dios. Un siglo antes, el
erudito Roger Bacon (h. 1214-1292), cientfico de Oxford, precediendo en cuatro
siglos a su homnimo Francis en el nfasis en el mtodo experimental y la utilidad de
la ciencia, haba profetizado las posibilidades de la ciencia aplicada: Mquinas que
nos permitirn navegar sin remos, carros de los que no tiren animales mquinas
para volar mquinas que puedan moverse en las profundidades de los mares y los
ros.

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9. La crisis de la economa medieval


En 1348 una epidemia de peste bubnica, la terrible Peste Negra, lleg a Europa
procedente de Asia. Extendindose rpidamente a travs de las principales rutas
comerciales, durante dos aos asol toda Europa de Sicilia y Portugal a Noruega,
de Moscovia a Islandia, cobrndose el mayor nmero de vctimas en ciudades y
pueblos grandes, que en ocasiones vieron cmo sucumba ms de la mitad de sus
habitantes. Con toda probabilidad, la poblacin total europea se redujo a menos de
dos terceras partes. La epidemia, adems, se hizo endmica, al surgir nuevos brotes
cada diez o quince aos durante el resto del siglo. Aparte

Figura 3.8 Reloj mecnico.


Reconstruccin moderna del famoso reloj de Dondi,
construido originariamente a mediados del siglo XIV
(National Museum of American History, The
Smithsonian Institution. Reproduccin autorizada).

de la miseria que engendr la peste, en los siglos XIV y XV una serie de guerras, tanto
civiles como entre naciones, alcanzaron un nuevo grado de intensidad y violencia.
Durante la guerra de los Cien Aos (1338-1453) entre Francia e Inglaterra, una
poltica deliberada de saqueo y destruccin hizo que grandes zonas del oeste de
Francia quedaran totalmente devastadas, mientras que, en Oriente, el venerable
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Imperio bizantino sucumbi al asalto de los turcos otomanos.


La Peste Negra constituy el episodio ms dramtico de la crisis de la economa
medieval, pero de ningn modo fue el origen o la causa de tal crisis. A finales del
siglo XIII el aumento demogrfico de los dos o tres siglos anteriores ya haba
empezado a remitir. En la primera mitad del siglo XIV se hicieron cada vez ms
frecuentes las prdidas de las cosechas y ms severas las hambrunas. Aunque no est
probado, es probable que la poblacin empezara a descender incluso antes del 1348.
La Hambruna de 1315-1317 afect a todo el norte de Europa, desde Rusia hasta los
Pirineos; en Flandes, el rea ms densamente poblada, la tasa de mortalidad
multiplic por diez su cifra normal. La creciente precariedad del suministro de
alimentos, junto con la congestin de las ciudades y los pueblos y unos servicios
sanitarios insuficientes, hicieron a sus habitantes mucho ms vulnerables a las
epidemias, de las cuales la peor fue la Peste Negra.
Hay cierta evidencia de que en el siglo XIV se produjo un deterioro climatolgico.
En el norte de Europa, al menos, los inviernos se hicieron ms largos, fros y
hmedos. En Inglaterra desapareci el cultivo de la vid, en Noruega los cereales
dejaron de madurar. El mar Bltico se congel por entero tres veces y en Alemania y
los Pases Bajos aument la frecuencia de las inundaciones, con consecuencias cada
vez peores. Pero, a pesar de su gravedad, estos problemas no explican por s solos la
decadencia y el estancamiento de toda la economa. Una explicacin ms general
sera que la poblacin era excesiva para los recursos y la tecnologa disponibles.
A finales del siglo XIII se interrumpieron las talas de bosques que en siglos
anteriores se haban producido de forma constante. En reas como Espaa e Italia hay
pruebas de que la deforestacin contribuy a la erosin del suelo y a la disminucin
de su fertilidad. Ms al norte, los seores se opusieron a las talas forestales aduciendo
privilegios de caza, pero los campesinos, por su parte, necesitaban bosques que les
proporcionasen lea y pastos, lo que llev a numerosos enfrentamientos violentos
entre stos y aqullos por el uso de los que quedaban. Al no haber ms tierra
disponible, los pastos, prados y pramos se convirtieron en campos de cultivo. Esto
supuso que hubiese menos ganado y, como consecuencia, menos protenas en la dieta
y menos abono. La escasez de fertilizante haba sido uno de los problemas constantes
en la economa feudal, y la disminucin del ganado lo agrav. Las cosechas
disminuyeron en la misma proporcin en que aumentaban las tierras de cultivo. Los
esfuerzos para incrementar la productividad, como la introduccin de la rotacin
cudruple, las rotaciones ms complicadas y el uso de abono verde, produjeron un
cierto efecto en algunas regiones, pero los esfuerzos no se llevaron a cabo con la
rapidez suficiente y sus resultados no fueron lo bastante sustanciales como para
compensar los rendimientos decrecientes de las agotadas tierras marginales.
Como hemos visto, en el perodo de expansin de la economa medieval hubo una
tendencia, por parte de los seores, encaminada a conmutar servicios en trabajo por
rentas monetarias y a arrendar sus demesnes a campesinos prsperos. Mientras
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continu el crecimiento urbano y demogrfico, los precios de la mayora de los


productos agrcolas subieron al mismo tiempo que bajaban los salarios. Muchos
seores, bien para reforzar sus menguantes ingresos, bien para sacar partido de la
favorable relacin precio-salario, decidieron volver a ocuparse del cultivo de su
propio demesne, a veces aumentando ste a expensas de los pastos o incluso de las
tierras de los campesinos, e intentando volver a imponer los servicios en trabajo.
Dichos intentos encontraron fuerte resistencia y tuvieron poco xito en Europa
Occidental; los seores de Europa Oriental, en cambio, demostraron tener ms fuerza.
En cualquier caso, la constante cada de los salarios hizo que a los seores les
resultara rentable cultivar sus tierras con asalariados. Podan contratar incluso a
campesinos acomodados, quienes de este modo aumentaban su riqueza; pero la gran
masa de poblacin campesina se encontr en una situacin cada vez ms apurada. En
parte por esta razn, y tambin por el aumento de los impuestos que recaudaban reyes
y seores locales, se produjo un incremento de las tensiones sociales, con brotes
ocasionales de violencia e insurreccin, como el levantamiento de los campesinos y
los trabajadores flamencos contra sus seores y patronos durante la Hambruna de
1315-1317.
La Peste Negra intensific mucho las tensiones y conflictos sociales. La relacin
precio-salario se invirti bruscamente; con la fuerte cada de la poblacin y la
demanda urbana, cay tambin el precio de los cereales y otros productos
alimentarios, mientras aumentaban los salarios por la escasez de mano de obra. La
primera reaccin de las autoridades fue establecer un control de salarios; pero con
ello slo lograron exacerbar la hostilidad de los campesinos y los trabajadores,
quienes evitaban dicho control mientras les era posible y se rebelaban cuando
intentaban imponrselo. En la segunda mitad del siglo XIV, en Europa se produjeron
insurrecciones, sublevaciones y guerras civiles. Aunque no todas estaban motivadas
por el control salarial, de un modo u otro, s estaban relacionadas con el sbito
cambio en las condiciones econmicas que el hambre, la guerra y la peste haban
trado consigo. En 1358, los campesinos franceses se levantaron espontneamente
contra sus seores y gobernantes. En Inglaterra, una serie de levantamientos locales
precedieron a la gran sublevacin campesina de 1381, en la que una mezcla de
problemas religiosos y econmicos casi hizo posible que triunfasen los
revolucionarios. En Italia, la violencia no fue mayor, en general, que la que en los
siglos XI y XII acompa a la lucha por la autonoma de los municipios; mas en 1378,
los trabajadores de la industria de lana de Florencia lograron temporalmente el
control de la ciudad, expulsando a sus patronos, los peces gordos. Revueltas
semejantes de trabajadores o campesinos, o de ambos, tuvieron lugar en Alemania,
Espaa y Portugal, Polonia y Rusia. Cualquiera que fuese el xito que al principio las
acompaara, todas, sin excepcin, fueron sofocadas de forma brutal por la nobleza
feudal, los gobiernos urbanos o las nacientes monarquas nacionales.
Aunque las sublevaciones raramente consiguieron sus objetivos, el cambio en las
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condiciones econmicas supuso para los campesinos de Europa Occidental la


liberacin de la esclavitud feudal. Pese a su fuerza poltica y militar, las clases
gobernantes no podan imponer los servicios en trabajo ni controlar los salarios
durante mucho tiempo, dado que los propios terratenientes rivalizaban en atraer
campesinos a sus tierras, para que las trabajasen por un salario o en arriendo. En
Inglaterra esto dio como resultado, tras una agitada ltima parte del siglo XIV, un
siglo XV que algn autor ha denominado la edad de oro de los trabajadores agrcolas
ingleses. Los salarios reales, es decir, la proporcin entre los salarios monetarios y
los precios de los bienes de consumo, fueron ms altos de lo que nunca antes lo
haban sido o lo seran luego hasta el siglo XIX. En el resto de Europa Occidental,
como consecuencia de las fuerzas de mercado, desaparecieron los ltimos vestigios
de la servidumbre como institucin y aumentaron los salarios y el nivel de vida de los
campesinos. El bajo precio de los cereales, resultado de la escasa demanda urbana, y
la abundancia relativa de tierra estimul la cra de ganado y que se cambiase el
cultivo de cereales por el de tubrculos y plantas forrajeras. La Gran Peste y las
calamidades del siglo XIV a ella asociadas, si bien espantosas, representaron un fuerte
purgante que abri camino a un perodo de crecimiento y desarrollo renovados que se
inici en el siglo XV.
En el este de Europa, la evolucin sigui un curso bien diferente. La densidad de
poblacin all siempre haba sido menor que en Europa Occidental, haba menos
ciudades y con menos habitantes, y las fuerzas de mercado eran ms dbiles. Despus
de la Gran Peste, la vida urbana prcticamente se marchit, los mercados decayeron y
la economa retrocedi a un nivel de subsistencia. En esas condiciones, la nica
alternativa del campesino a la autoridad del seor era la huida a tierras inexploradas y
sin ocupar, con los peligros que ello conllevaba. En consecuencia, los seores, libres
del control de una autoridad superior, llevaron al campesinado por la fuerza a una
situacin de servidumbre que haba desaparecido en Europa Occidental desde al
menos el siglo IX.
Aunque la peste tuvo en jaque a las ciudades del oeste de Europa, stas
sobrevivieron y lograron recuperarse. Probablemente, el volumen total de produccin
y comercio fue inferior en los primeros aos del siglo XV que en los del XIV, pero en
diferentes momentos de la centuria siguiente, segn la regin europea de la que se
tratara, empez la recuperacin de la poblacin, la produccin y el comercio, y a
principios del XVI posiblemente sumaban ms que en cualquier otro momento anterior
de la historia. Mientras tanto, tuvo lugar un reajuste de fuerzas muy significativo. Las
organizaciones gremiales, como reaccin a la brusca cada de la demanda,
endurecieron sus reglamentos para controlar con mayor efectividad la oferta en
trminos monopolizadores: limitaron la produccin, hicieron cumplir los reglamentos
laborales y restringieron la admisin de nuevos miembros a los hijos o parientes de
los maestros fallecidos. Los comerciantes, con el fin de reorganizar sus operaciones

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de forma racional, inventaron o adoptaron la contabilidad de doble entrada y otros


mtodos de control. Las compaas comerciales del siglo XV no podan rivalizar con
las sociedades Bardi o Peruzzi en cuanto a tamao, pero la mayor de ellas, la banca
Mdici de Florencia, as como otras, adoptaron una forma de organizacin similar a
las modernas sociedades de control que reduca el riesgo de bancarrota en caso de
quiebra de una sucursal. Los industriales, enfrentados a unos costos laborales en alza,
buscaron nuevos mtodos de produccin que ahorrasen mano de obra o emigraron
para escapar de las reglas restrictivas de los gremios.
Tambin se dieron cambios regionales en la produccin y el comercio, como
resultado del aumento de la competencia. Ciudades como Florencia y Venecia no
dudaron en usar la fuerza de las armas para someter a sus rivales y extender su
dominio a sus vecinos. De forma ms sutil, la feria de Ginebra fue sustituyendo
gradualmente a las de Champagne del siglo XIV, aunque luego sufri la competencia
de la de Lyon antes de que acabase el siglo XV. En el norte, Amberes sustituy poco a
poco a Brujas como destino principal del comercio italiano. La Hansa Germnica se
organiz formalmente en 1367, en parte como respuesta al retraimiento de la
demanda y, en parte, ante los intentos de sus competidores de despojar a los
comerciantes de sus privilegios; durante casi cien aos domin el comercio del
Bltico y el mar del Norte, pero a finales del siglo XV se vio contestada por los
comerciantes, los exportadores y las flotas pesqueras de Inglaterra y Holanda. El
conjunto de las ciudades italianas mantena su superioridad comercial, aunque el
norte de Europa iba ganando terreno, una prefiguracin de los cambios ms drsticos
que tendran lugar en los siglos XVI y XVII.

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4.

Las economas no occidentales


en vsperas de la expansin
occidental

Europa, y en especial Europa Occidental, fue la regin del planeta que, desde el
siglo XVI hasta el XX, experiment un cambio y un crecimiento ms dinmicos. En
gran medida fue la responsable de la creacin de la moderna economa mundial, y la
influencia que ejerci y que sobre ella ejercieron otras regiones determin la forma y
el ritmo de la participacin de stas en la economa mundial. No obstante, antes del
siglo XVI tan slo era una entre varias regiones ms o menos aisladas. Este captulo
examina las otras regiones del mundo antes de su contacto con los europeos.

1. El mundo islmico
El islam, la ltima de las grandes religiones mundiales, tuvo su origen en Arabia en el
siglo VII. Su fundador, el profeta Mahoma, haba sido mercader antes de convertirse
en lder poltico y religioso. En el ao 632, fecha de su muerte, prcticamente toda la
pennsula Arbiga estaba unida bajo su autoridad. Poco despus, sus seguidores
estallaron con la furia de un torbellino del desierto, y en cien aos haban conquistado
un enorme imperio que se extenda desde Asia Central hasta Espaa, a travs de
Oriente Medio y el norte de frica. Tras unos siglos de relativa quietud y despus de
la fragmentacin del califato, como se conoca al imperio, los musulmanes (o
seguidores del islam) volvieron a expandirse a partir del siglo XII (figura 4.1),
difundiendo su religin y sus costumbres por Asia Central, India, Ceiln, Indonesia,
Anatolia y el frica subsahariana. Por aquel entonces, los rabes eran slo una
pequea minora entre los millones de creyentes, pero la lengua comn de la
civilizacin islmica era el rabe, idioma en el que estaba escrito su libro sagrado, el
Corn, aunque se utilizaban tambin otras lenguas, en especial el persa y el turco.

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Figura 4.1 El mundo musulmn hacia el ao 1200.

Los rabes originarios eran principalmente nmadas, aunque algunos practicaban


agricultura de oasis y tenan unos pocos centros urbanos, como La Meca y Medina.
Las tierras que conquistaron eran, en conjunto, casi tan ridas como Arabia, pero en
ellas estaban las dos grandes cunas de la civilizacin: los valles del Nilo y del Tigrisufrates. All y en otros lugares, los musulmanes practicaron una agricultura de
regado que alcanz un alto nivel de productividad y sofisticacin en algunas zonas
(por ejemplo, el sur de Espaa y Mesopotamia). Conquistaron, adems, ciudades
importantes, como Alejandra, El Cairo, y por ltimo Constantinopla, a la que
denominaron Estambul. Con el tiempo, el islam se convirti en una civilizacin
predominantemente urbana, aunque muchos musulmanes, rabes y otros, continuaron
siendo nmadas y cuidando sus rebaos de ovejas, cabras, caballos o camellos
raramente ganado vacuno y jams cerdos, pues Mahoma prohibi el consumo de
carne porcina.
Aunque el potencial agrcola de su territorio era limitado, su localizacin
geogrfica le confera grandes posibilidades comerciales. El centro poltico estaba
situado entre el golfo Prsico y el mar Mediterrneo y se hallaba abierto, adems, al

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ocano ndico. En l se encontraban todas las grandes rutas de caravanas entre el


Mediterrneo y China. Como el propio Mahoma haba sido mercader, el islam no
consideraba las actividades mercantiles como ocupaciones inferiores; por el
contrario, manifestaba respeto y estima por los mercaderes. Pese a tener prohibida la
usura, los mercaderes musulmanes idearon numerosos y complicados instrumentos
crediticios, como las cartas de crdito y las letras de cambio, que facilitaron su
comercio. Durante cientos de aos, los rabes y sus correligionarios fueron los
principales intermediarios en el comercio entre Europa y Asia. En este proceso
facilitaron enormemente la difusin tecnolgica. Muchos elementos de la tecnologa
china, entre ellos la brjula y el arte de la fabricacin del papel, llegaron a Europa a
travs de los rabes.
Introdujeron tambin nuevos cultivos, como el arroz, la caa de azcar, el
algodn, los ctricos, la sanda, y otros frutos y verduras. En algunos casos obtenan
estas plantas en la India o en otros lugares de Asia y frica, y despus las difundan
por Europa. Un especialista ha calificado los logros agrcolas de los rabes de
revolucin verde de la Edad Media. Parece ser que entre los siglos VIII y X el
mundo islmico experiment un auge en su poblacin y economa similar a la
primera logstica de la Europa medieval.
Los rabes viajaban y comerciaban por tierra y mar, prueba de ello es el mar
Arbigo, la extensin norte del ocano ndico situada entre la pennsula de Arabia y
el subcontinente de la India, as denominado por haber sido dominio de los
mercaderes y navegantes rabes, como el legendario Simbad. Algunos llegaron hasta
China, en cuyos puertos existan colonias de mercaderes musulmanes. Cuando era
posible, aprovechaban tambin los ros para el transporte fluvial,
complementndolos, sobre todo en Mesopotamia, con una densa red de canales. Por
tierra, el camello, ese barco del desierto, era el medio de transporte preferido para
largas distancias, y para trayectos ms cortos utilizaban caballos, mulas y asnos. El
transporte en vehculos de ruedas desapareci de Oriente Medio hasta el siglo XIX,
pero eran habituales enormes caravanas con cientos o incluso miles de camellos.
Uno de los principios del islam era la jihad o la guerra santa contra los paganos.
En parte explica el notable xito de los musulmanes en la conversin de nuevos
adeptos, dado que la opcin que se ofreca a los enemigos derrotados era convertirse
o morir. Con los judos y los cristianos, en cambio, los musulmanes aplicaban otra
poltica: los toleraban por ser monotestas, pero los sometan a impuestos (quizs otra
razn del gran nmero de conversiones en esas comunidades). Los judos en
particular gozaban de gran libertad en el islam. Los comerciantes judos tenan
familiares o agentes por todo el mundo islmico desde Espaa hasta Indonesia. Gran
parte de lo que sabemos sobre el islam de la Edad Media procede del Genizah de El
Cairo, un monumental archivo donde se guardaba todo papel en el que figurase
escrito el nombre de Dios (Al o Yahv) y entre ellos las cartas, incluso las cartas
comerciales entre los mercaderes judos, que normalmente invocaban la bendicin
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divina.
Como consecuencia de sus conquistas en el grecoparlante Imperio romano de
Oriente, los rabes hicieron suyo gran parte del saber de la Grecia clsica. Durante la
Edad Media europea, junto con los chinos, se situaron a la vanguardia mundial en
pensamiento cientfico y filosfico. Muchos autores griegos antiguos han llegado a
nosotros nicamente gracias a sus traductores rabes. Las matemticas modernas
estn basadas en el sistema de notacin rabe; el lgebra, asimismo, fue un invento
rabe. Durante el renacimiento intelectual europeo de los siglos XI y XII, muchos
eruditos cristianos fueron a Crdoba y a otros centros intelectuales musulmanes a
estudiar ciencia y filosofa clsica. A su vez, los comerciantes cristianos aprendieron
las prcticas y tcnicas comerciales de los musulmanes. Aunque el Papa haba
prohibido comerciar con los musulmanes, los mercaderes cristianos sobre todo los
venecianos no hacan mucho caso.

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2. El Imperio otomano
Entre los pueblos que aceptaron el islam como religin se contaba una serie de tribus
turcas nmadas de Asia Central. Atradas por la riqueza que al oeste y al sur les
ofreca el califato rabe, se encaminaron hacia l con la intencin de atacarlo por
sorpresa y saquearlo, pero al final se establecieron como conquistadores. Uno de
ellos, Tamerln, famoso por su crueldad, conquist Persia (el Irn moderno) a finales
del siglo XIV. Su imperio tuvo una corta vida, pero otro conquistador, Ismael, fund a
principios del siglo XVI la dinasta Safaw, que gobern Persia hasta el siglo XVIII.
Los conquistadores turcos con ms xito fueron los otomanos, cuyos orgenes se
remontaban al sultn Osmn (1259-1326). ste haba logrado arrebatar un pequeo
territorio en el noroeste de Anatolia (Asia Menor) al decrpito Imperio bizantino
(romano de Oriente), que nunca se recuper de haber sido conquistado por los
cruzados occidentales y posedo brevemente por el llamado Imperio latino
(1204-1261). Poco a poco los otomanos extendieron su dominio sobre la totalidad de
Anatolia y, en 1354, lograron asentarse precariamente en Europa al oeste de
Constantinopla, que fue conquistada por fin en 1453 (figura 4.2). Durante el siglo XVI
continuaron su expansin, apoderndose de territorios en el Cercano y Medio Oriente
que previamente los rabes haban arrebatado al Imperio bizantino, adems de otros
en el norte de frica; en Europa conquistaron Grecia y los Balcanes, y en 1683
llegaron a las puertas de Viena, siendo all rechazados hasta Hungra.
El vasto imperio controlado por los turcos no constitua una economa unificada o
un mercado comn. Aunque sus muchas regiones contaban con diversidad de
recursos y climas, el alto coste del transporte impeda una autntica integracin
econmica. Todas las regiones del imperio siguieron con las mismas actividades
econmicas que haban practicado antes de ser conquistadas, con poca
especializacin regional. La agricultura era la ocupacin principal de la gran mayora
de los sbditos del sultn. El imperio perdur, a diferencia

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Figura 4.2 Crecimiento del Imperio otomano,


1307-1683.

de casi todos los anteriores, porque los turcos establecieron un sistema impositivo
relativamente justo que proporcionaba amplios ingresos para financiar la burocracia y
el ejrcito del gobierno central. Funcionarios turcos destinados en las provincias del
imperio mantenan el control y el orden, y obtenan la renta de determinadas parcelas
de terreno; en cierto modo, algo similar al feudalismo europeo medieval.
Los turcos tuvieron en Europa una exagerada reputacin de violentos y rapaces.
En realidad se comportaban de forma ms bien benvola con sus sbditos, siempre
que los impuestos fueran cuantiosos y no existiera amenaza de revuelta o rebelin.
Hicieron pocos esfuerzos por convertir a sus sbditos cristianos europeos al islam,
excepcin hecha de los jenzaros, soldados de lite reclutados de nios en las casas
cristianas y a los que se daba instruccin intensiva bajo una estricta disciplina militar.
Tambin se toleraba a los judos; cuando Isabel y Fernando expulsaron a los judos de
Espaa en 1492 (vase p. 161), muchos profesionales cultos y artesanos
especializados se alegraron de ponerse al servicio del sultn.
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3. Asia Oriental
La civilizacin china, que data de principios del segundo milenio antes de Cristo,
presenta uno de los desarrollos ms autnomos que han existido. Raramente
experiment brbaras influencias extranjeras, y cuando esto ocurra, no tardaban en
ser absorbidas e integradas en la tradicin china. Las dinastas surgan y caan,
habiendo a veces entre una y otra perodos de anarqua y estados en guerra, pero la
civilizacin china caracterstica sigui su desarrollo a lo largo de unas lneas que
parecen trazadas de antemano. El confucianismo (una filosofa, no una religin)
estaba ya completamente elaborado en el siglo V a. C. Aunque tambin florecieron
otras religiones y filosofas, como el budismo y el taosmo, no consiguieron desplazar
al confucianismo, que sigui siendo la base filosfica de la civilizacin china.
Asimismo, la tradicin burocrtica de gobierno, ejercida por mandarines versados en
la filosofa de Confucio, se estableci en fecha muy temprana. En teora, el
emperador era todopoderoso, y hubo algunos que ejercieron el poder en toda su
extensin, pero en general eran los mandarines quienes ejecutaban, y con frecuencia
modelaban, sus deseos.
La cuna de la civilizacin china estaba situada en el curso medio del valle del ro
Amarillo, donde el frtil suelo de loes que depositan los vientos procedentes de Asia
Central favoreca el cultivo. El alimento bsico era el mijo, cereal originario de esa
regin que con posterioridad fue complementado con trigo y cebada provenientes de
Oriente Medio, y despus con arroz del Sudeste Asitico. La agricultura china
siempre se ha basado en el trabajo intensivo, casi de horticultura, haciendo
abundante uso del regado. Los animales de tiro no se introdujeron hasta muy tarde.
Hacia el ao 1000, no obstante, se introdujo una variedad superior de arroz que
permiti la doble cosecha (es decir, plantar dos cosechas anuales en la misma tierra),
con un gran incremento de la productividad.
A partir de esta agricultura productiva se produjo un crecimiento urbano y
surgieron una diversidad de oficios. Los trabajos en bronce, por ejemplo, alcanzaron
un alto nivel de desarrollo. La manufactura de tejidos de seda se origin en China en
fecha muy temprana; los antiguos romanos obtenan stos en las rutas de caravanas
que atravesaban Asia Central, la Ruta de la Seda, y conocan a China como Sina o
Srica (la tierra de la seda). La porcelana es tambin un invento chino, al igual que el
papel y la imprenta. (Los chinos ya usaban papel moneda cuando Carlomagno acu
los primeros peniques de plata. El resultado, fcilmente predecible para un
economista, fue una emisin excesiva e inflacin. Los chinos haban experimentado
ya varios ciclos de inflacin y colapso monetario antes de que Occidente descubriese
el papel moneda). La brjula magntica, otro descubrimiento suyo, lleg a Occidente
probablemente a travs de los rabes. En general, los chinos alcanzaron bastante
antes que Occidente un grado muy alto de desarrollo tcnico y cientfico.
A pesar de su precocidad tecnolgica y cientfica, China no experiment un
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progreso tecnolgico que la condujera a una era industrial. Los productos de artesana
estaban destinados a uso del gobierno, de la corte imperial y del reducido estrato de
aristcratas terratenientes. Las masas de campesinos eran excesivamente pobres para
constituir un mercado de artculos tan exticos. Incluso el hierro, en cuya produccin
tambin sobresalan los chinos, se usaba tan slo para armas y arte decorativo, no
para fabricar herramientas. Por otra parte, los mercaderes y el comercio posean una
categora muy baja dentro de la filosofa confuciana. Los escasos mercaderes que
acumulaban algo de riqueza la empleaban para comprar tierras y sumarse as a las
filas de la aristocracia.
Entre tanto, debido a la fertilidad de su poblacin y de su tierra, sus habitantes
crecieron en nmero y se extendieron. De 50 millones que se calculan alrededor del
ao 600 d. C., la poblacin casi se duplic en los 600 aos siguientes. Se extendi por
el ro Amarillo hasta el mar, y hacia el sur hasta ms all del valle del Yangts.
Mientras que en el siglo VII unas tres cuartas partes de la poblacin vivan en el norte
de China, a principios del siglo XIII ms del 60% habitaba en el centro y el sur. Para
enlazar esas zonas, el gobierno construy una complicada red de carreteras y, sobre
todo, canales. El Gran Canal, que una los ros Amarillo y Yangts, fue una magnfica
proeza de ingeniera. El propsito principal de esta red de transportes era posibilitar
al gobierno el mantenimiento del orden y la recoleccin de tributos e impuestos, pero
facilit asimismo el comercio interregional y condujo a una especializacin laboral y
geogrfica elemental.
En el siglo XIII se produjeron una serie de acontecimientos que afectaron
profundamente no slo a China, sino a toda Eurasia, incluida Europa Occidental. Fue
la irrupcin de los mongoles, bajo el mando de Genghis Khan, desde su tierra natal de
Mongolia, situada al norte de China (figura 4.3). En poco ms de medio siglo,
Genghis Khan y sus sucesores crearon el imperio con mayor continuidad territorial
que ha conocido el mundo, el cual se extenda desde el ocano Pacfico en el este
hasta Polonia y Hungra en el oeste. Durante ese proceso instalaron a sus paisanos en
los gobiernos de Asia Central, China, Rusia y Oriente Medio. (Derrocaron el califato
rabe en 1258, dejando Bagdad en ruinas). Aunque su nombre es casi sinnimo de
rapia y violencia, los mongoles hicieron lo que normalmente hacen los
conquistadores brbaros: asentarse y adoptar la civilizacin de los conquistados. En
Asia Central y en Oriente Medio se convirtieron al islam y se mezclaron con sus
aliados turcos y con la poblacin indgena. En Rusia, sin embargo, lejos de adoptar el
cristianismo ortodoxo, mantuvieron su estilo de vida caracterstico hasta 1480,
cuando el Gran Duque de Mosc, Ivn III, se rebel y logr librarse del yugo
mongol. En China siguieron un camino intermedio; se asentaron como dinasta Yuan
(1260-1368) a la usanza china y adoptaron las costumbres chinas, pero intentaron
mantener su diferenciacin tnica, lo que llev a su derrocamiento al cabo de poco
ms de un siglo.

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Figura 4.3 El Imperio mongol y sus vecinos, hacia


el 1300.

En su pico viaje, Marco Polo conoci a Kublai Khan, el nieto y quinto sucesor de
Genghis. Por aquel entonces, los mongoles haban abandonado ya su actitud guerrera
y mantenan la paz y el orden en todos sus dominios. El comercio entre China y el
Mediterrneo conoci un florecimiento mayor an que en los tiempos del Imperio
romano, en realidad, slo superado en el siglo XIX. Otro comerciante italiano,
coetneo de Polo, describi la Gran Ruta de la Seda como perfectamente segura, de
da y de noche.
La dinasta Ming (1368-1644) restableci las costumbres tradicionales chinas,
especialmente el confucianismo y el sistema mandarn. La primera mitad de la era
Ming fue testigo de un considerable crecimiento econmico y demogrfico. En los
ltimos aos del dominio mongol, y durante la revuelta contra ste, carreteras y
canales haban ido deteriorndose y la poblacin haba disminuido a consecuencia de
inundaciones, sequas y guerras. El gobierno se propuso dedicar parte de sus energas
a restaurar el sistema de comunicaciones, y, al gozar de una paz relativa, la poblacin
comenz de nuevo a crecer, sobrepasando los 100 millones alrededor de 1450. En
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1421, los Ming trasladaron la capital de Nanking a Pekn (Beijing), en el extremo


norte del pas, para estimular el comercio norte-sur. Se introdujo el cultivo del
algodn y la manufactura de tejidos elaborados a partir de l. La especializacin
regional se hizo ms pronunciada. Pero lo ms notable de todo fue que los chinos
comenzaron a comerciar con regiones de ultramar. Con anterioridad, los chinos
haban dejado el comercio con el extranjero en manos de mercaderes extranjeros,
pero en los primeros aos de la era Ming, barcos y mercaderes chinos comerciaban
con Japn, las Filipinas (como se denominaran luego), el Sudeste Asitico, la
pennsula Malaya e Indonesia. En el primer cuarto del siglo XV, el almirante chino
Cheng-ho dirigi grandes expediciones navales al ocano ndico, creando colonias de
poblacin china en puertos de Ceiln, India, el golfo Prsico, el mar Rojo y la costa
oriental de frica. Entonces, sbitamente en 1433, el emperador prohibi realizar
ms viajes, decret la destruccin de los barcos capaces de surcar el ocano e impidi
que sus sbditos volvieran a salir al extranjero. Las colonias, abandonadas a su
suerte, acabaron por desaparecer. Uno se pregunta qu distinto habra sido el curso de
la historia si los chinos an hubieran estado en el ndico cuando llegaron los
portugueses a finales de ese siglo.
Corea y Japn se desarrollaron despus de la civilizacin china y, en gran medida,
a imitacin suya. Japn, sobre todo, fue un gran imitador de la tecnologa china, si
bien, al igual que ha ocurrido en los ltimos tiempos, la adquisicin de tecnologa
extranjera en el marco institucional japons produjo resultados originales. Corea
estuvo de cuando en cuando sometida polticamente a China. Kublai Khan intent
invadir Japn desde all, pero su flota fue destruida por un tifn al que los japoneses
llamaron kamikaze (vientos divinos). Durante los siglos XV y XVI, los piratas
japoneses devastaron las costas chinas, pero a principios del XVII y despus de que el
shogunado Tokugawa consolidara su poder, el shogn, a imitacin del emperador
Ming, prohibi a los japoneses viajar al extranjero (bajo pena de muerte si volvan) y
la construccin de barcos aptos para viajes largos.

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4. Asia Meridional
El subcontinente indio, incluidos los actuales pases de Pakistn, Bangladesh y Sri
Lanka, tiene aproximadamente el mismo tamao que la Europa que hay al oeste de la
antigua Unin Sovitica (figura 4.4). Su poblacin es an ms diversa que la europea
en lo que respecta a orgenes tnicos o a lenguas, y son tambin variados su terreno y
su clima, con selvas monznicas tropicales, ardientes desiertos y montaas glaciales.
A lo largo de su historia, desde la primera civilizacin junto al ro Indo en el tercer
milenio antes de Cristo hasta el presente, ha visto surgir y caer principados, reinos e
imperios en desconcertante variedad. Pero, en general, esta sucesin de sistemas
polticos poco ha importado al hombre y la mujer corrientes, los campesinos que
mantenan con su trabajo a los gobernantes, salvo que algunos eran ms crueles y
eficaces sacando un excedente en tributos e impuestos.

Figura 4.4 India, hacia el ao 1600.

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Es posible que la poblacin aborigen del subcontinente estuviese emparentada


con la de Australia. No obstante, a lo largo de los siglos y los milenios, fue
incrementada, o sumergida, por oleadas de emigrantes e invasores. La mayora de los
recin llegados griegos de Bactriana, escitas, partos, mongoles y otros entraron
por el noroeste a travs de Persia y Afganistn, pero tambin lo hicieron por el
noreste desde el Tbet y Birmania. Finalmente, con una excepcin importante, los
musulmanes adoptaron las costumbres indgenas y la cultura local, incluso la religin.
La religin ejerca mayor efecto sobre la economa que el gobierno, pero la
complejidad de ese tema se resiste a una explicacin sucinta. La primitiva religin
original era el hinduismo, que fue desarrollndose con variantes y sectas heterodoxas,
como los jainas y los sijs, an hoy activos. El budismo, aproximadamente
contemporneo del confucianismo chino, fue una de estas variantes, pero obtuvo su
mayor aceptacin en China, Corea y Japn, y prcticamente desapareci de la India
antes de la era moderna. No fue este el caso del islam, que se introdujo en el
subcontinente a principios del siglo VIII para volver con renovado dinamismo en
el XIII y siguientes. A principios del siglo XVI, Babar, que se deca descendiente de
Genghis Khan, cre el Imperio mogol en el norte de la India, al que su nieto Akbar
dio una gran expansin (figura 4.4). Si las fronteras polticas actuales entre la India y
sus vecinos no son reflejo exacto de divisiones religiosas bien definidas, en tiempos
ms remotos la mezcla de religiones era an mayor. La enemistad entre los reinos
musulmanes del Decn, en el sur de la India, y el imperio hind de Vijayanagar
facilit a los portugueses el establecimiento de bases a principios del siglo XVI.
Uno de los modos en que la religin interfera en la economa era a travs del
sistema hind de castas. La casta la determinaba principalmente la ocupacin, pero
parece ser que en su origen tuvo tambin un elemento tnico. Las castas originarias, o
varnas, eran cuatro: los brahamanes o sacerdotes; una casta de guerreros y dirigentes;
otra de agricultores, artesanos y mercaderes, y una ltima de sirvientes; pero con el
tiempo se multiplicaron hasta adoptar una (o varias) para cada categora ocupacional.
El elemento jerrquico en el sistema de castas era muy fuerte y muy riguroso en
cuanto al contacto social e incluso fsico. La endogamia de casta era casi universal y
la regla general por la que se rega el estatus era el concepto de impureza, tanto literal
como figurada: a la ocupacin ms baja corresponda el estatus ms bajo, y algunos
eran intocables y hasta indignos de ver (por ejemplo, los que trabajaban lavando
la ropa de los intocables tenan que hacerlo de noche para no ser vistos). Aunque el
sistema de castas quiz no fuera tan rgido como a veces se describe, debi de
constituir una barrera tanto para la movilidad social como para una asignacin eficaz
de recursos. Otro elemento de la religin hind enemigo del progreso econmico fue
su veneracin por el ganado vacuno: esas vacas sagradas que vagaban a su antojo
por el campo sin que se pudieran matar ni consumir.
A travs de los siglos, y an hoy, la gran mayora de la poblacin del
subcontinente habitaba en pueblos y se dedicaba principalmente a una agricultura con
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una productividad muy baja, casi de subsistencia. En las zonas boscosas se utilizaba,
incluso en tiempos relativamente recientes, una tcnica de tala y quema muy similar a
la practicada en el norte de Europa antes del advenimiento de las comunidades
sedentarias. En otros lugares, las tcnicas agrcolas y los cultivos dependan de las
caractersticas de su suelo y clima. En el rea monznica el alimento bsico era el
arroz, trado inicialmente de Indochina, su lugar de origen. En las tierras ms secas, el
alimento bsico era el trigo o la cebada, provenientes de Oriente Medio, o el mijo,
originario de China o quiz de Asia Occidental. La planta autnticamente originaria
de la India fue el algodn, que se menciona en el Rig Veda, el libro sagrado hind.
Aunque la mayora de su poblacin dedicaba su tiempo y energa a la agricultura,
la India no careca de hbiles artesanos. Prueba de ello son sus complejas obras de
arte, su escultura y su arquitectura monumental (el Taj Mahal [figura 4.5], por
ejemplo), que pueden compararse con lo mejor del arte griego y romano. Sin
embargo, estos artesanos trabajaban para los ricos y poderosos; las masas no tenan
poder adquisitivo y no exista una clase media

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Figura 4.5 El Taj Mahal.


Este elegante edificio, que muchos consideran el ms bello del mundo, fue construido por orden de un
emperador mogol para mausoleo de su esposa. Durante ms de diez aos, miles de obreros y artesanos
trabajaron para levantarlo. (Berkson/Art Resource, Nueva York).

digna de mencin. El poco comercio que exista estaba en manos de extranjeros,


sobre todo de rabes.
El Sudeste Asitico, desde Birmania hasta Vietnam al este y la pennsula Malaya
al sur, se denomina tambin Indochina por ser una mezcla de las culturas china e
india, que obtuvo numerosos elementos de la tecnologa y economa de China, pero la
influencia cultural de la India debi ser mucho ms importante, si exceptuamos
Vietnam. Indonesia, como su nombre indica, tambin sufri gran influencia de la
India, de cultura hinduista y budista al principio, y ms tarde del islam. Uno de los
agentes de difusin fueron los monjes budistas que en la selva fundaron monasterios
que desempeaban una funcin muy parecida a los del Cster en el norte de Europa,
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difundiendo los progresos tcnicos adems de la cultura religiosa.


El Sudeste Asitico, Indonesia incluida, hizo dos grandes aportaciones a la
civilizacin mundial. En primer lugar, el arroz, que se convertira en el alimento
bsico no slo de China e India, sino tambin de amplias reas de los hemisferios
oriental y occidental, tuvo su origen en la Indochina continental; su cultivo se
remonta al segundo milenio antes de Cristo, si no antes. La otra gran contribucin, las
especias pimienta, nuez moscada, jengibre, clavo, etc. proceda principalmente
de las islas del archipilago indonesio, si bien la canela proviene de Ceiln.
La historia documentada del Sudeste Asitico es relativamente breve, apenas ms
de mil aos. Por lo que respecta a pocas anteriores, los historiadores deben apoyarse
en el testimonio de restos arqueolgicos, como el impresionante templo de Angkor
Vat en Camboya, y en lo que cabe deducir de los documentos indios y chinos. No
obstante, en Tailandia y Vietnam hay evidencia de asentamientos de pobladores
neolticos cazadores-recolectores en el 10 000 a. C.; conocan la alfarera, quiz ya en
el quinto milenio a. C.; hay herramientas, armas y adornos de bronce que datan del
segundo milenio y la artesana del hierro se introdujo hacia 500 a. C. Durante la Edad
Media europea se crearon incipientes naciones-Estado, como el reino de Pagan en la
actual Birmania y el de Ayudhya en la actual Tailandia, que en el siglo XVII acept un
embajador del rey de Francia Luis XIV.
La mayora de la poblacin viva en los grandes valles aluviales de ros como el
Irawadi, el Mekong, el Rojo y otros, donde los cultivos de regado del arroz
proporcionaban la subsistencia, y en las ricas tierras volcnicas de islas como Java y
Bali. La pesca fluvial y martima era otro importante factor de la dieta y formaba
parte del comercio local a cambio de arroz. La pimienta y otras especias ms exticas
de las Molucas, las clebres islas de las especias, tuvieron desde antiguo un buen
mercado en India, China, Oriente Medio e incluso Europa.
Los musulmanes, rabes o no, fueron los principales intermediarios entre la India
e Indonesia; tambin fueron ellos los responsables de la difusin del islam por toda
Indonesia (excepto Bali, que permaneci fiel a sus costumbres hindes). Los rabes
transportaban los cargamentos desde la India hasta Alejandra y otros emporios del
Mediterrneo oriental, donde mercaderes italianos, principalmente venecianos, los
compraban y distribuan por Europa. El deseo de burlar este monopolio, como lo
consideraban otros europeos, fue uno de los motivos fundamentales de los viajes de
exploracin portugueses, que les llevaran a descubrir la ruta martima que circunda
frica.

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5. frica
Desde los primeros tiempos, la historia del norte de frica ha estado ntimamente
relacionada con la europea, especialmente con la de la Europa mediterrnea. El
frica subsahariana (o frica negra), por su parte, raramente se vio afectada por los
acontecimientos europeos o de cualquier otra parte del mundo hasta el siglo XVI, o
incluso el XIX. La ausencia casi absoluta de documentos escritos anteriores a la
llegada de los europeos hace que sea problemtico conocer su historia. Desde luego,
esto no implica que no la hubiera o que carezca de importancia. La reciente
investigacin, basndose en los restos arqueolgicos y la tradicin oral, ha
descubierto una gran cantidad de informacin til para conocer el pasado del
continente negro.
La historia escrita de frica empieza con el antiguo Egipto, mencionado
brevemente en el captulo 2. Los fenicios recorrieron toda la costa africana, y su
colonia Cartago rivalizaba con Roma por el control del Mediterrneo. El repentino y
violento ataque del islam casi convirti a ste en un lago musulmn por un breve
tiempo durante la Alta Edad Media. Aunque separada de Europa tanto por la religin
como por las aguas la primera trababa la comunicacin y el comercio, las segundas
los facilitaban, no obstante el norte de frica sigui desempeando un papel, tanto
en la historia europea como en la africana y la musulmana. De hecho, fue a
consecuencia de las conversiones al islam que tuvieron lugar en la franja
subsahariana del frica negra como esta ltima entr en contacto con la economa
europea. (El cristianismo haba penetrado en Nubia y Abisinia, o Etiopa, antes del
ascenso del islam, pero la conquista de Nubia por parte musulmana provoc que
Abisinia se viera desgajada de la cristiandad).
La economa del norte de frica era similar a la de la Europa mediterrnea. Se
cultivaban cereales all donde hubiera un adecuado rgimen de lluvias (a veces
complementado con regado) y en los dems sitios predominaba el pastoreo nmada.
Exista un comercio muy activo; la industria, en cambio, era de tipo domstico. Una
ramificacin de aqul se extenda por el Shara hacia el frica negra. Antes de la era
cristiana haba existido ya cierto comercio transahariano, que no se normaliz hasta la
introduccin de camellos (desde Oriente Medio) en los siglos II o III. Aun entonces, el
gasto del viaje haca que estuviera limitado a artculos de poco volumen y elevado
valor, sobre todo oro y marfil (y esclavos, pero stos viajaban a pie). Tambin se
transportaban en ambas direcciones los dtiles que crecan en las palmeras de los
oasis del desierto.
La economa del frica subsahariana es tan diversa como su clima, su topografa
y su vegetacin. En contra de la idea generalizada, tan slo una parte de la zona est
cubierta de jungla o selva tropical: principalmente la cuenca del Congo (o Zaire) y la
costa sur de frica Occidental. Entre la selva y los desiertos del norte (Shara) y del
sur (Kalahari), se encuentran vastas extensiones de sabana formada por hierba y
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arbustos. El interior de la costa oriental, desde Etiopa en el norte hasta la punta sur,
es una cresta montaosa salpicada por grandes lagos. Los grandes ros africanos
Nilo, Nger, Zambeze y otros no estimularon el desarrollo del comercio que habra
podido esperarse debido a la frecuencia de cascadas y rpidos a lo largo de su curso.
La poblacin era an ms variada que el paisaje. Aunque los habitantes originales
eran todos de piel oscura o negra, exista enorme diversidad tnica, racial y
lingstica. Sin embargo, en todas partes la tribu era el grupo social bsico, por
encima de la familia. Formas de gobierno de mayor envergadura confederaciones,
reinos y hasta imperios surgieron ocasionalmente, como el antiguo imperio de
Ghana, que tuvo una duracin sorprendentemente larga; pero, sin esa necesidad del
estado burocrtico que son los documentos escritos, la mayora fueron bastante
efmeros.
Tambin la economa era diversa, abarcaba desde la caza y la recoleccin ms
primitivas hasta una agricultura y ganadera bastante complejas que se practicaban en
la sabana y otros espacios abiertos. Es probable que en el segundo milenio a. C. se
introdujeran animales domsticos y plantas de Egipto o algn otro pas mediterrneo.
Debido a las diferencias de clima y rgimen de lluvias, el trigo y la cebada, los
alimentos bsicos de la agricultura del Mediterrneo y de Oriente Medio, no
prosperaron en el frica subsahariana. Dada la presencia permanente en toda frica
Central de la mosca ts-ts, que transmite una enfermedad mortal a los animales
domsticos de gran tamao, los agricultores no podan disponer de animales de tiro;
estaban supeditados a la cultura de azada, y utilizaban azadones de madera o de
hierro. En las reas de selva empleaban una tcnica de tala y quema, cambiando de
campos cada pocos aos; cultivaban tubrculos y pltanos (introducidos desde el
Sudeste Asitico y luego difundidos a Amrica), y complementaban su dieta con
peces de ro. Aunque el nivel tecnolgico era bajo en general, eso no impidi el
surgimiento de una casta especializada de herreros, por ejemplo, o de comerciantes
profesionales.
El comercio era casi ubicuo, dndose incluso entre los cazadores-recolectores,
siempre que tuviesen contacto con otros grupos sociales. Los nmadas del Sahel, la
rida franja sur del Shara, intercambiaban los productos que obtenan de sus rebaos
carne, leche y lana por cereales, tejidos y metales de los pueblos sedentarios de
la sabana. Otros objetos de comercio eran la sal y el pescado seco o salado. En frica
Oriental, como dinero se utilizaban conchas para obviar la necesidad de trueque. El
transporte de mercancas a lo largo de los ros se haca generalmente en canoas. Por
tierra, los porteadores las cargaban sobre sus cabezas.

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6. Las Amricas
En general, los investigadores estn de acuerdo en que la poblacin nativa india de
las Amricas (los amerindios) descenda de unos pueblos mongoloides (o
premongoloides) que en algn momento de un remoto pasado cruzaron lo que ahora
es el estrecho de Bering, que habra sido entonces una especie de puente de tierra
firme. Menos acuerdo existe a la hora de determinar la fecha en que ocurri; los
clculos fluctan entre hace unos pocos miles de aos y hace ms de 30 000.
Recientes descubrimientos arqueolgicos tanto en el norte como en el sur de Amrica
favorecen la ltima hiptesis. Parece, adems, poco probable que hubiera tan slo una
nica ola migratoria; seguramente las migraciones se dieron en oleadas a lo largo de
miles de aos. Se han propuesto, e incluso se han intentado probar, ingeniosas teoras
segn las cuales los aborgenes llegaron por mar atravesando el Pacfico o el
Atlntico. Pero, aun cuando uno o varios de esos viajes hubieran tenido xito, es muy
improbable que toda la poblacin de las Amricas de la poca precolombina, que
ocupaba todo el continente y hablaba lenguas muy diferentes, pudiera descender de
los supervivientes de aqullos.
Mucho antes del principio de la era cristiana en el Viejo Mundo, el Nuevo estaba
ya poblado desde lo que ahora son Canad y Alaska, en el norte, hasta la Patagonia y
Tierra del Fuego, en el sur. No obstante, la densidad de poblacin variaba de forma
considerable, as como el nivel cultural, desde las grandes llanuras de Amrica del
Norte y la selva amaznica, poco pobladas, hasta las ciudades hormigueantes de
gente de Amrica Central. La densidad de poblacin era directamente proporcional a
la productividad de la economa; es decir, mayor en las reas cuyos habitantes
practicaban agricultura sedentaria y menor en aquellas cuya poblacin viva an de la
caza y la recoleccin.
Los amerindios descubrieron la agricultura independientemente de los habitantes
del Viejo Mundo, pero no todos ellos la practicaban. Haba alcanzado un alto nivel de
desarrollo en Mxico, Amrica Central y el noroeste de Amrica del Sur, pero
tambin exista en lo que hoy es el sudoeste de Estados Unidos y en los bosques
orientales de Amrica del Norte. El cultivo bsico era el maz, complementado con
tomates, calabazas, judas y, en las tierras altas andinas, la patata. Los amerindios no
tenan animales domesticados, excepto el perro y, tambin en los Andes, la llama, que
poda usarse como animal de carga, pero no de tiro. Su tecnologa, por tanto, era la
cultura de azada. Conocan tambin algunos metales: oro de aluvin, utilizado para
adornos, la plata y el cobre, pero no el hierro. Sus utensilios eran de madera, hueso,
piedra y, sobre todo, de obsidiana, un cristal volcnico natural que usaban para cortar
y esculpir. A pesar de su tecnologa en apariencia primitiva, crearon una arquitectura
monumental y unas obras de arte muy complejas.
Tambin los mercados y el comercio se dieron desde fecha temprana. Existen
restos arqueolgicos de la mitad del segundo milenio antes de Cristo que prueban la
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existencia de comercio entre lugares situados a gran distancia. Entre los siglos VIII
y IV a. C., la cultura olmeca, localizada a lo largo de la costa del golfo de Mxico,
mantuvo relaciones comerciales con el rea montaosa del centro de Mxico. Entre
los artculos con los que se comerciaba haba estatuillas finamente talladas y otros
objetos artsticos hechos de jade, y la muy apreciada obsidiana, as como granos de
cacao, que se utilizaban a modo de dinero aparte de para su consumo.
La civilizacin maya, situada en lo que hoy es Guatemala y Yucatn, surgi ms o
menos en esta poca o un poco despus. Sus construcciones ms notables son sus
enormes pirmides, parecidas a las egipcias, con templos en la parte superior (figura
4.6). Los mayas tambin posean un calendario y una escritura que hasta hace poco
no saba descifrarse. Se sabe poco respecto a su organizacin social y econmica,
pero los mercados eran algo corriente y, como en el resto del continente, el maz era
su alimento bsico. La sociedad deba de estar organizada jerrquicamente para
construir su monumental arquitectura, y seguro que los excedentes alimentarios eran
lo bastante abundantes como para dejar libre una mano de obra compuesta por
artesanos y constructores especializados. La civilizacin maya tuvo su cnit entre los
siglos IV y IX de la era cristiana. Al parecer, luego la poblacin se rebel contra el
dominio de los sacerdotes, posiblemente con ayuda de invasores del norte. Los
templos, abandonados por los fieles, se convirtieron en ruinas y fueron invadidos por
la vegetacin de la selva.
Despus de los mayas, otras culturas de las tierras altas mexicanas alcanzaron
niveles de desarrollo bastante elevados. Entre ellas podemos mencionar a los toltecas,
los chichimecas y los mixtecas. A mediados del siglo XIV, los aztecas, una feroz tribu
guerrera cuya capital era Tenochtitln, la actual Ciudad de Mxico, empez a
conquistar y explotar a sus vecinos.

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Figura 4.6 Templo maya.


Este majestuoso edificio demuestra la riqueza y poder de los dirigentes mayas, adems de la habilidad
tcnica de sus artesanos; sin embargo, su yugo resultaba difcil de llevar y, finalmente, sus sbditos se
rebelaron y volvieron a una agricultura de subsistencia. (Ferdinand Anton. Reproduccin autorizada).

Dado que los aztecas practicaban sacrificios humanos eligiendo las vctimas entre los
pueblos sometidos, no es sorprendente que los espaoles a las rdenes de Corts
encontraran aliados voluntarios cuando emprendieron la conquista de Tenochtitln en
1519.
Por el tiempo en que la civilizacin maya estaba en su cnit, los habitantes de la
costa del actual Per practicaban una agricultura de regado utilizando agua de los
Andes. Evidentemente deba de ser muy productiva, ya que posibilit el crecimiento
de unas ciudades con una elevada densidad de poblacin que comerciaban entre ellas.
Poco despus de 1200, los incas, una tribu de las montaas cuya capital era Cuzco,
iniciaron la conquista militar de toda la zona que va desde Ecuador, en el norte, hasta
Chile, en el sur. Aunque los incas carecan de lenguaje escrito, tenan archivos y hasta
transmitan mensajes a gran distancia mediante cuerdas anudadas. Impusieron a sus
sbditos una burocracia estatal altamente centralizada que inclua almacenes de
propiedad estatal para el acopio y distribucin de cereales; pero junto al sistema de
distribucin gubernamental coexistan mercados privados.
Los indios pueblo del sudoeste de Estados Unidos practicaban tambin la
agricultura de regado y construyeron asentamientos urbanos que merecen el
calificativo de pueblos, si no de ciudades, con casas de varias habitaciones y
almacenes. Regaban sus campos inundando los terrenos bajos con el agua desviada
de los arroyos. La cultura hohokam del sudeste de Arizona hizo un amplio uso de
acequias que requeran la participacin de varias aldeas. En la regin norte de los
Grandes Lagos fabricaban herramientas y armas de cobre a partir del mineral local.
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Ms al este hacan puntas y cuchillos de pizarra y pedernal semejantes a los utensilios


de cobre. Casi todos los amerindios hacan cermica y cestera. En el valle de
Mississippi, en la regin prxima al actual St. Louis, exista una densa poblacin
agrcola, y uno de los yacimientos arqueolgicos, Cahokia, debi ser tan grande como
una ciudad medieval europea. Los indios de los bosques orientales, que habitaban el
rea al este del Mississippi, desde San Lorenzo hasta el golfo de Mxico, practicaban
la agricultura junto con la caza y la pesca, pero sus asentamientos ms que pueblos
eran aldeas. Segn la leyenda, los indios ensearon a los puritanos de Nueva
Inglaterra a fertilizar sus campos de maz enterrando pescado junto a las semillas, lo
que aument en gran medida la produccin.
En cualquier parte de las Amricas, desde los esquimales de las costas del rtico
hasta los desnudos habitantes de Tierra del Fuego, los vastos pero escasamente
poblados continentes proporcionaban una mera subsistencia a los cazadores y
recolectores primitivos.

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5.

Segunda logstica de Europa

En algn momento hacia mediados del siglo XV, tras cien aos de cada y
estancamiento, la poblacin de Europa comenz a crecer de nuevo. La recuperacin y
los ndices de crecimiento no fueron uniformes por toda Europa (como siempre, haba
diversidad regional), pero hacia los inicios del siglo XVI el crecimiento demogrfico
ya se haba generalizado. Sigui constante a lo largo de esa centuria, posiblemente
incluso acelerndose en las ltimas dcadas. A principios del siglo XVII, sin embargo,
este fuerte crecimiento encontr los frenos habituales del hambre, la peste y la guerra,
en especial la guerra de los Treinta Aos, que diezm la poblacin de Europa Central.
Hacia la mitad del siglo XVII, salvo algunas excepciones entre las que destaca
Holanda, el crecimiento de la poblacin haba cesado y en algunas reas haba
descendido. Estos lmites hacia mediados del siglo XV y mediados del XVII
marcan la segunda logstica de Europa. Dentro de ellos ocurrieron otros cambios
importantes, algunos puede que fortuitos y otros ntimamente relacionados con los
fenmenos demogrficos. En la ltima de esas dos fechas, las economas europea y
mundial eran enormemente diferentes de lo que haban sido en el siglo XV.
La diferencia ms clara eran los horizontes geogrficos, de extraordinaria
amplitud. El perodo de crecimiento demogrfico se correspondi casi exactamente
con la gran poca de exploraciones martimas y descubrimientos que tuvo como
consecuencia el establecimiento de todas las rutas ocenicas entre Europa y Asia, y,
lo que sera an ms decisivo para la historia mundial, la conquista y colonizacin del
hemisferio occidental por parte de los europeos. Estos acontecimientos, a su vez,
proporcionaron a Europa un gran aumento de las fuentes de recursos, reales y
potenciales, y provocaron (junto con otras causas) importantes cambios
institucionales en la economa europea, en especial respecto al papel del gobierno en
la economa.
Otra diferencia fundamental fue el pronunciado desplazamiento de los principales
centros de actividad econmica dentro de Europa. Durante el siglo XV, las ciudades
del norte de Italia conservaron la primaca en los asuntos econmicos que haban
ejercido a lo largo de la Edad Media. Sin embargo, los descubrimientos portugueses
las privaron de su monopolio en el comercio de las especias. Una serie de guerras que
supusieron la invasin y ocupacin de Italia por parte de ejrcitos extranjeros acab
interrumpiendo el comercio y las finanzas. La decadencia de Italia no fue inmediata o
drstica, ya que los italianos tenan reservas de capital, talento empresarial e
instituciones econmicas muy refinadas para aguantar durante varias generaciones.
En cualquier caso, es probable que se tratara de una decadencia ms relativa que
absoluta, a causa del gran aumento en el volumen de comercio europeo. No obstante,
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hacia la mitad del siglo XVII Italia haba cado a una posicin atrasada dentro de la
economa europea, de la que no sali totalmente hasta el siglo XX.
Espaa y Portugal disfrutaron de una gloria fugaz como principales potencias
econmicas de Europa. Lisboa sustituy a Venecia como gran puerto franco del
comercio de las especias, y los Austrias espaoles, financiados en parte por el oro y la
plata de su imperio americano, se convirtieron en los monarcas ms poderosos de
Europa. La riqueza de las Indias y de las Amricas, sin embargo, no se distribuy de
forma uniforme dentro de los pases; como resultado de las polticas que se
describirn y analizarn con ms detalle en las prximas pginas, los gobiernos de
estos pases malgastaron sus recursos y estrangularon el desarrollo de instituciones
econmicas vigorosas y dinmicas. Aunque ambas naciones retuvieron sus vastos
imperios de ultramar hasta los siglos XIX y XX, respectivamente, a mediados del XVII
estaban ya en plena decadencia econmica, poltica y militar.
El este, centro y norte de Europa no participaron de forma significativa de la
prosperidad comercial del siglo XVI. La Hansa alemana floreci en el siglo XV, pero
decay despus. Aunque las causas principales de su decadencia fueron
independientes de los grandes descubrimientos, es probable que estos ltimos la
precipitaran, al fortalecer el poder comercial de las ciudades holandesas e inglesas. El
sur de Alemania y Suiza, tambin destacados comercialmente en el siglo XV,
conservaron su prosperidad por un tiempo, pero, al no estar ya en las rutas
comerciales ms importantes ni tener puertos para beneficiarse del aumento del
comercio martimo retrocedieron, en trminos relativos, junto con el resto de Europa
Central y Oriental. Europa Central no tard en sumirse en guerras religiosas y
dinsticas que agotaron su energa para la actividad econmica.
El rea que ms gan con los cambios asociados a los grandes descubrimientos
fue la regin que baan el mar del Norte y el canal de la Mancha: los Pases Bajos,
Inglaterra y el norte de Francia. Abierta al Atlntico y a mitad de camino entre el
norte y el sur de Europa, esta zona prosper enormemente en la nueva era del
comercio mundial ocenico. A lo largo del siglo XVI, sin embargo, Francia tambin
estuvo inmersa en guerras religiosas y dinsticas, civiles e internacionales, y por lo
general su gobierno sigui polticas desfavorables para los negocios y la agricultura.
Francia, por tanto, gan menos que los Pases Bajos e Inglaterra.
En la poca de los grandes descubrimientos, Inglaterra estaba pasando de su
estado de rea retrasada en la produccin de materias primas a ser un pas
manufacturero. Su agricultura tambin comenz a orientarse ms hacia el comercio.
La guerra de las Dos Rosas diezm las filas de la gran nobleza, pero dej a las clases
medias urbanas y al campesinado casi intactos. La decadencia de la gran nobleza
reforz la importancia de la aristocracia menor, la alta burguesa. La nueva dinasta
Tudor, que subi al trono en 1485, al depender en gran medida del apoyo de la alta
burguesa, le dispens favores a cambio. Por ejemplo, cuando Enrique VIII se rebel
contra la Iglesia romana y decret la disolucin de los monasterios, el principal
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beneficiario, despus de la Corona, fue la alta burguesa. Esta accin tuvo tambin el
efecto secundario de mejorar el funcionamiento del mercado de la tierra y de
fomentar la orientacin del mercado hacia la agricultura.
Flandes, ya entonces el rea cuya economa era la ms avanzada del norte de
Europa, se recobr lentamente de la gran depresin de la Baja Edad Media. Brujas
fue decayendo poco a poco como principal centro distribuidor para el comercio con el
sur de Europa, y Amberes subi hasta convertirse en el puerto y la ciudad ms
importante del continente durante la primera mitad del siglo XVI. A consecuencia de
alianzas dinsticas, las diecisiete provincias de los Pases Bajos, desde Luxemburgo y
Artois, en el sur, hasta Frisia y Groningen, en el norte, pasaron a depender de la
Corona de Espaa a principios del siglo XVII. Estaban, por tanto, en una posicin
excelente para capitalizar las oportunidades comerciales del Imperio espaol. Sin
embargo, en 1568 los Pases Bajos se rebelaron contra la dominacin espaola. La
revuelta fue sofocada en las provincias del sur (la actual Blgica), pero las siete
provincias del norte obtuvieron su independencia como los Pases Bajos Unidos o
Repblica de Holanda. Econmicamente, este episodio tuvo como consecuencia una
relativa decadencia de las provincias del sur, en parte porque el gobierno espaol
promulg muchas medidas duras de castigo y en parte porque los holandeses, que
controlaban las desembocaduras del ro Escalda, impedan que los barcos llegaran a
Amberes. El comercio, entonces, se desplaz hacia el norte y Amsterdam se convirti
en la gran metrpoli comercial y financiera del siglo XVII.
Los cambios tecnolgicos en el arte de la navegacin y en la construccin de
barcos fueron vitales para el xito de las exploraciones y los descubrimientos, y lo
mismo se puede decir, en relacin con la conquista de ultramar, de la introduccin de
la plvora y su aplicacin por parte de los europeos a las armas de fuego. Hubo
asimismo mejoras en las artes de la metalurgia y en otros procesos industriales,
aunque en su conjunto no es un perodo notable por el progreso tecnolgico. En las
tcnicas agrcolas no se produjo ningn avance comparable a la introduccin del
sistema de rotacin trienal y el arado de ruedas, pero se hicieron multitud de mejoras
en la rotacin de las cosechas, en nuevos cultivos y en asuntos similares.

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1. Poblacin y niveles de vida


A mediados del siglo XV la poblacin de Europa en total era del orden de 45 o 50
millones; es decir, unos dos tercios del mximo alcanzado antes de la peste. A
mediados del siglo XVII las autoridades coinciden en ello, la poblacin rondaba
los 100 millones. En 1600 deba de ser al menos igual de grande, si no ms,
considerando el estancamiento y la posible disminucin que tuvo lugar en la primera
mitad del siglo XVII. Cules fueron las causas de este crecimiento y del
estancamiento y la disminucin subsiguientes?
Nunca hay una nica causa para la reanudacin del crecimiento de la poblacin.
La incidencia de la peste y otras enfermedades epidmicas, al parecer, disminuy
gradualmente quiz como resultado de una creciente inmunizacin natural o de
cambios ecolgicos que afectan a los portadores. El clima tal vez mejorase
ligeramente. Salarios reales ms altos en el siglo XV, consecuencia del movimiento
favorable en la relacin poblacin/tierra como resultado del anterior descenso de la
poblacin, pudieron estimular los matrimonios ms tempranos y con ello un ndice de
natalidad ms alto. En cualquier caso, gracias a la combinacin de ndices de
mortalidad reducidos e ndices de natalidad ms elevados, la poblacin de Europa
comenz un crecimiento sostenido que se mantuvo a lo largo del siglo XVI, incluso
despus de que hubieran cambiado las condiciones favorables iniciales.
El crecimiento de la poblacin en el siglo XVI, aunque general, no fue de ningn
modo uniforme. Existiendo en origen densidades desiguales y habindose producido
el crecimiento en distintas proporciones, la poblacin de las distintas regiones de
Europa variaba considerablemente en densidad hacia el final del siglo. Italia, una
economa madura, y los Pases Bajos, una economa dinmica, tenan las
densidades mayores, con 40 o ms habitantes por kilmetro cuadrado, aunque
algunas reas, como Lombarda y la provincia de Holanda, tenan 100 o ms. (Por
hacer una comparacin, Italia en estos ltimos aos tena unos 190 habitantes por
kilmetro cuadrado, y los Pases Bajos, unos 350; la densidad de Europa Occidental
en conjunto era de unos 125 habitantes por kilmetro cuadrado). Francia, con
aproximadamente 18 millones de habitantes, tena una densidad de unos 34; la de
Inglaterra y Gales, con cuatro o cinco millones, era ligeramente menor. En el resto del
continente, la poblacin estaba ms diseminada: 28 habitantes por kilmetro
cuadrado en Alemania, 17 en Espaa y Portugal, 14 en Europa Oriental (excluyendo
Rusia), y slo uno, cinco o dos, aproximadamente, en Rusia y los pases
escandinavos.
Como se ha dicho en el captulo 3, estas cifras muestran con claridad que la
densidad de poblacin estaba estrechamente relacionada con la productividad de la
agricultura. Diferencias similares se encuentran dentro de cada pas. Por ejemplo,
Wrttemberg, una de las regiones agrcolas ms avanzadas de Alemania, tena una
densidad de 44 habitantes por kilmetro cuadrado. El sur de Inglaterra estaba mucho
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ms densamente poblado que Gales o el norte del pas, y el norte de Francia y las
regiones costeras mediterrneas de Provenza y Languedoc, ms que las montaosas y
estriles del Macizo Central. Las escasamente pobladas mesetas de Aragn y Castilla
contrastaban con los rebosantes valles y las tierras bajas de Andaluca y Valencia, al
igual que las regiones de los Apeninos y de los Alpes de Italia con el valle del Po y la
Campagna romana. Sin embargo, se puede hablar de superpoblacin incluso en las
regiones montaosas y estriles en la segunda mitad del siglo XVI. Prueba de ello son
las corrientes de emigrantes desde esas regiones a las ms densamente pobladas pero
ms prsperas llanuras y tierras bajas, aunque stas tambin estaban superpobladas.
En algunas zonas, los terrenos se iban dividiendo a medida que ms y ms gente
intentaba extraer su mera subsistencia de la tierra. En otras, el excedente de poblacin
abandonaba el campo, bien por voluntad propia o a la fuerza. La literatura de la
Inglaterra isabelina hace frecuentes referencias a los pendencieros mendigos que
transitaban por los caminos y las calles de las ciudades, mendigos cuya pobreza los
empujaba con frecuencia a la delincuencia. En Espaa y Portugal, sus imperios
coloniales les proporcionaban una salida para el exceso de poblacin de hecho,
haba incluso quejas de escasez de mano de obra y en el norte de Europa se
abogaba por la adquisicin de colonias como medio para solucionar el exceso de
poblacin. No obstante, en lo que respecta al conjunto de Europa, la emigracin a
ultramar en los siglos XVI y XVII fue casi insignificante; la mayora de las migraciones
eran interiores, incluso locales.
Como consecuencia de estas migraciones, la poblacin urbana creci ms
rpidamente que el total. Entre 1500 y 1600, Sevilla y Londres triplicaron su
poblacin (hasta unos 150 000 habitantes en ambos casos), y la de Npoles se duplic
(hasta quiz 250 000). Pars, ya entonces la ciudad ms grande de Europa, con ms de
200 000 habitantes, creci hasta un cuarto de milln aproximadamente. Amsterdam
pas de unos 10 000 habitantes a finales del siglo XV a ms de 100 000 en las
primeras dcadas del XVII. (Todas estas cifras son aproximadas). Aunque la elevacin
del porcentaje de poblacin urbana fue tambin general, en el norte de Europa fue
ms pronunciado que en las tierras mediterrneas, ya ms urbanizadas al comienzo
del perodo. A finales del siglo XVI, cerca de un tercio de la poblacin de Flandes y
casi la mitad de la de Holanda viva en ciudades.
En algunos casos, el crecimiento de la poblacin urbana puede considerarse como
un indicador favorable del desarrollo econmico, pero esto no era as en el siglo XVI.
En aquella poca, las ciudades funcionaban principalmente como centros comerciales
y administrativos, ms que industriales. Muchas actividades manufactureras, como
las industrias textil y metalrgica, se emplazaron en el campo. La artesana practicada
en las ciudades sola estar organizada en gremios, que requeran largos aprendizajes e
imponan otras restricciones para el ingreso. Los emigrantes rurales raramente tenan
la habilidad o las aptitudes necesarias para los trabajos de ciudad. Formaban en las
ciudades un lumpenproletariat, un conjunto de mano de obra no cualificada y
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eventual, con frecuencia desempleada, que complementaba sus escasos ingresos


mendigando y con pequeos hurtos. La miseria, el hacinamiento y la suciedad de sus
condiciones de vida ponan en peligro a toda la comunidad, hacindola ms
vulnerable a una enfermedad epidmica.
La difcil situacin de los pobres de la ciudad y del campo se vio agravada por
una prolongada cada de los salarios reales. Al crecer la poblacin ms rpidamente
que la produccin agrcola, el precio de los alimentos, del cereal en particular, se
elev con ms rapidez que los salarios, circunstancia que se exacerb con el
fenmeno de la revolucin de los precios (vase el apartado La revolucin de los
precios, ms adelante en este mismo captulo). A finales del siglo XVI, la presin de
la poblacin sobre los recursos se hizo extrema, y en la primera mitad del XVII, una
serie de malas cosechas, nuevos brotes de peste bubnica y otras enfermedades
epidmicas, y la mayor incidencia y ferocidad de las guerras, en particular la de los
Treinta Aos, frenaron la expansin demogrfica. En algunas zonas de Europa, sobre
todo Espaa, Alemania y Polonia, la poblacin realmente descendi durante una parte
o todo el siglo XVII.

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2. Exploracin y descubrimiento
No hay razn para suponer que existiera una estrecha relacin causal entre los
fenmenos demogrficos en Europa y los descubrimientos martimos que llevaron al
establecimiento del comercio directo entre Europa y Asia, as como a la conquista del
Nuevo Mundo y su asentamiento en l por parte de los europeos. El crecimiento de la
poblacin estaba ya en marcha antes de que tuvieran lugar los descubrimientos
importantes, el comercio extraeuropeo durante los siglos XVI y XVII fue pequeo en
comparacin con el intraeuropeo, y la importacin de comestibles (diferentes de las
especias), insignificante. Sin embargo, los descubrimientos afectaron profundamente
al curso del cambio de la economa en Europa.
En la Baja Edad Media se produjo un notable progreso tecnolgico en el diseo y
la construccin de barcos y en los instrumentos de navegacin. Navos de tres, cuatro
y cinco mstiles, con combinaciones de velas cuadradas y latinas capaces de navegar
con el viento en contra, sustituyeron a las galeras de remos con velas auxiliares del
comercio medieval. El timn de popa de bisagras sustituy al remo de direccin.
Combinados, estos cambios proporcionaron mucha ms maniobrabilidad y control de
la direccin y se pudo prescindir de los remeros. Los barcos se hicieron ms grandes,
ms manejables, con mejores condiciones para navegar y con mayor capacidad de
carga, pudiendo as hacer viajes ms largos. La brjula magntica, adoptada
probablemente de los chinos a travs de los rabes, redujo significativamente el grado
de conjetura que implicaba la navegacin. El desarrollo de la cartografa proporcion
mapas y cartas muy mejoradas.
Los italianos haban estado a la cabeza en el arte de la navegacin, condicin que
no cedieron fcilmente, como ponen de relieve los nombres de Coln (Colombo),
Caboto, Vespucio (Vespucci), Verrazano y otros. Ya en 1291 una expedicin
genovesa en galeras de remos haba comenzado a descender por la costa oeste de
frica en un intento de llegar a India por mar, pero no se volvi a saber de ella. Sin
embargo, los italianos eran conservadores en el diseo de sus barcos, y otros que
tambin navegaban por mar abierto, especialmente los flamencos, holandeses y
portugueses, no tardaron en tomarles la delantera. Los portugueses, en particular,
tomaron la iniciativa en todos los aspectos del arte marinero: diseo de barcos,
navegacin y exploracin (figuras 5.1 y 5.2). La visin y la energa de un hombre, el
prncipe Enrique, llamado el Navegante, fueron los principales factores del gran
progreso en los conocimientos geogrficos y descubrimientos llevados a cabo por los
europeos en el siglo XV.
Enrique (1393-1460), un hijo menor del rey de Portugal, se consagr a fomentar
la exploracin de la costa africana con el objetivo ltimo de alcanzar el ocano
ndico. En su castillo, situado en el promontorio de Sagres, en el extremo sur de
Portugal, estableci una especie de instituto de estudios avanzados al que llev
astrnomos, gegrafos, cartgrafos y navegantes de todas las nacionalidades. Desde
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1418 hasta su muerte envi expediciones casi de forma anual. Cuidadosa y


pacientemente, sus marineros trazaron cartas de las costas y las corrientes,
descubrieron o redescubrieron y colonizaron las islas del Atlntico, y establecieron
relaciones con los jefes nativos de la costa africana. Enrique no vivi para ver hecha
realidad su mayor ambicin, pues, en el momento de su muerte, sus marineros haban
llegado poco ms all de Cabo Verde, pero el trabajo cientfico y de exploracin
llevado a cabo bajo su patrocinio asent los cimientos para descubrimientos
posteriores.
Tras la muerte de Enrique, la actividad exploradora disminuy algo por falta de
patronato real y a causa del lucrativo comercio de marfil, oro y esclavos que los
mercaderes portugueses llevaban a cabo con el reino nativo de Ghana. Sera el rey
Juan II, que subi al trono en 1481, quien reanudara las exploraciones a un ritmo
acelerado. En pocos aos, sus navegantes llegaron casi hasta el extremo de frica.
Dndose cuenta de que se encontraba a punto de conseguir el xito, en 1487 Juan
envi dos expediciones. Costa abajo fue Bartolom Daz, que dobl el cabo de Buena
Esperanza (al que llam cabo de las Tormentas) en 1488; por el Mediterrneo y por
tierra hasta el mar Rojo fue Pedro de Covilhao, quien reconoci los lmites
occidentales del ocano ndico desde Mozambique, en frica, hasta la costa malabar,
en India. El camino estaba allanado para el siguiente viaje y el de mayor envergadura,

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Figura 5.1 Descubrimientos portugueses en el siglo XV.

el que hara Vasco de Gama de 1497 a 1499 bordeando frica y llegando hasta
Calcuta, en India. Como resultado de enfermedades, motines, tormentas y
dificultades tanto con los nativos hindes como con los numerosos mercaderes rabes
que encontr, la expedicin de Vasco de Gama perdi dos de sus cuatro naves y casi
dos tercios de su tripulacin. Sin embargo, la carga de especias con la que volvi fue
suficiente para pagar varias veces el coste del viaje.
En vista de tales beneficios, los portugueses no perdieron tiempo en capitalizar su
ventaja. En una decena de aos haban barrido a los rabes del ocano ndico y
establecido

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Figura 5.2 Carraca portuguesa.


Estos grandes y pesados barcos, diseados especialmente para el largo viaje a la India, sustituyeron a las
carabelas, ms pequeas y manejables, que haban hecho la mayor parte de las exploraciones de la costa
africana durante el siglo XV. (The National Maritime Museum, Londres).

puestos de comercio fortificados desde Mozambique y el golfo Prsico hasta las


legendarias islas de las Especias o Molucas. En 1513, uno de sus barcos arrib a
Cantn, al sur de China, y para mediados de siglo haban iniciado ya relaciones
comerciales y diplomticas con Japn.
En 1483 o 1484, mientras las tripulaciones de Juan II estaban todava abrindose
camino por la costa africana, un genovs que haba navegado al servicio de Portugal
y estaba casado con una portuguesa, pidi al rey portugus que le financiara un viaje
a travs del Atlntico para alcanzar el Oriente navegando hacia el oeste. Tal
proposicin no constitua una novedad. Segn la creencia general, la Tierra era una
esfera. Pero, el plan era factible? Cristforo Colombo (Coln), el genovs, pensaba
que s, aunque el peso de la opinin estaba en contra suya. Los consejeros de Juan
tenan una impresin ms correcta del tamao del globo de la que tena Coln, que
pensaba que la distancia desde las Azores hasta las islas de las Especias era poco ms
que la longitud del Mediterrneo. Juan haba autorizado ya antes expediciones al
oeste de las Azores, financiadas con su dinero, pero esta vez concentr sus recursos
en el proyecto ms prometedor de rodear frica y rechaz la proposicin de Coln.
ste persever. Apel a los monarcas espaoles, Fernando e Isabel, pero en aquel
momento estaban ocupados en su guerra contra el reino moro de Granada y no tenan
dinero disponible para un plan tan arriesgado. Coln intent entonces interesar al
pragmtico y sobrio rey Enrique VII de Inglaterra, as como al rey de Francia, pero en
vano. Por fin, en 1492, Fernando e Isabel conquistaron Granada y, como una especie
de celebracin de la victoria, Isabel acord suscribir una expedicin. Coln iz velas
el 3 de agosto de 1492 y el 12 de octubre avist las islas que ms tarde seran
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conocidas como las Indias Occidentales.


Coln pensaba realmente que haba alcanzado las Indias. Aunque consternado por
su evidente pobreza, llam indios a sus habitantes. Tras algunas semanas de
reconocimiento por las islas, volvi a Espaa para extender la buena nueva. Al ao
siguiente regres con diecisiete barcos, 1500 hombres y suficiente equipamiento
(incluido ganado vacuno y otros animales) para establecer una colonia permanente.
Coln hizo en total cuatro viajes a los mares occidentales y persisti hasta el final en
la creencia de haber descubierto una ruta directa a Asia.
Inmediatamente despus de su vuelta de la primera expedicin, Fernando e Isabel
pidieron al Papa una lnea de demarcacin para confirmar el ttulo de espaolas a
las tierras recin descubiertas. Esta lnea, que discurra de un polo a otro a una
longitud de cien leguas (unas 330 millas nuticas) al oeste de las islas Azores y Cabo
Verde, divida al mundo no cristiano en dos mitades con vistas a su exploracin
posterior, quedando reservada la mitad occidental para los espaoles y la mitad
oriental para los portugueses. Al ao siguiente (1494), en el Tratado de Tordesillas, el
monarca portugus convenci a los reyes espaoles para que la lnea se estableciera
210 millas nuticas ms al oeste que la de 1493. Esto hace pensar que los portugueses
podan conocer ya la existencia del Nuevo Mundo, ya que la nueva lnea situaba la
giba de Sudamrica la cabeza de playa que ms tarde sera Brasil en el
hemisferio portugus. En 1500, en el primer viaje comercial portugus importante
despus de la vuelta de Vasco de Gama, Pedro de Cabral naveg directamente al
saliente y lo reclam para Portugal antes de continuar hacia la India.
Mientras tanto, los exploradores de otras naciones dieron ms noticias del
descubrimiento de Coln (figura 5.3). En 1497, Giovanni Caboto, un marinero
italiano que viva en Inglaterra, consigui el respaldo de los mercaderes de Bristol
para un viaje en el que descubri Terranova y Nueva Escocia. Al ao siguiente, l y
su hijo Sebastin condujeron una expedicin ms grande para explorar la costa norte
de Norteamrica, pero, como no trajeron consigo especias, metales preciosos u otras
mercancas vendibles, sus patrocinadores comerciales perdieron el inters. Caboto
tampoco consigui convencer a Enrique VII de que proporcionara apoyo financiero,
aunque el rey le dio una modesta recompensa de diez libras por plantar la bandera
inglesa en el Nuevo Mundo. Los mercaderes franceses enviaron a otro italiano,
Verrazano, para descubrir un paso occidental a la India en el decenio de 1520. Una
dcada despus, el francs Jacques Cartier hizo el primero de tres viajes que tuvieron
como resultado el descubrimiento y la exploracin del ro San Lorenzo. Cartier
tambin reclam para Francia la zona despus conocida como Canad; sin embargo,
al no poder encontrar el esperado paso a la India, los franceses, igual que los ingleses,
no mostraron mayor inters inmediato en el Nuevo Mundo, salvo para pescar en los
grandes bancos de Terranova.
En 1513, el espaol Balboa descubri el mar del Sur, nombre que dio al ocano
Pacfico, ms all del istmo de Panam. Para el decenio de 1520 los espaoles y otros
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navegantes haban explorado ya toda la costa este de las dos Amricas desde
Labrador hasta el Ro de la Plata. Cada vez estaba ms claro, no slo que Coln no
haba encontrado las Indias, sino que no era fcil atravesar el centro del nuevo
continente. En 1519, Fernando Magallanes, un portugus que haba navegado por el
ocano ndico, convenci al rey de Espaa para que le dejara encabezar una
expedicin de cinco barcos a las islas de las Especias yendo por el mar del Sur.
Magallanes no tena intencin de circunnavegar el globo, ya que esperaba toparse con
Asia a unos das de navegacin ms all de Panam, dentro de la rbita

Figura 5.3 Viajes de descubrimiento del mundo,


siglos XV y XVI.

espaola que determinaba el Tratado de Tordesillas. Su principal problema, desde su


punto de vista, era encontrar un paso a travs o alrededor de Sudamrica. As lo hizo,
y el tormentoso y traidor estrecho que descubri an lleva su nombre. El mar
pacfico (Mare Pacificum) al que fue a parar, sin embargo, no le rindi riquezas,
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sino largos meses de hambre, enfermedad y finalmente la muerte para l y la mayora


de su tripulacin. Los restos de su flota vagaron sin rumbo por las Indias Orientales
durante varios meses. Por fin, uno de los lugartenientes de Magallanes, Sebastin
Elcano, consigui llevar el nico barco superviviente y su exigua tripulacin a travs
del ocano ndico y de vuelta a Espaa al cabo de tres aos, convirtindose en el
primer hombre que haba navegado enteramente alrededor de la Tierra.

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3. La expansin en ultramar y sus consecuencias en Europa


El primer siglo de la expansin europea en ultramar y la conquista colonial es
decir, el siglo XVI perteneci casi en exclusiva a Espaa y Portugal. El rango que
estas dos naciones han conseguido en la historia es resultado principalmente de haber
sido las pioneras en el descubrimiento, exploracin y explotacin del mundo no
europeo.
Con anterioridad al siglo XVI haban permanecido al margen de la corriente
principal de la civilizacin europea; ms tarde, su poder y prestigio decayeron
rpidamente hasta llegar, a comienzos del siglo XIX, a un estado de somnolencia
prximo a la muerte aparente. Sin embargo, en el siglo XVI sus dominios eran los ms
extensos, y su riqueza y poder, los ms grandes del mundo.
Hacia 1515, los portugueses se haban hecho los dueos del ocano ndico. Vasco
de Gama haba regresado a la India en 1501 con instrucciones de detener el comercio
rabe con el mar Rojo y Egipto por medio del cual los venecianos obtenan las
especias que distribuan por Europa. En 1505, Francisco de Almeida parti como
primer virrey portugus de la India. Conquist o fund diversas ciudades y estableci
fuertes en las costas de frica oriental y de la India, y en 1509 destruy
completamente una gran flota musulmana en la batalla de Diu. En el mismo ao,
Alfonso de Albuquerque, el ms grande de los virreyes portugueses, asumi sus
responsabilidades y complet el sometimiento del ocano ndico. Tom Ormuz a la
entrada del golfo Prsico y estableci un fuerte en Malaca, en el estrecho paso entre
la pennsula de Malaya y Sumatra, un puesto que controlaba el paso a las islas
Clebes y Molucas, de donde venan las especias ms valiosas. Finalmente, en 1515
conquist Ceiln, la clave del dominio del ocano ndico. Su intento de tomar Aden a
la entrada del mar Rojo fue, en cambio, rechazado, y los portugueses no pudieron
mantener un monopolio efectivo del comercio de las especias por mucho tiempo.
Albuquerque estableci su capital en Goa, en la costa malabar; Goa y Diu siguieron
siendo posesiones portuguesas hasta 1961. Los portugueses tambin entablaron
relaciones comerciales con Siam y Japn. En 1557 se establecieron en Macao, en la
costa sur de China, colonia que mantuvieron hasta 1999. A causa de su escasa
poblacin, no intentaron conquistar o colonizar el interior de la India, frica o las
islas, contentndose con controlar las rutas martimas desde los fuertes estratgicos y
los puestos comerciales.
Aunque al principio pareciera menos prometedor, el imperio espaol con el
tiempo result ser ms provechoso incluso que el de Portugal. Frustrados en su
bsqueda de las especias, pero estimulados por unas pocas baratijas robadas a los
salvajes de las islas del Caribe, los espaoles volvieron rpidamente en busca de oro
y plata. Sus continuos esfuerzos por encontrar un paso a la India no tardaron en
revelar la existencia de ricas civilizaciones en el interior de Mxico y el norte de
Sudamrica. Entre 1519 y 1521, Hernn Corts llev a cabo la conquista del Imperio
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azteca en Mxico. Francisco Pizarro conquist el Imperio inca en Per en el decenio


de 1530. A fines del siglo XVI, los espaoles ejercan un poder efectivo sobre todo el
hemisferio, desde Florida y el sur de California, en el norte, hasta Chile y el Ro de la
Plata, en el sur (con la excepcin de Brasil). Al principio se dedicaron al saqueo,
arrebatando a los nativos todas las riquezas que pudieran llevar consigo; cuando esta
fuente se agot, lo que no tard en ocurrir rpidamente, introdujeron mtodos de
minera europeos en las ricas minas de plata de Mxico y de los Andes.
A diferencia de los portugueses, los espaoles desde el principio se encargaron de
colonizar y poblar las zonas conquistadas. Llevaron de Europa tcnicas,
equipamiento e instituciones (incluida su religin), que impusieron por la fuerza a la
poblacin india. Adems de la cultura y las manufacturas europeas, los espaoles
introdujeron productos naturales antes desconocidos en el hemisferio occidental,
entre ellos el trigo y otros cereales (excepto el maz, que viaj en direccin contraria),
la caa de azcar, el caf, las verduras y frutas ms comunes (entre ellas los ctricos),
y muchas otras formas de vida vegetal. Los indios precolombinos no tenan ms
animales domesticados que los perros y las llamas. Los espaoles introdujeron
caballos, ganado vacuno, ovejas, asnos, cabras, cerdos y la mayora de las aves de
corral.
Otros rasgos de la civilizacin europea que tambin entraron en Amrica, tales
como las armas de fuego, el alcohol y las enfermedades europeas de la viruela, el
sarampin y el tifus, se extendieron rpidamente y con efectos mortales. La poblacin
nativa poda sumar un total de 25 millones en tiempo de Coln (algunos expertos
estiman un nmero mucho mayor), pero a finales del siglo XVI los mencionados
elementos destructores la haban reducido a no ms de unos pocos millones. Para
remediar la escasez de mano de obra, los espaoles introdujeron ya en 1501 esclavos
africanos en el hemisferio occidental. Hacia 1600 la mayor parte de la poblacin de
las Indias Occidentales estaba constituida por africanos y mestizos; en el continente,
en cambio, los esclavos no tuvieron tanta importancia, salvo en Brasil y en el norte de
Sudamrica.
El trasplante de la cultura europea, junto con la modificacin y la ocasional
extincin de culturas no occidentales, constituy el aspecto ms dramtico e
importante de la expansin de Europa. Sin embargo, esta expansin tambin tuvo su
correspondiente reaccin. La propia cultura europea experiment modificaciones
sustanciales.
En el aspecto econmico, la expansin tuvo como consecuencia un gran aumento
en el volumen y la variedad de los objetos de comercio. En el siglo XVI, las especias
de Oriente y los lingotes de Occidente constituan una aplastante proporcin de las
importaciones del mundo colonial. Todava en 1594, por ejemplo, el 95% del valor de
las exportaciones legales de las colonias espaolas en el Nuevo Mundo consista en
lingotes de oro y plata. No obstante, otras mercancas entraron en la corriente del
comercio, aumentaron gradualmente en volumen, y hacia los siglos XVII y XVIII
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llegaron a eclipsar las exportaciones originales de ultramar a Europa. Tintes exticos


como el ndigo y la cochinilla dieron color a los tejidos europeos y los hicieron ms
alegres y fciles de vender tanto en Europa como en ultramar. El caf de frica, el
cacao de Amrica y el t de Asia se convirtieron en bebidas europeas bsicas. El
algodn y el azcar, aunque ya conocidos en Europa, nunca haban sido producidos o
comercializados a gran escala. Cuando la caa de azcar fue trasplantada a Amrica,
la produccin de azcar aument enormemente y tal exquisitez pas a estar al alcance
del presupuesto de los europeos corrientes. La introduccin de las mercancas de
algodn de la India, al principio un lujo reservado a los ricos, llev al establecimiento
de una de las mayores industrias europeas, dependiente de la materia prima importada
de Amrica y abastecedora principalmente de las masas. La porcelana china tuvo una
historia similar. El tabaco, una de las contribuciones americanas a la civilizacin ms
clebres y controvertidas, pronto adquiri popularidad en Europa a pesar de los
decididos esfuerzos tanto de la Iglesia como del Estado para erradicarlo. En aos
posteriores, las frutas tropicales y los frutos secos complementaron la dieta de los
europeos, y las pieles y los cueros, las maderas exticas y las nuevas fibras pasaron a
constituir una parte importante de los productos europeos.
Muchos alimentos antes desconocidos en Europa, pese a no importarse en
grandes cantidades, se introdujeron y naturalizaron, convirtindose en elementos
fundamentales de la dieta. De Amrica se importaron las patatas, los tomates, las
judas verdes, los chayotes, los pimientos rojos, las calabazas y el maz, as como el
pavo domesticado, que lleg a Europa desde Mxico. El arroz, originalmente de Asia,
se naturaliz tanto en Europa como en Amrica.

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4. La revolucin de los precios


El flujo de oro y, sobre todo, de plata de las colonias espaolas aument
enormemente las reservas europeas de los metales monetarios, triplicndolas al
menos en el curso del siglo XVI. El gobierno espaol intent prohibir la exportacin
de lingotes, pero result imposible. En cualquier caso, el propio gobierno fue el peor
infractor, pues enviaba enormes cantidades a Italia, Alemania y los Pases Bajos para
pagar sus deudas y financiar sus interminables guerras. Desde esos pases, as como
desde la propia Espaa en movimientos de contrabando, los metales preciosos se
extendieron por toda Europa. El resultado ms visible e inmediato fue un alza
espectacular y prolongada (pero irregular) de los precios. A finales del siglo XVI, los
precios eran, en general, alrededor de tres o cuatro veces ms altos de lo que lo
haban sido a principios del siglo. Por supuesto, la subida de los precios variaba
bastante de una regin a otra y segn la clase de productos. Los precios suban antes
y ms en Andaluca, cuyos puertos eran los nicos centros de comercio legales para
la importacin y distribucin del oro y la plata de Amrica, que en la distante y
atrasada Rusia. El precio de los alimentos especialmente el grano, la harina y el
pan subi ms que la mayora del resto de los artculos. En general, la subida de los
salarios qued bastante rezagada con respecto a la de los precios de las mercancas,
con lo que se produjo un severo descenso en los salarios reales.
El fenmeno de la revolucin de los precios ha ocasionado innumerables, casi
interminables, discusiones entre los expertos, la mayora de ellas innecesarias, con
respecto a sus mecanismos, sus consecuencias e incluso sus causas. Se ha sealado
que un aumento en la produccin de plata en Centroeuropa, que comenz a finales
del siglo XV, y las importaciones de oro procedente de frica por parte de los
portugueses, se sumaron a las reservas de dinero y contribuyeron a la subida de los
precios. Las devaluaciones monetarias llevadas a cabo por soberanos sin dinero ni
escrpulos estimularon los aumentos en los precios nominales. Tambin se ha
alegado que el incremento de la poblacin fue un factor ms importante que el de las
reservas en metlico en la elevacin de los precios, argumento que pasa por alto la
distincin entre el nivel de precios general (medio) y los precios relativos. Las
consecuencias atribuidas a la revolucin de los precios van desde el empobrecimiento
del campesinado y la nobleza al nacimiento del capitalismo.
En perspectiva, parece que muchas de las consecuencias atribuidas a la
revolucin de los precios son tan exageradas como mal atribuidas. Si bien el aumento
porcentual de los precios a lo largo del siglo es impresionante, no es nada comparado
con el que experimentaron en la segunda mitad del siglo XX en una base anual. Es
probable que las fuertes fluctuaciones a corto plazo tanto hacia arriba como hacia
abajo causaran un desastre mayor que la inflacin general a largo plazo. Lo que es
indudable es que la revolucin de los precios, como cualquier inflacin, redistribuy
los ingresos y la riqueza, tanto de los individuos como de los grupos sociales.
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Aquellos cuyos ingresos dependan de la oscilacin de los precios mercaderes,


artesanos, terratenientes que cultivaban su propia tierra, campesinos con posesiones
seguras y que producan para el mercado se beneficiaron a costa de los asalariados
y de aquellos cuyos ingresos eran fijos o cambiaban lentamente pensionistas,
muchos rentistas y campesinos con arriendos desorbitados. Aunque el aumento de
la poblacin no caus el crecimiento (absoluto) de los precios, seguramente
desempe un papel importante en el retraso de los salarios, al tiempo que la
agricultura y la industria se mostraron incapaces de absorber el excedente de mano de
obra. Pero la causa fundamental de la situacin no fue un problema monetario, sino
ms bien el resultado de las interrelaciones entre el comportamiento demogrfico y la
productividad agrcola.

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5. Tecnologa agrcola y productividad


La explicacin simple para el cese del crecimiento demogrfico en el siglo XVII es
que la poblacin haba sobrepasado su capacidad para alimentarse de forma
adecuada. Por debajo de esto hay una explicacin algo ms compleja: el fracaso de la
tecnologa agrcola para avanzar de forma significativa, con el consiguiente
estancamiento, o incluso una probable disminucin, de la productividad agrcola
media.
Sin embargo, pocas generalizaciones sobre la agricultura europea son totalmente
vlidas debido a la diversidad regional; incluso lo que se afirma en la frase anterior
debe aceptarse con matices, en particular en lo que se refiere a los Pases Bajos
holandeses. No obstante, pueden avanzarse algunas generalizaciones con slo
pequeas reservas. En primer lugar, por lo que respecta a Europa en su conjunto y a
cada una de sus principales subdivisiones geogrficas, la agricultura segua siendo,
con diferencia, la actividad econmica ms importante, al ocupar dos tercios o ms de
la poblacin activa en los Pases Bajos holandeses y hasta un 90 o un 95% en el norte
y el este de Europa. Segundo, desde un punto de vista humano y social, el trabajo
manual representaba el principal factor de produccin. Por supuesto, el suelo, las
semillas y la humedad eran fundamentales, los animales de tiro y otros tipos de
ganado eran casi omnipresentes, cuando no estrictamente esenciales, y los
fertilizantes, muy codiciados. Pero el trabajo humano constitua el factor de
produccin esencial. Los arados (de diversas variedades, de acuerdo con el tipo de
suelo y de cultivo), hoces y mayales eran los instrumentos principales del
equipamiento bsico, y todos requeran un gran complemento de labor manual para
hacerlos eficaces.
Menos segura, y sujeta a ms excepciones regionales, es la siguiente
generalizacin final. En lo referente al conjunto de Europa, la productividad agrcola
media en el siglo XVI, con toda probabilidad no fue mayor que en el XIII, y al parecer
disminuy algo en el XVII. Al menos esto sugieren los testimonios de las proporciones
de cosecha por semilla. Por desgracia, no tenemos testimonios fiables de la
produccin por unidad de tierra o trabajo (salvo algunas zonas de Italia, donde la
produccin por unidad de tierra pudo aumentar ligeramente, aunque se cree que a
costa de la productividad de la mano de obra). Las proporciones de cosecha por
semilla para los principales cereales no eran ms de cuatro o cinco a uno para Europa
en su conjunto, oscilando de dos o tres a uno en algunas partes de la Europa Oriental
hasta diez o ms a uno en las reas ms favorecidas de los Pases Bajos y
posiblemente en algn otro lugar. Incluso es casi seguro que estas bajas proporciones
disminuyeron algo ms en el siglo XVII en la mayor parte de las zonas. (Proporciones
comparables hoy, usando los mejores mtodos, son 40 o 50 a uno). Probablemente, el
ganado no tena ms de un tercio o la mitad del peso de los animales actuales, aunque
era algo ms grande en las reas ms avanzadas. Se puede hacer la misma
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comparacin con la produccin de leche.


Las proporciones de cosecha/semilla no son medidas infalibles de la
productividad agrcola. La cosecha por acre de tierra sembrado podra haberse
incrementado con un uso ms generoso de la simiente, por ejemplo, o la
productividad por unidad de trabajo usando menos trabajo con la misma cantidad de
simiente. No obstante, parece poco probable que alguna de ellas aumentara de forma
significativa, y ambas pudieron disminuir ligeramente hacia fines del siglo XVI o en la
primera mitad del XVII.
Aunque apenas hay testimonio emprico directo del descenso de la productividad
tanto en la tierra como en el trabajo, existen buenas razones tericas para suponer que
ste se produjo. En primer lugar, es probable que en vez de utilizar menos mano de
obra por toneladas o menos simiente por hectrea, se aplicara ms trabajo a la tierra,
debido al crecimiento de la poblacin. Si bien esto pudo redundar en modestos
crecimientos de la produccin total, seguramente signific un rendimiento medio ms
bajo por hombre-ao (es decir, en la productividad laboral). En segundo lugar, hay
pruebas evidentes de que se roturaron nuevas tierras, se cultivaron terrenos antes
baldos (brezales y pantanos, etc.) y se convirtieron pastos en tierras arables. En el
caso de los terrenos baldos, normalmente menos frtiles que los ya arados, se
esperara, como es natural, una cosecha media ms baja esto es, un descenso en la
productividad de la tierra. En algunos casos, la cosecha en los terrenos que eran
pastos pudo mejorar temporalmente gracias al aumento de la fertilidad proporcionado
por los desechos animales. Pero la reduccin de la tierra de pasto trajo consigo otras
consecuencias menos favorables, a saber, una reduccin del ganado, sobre todo
bovino. Hay pruebas directas e indirectas de una cada en el consumo de carne en el
siglo XVI, con consecuencias adversas para la nutricin y la salud de la poblacin.
Adems, la disminucin del ganado implica una menor cantidad de abono para
fertilizar una tierra ya cultivada en exceso. Era, aparentemente, un crculo vicioso.
Para apreciar las dimensiones totales del problema, no obstante, es necesario
considerar las diversas variaciones regionales y no slo en s mismas, sino por sus
implicaciones en el futuro.
En la periferia norte y oeste de Europa Finlandia, la mayor parte de Suecia
excepto su extremo sur (Escania), Noruega, Gales, Cornualles y gran parte de Irlanda
predominaba la agricultura de subsistencia. Las tierras estaban escasamente
pobladas, sobre todo las zonas ms septentrionales, que posean enormes regiones de
bosques vrgenes. An se aplicaban tcnicas primitivas de tala y quema, aunque en
las regiones ms pobladas se practicaba un mtodo menos antieconmico, el de doble
cultivo. La cra de ganado de forma primitiva era importante, sobre todo en las zonas
montaosas. Los principales cultivos eran el centeno, la cebada y la avena (el trigo no
crece con el fro, en climas hmedos con veranos cortos); el lino y el camo se
cultivaban por su fibra, para tejer ropa en casa. A causa de la relativa abundancia de
suelo, las tenencias de tierra eran variables, con la propiedad de la mayor parte de
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sta a nombre de los jefes o seores de clanes o tribus. La organizacin social era
jerrquica, pero sin esclavitud o lazos de servidumbre.
En la Europa al este del Elba y al norte del Danubio (incluida la Rusia europea),
en cambio, la esclavitud personal o servidumbre era el rasgo caracterstico de las
relaciones sociales al inicio del perodo y se increment ms o menos de forma
continua durante el mismo, a medida que los poderosos seores fueron usurpando las
tierras y la libertad de los pocos campesinos independientes que quedaban, tanto por
medios legales como ilegales. sta era la regin de Gutsherrschaft, es decir, el
sistema de explotacin directa de grandes fincas en beneficio de los seores del
territorio. El estatus de los campesinos, ya precario en el siglo XV, fue reducindose
en Rusia y partes de Polonia a uno no muy distinto de la esclavitud. Los campesinos
estaban obligados a prestar servicio al seor cinco o seis das por semana y, en
algunos casos, eran comprados y vendidos separados de las tierras por las que tanto
se afanaban. La tecnologa agrcola era relativamente primitiva; empleaba bien el
sistema de rotacin doble o el de rotacin triple. La proporcin de cosecha por
simiente era baja incluso para los patrones de la poca, con una media de no ms de
tres a uno. En las tierras adyacentes al mar Bltico, o en los ros navegables que
llevaban a l, la produccin para exportar a los mercados de Europa Occidental
supona un potente estmulo para especializarse en cereales (principalmente centeno)
y otras cosechas comerciables; en los dems lugares (esto es, en la mayor parte de
Europa Oriental), la produccin se orientaba sobre todo al autoabastecimiento local.
El rea del Mediterrneo, a pesar de la relativa uniformidad del clima y de las
semejanzas en los tipos de suelo, era tan diversa que no admite la generalizacin.
Slo en Italia las tenencias de tierra variaban desde las pequeas y avanzadas fincas
de campesinos propietarios y de granjeros arrendatarios independientes del Piamonte
y del extremo norte, a las grandes fincas cultivadas por braceros pobres y empleados
temporeros en Sicilia y el sur. En el medio haba una gran variedad de tenencias, o
regmenes de propiedad, predominando los mezzadria (aparceros). Italia tambin
tena la agricultura ms diversificada de Europa. Los cereales, aun siendo
importantes, lo eran bastante menos que en los dems lugares. El arroz, que produca
ms que los cereales convencionales, se cultivaba en el valle bajo del Po y a lo largo
de la costa del Adritico. La vid y el olivo, cultivados en toda la cuenca mediterrnea,
eran especialmente importantes en Italia, que tambin cultivaba frutas (incluyendo
ctricos en el sur), verduras, forrajes y cultivos industriales, como las plantas de las
que se obtenan los tintes vegetales para la industria textil. Sin embargo, a pesar de su
diversificacin, la produccin agrcola italiana no pudo aguantar el ritmo del
crecimiento demogrfico; el cultivo y el pastoreo excesivos se cobraron su precio,
con la deforestacin y la erosin del suelo, entre otras consecuencias.
Espaa, con frtiles regiones costeras en el este y el sur, cadenas montaosas en el
norte y otras zonas, y la meseta[7] que ocupa la parte central de la pennsula Ibrica,
su rasgo geogrfico ms caracterstico, presentaba casi tanta variedad como Italia. La
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agricultura espaola recibi una rica herencia de sus predecesores musulmanes. Los
pueblos rabes y moros que haban habitado en Valencia y Andaluca antes de la
reconquista eran excelentes hortelanos y llevaron el arte del regado a un alto nivel.
Desafortunadamente, los monarcas espaoles, impulsados por el fanatismo religioso,
dilapidaron esta herencia. En el mismo ao en que conquistaron el reino de Granada y
Coln descubri Amrica decretaron la expulsin de los judos (tambin expertos
agricultores, adems de artesanos) del reino. La cada de Granada tambin provoc el
xodo de muchos sbditos moros aun antes de que se les enfrentara a la opcin de
convertirse o huir, diez aos despus. Los que se convirtieron, llamados moriscos[8],
siguieron constituyendo la columna vertebral y el nervio de la economa agrcola en
el sur de Espaa durante otro siglo, antes de ser igualmente expulsados en 1609. Los
cristianos que los reemplazaron fueron incapaces de conservar los intrincados
sistemas de regado y otros aspectos de la sumamente productiva agricultura mora.
Ello se debi en parte tanto a la falta de incentivos como a la de conocimientos y
habilidad. En el siglo XVI, en toda Espaa la tierra estaba concentrada en enormes
propiedades pertenecientes a la aristocracia y a la Iglesia, el mayor terrateniente de
todos. Pero se trataba de propietarios ausentes que, por medio de capataces u otros
intermediarios, dejaban la tierra en pequeas parcelas a aparceros, o arrendatarios a
corto plazo, a quienes faltaba tanto el capital como el incentivo para conservar el
sistema rabe. Muchos campesinos cayeron en el peonaje, un estatus no muy lejano
de la servidumbre. Adems, con el alza de los precios resultante de la afluencia de la
plata y el oro americanos, muchas tierras, tanto en los valles frtiles como en la rida
meseta, se dedicaron al cultivo de cereales. Aun as, la produccin de grano no era
suficiente para alimentar a la poblacin, y Espaa empez a depender cada vez ms
de las importaciones de trigo y otros cereales.
Otro obstculo al que se enfrent la agricultura espaola fue la rivalidad entre
campesinos y propietarios de ganado lanar. La lana merina espaola tena una gran
demanda en los Pases Bajos y otros centros de la industria textil. Los pastores
seguan la prctica de la trashumancia, es decir, el traslado de los rebaos de los
pastos montaosos en verano a los de las tierras bajas en invierno (figura 5.4). La
trashumancia no era privativa de Espaa. Se practicaba en toda regin de Europa con
zonas montaosas inadecuadas para el cultivo desde el sur de Italia hasta Noruega; en
nuestros das, todava se practica con el ganado lechero en Suiza. Pero el sistema
espaol era inusual por la longitud de sus caadas y por su organizacin. Las
caadas, protegidas por legislacin real, cubran la totalidad de Espaa desde las
montaas de Cantabria, en el norte, hasta los valles de Andaluca y Extremadura, en
el sur. Los ganaderos, organizados en un gremio o asociacin comercial llamado la
Mesta, constituan un poderoso grupo de presin en la corte. Los rebaos
trashumantes se podan gravar fcilmente en lugares de peaje estratgicos, su lana era
valiosa, produca ganancias en efectivo (a diferencia de muchas cosechas de los
campesinos), y tambin se gravaba con facilidad al exportarla. Los monarcas,
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siempre vidos de ingresos tributarios, concedieron a la Mesta privilegios especiales


por ejemplo, el pastoreo en terrenos comunales, lo que fue en detrimento de la
agricultura a cambio del aumento en los impuestos. Los privilegios

Figura 5.4 Las rutas de trashumancia en Espaa.

de la Mesta, junto con otras medidas gubernamentales poco inteligentes, como el


intento de fijar precios mximos para el trigo durante la gran inflacin conocida como
la revolucin de los precios, no contribuyeron a estimular mejoras tcnicas en un
sistema de tenencia de la tierra que ya de por s las desalentaba. La productividad de
la agricultura espaola era probablemente la ms baja de Europa Occidental. En el
siglo XVII, con el descenso de la poblacin, muchas explotaciones se abandonaron por
completo.
En otras partes de Europa Occidental (concretamente, Francia al norte del Macizo
Central, Alemania al oeste del Elba, Dinamarca y Escania, la mayor parte de
Inglaterra) predominaba el sistema de campos abiertos, herencia del sistema manorial
de la Edad Media. Hay que hacer excepciones por lo que respecta a las zonas de
relieve accidentado o montaosas (por ejemplo, gran parte de Suiza) y a grandes
reas del oeste de Francia, en las que los pequeos campos cercados (bocage) se
entremezclaban con los campos abiertos, y especialmente, a ciertas zonas de los
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Pases Bajos que se estudiarn con mayor detalle. Para describir el sistema de
tenencia de la tierra se usa a veces el trmino alemn Grundherrschaft. Los seores
del territorio se haban transformado en simples propietarios; cobraban las rentas en
dinero o en especie, pero los servicios de mano de obra, ya escasos en la Baja Edad
Media, se haban extinguido, aunque los seores retuvieron derechos especiales y
privilegios en algunas zonas. El cambio de la propiedad de la tierra se hizo ms
comn, y aumentaron los pequeos campesinos propietarios, as como los granjeros
arrendatarios independientes. Se ha estimado que unos dos tercios de los campesinos
ingleses posean tenencias seguras feudos, arriendos o arriendos vitalicios. Aunque
se dieron casos de fusin de propiedades a cargo de grandes terratenientes
alrededor de un 10% del territorio de Inglaterra estaba cercado en el siglo XVI,
principalmente para pastos de ovejas, en comparacin los campesinos salieron
ganando.
Las pequeas propiedades y los granjeros arrendatarios independientes eran ms
numerosos cerca de las ciudades, donde su produccin era vital para mantener a la
poblacin. En los dems lugares haba dos tipos principales de tenencia, con muchas
variaciones y gradaciones. Los arrendamientos a largo plazo eran comunes en
Inglaterra (algunos arriendos por costumbre eran incluso heredables), partes de
Alemania y el norte de Francia. Los campesinos pagaban rentas fijas en especie o,
con ms frecuencia, en efectivo, se provean de su propio ganado, equipo y
semillas, y tomaban sus propias decisiones, excepto cuando estaban obligados por la
costumbre comunitaria o en zonas de agricultura de campo abierto divididas en
muchas franjas. El otro tipo principal de tenencia era la aparcera, llamada metayage
en Francia, donde era muy habitual al sur del Loira. En ese sistema, el propietario
proporcionaba todo o parte del capital y el equipo, comparta los riesgos y la toma de
decisiones (o las tomaba l mismo) y se quedaba con una parte de la cosecha,
normalmente la mitad. (Tambin poda encargarse de comerciar la parte del
campesino, situacin que se prestaba a la explotacin y el abuso). Una variacin de
este ltimo sistema, llamada fermage, se practicaba en la zona septentrional del
centro de Francia y en algunas otras partes de Europa. En este sistema, un fermier
(granjero) importante arrendaba toda una finca, o incluso varias, por un alquiler fijo
en efectivo, y a continuacin subarrendaba la tierra en parcelas ms pequeas a
campesinos en arriendos a corto plazo o como aparceros. Los propietarios perdan as
todo contacto funcional con la agricultura, convirtindose en meros rentiers
(rentistas). En manos de fermiers capaces, este sistema poda producir excelentes
resultados en trminos de mejores tcnicas y beneficios, pero tambin se prestaba a la
imposicin de arrendamientos exagerados y a la explotacin de los campesinos.
La zona agrcola ms avanzada de Europa eran los Pases Bajos, especialmente
los del norte, con su centro en la provincia de Holanda. A finales del siglo XV, la
agricultura holandesa y flamenca era ya ms productiva que la media europea, gracias
a la oportunidad que supona abastecer a las ciudades vecinas y a los trabajadores de
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la industria textil. Asimismo, a causa de su mtodo de asentamiento en la Edad


Media, la poblacin rural holandesa gozaba de mayor libertad que la de regiones
anteriormente organizadas de forma manorial. A lo largo de los siglos XVI y XVII, la
agricultura holandesa experiment un cambio impresionante por el cual merece que
se la denomine la primera economa agrcola moderna. La modernizacin de la
agricultura estuvo ntimamente ligada al tambin impresionante nacimiento de la
superioridad comercial holandesa; sin la una, no podra haberse dado la otra. La clave
del xito de la agricultura holandesa fue la especializacin, que hizo posible en
primera instancia la sostenida demanda de las prsperas y crecientes ciudades
holandesas, pero que, con el tiempo, dara lugar a que los quesos holandeses, por
ejemplo, pudieran venderse en los mercados de Espaa e Italia. En lugar de intentar
producir lo mximo posible en mercancas (agrcolas y no agrcolas) necesarias para
su propio consumo, como hacan la mayora de los campesinos en el resto de Europa,
los granjeros holandeses intentaban producir lo ms posible para el mercado,
comprando tambin a travs de ste muchos bienes de consumo, as como bienes
intermedios y de capital. En algunos casos, los granjeros comercializaban su
produccin total de trigo, comprando centeno, ms barato, para su consumo propio.
Pero, en su mayora, los granjeros holandeses se especializaron en productos de valor
relativamente alto, sobre todo ganado y productos lcteos. La cra de ganado requera
el cultivo (o la compra) de grandes cantidades de pienso (heno, trbol, legumbres,
nabos, etc.). La especializacin ganadera significaba, asimismo, mayores cantidades
de abono para fertilizar; no obstante, el carcter intensivo de la agricultura holandesa
requera ms fertilizante del que se obtena. La demanda era tan grande, que para
algunos empresarios result provechoso especializarse en recoger durante la noche
los desechos urbanos y el estircol de paloma, por ejemplo, y venderlos por barcadas
o carretadas, una actividad que, de paso, mantuvo las ciudades holandesas ms
limpias y salubres que otras.
Los granjeros holandeses no se especializaron slo en el ganado y los productos
lcteos. La horticultura ocupaba a muchos de ellos especialmente en las
inmediaciones de las ciudades. Algunos cultivaban cebada y lpulo para la industria
cervecera; otros, cosechas industriales, como lino, glasto, rubia y pastel. Incluso las
flores se convirtieron en objeto de explotacin comercial especializada; los bulbos
holandeses estaban tan bien considerados que la especulacin con ellos dio lugar a
una tulipomana en 1637. Los granjeros holandeses tampoco dejaron de lado el
cultivo de cereal; el patriciado urbano estaba dispuesto a pagar un precio
relativamente alto por el pan de trigo. Sin embargo, gracias a la eficacia de los barcos
holandeses y la agresividad de sus mercaderes, las clases bajas (incluso muchos
granjeros especializados) podan comprar cereal inferior, sobre todo centeno, ms
barato, proveniente del Bltico. A mediados del siglo XVII, gran parte, probablemente
un cuarto o incluso ms, del consumo de cereal en Holanda lo abastecan las
importaciones.
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La rentabilidad de la agricultura holandesa la demuestran los prolongados y


continuos esfuerzos por crear tierra nueva ganndosela al mar mediante la desecacin
de lagos y marismas y el cultivo de turberas despus de haber extrado la turba para
combustible. Esta actividad haba comenzado en la Edad Media, pero experiment un
fuerte incremento en los siglos XVI y XVII, y fue especialmente intensiva en perodos
de alza de precios de los productos agrcolas. Sin embargo, no slo estaban
comprometidos en ello los granjeros. Hacer los diques y desecar el terreno requera
grandes inversiones de capital; los comerciantes de las ciudades y otros inversores
formaban compaas para ganar la tierra y despus la vendan o alquilaban a
granjeros activos.
Se plantea una cuestin enigmtica. Por qu no se difundieron ms las tcnicas
agrcolas holandesas en los siglos XVI y XVII? Cierta difusin s se produjo. Ya en
1565 se introdujo en Inglaterra el nabo, adems de otros cultivos forrajeros, como el
trbol; la recuperacin de las tierras pantanosas del este de Inglaterra, iniciada en el
siglo XVII, debe mucho al ejemplo holands, a sus ingenieros y a su tecnologa, e
incluso a su capital. Tambin se dio una cierta difusin en el norte de Francia,
adyacente a los Pases Bajos del sur. En trminos ms generales, sin embargo, la
productividad de las ocupaciones no agrcolas no era lo suficientemente alta ni el
desarrollo de los mercados lo bastante extenso como para justificar la especializacin
y la intensidad de trabajo y capital que caracterizaron a la agricultura holandesa.

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6. Tecnologa industrial y productividad


Al igual que en la agricultura, tampoco se produjo en la industria un corte brusco
entre la Edad Media y la Era Moderna; sin embargo, a diferencia de aqulla, en sta
las innovaciones tuvieron lugar ms o menos de forma continua, aunque a un ritmo
muy lento. Pero aqu surge un problema: cmo medir la innovacin y sus efectos?
Una forma obvia de hacerlo es sencillamente contar el nmero de inventos o
innovaciones. No obstante, esto no es muy satisfactorio, no slo porque las diferentes
innovaciones tienen efectos muy distintos, sino tambin por la dificultad de
definirlas. La mayora de las innovaciones de los siglos XVI y XVII (en realidad, de
cualquier perodo de la historia) supusieron mejoras relativamente pequeas en
tcnicas ya establecidas. Por esta razn, con frecuencia pasan inadvertidas a los
historiadores. Otra posibilidad es medir los cambios en la productividad. En 1589, el
prroco de la iglesia de Inglaterra William Lee invent una mquina sencilla, un
bastidor para confeccionar calcetines y otros gneros de punto. Mientras que un
experto tejedor a mano poda conseguir una media de 100 puntos por minuto, el
bastidor alcanzaba 1000 puntos por minuto, media que despus fue mejorando. Por
desgracia, de pocas innovaciones de la poca nos ha quedado una informacin tan
detallada, sobre todo de las menores.
Existe otro problema. Incluso cuando tenemos un invento claramente definido y
descrito y podemos medir su productividad, al menos de forma aproximada, cmo
podemos valorar su impacto econmico total? El invento ms destacado del siglo XV
en realidad, uno de los ms importantes de todos los tiempos, la imprenta de
caracteres mviles, aument enormemente la productividad en el comercio de libros,
pero su impacto econmico inmediato en trminos de valor de beneficios o nmero
de personas empleadas fue minsculo. Hemos de decir, por tanto, que su
importancia econmica fue insignificante? Otros inventos de la poca en los campos
de los instrumentos de navegacin, las armas de fuego y la artillera, y la relojera,
tuvieron una menor repercusin econmica, pero una significacin enorme a nivel
poltico y cultural, y de esta forma, indirectamente, tambin econmico. La
introduccin de la artillera, por ejemplo, oblig a rehacer las estructuras defensivas
de las ciudades.
La orientacin comercial de la economa europea, mayor en la industria que en la
agricultura, anim a los empresarios, que pudieron reducir los costes de produccin y
responder con rapidez a los cambios en la demanda del consumidor. Pero las
innovaciones se enfrentaban tambin a grandes obstculos. Uno de los ms
extendidos era la oposicin de las autoridades, que teman el desempleo como
resultado del ahorro de mano de obra que suponan las innovaciones, y de los gremios
y las compaas monopolistas, que teman la competencia. En 1551, el Parlamento
ingls aprob una ley que prohiba las cardadoras, mquinas utilizadas en el acabado
del pao; en este caso, el mercado prevaleci sobre la ley, ya que stas se siguieron
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construyendo. A Lee se le deneg la patente para su bastidor y los primeros que trat
de introducir en Nottinghamshire fueron destruidos por grupos de tejedores manuales.
El mismo Lee se refugi en Francia y estableci una fbrica con el patronato de
Enrique IV; sta se hundi tras la muerte de su benefactor, pero el bastidor continu
extendindose. En 1651 los tejedores de bastidor de Nottingham pidieron a
Cromwell una cdula de gremio para excluir toda competencia! El telar de lanzadera,
un invento holands para tejer una docena o ms de cintas simultneamente, fue
prohibido en Inglaterra en 1638; pero se extendi de todas formas, sobre todo en
Manchester y sus alrededores, donde su utilizacin cre un gran nmero de expertos
operarios con antelacin a las grandes innovaciones que revolucionaran la industria
del algodn.
Ninguna de las innovaciones aqu mencionadas implicaban el uso de energa
mecnica. Las deficiencias en las fuentes de energa y en los materiales de
construccin (principalmente madera y piedra) eran obstculos naturales para una
mayor productividad industrial. Los cuadernos de dibujos de Leonardo da Vinci son
la prueba evidente de numerosos inventos potenciales que no pudieron realizarse en
su poca por falta de materiales adecuados y de fuentes de energa. Leonardo,
indiscutiblemente, fue un genio; pero hubo sin duda muchas otras personas menos
dotadas que vieron frustrados asimismo sus intentos de aumentar la eficacia del
trabajo humano por culpa de materiales defectuosos y energa insuficiente. Como se
apunt en el captulo 3, los molinos de viento y de agua haban alcanzado ya un alto
grado de refinamiento, pero tenan evidentes limitaciones. En el siglo XVII, no
obstante, los molinos movidos por agua para hilar seda (que posiblemente fueran de
origen medieval) proliferaron en el valle del Po y en Venecia, y hacia finales de la
centuria se haban extendido por el valle del Rdano en Francia. El gran tamao y la
complejidad de la maquinaria exiga que fuesen instalados en edificios tipo fbrica,
convirtindolos en uno de los principales precursores del sistema industrial moderno.
No todas las innovaciones implicaban artefactos mecnicos. Los productos tpicos
de la industria de la lana en la Baja Edad Media eran tejidos bastos, pesados. A
finales del siglo XV, los fabricantes de tejidos flamencos introdujeron una tela ms
ligera y barata, llamada nuevo pao (en francs, nouvelle draperie). Aunque al
principio le cost captar el favor del pblico, su bajo precio lo hizo muy competitivo
en los mercados internacionales, sobre todo en los del sur de Europa. Despus de la
represin de la revuelta en los Pases Bajos espaoles y la consiguiente huida de
muchos artesanos flamencos, industrias productoras de nuevo pao empezaron a
surgir de muchas partes, sobre todo en Inglaterra, donde ya en 1571 haba unos 4000
refugiados flamencos la mayora de ellos tejedores slo en la ciudad de
Norwich. Por razones similares, la manufactura del tejido de algodn, que ya se
produca en Italia en la Edad Media con materia prima procedente del Mediterrneo
oriental, se extendi gradualmente a Suiza, sur de Alemania y Flandes a lo largo del
siglo XVI. Hacia 1620 lleg a Lancashire, Inglaterra.
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El negocio textil sigui siendo, en conjunto, el mayor proveedor de empleo


industrial, seguido de cerca por el de la construccin. Esto es comprensible si se
recuerda que en una economa pobre, casi autosuficiente, como la de la Europa
preindustrial, las necesidades bsicas son alimentos, techo y vestido. La industria
textil continu muy dispersa, siendo gran parte de la produccin llevada a cabo en
casa y para la familia, as como para los mercados locales; pero algunas regiones
tambin especializaron su produccin para la exportacin. Las antao grandes
industrias italianas sufrieron la competencia de nuevas rivales, ms vigorosas, y poco
a poco fueron languideciendo, perdiendo sus mercados de productos de lana en
beneficio de los productores holandeses, ingleses y franceses, compartiendo con estos
ltimos el mercado de las sedas finas y de lujo. La industria de la lana espaola se
expandi rpidamente durante la primera mitad del siglo XVI, pero, lastrada por los
impuestos excesivos y la intromisin del gobierno, se estanc y despus decay.
Durante los primeros dos tercios del siglo las industrias textiles ms grandes, tanto la
de la lana como la del lino, se encontraban en el sur de los Pases Bajos, en las
provincias de Flandes y Brabante principalmente. La revuelta de los holandeses y la
brutal represin en los Pases Bajos que seguan bajo dominio espaol daaron
severamente ambas industrias, aunque se recobraron algo en el siglo XVII gracias a su
posicin privilegiada como principales proveedores del Imperio espaol.
La organizacin de las industrias textiles no cambi de forma apreciable desde la
Baja Edad Media. El empresario caracterstico era el mercader-fabricante que
compraba las materias primas, las daba a hiladores, tejedores y otros artesanos que
trabajaban en sus casas, y comerciaba el producto final. Las organizaciones
gremiales, ya fueran de artesanos o de mercaderes, al parecer no afectaron a la
industria de forma apreciable, al menos en Inglaterra. All los gremios se fueron
marchitando a medida que la industria de la lana, en particular, fue trasladndose a
zonas rurales. En Francia, los gobernantes reales fomentaron los gremios como una
fuente de ingresos. Si esto afect o no de manera adversa a la marcha de la industria
es un tema que merece un estudio ms detallado. En cualquier caso, la inglesa se
expandi prodigiosamente. En la Edad Media, la lana en bruto haba constituido la
principal exportacin de Inglaterra. En el siglo XVI predominaron las exportaciones
de pao sin acabar. En 1600, los paos de lana y de estambre constituan dos tercios
del valor de todas las exportaciones inglesas. Adems, mientras que al inicio del
siglo XVII unas tres cuartas partes de las exportaciones de pao inglesas estaban sin
teir y en bruto, al final del siglo prcticamente todo el pao se exportaba en
condiciones de acabado. Mucho antes del nacimiento de la industria moderna,
Inglaterra ya se haba convertido en el mayor exportador de la industria ms
importante de Europa.
Aunque la industria de la construccin en general no experiment cambios
tcnicos importantes, aparte de los de estilo en la arquitectura monumental, hubo un
sector especializado de la industria en un pas que sufri una profunda
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transformacin, a saber: la construccin de barcos en los Pases Bajos holandeses.


Gracias a la rpida expansin de su comercio, la flota mercante holandesa multiplic
por diez su nmero de unidades y todava ms su tonelaje entre principios del
siglo XVI y mediados del XVII. En aquella poca era con diferencia la mayor de
Europa, tres veces superior que la flota mercante inglesa, que era la segunda, y
probablemente ms grande que todas las dems juntas. Considerando la relativamente
corta vida de los barcos de madera, esto se traduce en una gran demanda de la
industria de la construccin naval, una demanda a la que los constructores de barcos
holandeses respondieron con la racionalizacin de sus astilleros y la introduccin de
tcnicas elementales de produccin en masa. Utilizaban sierras mecnicas y
elevadores activados por molinos de viento, y tenan almacenes de piezas de
recambio. Gracias a su eficacia, abastecieron no slo a la flota de su pas, sino
tambin a todas sus rivales. Como los Pases Bajos posean pocos bosques,
prcticamente tenan que importar toda la madera para los astilleros, sobre todo de la
zona del Bltico. Por otra parte, la gran demanda de lona y cordaje actu como
estimulante de prsperas industrias subsidiarias en la propia Holanda. Hubo pocas
innovaciones radicales en el diseo de los barcos entre finales del siglo XV y el XIX,
pero s muchas pequeas mejoras. El tamao de los barcos para el comercio en el
Atlntico aument de 200 a 600 toneladas a lo largo del siglo XVI. Algunos buques de
guerra incluso alcanzaron el tamao sin precedentes de 1500 toneladas, pero la
innovacin ms importante hecha por los holandeses, por supuesto fue el fluyt o
filibote, un navo mercante especializado que se introdujo a finales del siglo XVI
(figura 5.5). Equivalente en algunos aspectos al buque cisterna de nuestros tiempos,
fue especialmente diseado para cargas voluminosas de poco valor, como grano y
madera, y funcionaba con tripulaciones menores que las de los barcos
convencionales.

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Figura 5.5 Filibote holands.


Este barco, relativamente grande y desgarbado, tuvo un gran xito como carguero, sustituyendo a la
antigua carraca de doble funcin. Su contemporneo, el galen, sustituy a la carraca como barco de
guerra y navo de doble funcin. (Museo Histrico Martimo de los Pases Bajos, Amsterdam.
Reproducido con autorizacin).

Las industrias metalrgicas, aunque de importancia relativamente menor en


trminos de empleo y produccin, adquirieron un valor estratgico primordial debido
a la creciente presencia de las armas de fuego y artillera en la guerra. En 1450, las
armas de fuego ligeras desempeaban un papel insignificante y las piezas de artillera
pesada se utilizaban tan slo en los asedios. En 1600, las armas ms comunes de la
infantera eran los arcabuces y los mosquetes, y los caones de gran calibre eran
fundamentales para la guerra naval. Las industrias metalrgicas tambin fueron
significativas como precursoras de la nueva era de industrialismo que se avecinaba.
El hierro era lo ms importante.
En la Edad Media, el hierro forjado se obtena de una diversidad de tipos de
hierro al carbn vegetal en los que el mineral de hierro se calentaba con el carbn
hasta que se haca una masa pastosa o desbaste, que despus se martilleaba y
calentaba alternativamente hasta que se eliminaban sus impurezas. El proceso era
lento, costoso en combustible y mineral, y renda su produccin en pequeas
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hornadas. En los siglos XIV y XV se increment progresivamente la altura de los


hornos, una corriente de aire producida por fuelles movidos por agua aumentaba la
temperatura de la carga, desarrollndose de esta manera el alto horno. A comienzos
del siglo XVI, el alto horno se cargaba continuamente por la parte de arriba con carbn
vegetal y un fundente para eliminar las impurezas, mientras que el hierro fundido que
sala por debajo se trabajaba peridicamente para transformarlo en objetos tiles
(ollas, soportes, etc.) o en lingotes para su posterior refinamiento. (El hierro fundido o
en lingotes posee un contenido alto en carbono 3% o ms que lo hace muy duro
pero quebradizo; los lingotes, al igual que los desbastes, se calentaban y martilleaban
de forma alternativa para quitarles el carbono, produciendo el hierro forjado). El
nuevo mtodo, aunque indirecto, era sin embargo ms rpido y barato, ya que extraa
mayor rendimiento del combustible y del mineral, y poda aprovechar menas de peor
calidad. Tambin requera mayores cantidades de capital, aunque la mayor parte con
diferencia se la llevaban las partidas de carbn vegetal y mineral de hierro, ms que
el capital fijo como tal.
A medida que los altos hornos evolucionaron, se produjeron una serie de
innovaciones en operaciones secundarias. A mediados del siglo XV ya se utilizaban
fuelles movidos por agua, martinetes de bscula y bocartes (para machacar el
mineral). A finales de ese mismo siglo y a comienzos del XVI se inventaron mquinas
para el trefilado, laminado y corte del metal. Tambin a principios de ese siglo, el
rea alrededor de Lieja y Namur (Valonia) en el sureste de los Pases Bajos, centro
metalrgico importante ya en la Edad Media, era la regin ms avanzada de Europa
en la produccin de hierro y el lugar de origen de numerosas innovaciones. Otros
centros importantes estaban localizados en Alemania, norte de Italia y norte de
Espaa. La produccin total europea era de unas 60 000 toneladas al ao, la mitad de
ellas procedentes de varias regiones de Alemania. En los cien aos siguientes, los
altos hornos y sus actividades asociadas se extendieron por toda Europa all donde
hubiera mineral de hierro, madera para combustible y energa hidrulica en
cantidades suficientes y a una distancia adecuada. Inglaterra fue especialmente
precoz. En 1625 sus ciento y pico hornos producan ms de 25 000 toneladas al ao.
La industria del hierro, sin embargo, devoraba el combustible y, en el siglo XVII, el
alto precio del carbn vegetal marc un parntesis en la expansin de las reas de
produccin establecidas. Con ello, entraron en el proceso nuevas y ms lejanas
fuentes de abastecimiento, en los Alpes suizos y austracos, el este de Europa, y,
especialmente, en Suecia.
Suecia, favorecida por un mineral de hierro de calidad superior, abundancia de
madera y energa hidrulica, tena una modesta industria siderrgica ya en la Edad
Media. A comienzos del siglo XVI, las exportaciones suponan unas 1000 toneladas
anuales. En el XVII, los empresarios valones y holandeses introdujeron tcnicas ms
avanzadas y la produccin se expandi enormemente: las exportaciones aumentaron

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de 6000 toneladas en 1620 a ms de 30 000 a finales de siglo, momento en el que la


industria siderrgica sueca probablemente era la mayor de Europa.
En otras industrias metalrgicas el progreso fue menos notable, suponiendo
primordialmente un aumento en la produccin con tcnicas convencionales y la
aplicacin de esas tcnicas a nuevas fuentes de abastecimiento. Las minas de plata de
Europa Central, slidamente establecidas en la Edad Media, experimentaron un auge
a comienzos del siglo XVI como resultado del descubrimiento del proceso de
amalgamacin del mercurio para concentrar minerales de plata; pero cuando este
proceso fue trasladado (por expertos mineros alemanes) a las minas de plata de las
colonias espaolas de Mxico y Per en el decenio de 1560, el aumento de la oferta
de plata resultante hizo bajar tanto los precios que muchas minas europeas se vieron
obligadas a cerrar.
Europa no era rica por naturaleza en metales preciosos, pero posea relativa
abundancia de los minerales ms tiles. En muchos lugares del Viejo Continente
haba cobre, plomo y zinc, que se haban explotado desde tiempos prehistricos. El
estao estaba ms localizado, de hecho prcticamente limitado a Cornualles, pero
tambin haba sido objeto de comercio desde mucho antes de la conquista romana de
Bretaa. En los siglos XVI y XVII, bajo la presin de la creciente demanda, se
mejoraron las tcnicas de minera, lo que supuso pozos ms profundos, mejor
ventilacin y maquinaria de bombeo. Los mineros alemanes, especialmente los
sajones, fueron los principales innovadores, llevando su experiencia a Inglaterra y
Hungra, as como al Nuevo Mundo. En el decenio de 1560, el gobierno ingls
concedi el monopolio de las industrias del cobre y del bronce a compaas que
haban contratado a ingenieros alemanes. Suecia, por su parte, era casi tan rica en
cobre como en hierro, y en el siglo XVII, con la asistencia tcnica y el capital
holandeses, era el proveedor ms importante en los mercados internacionales.
Exista una gran demanda de madera, para la construccin de edificios y de
barcos, para la metalurgia y, lo ms importante, para la calefaccin domstica. La
escasez de madera en las zonas ms desarrolladas de Europa fue la principal
responsable de la integracin de Noruega y Suecia en la economa de Europa
Occidental, tanto directa como indirectamente (es decir, a travs de la demanda de
metales). Esta escasez lleg a ser tan grande que afect no slo a la zona del Bltico,
sino, en los siglos XVII y XVIII, tambin a Norteamrica. Lo cual llevara a la bsqueda
de materiales y combustibles alternativos: ladrillo y piedra para la construccin, turba
y carbn para combustible. Tambin el hierro y otros metales sustituyeron a la
madera; no obstante, el crecimiento de la demanda de aqullos lo nico que hizo fue
intensificar la escasez de sta. Inglaterra se hallaba entre los pases ms afectados.
Algunos bosques se reservaron para la armada real, pero ms importante, incluso, era
el aumento de la demanda de combustible.
El carbn se haba extrado en Alemania y los Pases Bajos, as como en
Inglaterra, durante toda la Edad Media. A pesar de sus caractersticas nocivas y las
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frecuentes leyes que prohiban su uso, el carbn de mar de las orillas del estuario
del ro Tyne se haba convertido en el combustible domstico ms comn en Londres
en el siglo XVI. Poco a poco fue penetrando en industrias de alto consumo de
combustible, la del refinado de sal, la del vidrio, la de produccin de ladrillos y tejas,
el fundido de cobre, la produccin de malta y cerveza, y diversas industrias qumicas.
Durante el siglo XVII se intent varias veces incorporarlo a la fundicin del hierro en
sustitucin del carbn vegetal, pero las diversas impurezas (principalmente el azufre)
del carbn de piedra en bruto conferan al hierro caractersticas no deseadas. Aun as,
la demanda de carbn de piedra por parte de otras industrias no dej de aumentar. La
produccin de la industria inglesa creci de unas 200 000 toneladas anuales a
mediados del siglo XVI a 3 000 000 de toneladas a finales del XVII. A medida que la
industria fue creciendo, el carbn procedente de las mrgenes del ro dej de ser
suficiente para satisfacer la demanda. Hubo que excavar minas: mineros sajones, con
una larga experiencia en las artes de taladrar, bombear y ventilar, fueron llamados a
Inglaterra para que difundieran sus conocimientos.
Los descubrimientos en ultramar, al proporcionar nuevas materias primas,
incitaron directamente la aparicin de nuevas industrias; las refineras de azcar y las
fbricas de tabaco fueron las ms importantes, pero se desarrollaron tambin otras
manufacturas que iban desde la porcelana (imitando la china) hasta cajitas de rap
para satisfacer los gustos recin creados. La caa de azcar aport tambin la materia
prima para las destileras de ron, y en el siglo XVII los opulentos holandeses
inventaron la ginebra, que en su origen tena fines medicinales. Adems de todas
estas nuevas industrias, buen nmero de algunas de las antiguas, cuya produccin
haba estado muy localizada, se extendieron por diversas partes de Europa. Durante la
Edad Media Italia haba sido el principal, si no el nico, productor de objetos de lujo,
tales como la cristalera fina, el papel de alta calidad, los instrumentos pticos y los
relojes. El crecimiento de industrias similares en otros pases, cuyos productos eran a
menudo de inferior calidad pero ms baratos, explica en parte la relativa decadencia
de Italia. La invencin de la imprenta aument enormemente la demanda de papel.
Antes de que acabara el siglo XV se haban creado ya ms de 200 imprentas y se
haban producido aproximadamente 35 000 ediciones distintas, unos 15 millones de
libros. Las cifras han crecido de forma exponencial desde entonces; en la segunda
mitad del siglo XVII, los catlogos de la feria del libro de Frankfurt, la ms grande de
Europa, contenan una lista de 40 000 ttulos de actualidad. Los Pases Bajos,
especialmente Amberes y Amsterdam, eran los centros ms activos de la industria,
pero Francia, Italia y la Renania alemana e Inglaterra los seguan de cerca.
A pesar de este cuadro de variadas, fuertes y complejas industrias, se debe tener
en cuenta el grado an muy imperfecto de especializacin de la economa europea y
su extrema dependencia de una agricultura poco productiva. Muchos obreros
industriales, en especial del sector textil, trabajaban parte de su tiempo en el campo, y
la mayora de los trabajadores agrcolas tambin tenan ocupaciones secundarias,
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como la carpintera, el trabajo del cuero y similares.

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7. El comercio, las rutas comerciales y la organizacin


comercial
De todos los sectores de la economa europea, el comercio fue sin duda el ms
dinmico entre los siglos XV y XVIII. Los antiguos libros de texto describan el XVI
como una era de revolucin comercial. Como hemos visto, hay candidatos
anteriores para este ttulo, pero es indudable que el volumen del comercio de larga
distancia o internacional experiment un crecimiento sustancial. Determinarlo con
exactitud resulta imposible, pero seguramente super con creces al de la poblacin.
El comercio extraeuropeo contribuy a l y tambin estimul parte del crecimiento en
el interior de Europa; aunque, como se apunt antes, el comercio con Asia y Amrica
slo constitua una pequea parte del total. El comercio habra crecido con toda
seguridad aun sin los descubrimientos.
Debe recordarse que la mayor parte, con diferencia, del intercambio comercial
tanto en volumen como en valor, era local. Las ciudades reciban el grueso del
suministro de alimentos de las tierras del interior vecinas y, a cambio, les
proporcionaban productos manufacturados y servicios. Se trataba principalmente de
comercio a pequea escala, y variaba poco en el tiempo o de un lugar a otro. Ms
interesantes, e importantes para la historia del desarrollo econmico, fueron los
cambios que se produjeron en el comercio a distancia.
Las principales rutas comerciales y el trfico de mercancas que se realizaba a lo
largo de ellas tal como existan en el siglo XV, se esbozaron ya en el captulo 3. Los
cambios ms destacados en los 200 aos siguientes, adems de la apertura de las rutas
de ultramar, fueron el traslado del centro de gravedad del comercio europeo desde el
Mediterrneo hacia los mares del norte, un ligero pero perceptible cambio en la clase
de mercancas objeto del comercio a distancia, y cambios en las formas de la
organizacin comercial.
La invasin portuguesa del ocano ndico represent un duro golpe para Venecia
y, en menor medida, para otras ciudades italianas. No es cierto, como se ha credo
hasta ahora, que el comercio de especias que se efectuaba en el Mediterrneo a travs
de Egipto y Arabia cesara de repente, pero la competencia de las especias
portuguesas s redujo enormemente su rentabilidad. En 1521, en un intento de
reconquistar su monopolio, los venecianos se ofrecieron a comprar todas las
importaciones portuguesas, pero su propuesta fue rechazada. Gradualmente, la
iniciativa en los asuntos comerciales fue desplazndose al norte de Europa. La
afamada flota de Flandes de los venecianos hizo su ltimo viaje en 1532, y en las
dcadas finales del siglo los embajadores venecianos denunciaron la competencia de
gneros de lana franceses e ingleses ms baratos en los mercados del Oriente
Prximo, que los italianos haban considerado de dominio exclusivo. Los beneficios
del xito portugus, no obstante, no redundaron exclusivamente en ellos. El primer
cargamento de especias portuguesas que apareci en el mercado de Amberes, en
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1501, fue transportado desde Lisboa no por mercaderes portugueses, sino por
comerciantes flamencos u holandeses. Los espaoles y los portugueses,
concentrndose en la explotacin de sus imperios en ultramar, dejaron el negocio de
la distribucin de sus importaciones por Europa, y tambin el del envo de la mayora
de sus exportaciones a las colonias, a otros europeos. De stos, los ms agresivos
fueron los de los Pases Bajos, sobre todo los holandeses y los flamencos.
Segn palabras de un ingls envidioso, El prodigioso crecimiento de los Pases
Bajos comenz modestamente en el siglo XV, cuando las flotas pesqueras holandesas
del mar del Norte empezaron a rebajar los precios para competir con el dominio
hansetico del comercio del arenque. (Sola pensarse que los bancos de arenques
migraron desde el Bltico hacia el mar del Norte, pero es ms probable que el
declive de la Hansa, en este y en otros negocios, ocurriera porque los holandeses
fueran ms eficaces). El pescado seco y salado se distribuy primero en las
proximidades de las costas del mar del Norte y por los ros alemanes, y despus, en el
siglo XVI, en el sur de Europa e incluso en el Bltico. Mientras tanto, los holandeses
desarrollaron otros negocios. De Portugal y el golfo de Vizcaya se procuraban sal
para el pescado y para distribuirla en el norte de Europa, recogiendo asimismo de
forma ocasional cargamentos de vino. Pero el pilar del comercio holands era el
comercio en el Bltico, principalmente de grano y madera, adems de pertrechos
navales, lino y camo. De los 40 000 barcos que consta en los registros de peajes
daneses del Sund que entraron o salieron del Bltico entre 1497 y 1660, casi el 60%
eran holandeses, y el resto, ingleses, escoceses, alemanes y escandinavos. Casi todo
el comercio entre el norte de Europa y Francia, Portugal, Espaa y el Mediterrneo, y
gran parte del comercio entre Inglaterra y el continente, estaba en manos de los
holandeses.
Los holandeses eran igualmente agresivos en el comercio de ultramar. Su guerra
de independencia interrumpi su comercio con Espaa, pero continuaron
comerciando con el imperio portugus a travs de Lisboa. Sin embargo, Portugal
pas a depender de la Corona de Espaa en 1580 y en 1592 las autoridades espaolas
cerraron el puerto de Lisboa a los barcos holandeses. Su enorme dependencia del
comercio martimo, llev a los holandeses a emprender la inmediata construccin de
barcos capaces de hacer viajes de varios meses rodeando frica hasta el ocano
ndico. En menos de diez aos ms de cincuenta barcos efectuaron el recorrido de ida
y vuelta entre los Pases Bajos y las Indias. Estos primeros viajes tuvieron tanto xito
que, en 1602, el gobierno de las Provincias Unidas, la ciudad de Amsterdam y varias
compaas comerciales privadas formaron la Compaa Holandesa de las Indias
Orientales, que monopoliz legalmente el comercio entre las Indias y los Pases
Bajos.
Holanda no fue la nica nacin que se aprovech de la debilidad de Portugal. Ya
en 1591, traficantes ingleses llevaron a cabo un viaje y en 1600 se organiz la
Compaa Inglesa de las Indias Orientales, con un monopolio similar al de la
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compaa holandesa. Aunque las dos compaas eran rivales en cierta medida, ambas
vean a los portugueses como su mayor enemigo. Los holandeses concentraron su
atencin en las fabulosas islas de las Especias en Indonesia, y hacia mediados del
siglo XVII haban establecido ya su dominio tanto sobre las islas como sobre el
comercio de las especias de forma ms eficaz de lo que jams lo haban hecho los
portugueses. Tambin se aduearon del control de los puertos de Ceiln. Los ingleses,
tras varios intentos infructuosos de tomar posiciones en Indonesia, acabaron
estableciendo puestos comerciales fortificados en el continente indio, que con el
tiempo se convertira en la joya ms brillante de la corona britnica. Portugal
conserv sus posesiones de Goa, Diu y Macao, as como unos pocos puertos en las
costas africanas, pero dej de ser una potencia naval o comercial importante en los
mares orientales.
Las otras potencias navales tambin se aprovecharon de la debilidad portuguesa y
la rigidez espaola para invadir y crear mercados en el hemisferio occidental. Los
primeros intentos franceses e ingleses para encontrar una ruta directa hacia Oriente
haban fracasado, pero en la segunda mitad del siglo XVI se hicieron nuevos esfuerzos
para descubrir un paso hacia la India por el noreste o noroeste. El desafortunado viaje
de Willoughby y Chancellor en 1553 a travs de las aguas del rtico hasta el mar
Blanco fracas en su intento de encontrar un paso nororiental, pero estableci
relaciones comerciales con el creciente Imperio ruso y, a travs de l, con Oriente
Medio. En torno a la misma poca, los corsarios franceses, ingleses y holandeses
comenzaron a desarrollar un comercio clandestino con Brasil y las colonias espaolas
del Nuevo Mundo, y, si se presentaba la ocasin, a asaltar los barcos espaoles y los
puertos coloniales. Los tres breves intentos de los ingleses para fundar colonias en
Norteamrica durante el reinado de Isabel I terminaron en fracaso, pero en la primera
mitad del siglo XVII se establecieron con xito colonias en Virginia (1607), Nueva
Inglaterra (1620) y Maryland (1632), as como en islas tomadas a los espaoles en las
Indias Occidentales. Con el tiempo, todas ellas se convirtieron en importantes
mercados para las industrias inglesas y tambin en fuentes de suministro de materias
primas y bienes de consumo. En 1608, los franceses establecieron un asentamiento
permanente en Quebec y dieron a toda la regin de los Grandes Lagos el nombre de
Nueva Francia, pero la colonia no prosper. En 1660, cuando los colonos
angloparlantes del Nuevo Mundo ascendan a 100 000, Canad entera contaba tan
slo con 2500 colonos franceses, menos de los que haba ya en las pocas islas
azucareras que posea Francia en las Indias Occidentales.
En 1624, los holandeses intentaron conquistar las colonias portuguesas de Brasil,
pero tras dos dcadas de luchas intermitentes fueron expulsados por los mismos
colonos portugueses, con un poco de ayuda de la madre patria. Los holandeses
conservaron slo Surinam y unas pocas islas del Caribe. El mismo ao en que los
holandeses empezaron su conquista del Brasil, otro grupo de colonos holandeses
fund la ciudad de Nueva Amsterdam en el extremo sur de la isla de Manhattan.
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Reclamaron todo el valle del Hudson y los alrededores, fundaron Fort Orange
(Albany) y distribuyeron la tierra segn el sistema de propiedad de patrono entre
familias como los Renssealer y los Roosevelt.
El comercio martimo constitua sin duda el sector ms importante del comercio
internacional, pero el comercio terrestre, en especial el trfico fluvial, no era
desdeable. El comercio local lo utilizaba con frecuencia, y la mayor parte de las
mercancas, incluso en el comercio internacional, iniciaban su viaje en carreta, a
lomos de animales o en barcazas ro abajo. El cobre de Hungra, por ejemplo, llegaba
al mercado de Amberes (y ms tarde a Amsterdam) yendo primero en carro hasta los
ros polacos y desde all en barcazas hasta Danzig, donde se transbordaba a travs del
Bltico y el mar del Norte. La plata de Europa Central y del Tirol segua itinerarios
similares, ya fuera hacia el Bltico, el Mediterrneo o el oeste. Los ros Rin, Main y
Neckar constituyeron importantes arterias para la exportacin de metales y ferretera
(cuchillos, herramientas, juguetes) del sur de Alemania y Renania, al igual que los
ros franceses.
Los metales y algunos tejidos de lujo podan soportar el gasto (y el desgaste) que
suponan los largos viajes por tierra. Pocas mercancas podan hacerlo, a no ser que
fueran autopropulsadas, como era el caso del ganado. Aunque la mayor parte de la
tierra til de Europa se dedicaba cada vez ms al cultivo para alimentar a su creciente
poblacin, Dinamarca, Hungra y Escocia tenan vastos prados abiertos, en los que
pastaban rebaos de ganado bovino. Los traslados anuales de ganado, precursores de
los del Oeste americano del siglo XIX, lo llevaban a rediles de engorde y mercados de
las ciudades del norte de Alemania y los Pases Bajos, al sur de Alemania y norte de
Italia, y a Inglaterra.
El carcter de las mercancas objeto del comercio a distancia cambi algo en los
siglos XVI y XVII. En la Alta Edad Media haban consistido principalmente en objetos
de lujo para la gente acomodada. Ms tarde, con el crecimiento de las ciudades, cada
vez haba ms artculos de uso cotidiano. En el siglo XVI, una gran parte de los bienes
que se movan en el mercado internacional eran productos como grano, madera,
pescado, vino, sal, metales, materias primas textiles y pao. A finales del siglo XVII la
mitad de las importaciones inglesas, en volumen, consistan en madera, y ms de la
mitad de las exportaciones, tambin en volumen, en carbn, aunque las de pao eran
mucho ms valiosas. El comercio de productos voluminosos se hizo posible
principalmente gracias a las mejoras en el diseo y la construccin de los barcos, lo
que baj los costes de transporte. A ello contribuy tambin la reduccin de los
riesgos, tanto naturales como ocasionados por el hombre, de los viajes por mar,
gracias a mejoras tcnicas de navegacin y a la accin de armadas que perseguan a
los piratas, respectivamente.
En el comercio intercontinental, la situacin se corresponda ms de cerca con el
modelo antiguo, aunque incluso aqu, los cambios tuvieron lugar en el siglo XVII y
sobre todo en el XVIII. El comercio de la pimienta, un lujo a comienzos del siglo XVI,
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fue asimilndose poco a poco al de otros productos ms corrientes. Como la


importancia de los metales preciosos decreci durante la siguiente centuria y otros
pases adquirieron colonias en el hemisferio occidental, el azcar, el tabaco, las pieles
e incluso la madera alcanzaron cada vez ms preponderancia entre las importaciones
europeas. Las exportaciones a las colonias, por su parte, consistan principalmente en
bienes manufacturados; stos no eran voluminosos, pero el espacio sobrante
disponible se llenaba en parte con emigrantes. La situacin del comercio oriental era
muy distinta. Desde los comienzos de los contactos directos, los europeos haban
tenido dificultad en encontrar mercancas para intercambiar por especias y otros
productos. Por esta razn, gran parte del comercio europeo era en realidad pillaje.
Donde no era posible o factible el saqueo, los asiticos aceptaban armas de fuego y
municiones, pero generalmente pedan oro y plata, que acumulaban o convertan en
joyas. Asia, en realidad, era un pozo sin fondo para los metales monetarios europeos.
Hasta que Inglaterra no conquist India en el siglo XVIII no se invirti la balanza.
Una rama muy especial del comercio trataba con seres humanos: el trfico de
esclavos. Aunque entre los mayores compradores de esclavos se encontraban las
colonias espaolas, los propios espaoles bsicamente no se ocupaban del trfico; lo
cedan mediante contratos o asientos[9] a los comerciantes de otras naciones, estando
dominado al principio por los portugueses y ms tarde, a su vez, por los holandeses,
los franceses y los ingleses. Normalmente, el trfico era de naturaleza triangular. Un
barco europeo llevando armas de fuego, cuchillos, objetos de metal, abalorios y
baratijas similares, telas de alegres colores, y licores navegaba rumbo a la costa
occidental de frica, donde intercambiaba su cargamento con algn caudillo local
africano por esclavos, ya fueran stos cautivos de guerra o miembros del propio
pueblo del jefe. Cuando el traficante de esclavos haba cargado tantos africanos
encadenados y con grilletes como el barco poda llevar, se diriga a las indias
Occidentales o a la tierra continental de Amrica del Norte o del Sur y all
intercambiaba su carga humana por azcar, tabaco u otros productos del hemisferio
occidental, con los que volva a Europa. Aunque la tasa de mortalidad por
enfermedad y otras causas en el traslado de esclavos era terriblemente alta (a menudo
el 50% y a veces ms), los beneficios de este trfico eran extraordinarios. Los
gobiernos europeos no tomaron medidas efectivas para prohibirlo hasta el siglo XIX.
La organizacin del comercio variaba de un pas a otro y de acuerdo con la
naturaleza de la mercanca. El comercio intraeuropeo hered la refinada y compleja
organizacin desarrollada por los mercaderes italianos en la Baja Edad Media. En el
siglo XV podan encontrarse colonias de mercaderes italianos en los principales
centros comerciales: Ginebra, Lyon, Barcelona, Sevilla, Londres, Brujas y,
especialmente, Amberes, que en la primera mitad del siglo XVI se convirti en el
centro distribuidor ms importante del mundo. Los mercaderes del pas, as como los
extranjeros, aprendieron las tcnicas de negocio italianas, como la contabilidad de
doble entrada y la utilizacin del crdito, y de hecho las aprendieron tan bien que
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hacia la primera mitad del siglo XVI los italianos haban perdido su predominio. La
dinasta financiera ms importante del siglo XVI fue la familia Fugger, con sus
oficinas principales en Augsburgo, al sur de Alemania.
El primer Fugger histricamente conocido fue un tejedor. Algunos de sus
descendientes se convirtieron en fabricantes-mercaderes de la industria de la lana,
dedicndose al cabo del tiempo al comercio de seda y especias al por mayor con un
almacn en venecia. A finales del siglo XV, los encontramos activamente ocupados en
financiar a los emperadores sacro romanos, a consecuencia de lo cual obtuvieron el
control de la produccin de plata y cobre del Tirol y de las minas de cobre de
Hungra. Con Jacobo Fugger II (1459-1525) la compaa de la familia tena
sucursales en varias ciudades alemanas y en Hungra, Polonia, Italia, Espaa, Lisboa,
Londres y Amberes (figura 5.6). Desde Lisboa y Amberes controlaban en gran parte
la distribucin de las especias en la India. Tambin aceptaban depsitos, negociaban a
gran escala con letras de cambio y financiaban en gran medida a los monarcas de
Espaa y Portugal negocio que finalmente les llevara a la ruina.
Los Fugger fueron los mercaderes ms importantes del siglo XVI a Jacobo II le
llamaron un prncipe entre los mercaderes, pero hubo muchos otros, en Italia y
en los Pases

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Figura 5.6 Jacobo Fugger II, el Rico.


Aqu se muestra a Fugger en su negocio con su administrador, Matas Schwartz. Los grandes volmenes
que estn tras l ostentan etiquetas con los nombres de las ciudades con las que haca negocios: Venecia,
Croacia, Miln, Innsbruck, Nuremberg, Lisboa, etc. (Braunschweigisches Landesmuseum fr Geschichte
und Volkstum. Reproduccin autorizada).

Bajos, as como en Alemania, que lo fueron aunque no tanto. Incluso Espaa tuvo
algunas notables dinastas de mercaderes. El tipo de organizacin que preferan era la
sociedad, formalizada normalmente con contratos por escrito que especificaban los
derechos y las obligaciones de cada socio. Por medio de la correspondencia entre
socios o agentes separados por grandes distancias se mantenan al corriente de la
evolucin tanto poltica como econmica en todas las partes de Europa y ms all. Se
deca que el gobierno de la reina Isabel era el mejor informado de Europa gracias a su
agente financiero en Amberes, el mercader sir Thomas Gresham. Los boletines
mercantiles fueron los precursores de las grandes agencias de noticias o servicios
por cable de hoy.
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La organizacin comercial en Inglaterra, un pas perifrico en el siglo XV,


mostraba una forma ms primitiva que las economas del continente, ms
desarrolladas; pero hizo rpidos progresos y hacia finales del siglo XVII era una de las
ms avanzadas. En la Edad Media, el comercio de la lana en bruto, la exportacin
ms importante con diferencia, estaba en manos de los Mercaderes de la Lonja
[Merchants of the Staple], una compaa regulada que funcionaba de forma parecida
a un gremio. No haba capital social; cada mercader comerciaba por su cuenta (y por
la de sus socios, si los tena), pero tenan una sede central y un almacn (la Lonja) y
obedecan un conjunto de reglas comunes. Aunque ya en decadencia, el mercado de
la lana sigui siendo importante durante el siglo XVI; la Lonja, donde se gravaba la
lana y se venda a los mercaderes extranjeros, estaba localizada en Calais, posesin
inglesa hasta 1558. El lugar preeminente de la Lonja pasaron a ocuparlo los
Mercaderes Aventureros [Merchants Adventurers], otra compaa regulada; sta
llevaba el comercio de los paos de lana. (Algunos mercaderes eran miembros de
ambas compaas). Establecieron su Lonja en Amberes, contribuyendo en gran
medida al crecimiento de aquel mercado, y a cambio obtubieron ciertos privilegios.
En 1564, la compaa recibi una carta real que le confera el monopolio legal para la
exportacin de pao a los Pases Bajos y Alemania, los mercados ms importantes.
En la segunda mitad del siglo XVI, los ingleses crearon un buen nmero de otras
compaas con cartas de monopolio comercial: la Compaa de Moscovia (1555),
producto de la expedicin Willoughby-Chancellor; la Compaa Espaola (1577), la
Compaa del Este (Bltico) (1579), la Compaa de Levante (Turqua) (1583), la
primera de varias compaas africanas en 1585, la Compaa de las Indias Orientales
(1600), y una Compaa Francesa (1611). El establecimiento de compaas especiales
para el comercio con Francia, Espaa y el Bltico, en particular, indica dos cosas: la
pequea cantidad de comercio directo entre Inglaterra y esos pases antes de la
existencia de las compaas (y seguramente tambin despus), y la medida en que tal
comercio, si exista, estaba en manos de los holandeses y otros mercaderes. Resulta
significativo que los holandeses no vieran la necesidad de tales preocupaciones
monopolizadoras, salvo por lo que respecta al comercio extraeuropeo.
Algunas de estas compaas adoptaron la forma regulada, pero otras se
convirtieron en sociedades annimas, esto es, reunan las aportaciones de capital de
los miembros y las ponan bajo una direccin comn. Esto se hizo para el comercio a
larga distancia, en el que los riesgos y el capital requerido para habilitar un solo viaje
exceda de las cantidades que uno o varios individuos estaban dispuestos a asumir o
proporcionar. Las compaas de Moscovia y de Levante fueron las primeras formadas
sobre una base de capital social, pero a medida que se desarrollaron las relaciones
comerciales y se hicieron ms estables, se convirtieron en compaas reguladas. La
Compaa de Moscovia, comerciando a travs del puerto de Arcngel, manej la
mayor parte del comercio de Europa Occidental con el norte de Rusia hasta que el zar
retir sus privilegios a favor de los holandeses en 1649. La Compaa de las Indias
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Orientales tambin adopt la forma de capital social. Al principio, cada viaje anual
era una empresa arriesgada distinta, que poda tener diferentes grupos de accionistas
de ao en ao. Con el tiempo se hizo necesario establecer instalaciones permanentes
en India y supervisar continuamente sus asuntos, por lo que la compaa adopt un
tipo de organizacin permanente en la cual un accionista poda retirarse solamente
vendiendo sus acciones a otro inversor. La Compaa Holandesa de las Indias
Orientales adopt el tipo permanente ya en 1612.
La existencia de un nico centro distribuidor importante en el noroeste de Europa
primero Brujas, luego Amberes, despus Amsterdam, cada uno ms grande y ms
impresionante que el anterior es doblemente significativa. Primero, su mera
existencia, en contraposicin a las ferias peridicas de la Edad Media, evidencia el
crecimiento en tamao de los mercados y de la produccin orientada hacia ellos. Pero
el hecho de que slo hubiera uno en cada momento, y que cuando uno surga otro
declinara, indica los lmites de su desarrollo. Es cierto que haba otros emporios de
cierta importancia Londres, Hamburgo y otras ciudades hanseticas, Copenhague,
Run y otras, pero ninguna posea la gama completa de servicios financieros y
comerciales de la gran metrpolis. Las razones de esto estn relacionadas con la
limitada extensin de los mercados y la naturaleza de bien pblico de la
informacin sobre transacciones comerciales y, sobre todo, financieras. Cuando el
volumen total de movimiento comercial o financiero es relativamente pequeo,
resulta ms barato concentrarlos en un solo lugar.
La organizacin del centro distribuidor era ya bastante compleja al inicio del
siglo XV en Brujas, y todava lo fue ms cuando se traslad a Amberes y Amsterdam.
El primer requisito es una bolsa o mercado (figura 5.7). (La palabra moderna bolsa y
sus equivalentes en otras lenguas burse, bourse, brse, borsa, para significar un
mercado organizado o regulado para el comercio de mercancas o instrumentos
financieros, procede de la sala de reuniones de los mercaderes de Brujas, que se
identificaba por un cartel que mostraba tres bolsas de dinero). Por regla general, los
productos que se mostraban no se intercambiaban en el acto; eran meras muestras que
se inspeccionaban para ver la calidad. Despus se realizaban los pedidos y los bienes
se mandaban desde los almacenes. El uso del crdito estaba extendido y la mayora
de los pagos se hacan con instrumentos financieros, como la letra de cambio, o por
traspaso a los bancos, en lugar de en efectivo. Los bancos eran en su mayor parte
negocios privados entre otros, de muchas firmas mercantiles, como los Fugger, que
tambin se dedicaron al negocio bancario hasta que se fund el famoso
Amsterdamsche Wisselbank, o Banco de Amsterdam, en 1609. ste era un banco
pblico fundado bajo los auspicios de la propia ciudad. Era tambin un banco de
intercambio, ms que de emisin y descuento. Los fondos podan depositarse all y
ser transferidos de una cuenta a otra por medio de registros en los libros; pero el
banco no emita billetes ni haca prstamos a mercaderes descontndoles papel
comercial. Su principal funcin, que realizaba a satisfaccin, consista en
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proporcionar medios de pago estables y fiables a todos los mercaderes holandeses y


extranjeros que all acudan, as como a la ciudad.
El rgimen del comercio colonial difera notablemente del intraeuropeo. El
comercio de especias del Imperio portugus era un monopolio de la Corona; la
armada portuguesa haca las veces de flota mercante y todas las especias tenan que
ser vendidas a travs de la Casa

Figura 5.7 La Bolsa de Amsterdam.


Este cuadro de Emmanuel de Witte muestra el patio interior de la Bolsa de Amsterdam. (Del prstamo
De Witte. Fundacin Willem van der Vorn, Museo Boymans-van Beuningen, Rotterdam).

da India en Lisboa. A los marinos portugueses se les permita traer otras mercancas,
como posesiones personales, que podan vender despus prctica que llev a
sobrecargar peligrosamente algunos barcos en el viaje de vuelta, pero,
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estrictamente hablando, no exista el comercio entre Portugal y Oriente a excepcin


del organizado y controlado por el Estado.
Ms all del cabo de Buena Esperanza, sin embargo, la situacin era diferente.
All los mercaderes portugueses tomaban parte en el mercado del pas (entre
puertos del ocano ndico, Indonesia, e incluso en China y Japn) en competencia
con los mercaderes musulmanes, hindes y chinos. Durante un tiempo, como
resultado de la prohibicin del comercio directo con Japn impuesta por el emperador
chino, tuvieron el virtual monopolio del comercio entre los dos pases. En el
comercio de especias, Goa era el extremo oriental, como Lisboa era el occidental. Las
especias, de las cuales la pimienta era cuantitativamente la ms importante, se
compraban en los mercados de todo el ocano ndico y en las islas de las Especias y
se llevaban a Goa para ser cargadas en barcos con destino a Portugal bajo la
vigilancia de los funcionarios reales. Como Portugal produca pocos bienes de inters
para los mercados orientales, los cargamentos de ida consistan sobre todo en lingotes
de oro y plata, junto con armas de fuego y municiones. En conjunto, aunque el
comercio de las especias fue lucrativo para el gobierno, contribuy poco a desarrollar
o fortalecer la propia economa de Portugal.
El comercio entre Espaa y sus colonias era similar. En teora, el comercio con
las colonias era monopolio de la Corona de Castilla, pero a efectos prcticos el
gobierno lo traspas a la Casa de Contratacin[10], una organizacin gremial ubicada
en Sevilla que operaba bajo la vigilancia de inspectores del gobierno. Todos los
barcos que cubran la ruta entre Espaa y las colonias salan en convoyes que, en su
organizacin final, zarpaban de Sevilla en dos contingentes, en la primavera y final
del verano, pasaban el invierno en las colonias y volvan como una sola flota a la
primavera siguiente. La razn oficial para utilizar el sistema de convoy era proteger
la carga de lingotes de los corsarios y, en tiempos de guerra, de los enemigos; pero
tambin era un medio cmodo, aunque ineficaz, de intentar prevenir el comercio de
contrabando. Es imposible determinar cunto contrabando se daba en realidad, pero
debi de ser sustancial a la vista de la exigua cantidad de exportaciones legales.
Aunque haba fluctuaciones, el promedio de barcos en cada convoy anual durante la
segunda mitad del siglo XVI fue de slo ochenta, una pequea parte del nmero que
ocupaba el comercio en el Bltico, por ejemplo. En aquella poca, la poblacin
europea en el Nuevo Mundo superaba las 100 000 personas. Aunque eran, en gran
medida, autosuficientes en trminos de abastecimiento de alimentos, todava
solicitaban vinos europeos y aceite de oliva, por no hablar de productos
manufacturados, como paos, armas de fuego, herramientas y otros objetos de
ferretera. Se ha estimado que aproximadamente la mitad de todas las importaciones
de lingotes en Sevilla eran necesarias para comprar los cargamentos de vuelta, con un
10% adicional ms o menos absorbido por el embarque y otros servicios comerciales.
La Corona, por su parte, exiga el quinto real[11] de todas las importaciones de
lingotes, pero, sumando ste a otros impuestos, en realidad reclamaba alrededor de un
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40% del total. Como en el caso de Portugal, el fabuloso imperio de Espaa hizo poco
por favorecer el desarrollo de su propia economa y, como resultado de polticas de
gobierno miopes, de hecho lo lastraron. A continuacin consideraremos esas
polticas.

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6.

Nacionalismo e imperialismo
econmicos

Las polticas econmicas de las naciones-estado en el perodo de la segunda logstica


de Europa tenan un doble propsito: construir una potencia econmica para
fortalecer el Estado y usar el poder de ste para promover el crecimiento econmico y
enriquecer a la nacin. Segn palabras de sir Josiah Child, mercader y poltico
britnico de finales del siglo XVII, beneficio y poder deberan considerarse
conjuntamente. No obstante, por encima de todo, los estados buscaban obtener
ingresos para mantener su creciente poder militar, y con frecuencia esta necesidad les
llev a promulgar polticas que fueron en detrimento de actividades verdaderamente
productivas.
Para perseguir sus objetivos, los que elaboraban las polticas tenan que
enfrentarse con los deseos contrapuestos tanto de sus propios sbditos como de las
naciones-estado rivales. En los tiempos medievales, los municipios y otras unidades
de gobierno locales haban posedo un amplio poder de control y regulacin
econmicos. Imponan peajes y aranceles sobre los bienes que entraban y salan de
sus jurisdicciones. Los gremios locales de mercaderes y artesanos fijaban los salarios
y los precios, y, por otra parte, regulaban las condiciones de trabajo. Las polticas de
nacionalismo econmico representaban un traspaso de esas funciones del nivel local
al nivel nacional, en un intento del gobierno central por unificar el Estado tanto
econmica como polticamente.
Al mismo tiempo que buscaban imponer una unidad econmica y poltica a sus
sbditos, los soberanos de Europa competan agresivamente entre s por extender su
territorio y controlar sus posesiones y su comercio de ultramar. Lo hacan en parte
para hacer a sus pases ms autosuficientes en tiempos de guerra, pero el mero intento
de ganar ms territorio o comercio a expensas de otros a menudo llevaba
precisamente a ella. De este modo, el nacionalismo econmico agrav los
antagonismos que haban engendrado las diferencias religiosas y las rivalidades
dinsticas entre los soberanos de Europa.

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1. Mercantilismo: un trmino incorrecto


Adam Smith, filsofo escocs de la Ilustracin y fundador de la ciencia econmica
moderna, describi las polticas econmicas de su tiempo (y de siglos anteriores) con
un nico ttulo: el sistema mercantil. Desde su punto de vista, estas polticas eran
perversas porque interferan con la libertad natural de los individuos y daban lugar
a lo que los modernos economistas llaman mala distribucin de recursos. Aunque las
conden por insensatas e injustas, intent sistematizarlas de ah el trmino de
sistema mercantil, en parte, al menos, para poner de relieve su absurdidad. Para
ello, se inspir principalmente en ejemplos britnicos, declar que las polticas eran
concebidas por los mercaderes e impuestas subrepticiamente a los soberanos y
gobernantes que ignoraban los asuntos econmicos. Igual que los mercaderes se
enriquecen en la medida que sus ingresos exceden a sus gastos, las naciones,
argumentaban ellos (segn la construccin de Smith), se enriqueceran siempre que
vendieran ms a los extranjeros de lo que ellas compraban fuera, considerando la
diferencia, o la balanza comercial, en oro y plata. De ah que favorecieran las
polticas que estimulaban las exportaciones y penalizaban las importaciones (todo lo
cual favoreca sus propios intereses privados), para crear una balanza comercial
favorable para el conjunto de la nacin.
Durante ms de un siglo despus de que Smith publicara su histrica Inquiry into
The Nature and Causes of The Wealth of Nations [Investigacin sobre la naturaleza y
causas de la riqueza de las naciones], en 1776, el trmino sistema mercantil tuvo una
connotacin peyorativa. En la ltima parte del siglo XIX, sin embargo, un buen
nmero de historiadores y economistas alemanes, entre los que destaca Gustav von
Schmoller, invirtieron por completo este concepto. Para ellos, nacionalistas y
patriotas que vivan el despertar de la unificacin de Alemania bajo la hegemona de
Prusia, el merkantilismus (mercantilismo) era sobre todo una poltica de construccin
del Estado (Staatsbildung) llevada a cabo por prudentes y benvos gobernantes, de
los que Federico el Grande era el mejor ejemplo. En palabras de Schmoller, el
mercantilismo en esencia no es ms que construccin de Estado, no construir Estado
en sentido estricto, sino construir Estado y economa nacional al mismo tiempo[12].
Eruditos posteriores intentaron armonizar y racionalizar estos dos conceptos
divergentes, incluso antagnicos. De este modo, se pueden encontrar en libros de
texto definiciones del mercantilismo tales como las teoras o el sistema de
poltica econmica caracterstico de la Europa moderna o, de forma ms prudente,
como un cuerpo tejido libremente de ideas y prcticas que prevalecieron en los
pases de Europa Occidental y sus colonias de ultramar desde ms o menos 1500
hasta quiz 1800[13]. En vista de la generalizacin de estos conceptos errneos y
estas simplificaciones excesivas, difcilmente puede darse demasiada importancia al
hecho de que el precioso y pequeo sistema subyacente a la poltica econmica no
fuera ms que la necesidad de obtener ingresos por parte de gobiernos con presiones
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financieras, o que los apuntalamientos tericos de la poltica econmica fueran


notablemente dbiles, cuando no inexistentes; en verdad no haba un consenso
general ni en la teora ni en la poltica.
Haba, sin lugar a dudas, algunos temas o elementos de poltica econmica
comunes, resultado de la similitud de necesidades y circunstancias de las autoridades
que elaboraban la poltica; es decir, los dirigentes o las clases dirigentes reales. Estos
temas se esbozarn ms adelante. Pero igual de importantes eran las diferencias
ocasionadas por las distintas circunstancias y en especial por la diferente naturaleza y
composicin de las clases dirigentes. Estas diferencias se tratan aqu brevemente, y se
elaboran con ms detenimiento en los siguientes apartados.
A pesar de las similitudes, cada nacin tena una poltica econmica particular
derivada de las peculiaridades de las tradiciones locales y nacionales, las
circunstancias geogrficas y, lo que es ms importante, el carcter del propio Estado.
Los que abogaban por un nacionalismo econmico proclamaban que sus polticas
eran concebidas para beneficiar al Estado. Pero, qu era el Estado? Iba desde la
monarqua absoluta, como la de Luis XIV y la mayora de las otras potencias
continentales, a las repblicas burguesas de Alemania, Suiza y las ciudades
hanseticas. En ningn caso, todos, o siquiera una mayora de los habitantes,
participaban en el proceso de gobierno. Puesto que el nacionalismo de las primitivas
naciones-estado descansaba en una base de clase, no popular, la clave de las
diferencias nacionales en poltica econmica debera buscarse en la diversa
composicin e intereses de las clases dirigentes.
En Francia y otras monarquas absolutas, los deseos del soberano estaban por
encima de todo. Aunque pocos monarcas absolutos comprendan o saban evaluar los
asuntos econmicos, estaban acostumbrados a que sus rdenes fueran obedecidas. La
administracin diaria de los asuntos la llevaban a cabo ministros y funcionarios
menores que apenas tenan ms conocimiento de los problemas de la tecnologa
industrial o las empresas comerciales, y que reflejaban las opiniones y actitudes de su
seor. Los complejos reglamentos para el funcionamiento de la industria y el
comercio aadan coste y frustracin en los negocios y fomentaban el desinters. En
las cuestiones importantes no era raro que los monarcas absolutos sacrificaran el
bienestar econmico de sus sbditos y los cimientos econmicos de su propio poder a
causa de la ignorancia o la indiferencia. De este modo, a pesar de su gran imperio, el
gobierno de Espaa gastaba siempre ms de lo que ingresaba, maniataba a sus
mercaderes y su poder decaa sin parar. Ni siquiera la Francia de Luis XIV, la nacin
ms poblada y poderosa de Europa, fue capaz de soportar la continua sangra de su
riqueza en pos de la consecucin de las ambiciones territoriales del rey y el
mantenimiento de su corte. Cuando ste muri, Francia se hallaba al borde de la
bancarrota.
Las Provincias Unidas, gobernadas por y para los ricos mercaderes que
controlaban las principales ciudades, siguieron una poltica econmica ms racional.
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Al vivir principalmente del comercio, no se podan permitir las polticas restrictivas y


proteccionistas de sus vecinos ms grandes. Establecieron en su interior el libre
comercio, recibiendo de buen grado en sus puertos y lonjas a los mercaderes de todas
las naciones. En el imperio holands, en cambio, el monopolio de los comerciantes
holandeses fue absoluto.
Inglaterra estaba ms o menos en una posicin intermedia dentro de este espectro.
La aristocracia terrateniente estableca lazos matrimoniales con miembros de familias
comerciantes poderosas, as como con abogados y funcionarios relacionados con el
mundo mercantil; y desde haca tiempo grandes mercaderes desempeaban un papel
destacado en el gobierno y la poltica. Tras la revolucin de 1688-1689, sus
representantes en el Parlamento asumieron el mximo poder del Estado. Las leyes y
los reglamentos que elaboraron concernientes a la economa reflejaban un equilibrio
de intereses, al satisfacer a terratenientes y agricultores, a la vez que fomentaban los
productos manufacturados nacionales y prestaban apoyo a los intereses de la marina
mercante y del comercio.

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2. Los elementos comunes


En la Edad Media, la mayora de los seores feudales, especialmente los soberanos,
posean arcas de guerra, que literalmente eran eso: enormes arcas blindadas en las
que acumulaban monedas y lingotes para financiar hostilidades, previstas o
inesperadas. En el siglo XVI, los mtodos de financiacin del gobierno eran algo ms
refinados, pero la preocupacin por la abundancia de reservas de oro y plata segua
presente. Esto origin una forma rudimentaria de poltica econmica, conocida como
bullonismo; el intento de acumular dentro de un pas tanto oro y plata como fuera
posible, y prohibir expresamente su exportacin, bajo pena de muerte. Los vanos
intentos de Espaa de administrar con moderacin su tesoro del Nuevo Mundo son el
ejemplo ms claro de esta poltica, pero la mayora de las naciones-estado posea una
legislacin similar.
Dado que pocos pases europeos posean minas que produjeran oro y plata (y
aquellos que las tenan, principalmente en el centro de Europa, se vieron forzados a
cerrar por el aluvin de metal espaol de mediados del siglo XVII), el objetivo
primordial de las exploraciones y las colonizaciones fue la adquisicin de colonias
que las poseyeran. Una vez ms, la abundancia espaola era el modelo a seguir. Las
colonias de Francia, Inglaterra y Holanda producan poco oro o plata, as que el nico
modo de obtener suministros de metales preciosos para esos pases (aparte de la
conquista y la piratera, a la que tambin recurrieron) era a travs del comercio.
De acuerdo con esto, segn seal Adam Smith, los mercaderes se permitieron
influir en los consejos de Estado, y fueron ellos los que concibieron el razonamiento
de una balanza comercial favorable. De una forma ideal, de acuerdo con esta teora,
un pas slo deba vender y no comprar nada de fuera de sus fronteras. En la prctica,
sin embargo, esto es claramente imposible, y se plante la cuestin: Qu debe
exportarse y qu importarse? A causa de la enorme incidencia de las malas cosechas
y las peridicas pocas de escasez, los gobiernos buscaban abundante abastecimiento
de grano y otros alimentos en el interior, prohibiendo generalmente su exportacin.
Al mismo tiempo, fomentaban los productos manufacturados no slo para tener algo
que vender en el extranjero, sino tambin para aumentar su autosuficiencia ampliando
la gama de su propia produccin.
Para fomentar la produccin nacional no se admita la entrada de productos
manufacturados extranjeros o se forzaba a pagar elevados aranceles, aunque stos
tambin eran una fuente de ingresos. Se alentaba, asimismo, la fabricacin nacional
con la concesin de monopolios y con subvenciones a las exportaciones. Cuando el
pas no dispona de las materias primas necesarias, stas podan importarse sin tener
que pagar impuestos de importacin, en contraposicin a la poltica general
proteccionista. Las leyes suntuarias (leyes reguladoras del consumo) intentaban
restringir el consumo de mercancas extranjeras y promover el de los productos
nacionales.
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La posesin de una gran marina mercante se valoraba porque obtena dinero de


los extranjeros a cambio de los servicios navales y fomentaba las exportaciones
nacionales proporcionando, al menos en teora, un transporte barato (figura 6.1).
Adems, dado que la principal diferencia entre un buque mercante y uno de guerra
era el nmero de caones que llevaba, una gran flota mercante se poda convertir en
armada en caso de guerra. La mayora de las naciones tena leyes de navegacin
que procuraban restringir el transporte de importaciones y exportaciones a los barcos
propios, y que en otros aspectos promovan la

Figura 6.1 El muelle de Amsterdam.


En el siglo XVII, la flota mercante holandesa era la envidia de Europa, y Amsterdam, su puerto principal.
Este cuadro contemporneo, de Jacob van Ruisdael, muestra el ajetreado puerto en accin. (Los barcos
pequeos en primer plano son barcazas, que pasaban la mercanca de unos barcos a otros ms grandes
anclados en el puerto exterior). (Copyright, The Frick Collection, Nueva York).

marina mercante. Los gobiernos fomentaban, asimismo, las flotas pesqueras como un
medio para formar marinos e incentivar la industria de la construccin de barcos,
adems de hacer a la nacin ms autosuficiente en cuanto al abastecimiento de
alimentos y proporcionar productos para la exportacin. Las grandes flotas pesqueras
de arenques de los holandeses constituyen un excelente ejemplo. La importancia que
se otorgaba a las marinas mercantes obedeca en ltimo trmino a la nocin de que
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exista un volumen de comercio internacional fijo y definitivo. Segn Colbert, el


principal ministro de Luis XIV, el comercio total de Europa lo efectuaban 20 000
barcos, de los cuales ms de tres cuartas partes pertenecan a los holandeses. Colbert
argumentaba que Francia poda aumentar su participacin con slo hacer disminuir la
de los holandeses, objetivo que estaba dispuesto a conseguir por medio de la guerra.
Los tericos de todas las naciones subrayaban la importancia de las posesiones
coloniales como un elemento de riqueza y poder nacional. Aun cuando las colonias
no tuvieran minas de oro y plata, podan producir bienes inexistentes en la metrpoli
que podan utilizarse en ella o venderse en el extranjero. Las especias de las Indias, el
azcar y el ron de Brasil y las Indias Occidentales, y el tabaco de Virginia servan
para tales propsitos.
stas eran algunas nociones concernientes a la poltica econmica habituales en
los siglos XVI y XVII. Normalmente no tenan una definicin tan clara y sencilla y
nunca gozaron de adhesin universal; mucho menos constituyeron una teora o
sistema para guiar las acciones de los gobernantes. En la prctica, la legislacin y
otras intervenciones de los gobiernos en la esfera econmica consistan en una serie
de medidas que solan carecer de rigor econmico y que con frecuencia producan
resultados perjudiciales no deseados, como muestra el siguiente examen.

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3. Espaa y la Amrica espaola


En el siglo XVI, Espaa era envidia y azote de las coronas de Europa. Como resultado
de alianzas matrimoniales dinsticas, su rey Carlos I (1516-1556) no slo hered el
reino de Espaa (en realidad, los reinos independientes de Aragn y Castilla), sino
tambin los dominios de los Habsburgo en Europa Central, los Pases Bajos y el
Franco Condado. Por otra parte, el reino de Aragn inclua Cerdea, Sicilia y toda
Italia al sur de Roma, y el de Castilla aportaba el recin descubierto, todava por
conquistar, imperio de Amrica. En 1519, Carlos se convirti en el Sacro Emperador
Romano Carlos V.
Este formidable imperio poltico pareca descansar tambin en slidas bases
econmicas. Aunque los recursos agrcolas espaoles no eran los mejores, haban
heredado el elaborado sistema rabe de horticultura en Valencia y Andaluca, y la
lana del ganado merino era muy cotizada en toda Europa. Tambin posea algunas
industrias florecientes, entre las que destacan las del pao y el hierro. Las posesiones
de Carlos en los Pases Bajos presuman de ser las ms avanzadas en agricultura y de
tener las industrias ms prsperas de Europa. Los dominios de los Habsburgo en
Europa Central contenan, adems de sus recursos agrcolas, importantes yacimientos
de minerales, como podan ser hierro, plomo, cobre, estao y plata. De forma
espectacular, el oro y la plata de su imperio del Nuevo Mundo empezaron a fluir
hacia Espaa en grandes cantidades en la dcada de 1530, flujo que fue aumentando
sus cotas de manera constante hasta la ltima dcada del siglo, para decaer en el XVII.
A pesar de estas circunstancias favorables, la economa espaola no logr
progresar de hecho, retrocedi a partir ms o menos de la mitad del siglo y el
pueblo espaol pag el precio en forma de menor nivel de vida, aumento de la
incidencia del hambre y la peste, y, por ltimo, en el siglo XVII, despoblacin. Aunque
se han aducido muchos factores para explicar la decadencia de Espaa, las
ambiciones exorbitantes de sus soberanos y la miopa y contumacia de sus polticas
econmicas fueron responsables de ello en gran medida.
Carlos V consideraba su misin reunificar la Europa cristiana (figura 6.2). Con
este fin luch contra los turcos en el Mediterrneo y en Hungra, combati a los
rebeldes prncipes protestantes de Alemania y contendi con los Valois, reyes de
Francia, que tenan ambiciones territoriales en Italia y los Pases Bajos y se sentan
amenazados por los dominios de los Habsburgo que les rodeaban. Incapaz de
mantener un xito constante en ninguno de estos frentes, abdic del trono de Espaa
en 1556, cansado y quebrantado. Haba anhelado pasar

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Figura 6.2 El imperio de Carlos V.

sus posesiones intactas a su hijo Felipe pero su hermano Femando consigui


arrebatarle las tierras de los Habsburgo en Europa Central, as como el ttulo de Sacro
Emperador Romano tras la muerte de Carlos en 1558. Felipe II (1556-1598) continu
con la mayor parte de las cruzadas de su padre e incluso aadi Inglaterra a la lista de
enemigos de Espaa, con desastrosas consecuencias cuando la armada invencible
de 1588 fue derrotada de forma concluyente. Apenas pas un ao sin que las tropas
espaolas entraran en guerra en algn lugar de Europa, adems de llevar a cabo su
tarea de conquistar y gobernar Amrica. Por otra parte, adems de sus tendencias
belicosas, los monarcas espaoles sentan debilidad por la arquitectura monumental y
las ceremonias de corte ostentosas.
Para financiar sus guerras y el notable dispendio, Carlos y Felipe se basaron, en
primer lugar, en el sistema tributario. A pesar de su relativa pobreza, el pueblo
espaol del siglo XVII era el que pagaba ms impuestos de toda Europa. Adems, la
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incidencia de los impuestos era extremadamente desigual. Ya a finales del siglo XV, el
97% de las tierras en Espaa pertenecan ms o menos al 2 o el 3% de las familias
(incluida la Iglesia), y esta disparidad aument durante el siglo XVI. Los grandes
terratenientes, casi todos de sangre noble (grandes, ttulos, hidalgos y caballeros)[14],
adems de la propia familia real, estaban exentos de pagar los impuestos directos; de
este modo, la carga recaa sobre los menos capaces de pagar: los artesanos, los
comerciantes y, especialmente, los campesinos.
La Corona obtuvo una fuente inesperada de ingresos con el descubrimiento del
oro y la plata de su imperio americano. Las importaciones anteriores a 1530 apenas
fueron significativas, pero despus aumentaron de forma constante desde
aproximadamente un milln de ducados al ao en la dcada de 1540 a ms de ocho
millones en la de 1590. (Las cifras se refieren slo a las importaciones legales, sujetas
a impuestos; las importaciones ilegales debieron de alcanzar casi otro tanto). Como se
ha apuntado, el gobierno se quedaba con alrededor del 40% de las importaciones
legales. Aun as, en los ltimos aos del reinado de Felipe II la parte correspondiente
a metales preciosos no llegaba al 20 o el 25% de sus ingresos totales.
Para empeorar las cosas, los ingresos totales raramente igualaban los enormes
gastos del gobierno. Esto forz a los monarcas a recurrir adems a una tercera fuente
de financiacin: el prstamo. (Tambin se haban servido de otros medios, como
vender ttulos nobiliarios a ricos comerciantes, pero esto supona sacrificar los
ingresos fiscales que se podan obtener durante largo tiempo a cambio de una nica
ganancia monetaria). El prstamo no era una novedad para los monarcas espaoles,
como tampoco para otros. Isabel y Fernando, por ejemplo, ya se haban endeudado
para financiar su exitosa guerra contra Granada; y, segn la leyenda popular, Isabel
empe sus joyas para financiar el viaje de Coln. Pero con Carlos y Felipe el dficit
financiero se convirti en una prctica regular, como la adiccin a una droga. De
hecho, Carlos, al principio de su reinado, haba pedido prestadas inmensas sumas a
los Fugger y otros banqueros alemanes e italianos para sobornar a los electores que le
nombraron Sacro Emperador Romano. Los intereses de esas deudas, y de otras que
contrajo, aumentaron de forma continua. Los acreedores entre ellos, banqueros
flamencos y espaoles, as como alemanes e italianos, e incluso algunos mercaderes y
nobles obtuvieron contratos que estipulaban ingresos fiscales particulares o
participaciones en los siguientes cargamentos de plata americana como garanta para
sus prstamos. En 1544, dos tercios de los ingresos anuales ordinarios estaban
comprometidos para el pago de las deudas, y en 1552, el gobierno suspendi todos
los pagos de intereses. En 1557, la carga se haba hecho tan pesada que el gobierno se
neg a pagar una parte sustancial de sus deudas, suceso denominado a menudo
bancarrota nacional. Sin embargo, los gobiernos, a diferencia de las empresas, no
se liquidan cuando quiebran. Lo que se hizo fue reorganizar las deudas a corto plazo
como obligaciones a largo plazo, reducir el principal y el tipo de inters, y comenzar
el ciclo de nuevo, pero siempre con condiciones ms onerosas para el prestatario. En
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ocho ocasiones (en 1557, 1575, 1596, 1607, 1627, 1647, 1653 y 1680), los
Habsburgo espaoles declararon la bancarrota real. Las consecuencias fueron siempre
las mismas: pnico financiero, la quiebra efectiva y la liquidacin de muchos
banqueros y otros inversores, y la interrupcin de las transacciones financieras y
comerciales ordinarias.
La mala gestin financiera no era el nico modo en que el gobierno pona trabas a
la economa, aunque muchas de sus intervenciones estuvieran motivadas por
necesidades fiscales. Ya se ha mencionado el favoritismo real en beneficio de la
Mesta, el gremio de los propietarios de ganado ovino (vase p. 131). Este favoritismo
culmin en un decreto de 1501 que reservaba a perpetuidad para el pasto de las
ovejas toda la tierra en donde haban pastado siempre, sin tener en cuenta los deseos
de los propietarios. Con tales medidas, el gobierno sacrific los intereses de los
agricultores y, en ltima instancia, de los consumidores, a cambio de un aumento en
los impuestos sobre los privilegiados propietarios de ganado lanar.
Una medida similar fue la tomada por Fernando e Isabel en 1494 al crear el
Consulado[15]de Burgos, un gremio mercantil, y conferirle el monopolio del comercio
en la exportacin de lana en bruto. Burgos, aunque era un mercado floreciente, estaba
a ms de ciento cincuenta kilmetros del puerto ms prximo. Toda la lana destinada
a la exportacin, procedente de cualquier parte de Espaa, tena que pasar por
Burgos, transportndose desde all, en recua de mulas, hasta Bilbao, donde se
embarcaba hacia el norte de Europa. Los mercaderes de Burgos obtuvieron de esta
forma un monopolio colectivo del producto de exportacin ms valioso de Espaa, a
costa de los productores nacionales tanto como de los consumidores del norte. El
Consulado de Burgos sirvi adems como modelo para la Casa de Contratacin[16]
instalada en Sevilla menos de una dcada despus para controlar el comercio con
Amrica. A lo largo de su reinado, Fernando e Isabel favorecieron la extensin del
control gremial, y por tanto del monopolio, para aumentar los ingresos fiscales. Sus
sucesores, no menos apurados financieramente, no hicieron nada para limitar ese
control.
La ausencia de cualquier poltica econmica sistemtica de largo alcance queda
ilustrada grficamente por la historia de dos de las ms importantes actividades
econmicas de Espaa: la produccin de cereal y la fabricacin de pao. La
produccin de cereal, aun obstaculizada por los privilegios concedidos a la Mesta,
prosper durante el primer tercio del siglo XVI a consecuencia del aumento de
poblacin y de una leve alza de precios provocados por la afluencia inicial de la
riqueza americana. Al acelerarse la subida del precio, el gobierno respondi a las
quejas del consumidor imponiendo precios mximos en el grano para hacer pan en
1539. Como los costes continuaron incrementndose, el resultado fue que las tierras
de labor se dedicaron a otros propsitos distintos del cultivo de grano, con lo que la
escasez del mismo se agudiz. Para contrarrestarla, el gobierno admiti grano
extranjero, antes prohibido o sujeto a altos aranceles, libre de impuestos; sin
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embargo, esto desanim todava ms a los cultivadores de cereal. Muchas tierras


dejaron de producir por completo, y Espaa se convirti en un importador habitual de
grano.
La situacin de la industria del pao fue ms o menos la misma. A comienzos del
siglo XVI Espaa exportaba pao de calidad a la vez que la lana en bruto. La
expansin de la demanda nacional y, en especial, la de las colonias en Amrica, elev
tanto los costes como los precios. La oferta no poda satisfacer la creciente demanda.
En 1548, el pao extranjero se admita libre de impuestos y en 1552 se prohibi la
exportacin (excepto a las colonias) del pao nacional. El resultado inmediato fue
una severa recesin en la industria del pao. La prohibicin de exportarlo se levant
en 1555, pero para entonces la prdida de los mercados extranjeros y el aumento de
los costes producido por la inflacin haban privado a Espaa de su ventaja
competitiva. Espaa sigui importando pao hasta el siglo XIX.
Como puede imaginarse, con una poltica econmica inteligente, Carlos V podra
haber creado una prosperidad duradera para su vasto imperio, convirtindolo en un
rea de libre comercio o en una unin aduanera. Sin embargo, no hay indicio de que
tal idea jams cruzase por su mente. En primer lugar, cada regin, principado y reino
dentro del imperio era consciente de sus propias tradiciones y privilegios, y
probablemente se habran resistido a semejante iniciativa. Ms importante an: desde
el punto de vista del que hace la poltica, el monarca dependa demasiado de los
ingresos aduaneros como para abolir los aranceles y peajes interiores en el comercio
entre los diversos componentes del imperio. Incluso despus de la unin de las
coronas de Castilla y Aragn, los ciudadanos de una trataban como extranjeros a los
de la otra; cada una mantuvo sus propias barreras arancelarias frente a la otra, e
incluso conserv su sistema monetario. El resto de las posesiones de los Habsburgo
no estaba en mejores condiciones. Los mercaderes e industriales de los Pases Bajos
debieron su importante penetracin en los mercados espaoles a su superior
competitividad ms que a ningn privilegio especial.
Incluso con su poltica religiosa, los monarcas espaoles consiguieron daar el
bienestar de sus sbditos y debilitar las bases econmicas de su propio poder. Al
principio de su reinado, Fernando e Isabel obtuvieron permiso del papado para
establecer un Santo Oficio, una rama de la infame Inquisicin, sobre el cual
ejercieron su directa autoridad real. El blanco inicial de la Inquisicin espaola
fueron los conversos[17] (judos que se haban convertido al catolicismo en realidad o
slo de palabra) reincidentes, aun cuando los judos practicantes todava eran
tolerados oficialmente. Muchos judos y conversos se encontraban entre los plebeyos
espaoles ms ricos y cultos, habiendo entre ellos muchos mercaderes, financieros,
mdicos, artesanos cualificados y otras personas de buena posicin econmica.
Algunos conversos ricos se casaron con miembros de la nobleza; incluso Fernando
tena algo de sangre juda. El clima de temor creado por la Inquisicin llev a muchos
conversos y judos a emigrar, llevndose consigo su riqueza y su talento (figura 6.3).
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Entonces, en 1492, poco despus de la conquista de Granada, los Reyes Catlicos


decretaron que todos los judos tenan que convertirse, o abandonar el pas. Se estima
que se marcharon entre 120 000 y 150 000, pero el dao infligido a la economa fue
mucho mayor de lo que su mera proporcin respecto a la poblacin total podra dar a
entender.
Los monarcas siguieron una poltica similar en lo que respecta a la otra minora
religiosa, los moros musulmanes. Cuando capitul el reino moro de Granada, los
Reyes Catlicos decretaron una poltica de tolerancia religiosa hacia los moros
(contraria a su casi simultnea persecucin a los judos); pero en menos de una
dcada tambin empezaron a perseguirlos. En 1502 decretaron su conversin o
expulsin. Como la mayora eran humildes agricultores, carecan de recursos con los
cuales emigrar y se convirtieron en cristianos de palabra, los moriscos[18]. Siguieron
en el pas durante ms de un siglo, apenas tolerados, algunos todava fieles a su
religin original; realizaban mucho trabajo til, especialmente en las ricas provincias
agrcolas de Valencia y Andaluca. En 1609, otro gobierno espaol, para enmascarar
la noticia de otra derrota militar en el extranjero, orden la expulsin de los moriscos.
En realidad, no todos fueron expulsados, pero s muchos de ellos, y el gobierno se
priv as de otro recurso econmico muy necesario.
La poltica espaola hacia su imperio americano fue tan miope y autodestructiva
como la interior. Tan pronto como la naturaleza y el alcance de los descubrimientos
del Nuevo Mundo empezaron a atisbarse, el gobierno impuso una poltica de
monopolio y control estricto. En 1501 se prohibi a los extranjeros (incluidos
catalanes y aragoneses) asentarse o comerciar con las nuevas colonias. En 1503 se
cre en Sevilla la Casa de Contratacin con el monopolio del comercio. Todos los
barcos mercantes tenan que navegar con los convoyes

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Figura 6.3 Expulsin de los judos.


Esta ilustracin muestra a los consejeros del rey de Castilla incitndole a
expulsar a los judos de su reino, hacia 1300. As lo hicieron Isabel y
Fernando en 1492, con perjudiciales consecuencias para su pas.
(Weidenfeld & Nicolson, Archives).

armados, como ya se ha dicho. Estos convoyes, aunque muy caros e ineficaces,


consiguieron uno de sus objetivos principales: la proteccin de los cargamentos de
lingotes. Hasta 1628 los holandeses no interceptaron una flota con su cargamento; los
ingleses lo hicieron de nuevo en 1656 y 1657, provocando cada vez una importante
crisis financiera.
Las polticas de monopolio y restriccin demostraron ser tan impracticables que
el gobierno pronto tuvo que dar marcha atrs. En 1524 se permiti a los mercaderes
extranjeros comerciar con Amrica, aunque no asentarse all. Esto proporcion tantos
beneficios a los mercaderes italianos y alemanes que, en 1538, el gobierno cancel
esta poltica y restableci el monopolio para los castellanos. Pero muchas de las
empresas castellanas que participaban en el comercio a travs de la Casa de
Contratacin en realidad eran meras fachadas para los financieros extranjeros, en
especial genoveses. De 1529 a 1573 se permiti a los barcos de otros diez puertos
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castellanos comerciar con Amrica, pero estaban obligados a declarar su cargamento


en Sevilla y a desembarcar all el que trajeran de vuelta; as pues, el incremento de los
costes rest buena parte de la eficacia que pudiera haber tenido este permiso. En
cambio, las polticas de monopolio y restriccin fomentaron la evasin y el
contrabando, tanto de espaoles como de otros exportadores. En 1680, como
resultado de la sedimentacin del ro Guadalquivir, que impeda a los barcos grandes
llegar hasta Sevilla, el monopolio del comercio americano se traslad a Cdiz; pero
para aquel entonces los cargamentos de lingotes eran ya un mero goteo. Los das de
gloria haban acabado.
La poltica dentro del imperio no fue mucho ms lcida. El comercio intracolonial
no se foment, aunque alguno hubo, especialmente entre Mxico y Per. Los viedos
y los olivares se prohibieron oficialmente para beneficiar a los productores y
exportadores nacionales. Aunque se permitieron algunas industrias, como la de la
seda en Nueva Espaa (Mxico), la poltica general fue reservar el mercado de bienes
manufacturados de las colonias para los productores de la metrpolis; pero, al sufrir
las propias industrias de Espaa ms o menos un continuo declive se acab
produciendo el efecto contrario, pues se estimul la demanda de los productos de sus
rivales europeos.
La esencial absurdidad de la poltica econmica colonial de Espaa tiene su mejor
exponente en el tratamiento de su nica posesin en el Pacfico, las islas Filipinas.
Aunque estaban dentro de la rbita portuguesa, como determin la lnea de
demarcacin papal, las Filipinas se convirtieron en posesin espaola en virtud del
descubrimiento de Magallanes. Los filipinos y otros pueblos asiticos comerciaban
entre ellos y con reas vecinas del continente, entre ellas China; pero el nico
comercio con Europa que las autoridades espaolas permitan era indirecto, a travs
de Per y de la propia Espaa. Cada ao un solo barco (en principio, aunque tambin
haba contrabandistas), el galen de Manila, sala desde Acapulco, cargado
principalmente de plata procedente de Per y Mxico, con destino a China y otros
puntos de Asia. El viaje de vuelta requera dos aos; el barco pasaba el invierno en
Manila, donde cargaba especias, sedas y porcelanas chinas, y otros productos
orientales de lujo. Los bienes que no se vendan en los mercados mexicanos o
peruanos se enviaban por tierra a Veracruz, donde eran recogidos por la flota[19] para
el viaje a Espaa. No resulta sorprendente que pocas mercancas pudieran soportar el
alto coste de semejante itinerario.

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4. Portugal
Una de las hazaas ms destacadas de la poca de expansin de Europa fue que
Portugal, un pas pequeo y relativamente pobre, consiguiera hacerse con el dominio
de un vasto imperio martimo en Asia, frica y Amrica. A comienzos del siglo XVI,
la poblacin de Portugal apenas alcanzaba el milln de habitantes. Fuera de las pocas
y pequeas ciudades la economa era predominantemente de subsistencia. A lo largo
de la costa, las ocupaciones no agrcolas ms importantes eran la pesca y las salinas.
El comercio exterior era de poca, aunque creciente, importancia. Las exportaciones
eran casi enteramente de productos primarios: sal, pescado, vino, aceite de oliva,
fruta, corcho y cuero. Las importaciones consistan en trigo (a pesar de su poca
poblacin y de su orientacin agrcola, el pas no era autosuficiente en grano) y
productos manufacturados, como pao y objetos de metal.
Cmo un pas tan pequeo y atrasado pudo adquirir el dominio de su inmenso
imperio con tanta rapidez? La pregunta no tiene una respuesta sencilla o breve.
Muchos factores estuvieron implicados, pero no todos en la misma medida. Uno fue
la buena suerte: en la poca en que Portugal hizo su irrupcin en el ocano ndico, los
gobiernos de aquella zona estaban debilitados y divididos de forma poco usual por
razones independientes de los acontecimientos de Europa. Otro factor, menos
accidental, pero de todas maneras fortuito, fue el conocimiento y la experiencia que
los portugueses haban acumulado en el diseo de barcos, las tcnicas de navegacin
y todas las ocupaciones con ellos relacionadas herencia prolongada del trabajo y la
dedicacin del prncipe Enrique. Otro factor es an ms especulativo, pero no deja de
ser importante: el celo, el valor y la rapacidad de los hombres que se aventuraron a
travs de los mares al servicio de Dios y de su rey, y en busca de riquezas.
En la primera oleada de descubrimientos y xitos en Asia, los portugueses
descuidaron un tanto sus posesiones en frica y Amrica. El comercio de las especias
y sus subsidiarios prometan rpidas y abundantes ganancias para el rey y tambin
para el pueblo, mientras que el desarrollo de los sofocantes e inexplorados trpicos de
Brasil y frica constituan claramente aventuras a largo plazo, caras e inseguras. En
el siglo XVI, en conjunto se estima que una media anual de unas 2400 personas, la
mayora hombres jvenes y en buenas condiciones fsicas, sali en busca de fortuna a
ultramar, sobre todo hacia Oriente. En el decenio de 1530, sin embargo, la Corona de
Portugal lleg a alarmarse por las actividades de los filibusteros franceses a lo largo
de la costa brasilea, y se propuso consolidar colonias portuguesas en el continente.
El rey hizo concesiones de tierras a particulares, no muy distintas de las que hiciera la
Corona inglesa a lord Baltimore y William Penn en el siglo XVII, esperando asegurar
as la presencia de colonos con pocos gastos por su parte. Sin embargo, las primeras
colonias no arraigaron; la poblacin india local, escasa, primitiva y con frecuencia
hostil, no proporcionaba ni mercados para la produccin portuguesa ni trabajo seguro
para la economa brasilea. No sera sino hasta el decenio de 1570, con el trasplante
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de la caa de azcar desde las islas Madeira y Santo Tom, y de las tcnicas para su
cultivo con trabajo de esclavos africanos, que Brasil pasara a formar parte integrada
en la economa imperial. Poco despus, en 1580, Portugal pas a la Corona de
Espaa, y aunque Felipe II prometi conservar y proteger el sistema imperial
portugus, ste tuvo que sufrir depredaciones de los holandeses tanto en Oriente
como en Occidente. Los planes de Portugal para el desarrollo y la explotacin del
imperio africano se fueron posponiendo repetidamente hasta el siglo XX.
El monopolio legal del comercio de las especias por parte de la Corona
portuguesa dio origen a expresiones burlescas, como la de Rey de los ultramarinos
y Potentado de la Pimienta, pero la realidad oculta tras esos trminos era bastante
diferente de lo que sugieren. En primer lugar, Portugal nunca se asegur un control
efectivo de las fuentes de suministro de especias. Es cierto que en los primeros aos
de su explosiva entrada en el ocano ndico interrumpi completamente el transporte
tradicional por tierra de las especias hacia el Mediterrneo oriental, privando por
tanto temporalmente a los venecianos de su lucrativo comercio de distribucin; pero
las rutas tradicionales acabaron restablecindose y a finales del siglo XVI tenan un
volumen de comercio mayor que nunca, superior, incluso, que el de las flotas
portuguesas. Para esto hubo dos razones principales. Primero, los portugueses,
sencillamente, estaban poco extendidos. Incluso en el apogeo de su fuerza martima,
en el decenio de 1530, slo posean unos 300 navos, y algunos de ellos se empleaban
en las rutas de Brasil y frica. Resultaba imposible vigilar la mayor parte de dos
ocanos con tan pocos hombres y barcos. Segundo, la Corona se vio obligada a
confiar en funcionarios reales para reforzar su monopolio o en contratistas que
arrendaban o cultivaban una parte de l. En ambos casos cundieron la ineficacia y
el fraude. Los funcionarios reales, aunque provistos de amplios poderes, no estaban
bien pagados, y con frecuencia complementaban sus magros salarios aceptando
sobornos de los contrabandistas o efectuando ellos mismos el comercio ilegal. Los
contratistas de la Corona, por supuesto, tenan grandes incentivos para violar sus
contratos siempre que les fuera posible.
El comercio de las especias era el ms visible, pero constitua slo una de las
ramas del comercio que los reyes portugueses intentaron monopolizar por razones
fiscales. Ya antes de la apertura de la ruta de El Cabo, la Corona portuguesa
monopolizaba el comercio con frica, cuyas exportaciones ms valiosas eran el oro,
los esclavos y el marfil. Con el descubrimiento de Amrica la demanda de esclavos se
increment, y los reyes portugueses fueron los primeros en beneficiarse de ello; los
verdaderos comerciantes de esclavos eran contratistas que operaban bajo licencia de
la Corona, a la que pagaban una parte de los beneficios. En el siglo XVIII, el
descubrimiento de oro y diamantes en Brasil proporcion a la Corona un nuevo
Eldorado. Como hiciera anteriormente, intent monopolizar el comercio y prohibi la
exportacin de oro de Portugal, pero sin xito. Los buques de guerra ingleses, que
gozaban de un estatus especial en aguas portuguesas en virtud de ciertos tratados,
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eran los vehculos comunes del comercio de contrabando.


Los intentos de la Corona de establecer monopolios no se limitaban a los
productos exticos de India y frica, sino que se extendan a productos bsicos
nacionales, como la sal y el jabn y, entre los ms lucrativos, el tabaco de Brasil. Y lo
que la Corona no poda monopolizar intentaba gravarlo. Esta tentativa fue notable
con la principal exportacin de Brasil, el azcar; no obstante, todas las mercancas
que tenan algo que ver con el mercado internacional o intraimperial estaban
fuertemente gravadas. A comienzos del siglo XVIII, casi el 40% del valor de los
artculos transportados legalmente desde Lisboa hasta Brasil representaba derechos
de aduana y otros impuestos.
El motivo tanto del monopolio como de los impuestos era, desde luego, obtener
ingresos para la Corona. Pero, dada la ineficacia y venalidad de los agentes reales, la
evasin era relativamente fcil y estaba bastante extendida. Adems, cuanto ms altos
eran los impuestos, mayor era el incentivo para evadirlos, lo que supona un crculo
vicioso para la Corona. En consecuencia, los reyes portugueses se vieron forzados a
pedir prestado, al igual que haban hecho los monarcas espaoles. En su mayora
pedan prestado a corto plazo y con intereses altos contra futuras entregas de pimienta
u otras mercancas fcilmente vendibles. Los acreedores eran casi siempre extranjeros
italianos y flamencos o los propios sbditos del rey, los cristianos nuevos.
Los cristianos nuevos era el eufemismo que se aplicaba a los ciudadanos
portugueses con antepasados judos. Algunos de ellos se convirtieron realmente al
cristianismo, pero muchos mantuvieron en secreto sus viejas creencias y costumbres
o, al menos, era sospecha general que as lo hacan. El rey Manuel haba ordenado la
conversin forzosa de los judos en 1497 imitando el ejemplo de los monarcas
espaoles, pero no se tomaron medidas represivas para poner en vigor el edicto
durante varias dcadas. De hecho, los cristianos nuevos y viejos, los judos y los
gentiles, siguieron conviviendo en paz, e incluso se mezclaron unos con otros en tal
medida que para el final del siglo XVI se estimaba que un tercio de la poblacin tena
algo de sangre juda. Finalmente, sin embargo, Portugal obtuvo su propio brazo de la
Inquisicin, y su celo por conservar y promover la nica fe verdadera rivalizaba con
el de su equivalente espaol. Se animaba a los ciudadanos a denunciarse unos a otros;
la identidad del informador no se revelaba y la carga de la prueba corresponda al
acusado. Incluso actos tan inocentes como ponerse camisa o blusa limpia en sbado
poda usarse como prueba de creencias proscritas. Como resultado de las prcticas
de la Inquisicin, una atmsfera de mutua sospecha y desconfianza infest la vida
portuguesa durante siglos, y Portugal perdi mucha riqueza, muchos trabajadores
cualificados y muchos profesionales, que decidieron marcharse a pases ms
tolerantes, los Pases Bajos en particular.

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5. Europa Central, Oriental y Septentrional


Todo el centro de Europa, desde el norte de Italia hasta el Bltico, se encontraba
nominalmente unido en el Sacro Imperio Romano. En realidad, el territorio estaba
organizado en centenares de principados independientes o cuasiindependientes, laicos
y eclesisticos, que variaban en tamao desde el estado de un nico caballero
imperial a los territorios de los Habsburgo de Austria, Bohemia y Hungra. Despus
de la Reforma protestante, durante la cual muchos seores seglares, e incluso algunos
eclesisticos, adoptaron la nueva religin para obtener el control de la propiedad de la
Iglesia, la autoridad del emperador se vio drsticamente recortada. Incluso dentro de
sus propios territorios, los Habsburgo, que tambin eran emperadores por herencia,
tuvieron dificultades para imponer su autoridad sobre aristocracias regionales y
corporaciones municipales. Gran parte de la historia de la Europa moderna,
especialmente en la Europa Central y Oriental, es la historia de la lucha entre el
particularismo local y las tendencias centralizadoras de los monarcas y prncipes ms
poderosos, y en esa lucha los factores econmicos a veces desempeaban un papel
crucial.
En Alemania, los partidarios del nacionalismo econmico propusieron una serie
de principios o mximas que casi merecen el nombre de sistema, o al menos de
cuasisistema. A los escritores que pertenecen a esta tradicin se les suele denominar
cameralistas, de la palabra latina camera, lo que en el alemn de la poca significaba
el arca del tesoro o el tesoro del estado territorial. La mayora de esos escritores eran
o haban sido funcionarios; es decir, funcionarios de los prncipes territoriales que
estaban luchando por su autonoma poltica y econmica. Es posible hacerse una idea
del tenor de las polticas que propugnaban con el ttulo de uno de los libros que
tuvieron ms repercusin: esterreich ber Alles wann es nur will [Austria por
encima de todo slo con proponrselo], de Philipp W. van Hornigk (1684). En su
preocupacin por fortalecer su estado territorial, los partidarios del nacionalismo
abogaban por medidas que, adems de llenar las arcas del Estado, redujeran su
dependencia de otros estados y lo hicieran ms autosuficiente en tiempo de guerra:
restringir el comercio exterior, promover los productos manufacturados nacionales,
colonizar terrenos baldos, dar empleo a los pobres desocupados (lo que en algunos
casos significaba trabajo forzado), etc. En el siglo XVIII se crearon ctedras especiales
en Staatswissenschaft (ciencia del Estado) en varias universidades alemanas para
formar futuros funcionarios. Los estados alemanes eran en su mayora demasiado
pequeos y carecan de los recursos necesarios para volverse verdaderamente
autosuficientes; no obstante, se dieron algunos casos de polticas que consiguieron
reforzar el poder y la autoridad de los gobernantes territoriales, aunque a costa del
bienestar de sus sbditos.
El ejemplo ms espectacular de una poltica de centralizacin exitosa lo hallamos
en el ascenso de la Prusia de los Hohenzollern. Fue este xito el que llev a algunos
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historiadores y economistas a cambiar la predominante condena de las polticas de


nacionalismo econmico (vase p. 152). La dinasta Hohenzollern se convirti en
dirigente del electorado de Brandemburgo, con centro en la ciudad de Berln, en el
siglo XV. Los Hohenzollern extendieron gradualmente sus posesiones por medio de
herencias, sobre todo con la adquisicin de Prusia Oriental en 1618. La guerra de los
Treinta Aos caus una gran destruccin, pero, comenzando con el acceso al trono de
Federico Guillermo, el Gran Elector, en 1640, una sucesin de capaces dirigentes
convirtieron Brandemburgo-Prusia en una de las naciones ms grandes y poderosas
de Europa, precursora de la Alemania moderna. Entre los medios que utilizaron, se
hallaban algunos de los instrumentos habituales de la llamada poltica mercantilista,
tales como los aranceles proteccionistas, la concesin de monopolios y las
subvenciones a la industria, e incentivos a empresarios y trabajadores cualificados
extranjeros para asentarse en sus poco poblados territorios (sobre todo hugonotes
franceses tras la revocacin del Edicto de Nantes en 1685); pero ms importante para
el xito de su empeo fue la cuidadosa administracin de los propios recursos del
Estado. Gracias a la centralizacin de su administracin, la exigencia de
contabilidades estrictas por parte del cuerpo de funcionarios profesionales que haban
creado, el cobro puntual de los impuestos y la austeridad en los gastos, los
Hohenzollern instauraron un eficaz mecanismo estatal bastante excepcional para la
Europa de su tiempo. Su nico derroche digno de mencin era el ejrcito, que a veces
se llevaba ms de la mitad del presupuesto del Estado. Un general prusiano posterior
comentara que Prusia era no un pas con un ejrcito, sino un ejrcito con un pas
que le serva de cuartel general y de abastecedor de alimentos. Pero, austeros y
cautos como eran, los Hohenzollern raramente enviaban a su ejrcito a la batalla, y
cuando lo hacan, era slo para combates puntuales. En 1740, por ejemplo, el joven
Federico II (el Grande) invadi por sorpresa y sin que mediara provocacin la
Silesia de los Habsburgo, desencadenando as la guerra de Sucesin austraca, pero
tan pronto como los austracos transigieron con la ocupacin de esa provincia rica en
yacimientos, se retir de la guerra, dejando que sus aliados continuaran la lucha.
Los reyes prusianos aprovecharon el ejrcito no slo en un sentido militar y
poltico, sino tambin econmico. Su imponente reputacin les permiti obtener
subvenciones de sus aliados, soslayando as la necesidad de pedir prstamos, el azote
de los reinados de la mayora de los dems monarcas absolutos. Tambin hicieron
buen uso de sus dominios, que incluan, adems de explotaciones agrcolas, minas de
carbn, fundiciones de hierro y otras empresas productivas; gracias a una buena
administracin y una cuidadosa contabilidad, tales dominios llegaron a producir ms
del 50% de los ingresos totales del Estado. Pero, pese a la eficiencia y el poder
estatales, la economa del pas era slo moderadamente prspera para los patrones de
su tiempo. La inmensa mayora de la poblacin activa todava se dedicaba a una
agricultura de baja productividad y Prusia estaba lejos de ser la gran potencia
industrial en que se convertira a finales del siglo XIX.
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El reverso de la ascensin de Prusia estuvo en la desaparicin del reino de


Polonia. Con anterioridad a 1772 Polonia era el tercer estado ms grande de Europa
en extensin y el cuarto ms grande en poblacin; pero ese ao sus vecinos ms
poderosos Rusia, Prusia y Austria comenzaron el proceso de reparto que en 1795
borrara a Polonia del mapa poltico. Al igual que el ascenso de Prusia, el declive y
hundimiento de Polonia fue causado ms por factores militares y polticos, tales como
la dbil monarqua electiva y el liberum veto, por el cual cualquier miembro
individual del sejm (Parlamento) poda anular las acciones de la sesin entera, que
por razones puramente econmicas; aunque la pobreza y el atraso de la economa
constituyeron un factor aadido. Unas tres cuartas partes de la poblacin eran
legalmente siervos, atados a la tierra y sin ms derechos que los que les concedieran
sus amos. La nobleza polaca era bastante numerosa, alcanzaba un 8% de la poblacin
total; pero en su gran mayora era tambin pobre y careca casi por completo de
tierra. La mayor parte de sta, principal fuente de riqueza del pas, estaba controlada
por menos de dos decenas de familias. Durante los siglos XVI y XVII, Polonia export
grandes cantidades de grano al oeste, principalmente a travs de Danzig hacia el
mercado de Amsterdam; pero cuando la produccin agrcola de Occidente se
increment en el siglo XVIII, la demanda de grano polaco decreci, y el pas volvi a
la agricultura de subsistencia.
Aunque la ausencia de una autoridad central eficaz hizo que a Polonia le fuera
imposible llevar una poltica econmica coherente, algunas de las partes que la
constituan la tuvieron. El ducado de Curlandia es buen ejemplo de ello (figura 6.4).
Con el enrgico duque Jaime (o Jacobo), a mediados del siglo XVII (1638-1682),
Curlandia, que ocupaba una parte de la actual Letonia, se convirti en el modelo de
estado mercantilista. Jaime procur fomentar la industria por medio de aranceles y
subvenciones, construy una flota mercante y una armada, e incluso compr la isla de
Tobago en las Indias Occidentales y una pequea colonia en la desembocadura del ro
Gambia en frica Occidental. Desgraciadamente, este efmero desarrollo se vio
interrumpido por la guerra sueco-polaca de 1655-1660, durante la cual Jaime fue
capturado, y su capital, saqueada. Como Ssifo, reanud su tarea despus de la guerra,
pero Curlandia fracas en su intento de desarrollar una economa dinmica y
desapareci del mapa, junto con Polonia, en 1795. La experiencia de Curlandia ilustra
la limitada eficacia de una poltica de Estado intervencionista en la Era Moderna.
Las limitaciones en la capacidad del Estado para dar forma a la economa se
revelaron de modo an ms patente en la historia de Rusia, el estado ms grande, y
uno de los ms poderosos, de Europa. Durante los siglos XVI y XVII, Rusia se
desarroll poltica y econmicamente en gran parte aislada de Occidente.
Prcticamente sin acceso al mar, su volumen de comercio de larga distancia era muy
pequeo, aunque a partir de 1553 existi un pequeo movimiento de entrada y salida
a travs del lejano puerto de Arcngel, en el norte, abierto slo tres meses al ao. La
inmensa mayora de la poblacin se dedicaba a la agricultura de subsistencia, en la
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cual la institucin de la servidumbre cobr mucha importancia e incluso aument en


severidad a lo largo de los siglos. Mientras tanto, a pesar de numerosas revueltas,
guerras civiles y golpes palaciegos, la autoridad del zar fue hacindose cada vez

Figura 6.4 Curlandia y sus vecinos.

ms fuerte. En 1696, cuando Pedro I (el Grande) se convirti en el nico soberano,


su poder dentro del estado ruso era incuestionable.
Pedro se propuso deliberadamente modernizar es decir, occidentalizar su
pas, incluida su economa. Aparte de tomar medidas menores, como obligar a sus
cortesanos a vestirse a la occidental y a afeitarse la barba, viaj mucho por Occidente,
observando los procesos industriales, as como las fortificaciones y los
procedimientos militares. Concedi subvenciones y privilegios a artesanos y
empresarios occidentales para que se estableciesen en Rusia y llevasen all a cabo sus
ocupaciones y su comercio. Construy la ciudad de San Petersburgo, su ventana a
Occidente, sobre el territorio recientemente conquistado a Suecia en la punta del
golfo de Finlandia, un brazo del mar Bltico. Esto le proporcion un puerto ms
conveniente que Arcngel, y dispuso la construccin de una armada. Todas las
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polticas y las reformas de Pedro estaban motivadas por el deseo de extender su


influencia y su territorio, y convertir a Rusia en una gran potencia militar. (El pas
estuvo en guerra, generalmente ofensiva durante todo el largo reinado de Pedro
excepto dos aos). Con este fin instituy un nuevo sistema de impuestos que esperaba
fuera ms eficaz y reform la administracin central, cuya funcin era, segn sus
palabras, recaudar dinero, todo el que sea posible, porque el dinero es la arteria de la
guerra. Cuando las industrias nacionales no pudieron satisfacer su demanda de
productos militares, el monarca construy sus propios arsenales, astilleros,
fundiciones, minas y fbricas textiles estatales, situando all, como parte del personal,
a tcnicos occidentales que se supona deban ensear a la mano de obra local; no
obstante, como esta mano de obra local consista principalmente en siervos
analfabetos, que estaban atados a sus obligaciones quisieran o no, la tentativa tuvo
poco xito. Slo las industrias del cobre y del hierro de los Urales, donde tanto el
mineral como la madera y la energa hidrulica eran abundantes y baratos, hicieron
emerger empresas viables de su atmsfera de invernadero. Tras la muerte de Pedro, la
mayora de las empresas que haba fundado languidecieron, su armada se arruin, e
incluso su sistema de impuestos, extremadamente regresivo en cuanto a que el peso
recaa sobre todo en los campesinos, pas a rendir unos ingresos insuficientes para
mantener al ejrcito y a la onerosa burocracia. Una de sus sucesores, Catalina
(tambin la Grande), fue responsable de dos innovaciones en las finanzas del
Estado que tuvieron efectos perjudiciales en la economa; el prstamo del extranjero
y las enormes emisiones de moneda fiduciaria (papel). Mientras tanto, las verdaderas
fuerzas productoras de la economa, los campesinos, se afanaban con sus tcnicas
tradicionales, obteniendo apenas lo indispensable para subsistir despus de las
exacciones de sus amos y del Estado.
Durante los siglos XVI y XVII, Suecia desempe un papel de gran potencia
poltica y militar que resulta sorprendente considerando su pequea poblacin. Su
xito result en parte de su abundancia de recursos naturales, especialmente cobre y
hierro, ambos esenciales para la potencia militar, y en parte de la eficacia
administrativa de su gobierno. Los monarcas suecos consiguieron pronto un grado de
poder absoluto dentro de su reino sin rival en Europa, incluso comparndolo con
estados absolutistas como Francia y Espaa. Adems, utilizaron su poder en general
de forma inteligente con la excepcin de sus temerarias incursiones militares, que
al final les llevaron a la derrota y a la retirada final, al menos en la esfera
econmica. Abolieron los peajes y aranceles internos que en otros pases
obstaculizaban el comercio, regularon los pesos y medidas, instituyeron un sistema
tributario uniforme y llevaron a cabo otras medidas que propiciaron el crecimiento
del comercio y la industria. No todas lo fomentaron en igual medida por ejemplo,
se restringi el comercio exterior en Estocolmo y algunos otros puertos, pero en
conjunto dieron total libertad a los empresarios, tanto nativos como inmigrantes
(especialmente holandeses y valones, que trajeron consigo artes y conocimientos
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especiales, adems de capital), para desarrollar los recursos de Suecia. En el


siglo XVIII, tras el declive de su poder poltico, Suecia se convirti en el principal
proveedor de hierro del mercado europeo.
Italia ha sido excluida de este estudio sobre las polticas de nacionalismo
econmico porque, durante la mayor parte de los comienzos de la Edad Moderna fue
vctima de la rivalidad de las grandes potencias. Repetidamente invadida, ocupada y
dominada por las fuerzas militares de Francia, Espaa y Austria, sus ciudades-estado
y los pequeos principados tuvieron pocas oportunidades de iniciar o llevar a cabo
una poltica independiente. Hay, sin embargo, una excepcin, la Repblica de
Venecia, que logr conservar tanto su

Figura 6.5 El puerto de Venecia.


El otrora gran centro distribuidor de Venecia mengu
de forma constante durante los siglos XVII y XVIII,
pero no perdi sus funciones comerciales enteramente.
Esta vista del puerto de principios del siglo XVIII es
del Canaletto, genio artstico natural de all.
(Reproducido por cortesa del Patronato de la National
Gallery, Londres).

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independencia poltica como una moderada prosperidad econmica hasta que fue
invadida por los franceses en 1797. A finales del siglo XV, Venecia estaba en el
apogeo de su primaca comercial, con extensas posesiones en el Egeo y en el
Adritico, adems de en el interior de Italia (figura 6.5). El avance de los turcos
otomanos, el descubrimiento de la ruta martima hacia el ocano ndico y el gradual
desplazamiento del centro de gravedad econmico de Europa desde el Mediterrneo
hacia el mar del Norte, todo ello oblig a Venecia a pasar a la defensiva. Los
venecianos reaccionaron frente al cambio de circunstancias redistribuyendo su capital
y otros recursos. En el siglo XVI desarrollaron una importante industria lanera para
complementar sus ya famosos productos de lujo, tales como el vidrio, el papel y la
imprenta. Cuando la industria lanera top con la dura competencia de holandeses,
franceses e ingleses en el siglo XVII, muchas familias venecianas invirtieron en
mejoras para la agricultura en el continente. El gobierno, una oligarqua compuesta
por representantes de las familias ms importantes, intent evitar la decadencia
comercial e industrial, pero sin xito. El valor medio del comercio y la industria
venecianos decay de forma continua. A finales del siglo XVII, la produccin de
tejidos de lana era menos del 12% de lo que haba sido al inicio del siglo. Venecia se
estancaba mientras Europa se expanda.

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6. El colbertismo en Francia
El ejemplo arquetpico del nacionalismo econmico fue la Francia de Luis xiv. Este
monarca encarnaba el smbolo y el poder, pero la responsabilidad de disear y
aplicar la poltica recay sobre su primer ministro durante ms de veinte aos
(1661-1683), Jean-Baptiste Colbert. La influencia de Colbert fue tal que los franceses
acuaron el trmino colbertisme, ms o menos sinnimo de mercantilismo tal y como
esa palabra se usa en otros idiomas. Colbert intent sistematizar y racionalizar el
control del aparato de Estado sobre la economa que hered de sus predecesores, pero
nunca lo consigui del todo, ni para su propia satisfaccin. La razn principal de este
fracaso fue su incapacidad para extraer suficientes ingresos de la economa con los
que financiar las guerras del rey y su extravagante corte. Eso, a su vez, en parte fue
consecuencia del catico sistema de impuestos francs si es que puede llamrsele
sistema, que Colbert fue incapaz de reformar.
En principio, segn la teora medieval de la monarqua, se supona que el rey
deba mantenerse con la produccin de sus dominios, aunque sus sbditos, actuando a
travs de asambleas representativas, podan otorgarle ingresos extraordinarios en
casos de emergencia, como la guerra. De hecho, al final de la guerra de los Cien Aos
varios de esos impuestos extraordinarios se haban convertido en parte permanente
de los ingresos reales. Por otro lado, a fines del siglo XV el rey haba obtenido el
poder de aumentar las tasas e imponer nuevos impuestos por decreto sin el
consentimiento de ninguna asamblea representativa. Hacia finales del XVI, como
consecuencia del incremento de los impuestos, de la inflacin de los precios y del
crecimiento efectivo de la economa, los ingresos reales por impuestos se haban
multiplicado por siete en el curso del siglo y por diez desde el final de la guerra de los
Cien Aos, en 1453. Pero ni siquiera esta bonanza fiscal fue suficiente para cubrir los
gastos de las campaas en Italia, la larga serie de guerras entre los reyes Valois de
Francia y los Habsburgo que abarcaron los primeros sesenta aos del siglo XVI, y las
guerras civiles y religiosas posteriores. De esta forma, los reyes se vieron obligados a
recurrir a otros recursos para obtener fondos, tales como el prstamo y la venta de
cargos.
Los monarcas franceses ya se haban endeudado en la Edad Media, especialmente
durante la guerra de los Cien Aos, pero hasta el reinado de Francisco I (1515-1547)
la deuda real no se convertira en una caracterstica permanente del sistema fiscal. A
partir de entonces, la deuda se elev de forma constante excepto en aquellas
ocasiones en que la Corona arbitrariamente suspenda los pagos de intereses y reduca
el valor del capital. El efecto de tales bancarrotas parciales fue empeorar todava ms
las condiciones de los prstamos a la monarqua; pero se continuaron solicitando,
incluso a tasas de inters ms onerosas. Adems de los prstamos, la Corona obtena
ingresos a travs de la venta de cargos (jurdicos, fiscales y administrativos). La venta
de cargos no era desconocida en otros lugares, pero en Francia se convirti en una
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prctica habitual. Algunas autoridades afirman que produjo hasta un tercio de los
ingresos reales, lo que es probablemente una exageracin, pero se puede asegurar que
en muchos aos produjo hasta un 10 o un 15% de los ingresos. Esta prctica cumpli
su objetivo inmediato, pero a la larga su efecto fue perjudicial. Cre una multitud de
nuevos cargos que carecan de funcin o cuyas funciones eran adversas para las
masas (en algunos casos, dos o ms individuos eran propuestos para el mismo cargo),
suponiendo una carga creciente para el gobierno y, en ltima instancia, para los
contribuyentes; puso en estos cargos a hombres incompetentes, e incluso sin ningn
inters en desempear sus deberes, estimulando as la ineficacia y la corrupcin; y
permiti el acceso de plebeyos ricos a la noblesse de la robe, desviando su riqueza de
la empresa productiva al servicio del Estado, al tiempo que los exima de cualquier
impuesto.
A pesar de la multiplicacin de cargos y funcionarios, la Corona se vio obligada a
confiar en la empresa privada para obtener el grueso de sus impuestos, a travs de la
institucin de los campesinos recaudadores. Estos individuos, generalmente ricos
financieros, acordaban con el Estado pagar una suma global de dinero a cambio del
privilegio de recaudar ciertos impuestos especificados, como podan ser las aides
(impuestos indirectos aplicados a una amplia gama de mercancas), la odiada gabelle
(originalmente un impuesto indirecto sobre la sal, que se hizo fijo sin tener en cuenta
la cantidad de sal comprada o consumida), y en especial los numerosos aranceles y
peajes que se obtenan del trnsito de mercancas, tanto dentro del pas como en las
fronteras. Colbert deseaba reformar este sistema, mediante la abolicin de los
aranceles y peajes internos, pero la necesidad de ingresos de la Corona era demasiado
grande, y no pudo hacerlo. En los ltimos decenios del siglo XVIII, bajo la influencia
de la figura y de los fisicratas, algunos de los sucesores de Colbert, sobre todo el
economista Jacques Turgot, intentaron de hecho reformar el sistema y crear un
comercio interno libre; pero la oposicin de los intereses creados, entre ellos los de
los funcionarios, los campesinos recaudadores y la aristocracia, oblig a Turgot a
abandonar el cargo. Al final, sera la incapacidad del sistema fiscal para producir
suficientes beneficios lo que condujo a la convocatoria de los Estados Generales de
1789, principio del fin del Antiguo Rgimen.
Aparte de sus tentativas de reformar y aumentar los ingresos del sistema fiscal,
tanto Colbert como sus predecesores y sucesores intentaron incrementar la eficacia y
la productividad de la economa francesa del mismo modo en que un sargento
instructor trata de intensificar el esfuerzo de sus soldados. Promulgaron numerosas
rdenes y decretos con respecto a las caractersticas tcnicas de los artculos
manufacturados y la conducta de los mercaderes. Fomentaron la multiplicacin de
gremios con la intencin expresa de mejorar el control de calidad, aunque su objetivo
real era obtener ms beneficios. Subvencionaron las reales fbricas [manufactures
royales] para proveer a los seores de la realeza de artculos de lujo y tambin para
establecer nuevas industrias. Por ltimo, para asegurar una balanza de pagos
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favorable, crearon un sistema de prohibiciones y altos aranceles proteccionistas.


Los reyes franceses comenzaron a intentar centralizar su poder sobre el pas, y
con ello el control de la economa, despus de la guerra de los Cien Aos. Luis XI
(1461-1483) prohibi a los mercaderes franceses acudir a las ferias de Ginebra y, al
mismo tiempo, concedi privilegios especiales a las de Lyon, lo que pudo contribuir
al crecimiento de stas. Extendi asimismo el control real a los gremios municipales,
pero esto fue principalmente para aumentar los ingresos reales. Una consecuencia de
las guerras de Italia fue incentivar la demanda, por parte de la aristocracia, de los
exquisitos bienes de consumo que el rey y sus oficiales haban encontrado all.
Francisco I y sus sucesores reclutaron a artesanos italianos y los establecieron en
reales fbricas privilegiadas para la produccin de seda, tapices, porcelana, cristalera
de lujo y similares; estas industrias tuvieron una importancia cultural y artstica
significativa en los siglos siguientes, pero, a excepcin de la industria de la seda, su
impacto econmico inmediato fue nimio. Las guerras civiles de religin que tuvieron
lugar desde 1562 hasta 1598 provocaron muchos daos y destruccin, e hicieron
imposible una poltica econmica consistente y coherente.
El hombre que, incluso ms que Colbert, debera ser considerado como el
fundador de la tradicin francesa del tatisme (estatismo) en asuntos econmicos fue
el duque de Sully, primer ministro de Enrique IV (1589-1610). A Sully se le suele
considerar como un activo y eficaz administrador que increment los ingresos y
redujo los gastos, pero su ambiguo legado lo simbolizan principalmente dos medidas
(que por lo general se atribuyen a Enrique) tomadas en 1598, poco despus de que
Enrique IV hubiese consolidado sus poderes como rey. Por una parte, en el Edicto de
Nantes, Enrique IV concedi una tolerancia limitada a los protestantes (Sully fue uno
de los principales consejeros que persuadi al monarca de que se convirtiera al
catolicismo para fortalecer su posicin en el trono, pero l mismo sigui siendo
protestante). Por otra parte, arbitrariamente, por decreto, redujo el principal y los
tipos de inters de las elevadas deudas reales en realidad, una declaracin de
bancarrota parcial por parte del trono. Aunque firme partidario del absolutismo
real, Sully, como sagaz financiero, se opuso a las subvenciones que implicaban la
creacin de las reales fbricas, pero Enrique las cre de todas formas; de las cuarenta
y ocho existentes a su muerte en 1610, cuarenta se haban establecido desde 1603. El
ms famoso de los logros de Sully fue la elevacin del rendimiento de los
monopolios reales en la produccin de salitre, plvora, municiones y especialmente
sal. Estos monopolios haban existido en los cdigos durante varias dcadas, pero su
ejercicio haba sido descuidado; Sully los hizo observar con rigor, con el resultado de
que el rendimiento de la gabelle, por ejemplo, casi se dobl durante su permanencia
en el cargo.
Richelieu y Mazarino, los sucesores de Sully como primeros ministros con
Luis XIII y durante la minora de Luis XIV, carecan tanto de inters como de
habilidad en los asuntos econmicos y financieros. Siendo su principal objetivo (tras
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el mantenimiento de sus propias posiciones) el engrandecimiento de Francia en el


rea internacional, permitieron que las finanzas del Estado volvieran poco a poco a
las deplorables condiciones que imperaban antes de Sully. La primera labor de
Colbert, por tanto, fue restaurar cierta apariencia de orden en las quebrantadas
finanzas estatales, lo que hizo, de forma caracterstica, abrogando alrededor de un
tercio de la deuda real. Sin embargo, el renombre histrico de Colbert deriva de sus
ambiciosos aunque infructuosos intentos por regular y dirigir la economa. Colbert no
fue un gran innovador; existan precedentes histricos prcticamente de todas sus
actuaciones. Lo que distingui su rgimen, adems del relativamente largo tiempo
que permaneci como hombre de confianza de Luis XIV, fue el vigor de sus
esfuerzos y el hecho de que escribi con minuciosidad sobre ellos.
Uno de los objetivos principales de Colbert fue hacer de Francia un pas
econmicamente autosuficiente. Con este fin promulg en 1664 un extenso sistema
de aranceles proteccionistas; cuando vio que esto no mejoraba la balanza de pagos,
recurri en 1667 a aranceles an ms altos, prcticamente prohibitivos. Los
holandeses, que llevaban una gran parte del comercio francs, tomaron represalias a
su vez con medidas discriminatorias. Tales escaramuzas comerciales contribuyeron al
estallido de una guerra real en 1672, pero sta lleg a un punto de estancamiento y, en
el tratado de paz que sigui, Francia se vio obligada a restaurar el arancel de 1664.
Las medidas de Colbert referentes a la regulacin industrial no estaban tan
directamente relacionadas con el objetivo de la autosuficiencia, pero tampoco fueron
por completo ajenas a l. Promulg detalladas instrucciones que cubran cada paso en
la manufactura de cientos de productos. En s misma, la prctica no era nueva, pero
Colbert tambin cre cuerpos de inspectores y jueces para hacer cumplir las
regulaciones, lo que aument considerablemente los costes de produccin. Los
productores, as como los consumidores, se oponan a ellas e intentaban eludirlas,
pero, en la medida en que se lograba imponerlas, tambin dificultaban el progreso
tecnolgico. La Ordenanza de Comercio de Colbert (1673), que codific el derecho
mercantil, fue mucho ms beneficiosa para la economa.
Como parte de su gran proyecto Colbert tambin quera crear un imperio en
ultramar. Los franceses haban establecido ya en la primera mitad del siglo XVII
puestos avanzados en Canad, las Indias Occidentales e India, pero, absorbidos por la
poltica de poder europea, no les dieron mucho apoyo. Colbert fue al extremo
opuesto, asfixiando a las colonias con una abrumadora cantidad de paternalistas,
minuciosas regulaciones. Tambin cre sociedades annimas de monopolio para
dirigir el comercio tanto con las Indias Orientales como Occidentales (y otras
similares para el comercio con el Bltico y Rusia, Oriente y frica). No obstante, a
diferencia de los modelos holandeses e ingleses, que eran resultado de la iniciativa
privada con la cooperacin de los gobiernos, las sociedades francesas eran en realidad
delegaciones del gobierno a las que los socios, entre los que se contaban miembros de
la familia real y la nobleza, haban sido inducidos o forzados a invertir, y en pocos
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aos estuvieron todas al borde del colapso.


Colbert, aunque catlico incondicional, apoy la tolerancia limitada que concedi
a los hugonotes el Edicto de Nantes. Sin embargo, a su muerte, su dbil sucesor
consinti la decisin de Luis XIV de acabar con la hereja protestante, lo que culmin
en la revocacin del edicto en 1685 y la consiguiente huida de muchos hugonotes
hacia regiones ms tolerantes. Este hecho, junto con la continuacin del asfixiante
paternalismo de Colbert y las desastrosas guerras del rey, sumergieron a Francia en
una seria crisis econmica de la que no emergera hasta despus de la guerra de
Sucesin espaola.

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7. El prodigioso crecimiento de los Pases Bajos


La poltica econmica holandesa difiere de forma significativa de la de las nacionesestado consideradas anteriormente. Para ello hay dos razones principales. Primero, la
estructura de gobierno de la Repblica Holandesa era muy diferente de la de las
monarquas absolutas de la Europa continental. Segundo, la economa holandesa
dependa del comercio internacional en mucho mayor grado que la de cualquiera de
sus vecinos ms grandes.
La Unin de Utrecht de 1579 el acuerdo entre las siete provincias del norte que
ms tarde se convertiran en las Provincias Unidas de los Pases Bajos o Repblica
Holandesa tuvo ms el carcter de una alianza defensiva contra Espaa que el de
constitucin de una nacin-estado. Los Estados Generales, el cuerpo legislativo de la
Repblica, se ocupaban exclusivamente de la poltica exterior, dejando los asuntos
internos en manos de los estados provinciales y los ayuntamientos. Adems, todas las
decisiones tenan que adoptarse por unanimidad, teniendo cada provincia un voto; no
llegar a un acuerdo requera que los delegados volvieran a sus estados provinciales
para consultar y recibir instrucciones. Los estados provinciales, por su parte, estaban
dominados por las ciudades ms importantes. Las ciudades estaban gobernadas por
concejos municipales que se autoperpetuaban, compuestos por un nmero de
miembros que iba de veinte a cuarenta y que eran los dirigentes reales (los burgooligarcas) de la Repblica de Holanda. Originalmente, los miembros de esta
oligarqua haban sido elegidos entre los mercaderes ms ricos de las ciudades (al
menos en las provincias martimas de Holanda y Zelanda; en las provincias del este y
del norte, menos urbanizadas, la nobleza provincial y los agricultores acomodados
desempeaban papeles ms prominentes). Hacia mediados del siglo XVII se
generaliz la tendencia de extraer a los miembros de este grupo dirigente, conocidos
como regentes, de una clase rentier de terratenientes y obligacionistas, ms que de
activos mercaderes. Sin embargo, los regentes solan ser descendientes de familias de
comerciantes, se casaban entre s y eran conscientes y sensibles a sus necesidades y
deseos (vase figura 6.6).
Los holandeses establecieron su dominio mercantil a comienzos del siglo XVII y
ste fue creciendo hasta por lo menos mediados de siglo. La base de su superioridad
comercial se encontraba en los llamados negocios-madre, que eran aquellos que
conectaban los puertos holandeses con otros del mar del Norte, el Bltico, el golfo de
Vizcaya y el Mediterrneo. Dentro de esa regin los barcos holandeses constituan
tres cuartos del total. Del Bltico traan grano, madera y pertrechos navales que eran
distribuidos por Europa Occidental y Meridional a cambio de vino y sal de Portugal y
del golfo de Vizcaya, de sus propios bienes manufacturados, sobre todo tejidos, y de
arenques. La pesca del arenque ocupaba un lugar nico en la economa holandesa,
con una cuarta parte de la poblacin dependiendo de ella directa o indirectamente. El
arenque seco, ahumado y salado gozaba de gran demanda en una Europa siempre
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escasa en carne fresca. Ya en el siglo XV, los holandeses haban perfeccionado un


mtodo para curar el pescado en el mar, lo que permita a sus flotas pesqueras
permanecer fuera durante varias semanas en lugar de tener que volver a puerto cada
noche. Pescando en las costas escocesas e inglesas del mar del Norte pronto
desbancaron a las pesqueras hanseticas y escandinavas del Bltico y pasaron a
distribuir sus capturas por los ros alemanes, Francia, Inglaterra, el Mediterrneo y el
propio Bltico.
Los holandeses se especializaron en transportar las mercancas de otros junto con
sus exportaciones de arenque, pero tambin exportaban otros productos propios. La
agricultura

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Figura 6.6 Mercader holands.


Daniel Bernard, prspero mercader holands de mitad del siglo XVII, es el motivo de este retrato de
Bartholomeus van der Helst. (De Van der Helst: Museo Boymans-van Beuningen, Rotterdam).

holandesa, aunque ocupaba una proporcin bastante menor de mano de obra que la de
otros lugares, era la ms productiva de Europa y se especializ en productos de alto
precio, como la mantequilla, el queso y los cultivos industriales. Los Pases Bajos
carecan de recursos naturales, como carbn y minerales, pero importaban materias
primas y productos semielaborados, como pao de lana en bruto de Inglaterra, y los
exportaban ya acabados. La industria de la construccin naval, desarrollada hasta un
alto nivel de perfeccin tcnica, dependa de la madera del Bltico; sin embargo, no
slo abasteca a las flotas pesqueras, mercantes y navales holandesas, sino tambin a
las de otros pases. De forma similar, las industrias de la lona y el cordaje obtenan el
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lino y el camo del extranjero.


Los Pases Bajos del norte, especialmente Holanda y Zelanda, se beneficiaron en
gran medida de la inmigracin libre desde otras partes de Europa. Inmediatamente
despus de la revuelta holandesa, gran cantidad de flamencos, brabanzones y valones,
la mayora de ellos mercaderes y artesanos cualificados, inundaron las ciudades del
norte. La facilidad con que Amsterdam accedi a su categora de principal centro
distribuidor de Europa fue resultado, en parte, de la afluencia de mercaderes y
financieros desde la decada Amberes, que aportaron su experiencia capitalista y su
capital lquido. Durante los aos siguientes, los Pases Bajos continuaron absorbiendo
capital, tanto financiero como humano, gracias a la afluencia de refugiados religiosos
de los Pases Bajos del sur, judos de Espaa y Portugal, y, a partir de 1685,
hugonotes de Francia. Estas migraciones contribuyeron a una poltica de tolerancia
religiosa en los Pases Bajos nica en su tiempo. Aunque los fanticos calvinistas
intentaron imponer ocasionalmente una nueva ortodoxia religiosa, la oligarqua
mercantil logr mantener la libertad religiosa, a la vez que econmica, para catlicos
y judos, as como protestantes.
La preocupacin holandesa por la libertad era real, y especialmente respecto a la
libertad de los mares. Como pequea nacin martima rodeada de vecinos mucho ms
poblados y poderosos, los Pases Bajos (encabezados, como siempre, por la provincia
de Holanda y la ciudad de Amsterdam) se opusieron a las pretensiones de Espaa de
controlar el Atlntico occidental y el Pacfico, a las de Portugal de hacer lo propio
con el Atlntico sur y el ocano ndico, y a las de Gran Bretaa relacionadas con los
mares britnicos (entre ellos, el canal de la Mancha). El jurista holands Hugo de
Groot (Grotius) escribi su famoso tratado Mare Liberum (La libertad de los
mares), destinado a convertirse en uno de los fundamentos del derecho
internacional, como memorial en las negociaciones que llevaron a la tregua con
Espaa en 1609. En las frecuentes y ms o menos continuas guerras del siglo XVII, los
holandeses reivindicaban sus derechos, como parte neutral, a transportar mercancas a
todos los combatientes y se mostraron dispuestos a entrar ellos mismos en guerra para
protegerlos. (Al respecto, los mercaderes holandeses eran capaces de comerciar con
el enemigo, prctica tcitamente aceptada por el gobierno).
El compromiso de los holandeses con la libertad en asuntos de poltica comercial
e industrial era ligeramente ms ambiguo. En general, las ciudades (que eran las
unidades efectivas) siguieron la poltica de libre comercio. No haba aranceles que
gravaran las exportaciones o las importaciones de materias primas o productos
semiacabados que tenan que ser procesados y reexportados; los aranceles e
impuestos de los artculos de consumo estaban destinados a obtener ingresos, no a
proteger las industrias nacionales. El comercio de metales preciosos, en particular, era
totalmente libre, en sorprendente contraste con la poltica de otras naciones.
Amsterdam, con su banco, su bolsa y su favorable balanza de pagos, se convirti
rpidamente en el emporio mundial del oro y la plata; se ha calculado que entre un
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cuarto y la mitad de las importaciones anuales de plata del Imperio espaol


finalmente acababan en Amsterdam, incluso durante la guerra de la Independencia
holandesa.
La libertad era tambin la regla en la industria. Aunque existan los gremios, ni
estaban tan extendidos ni eran tan poderosos como en otros pases; la mayora de las
industrias importantes operaban enteramente fuera del sistema gremial. Ms
restrictivas, en cambio, eran las regulaciones impuestas por las ciudades ms grandes
en los distritos que las rodeaban, lo que impidi el crecimiento de industrias rurales.
La excepcin ms importante a la ausencia de regulaciones en el comercio y la
industria holandeses la constituy el Gremio de la Pesca, sancionado por el
gobierno, que regulaba la pesca del arenque. Slo se permita a los barcos de cinco
ciudades tomar parte en la Gran Pesca (diferente de la de arenque fresco local para
el consumo domstico). El Gremio autorizaba a los navos a controlar la cantidad y
tambin impona estrictos controles de calidad para conservar la reputacin del
arenque holands. Esta poltica restrictiva result muy beneficiosa mientras los
holandeses mantuvieron su cuasimonopolio en el mercado europeo, pero a medida
que otras naciones fueron adoptando la tecnologa holandesa, contribuy al
estancamiento y, por ltimo, a la cada del comercio del arenque, sintomtica (y en
parte causa) de la decadencia de la economa holandesa en su conjunto.
La desviacin ms notable de los holandeses respecto de su regla general de
libertad fue en relacin con su imperio colonial. As, el embajador ingls en los
Pases Bajos afirm sinceramente en 1663: Es mare liberum en los Mares
Britnicos, pero mare clausum en la costa de frica y en las Indias Orientales. Al
contrario que Espaa y Portugal, donde el comercio con el imperio de ultramar se
consideraba un monopolio real, los Estados Generales de los Pases Bajos actuaron
contra su costumbre en ese aspecto no slo en relacin con el control del comercio,
sino tambin con las potestades del gobierno hacia las compaas annimas privadas:
la Compaa de las Indias Orientales (para el ocano ndico e Indonesia) y la
Compaa de las Indias Occidentales (para la costa occidental de frica y Amrica
del Norte y del Sur). Aunque instituidas inicialmente como empresas puramente
comerciales, las compaas pronto descubrieron que para conseguir ser rentables en
competencia con sus rivales portugueses, espaoles, ingleses y franceses, por no
hablar de las aspiraciones y los deseos de los pueblos con los que deseaban
comerciar, necesitaban establecer un control territorial. En la medida en que lo
consiguieron se convirtieron en estados dentro de un Estado; la consecuencia
natural fue el monopolio del comercio, por una parte respecto a sus propios
compatriotas y, por otra, en competencia con otras naciones.

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8. El colbertismo parlamentario en Gran Bretaa


La poltica econmica de Inglaterra (y, tras la unin de los parlamentos escocs e
ingls en 1707, de Gran Bretaa) era muy distinta de la que se aplicaba en los Pases
Bajos y en las monarquas absolutas continentales. Por otra parte, mientras que el
carcter general de las polticas econmicas de otras naciones europeas se mantuvo
ms o menos constante desde el inicio del siglo XVI hasta el final del XVIII, las de
Inglaterra y Bretaa sufrieron una evolucin gradual que corresponda a la evolucin
del gobierno constitucional. Enrique VIII (1509-1547) fue en Inglaterra un monarca
tan absoluto como cualquiera de sus homlogos contemporneos de otros pases.
Pero, mientras que en la mayora de los pases continentales el absolutismo real
aument durante los siglos XVI y XVII, en Inglaterra tuvo lugar una evolucin opuesta,
que desemboc en el establecimiento de una monarqua constitucional bajo control
parlamentario a partir de 1688.
Otra diferencia entre Inglaterra y el continente aclara la naturaleza y las
consecuencias de la poltica econmica. En Espaa y Francia, por ejemplo, las
demandas fiscales de la Corona hicieron imposible que el gobierno llevase a cabo de
forma coherente una poltica racional de desarrollo econmico. En Inglaterra, las
demandas fiscales de la Corona condujeron a repetidos conflictos con el Parlamento
hasta que ste triunf finalmente. A diferencia de las asambleas representativas del
continente, el Parlamento ingls nunca haba renunciado a su prerrogativa de aprobar
nuevos impuestos. Aunque las cuestiones econmicas y financieras no fueron las
nicas causas, ni siquiera las ms importantes de la guerra civil inglesa, la pretensin
de Carlos I en la dcada de 1630 de gobernar sin el Parlamento y recaudar impuestos
sin su aprobacin, fue un factor no desdeable en el estallido de la insurreccin
armada. De forma similar, tras la restauracin de los Estuardo en 1660, la
prodigalidad de Carlos II y Jaime II y sus subterfugios financieros (por ejemplo, el
episodio conocido como el Stop of The Exchequer de 1672, en la que el gobierno
desvi los ingresos destinados al pago de las deudas reales para poder continuar una
guerra impopular con los holandeses) exacerb los problemas religiosos y
constitucionales. Tras la instauracin de Guillermo y Mara en 1689 como monarcas
constitucionales, el Parlamento asumi el control directo de las finanzas del gobierno
y en 1693 instituy formalmente una deuda nacional distinta de las deudas
personales del soberano.
La llamada Revolucin Gloriosa de 1688-1689 constituye un momento decisivo
no slo en la historia poltica y constitucional, sino tambin en la historia econmica.
En el caso solamente de las finanzas pblicas, el decenio de 1690 vio, adems del
establecimiento de una deuda pblica, la creacin del Banco de Inglaterra, una nueva
acuacin de moneda nacional y el surgimiento de un mercado organizado para
valores tanto pblicos como privados. El xito del nuevo sistema financiero no fue
inmediato; en sus primeros aos sufri una serie de crisis que culminaron en la
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famosa Burbuja del Mar del Sur [South Sea Bubble] de 1720. Sin embargo, en las
dcadas centrales del siglo XVIII, cuando Gran Bretaa se hallaba ocupada en una
serie de guerras europeas y coloniales con Francia, su gobierno pudo pedir prestado
dinero a solamente una fraccin del coste de su rival. Por otra parte, la facilidad,
economa y estabilidad del crdito para la financiacin pblica actuaron
favorablemente sobre los mercados de capital privado, obtenindose as fondos para
la inversin en la agricultura, el comercio y la industria.
Un antiguo historiador se refiri a la poltica econmica inglesa entre la
Revolucin Gloriosa y la guerra de la independencia americana como colbertismo
parlamentario. Al igual que el trmino mercantilismo, ste es inexacto y equvoco.
Es inexacto porque ignora el papel sustancial del Parlamento en la poltica antes de
1688; y es equvoco porque sugiere que el Parlamento pudo aspirar alguna vez, e
incluso conseguir, el grado de intervencin en la economa que Colbert obtuvo. No
obstante, posee la cualidad de indicar que, en Inglaterra, la poltica econmica no era
una prerrogativa de un monarca absoluto (y sus validos), sino que responda a los
variados y a veces conflictivos intereses de aquellos grupos aristcratas con ttulo,
pequea nobleza terrateniente, ricos mercaderes, profesionales, cortesanos y otros
que estaban representados en el Parlamento.
En un breve estudio como ste es imposible referir las innumerables formas en
que el Parlamento influy o trat de influir en la economa, como las leyes que
exigan que los cadveres fueran enterrados envueltos en sudarios de lana (a
requerimiento de la industria lanera; qu mejor manera de estimular la demanda de
sus productos que enterrarlos?), o aquellas que fomentaban la industria pesquera al
decretar ms das de vigilia para la Inglaterra protestante que para la catlica. En su
lugar, consideraremos algunas piezas legislativas importantes y caractersticas, entre
las que hay una que generalmente se considera que logr sus objetivos, y otras que
tuvieron un impacto insignificante o provocaron consecuencias adversas.
Con frecuencia se ha destacado el Estatuto de Artesanos [Statute of Artificers]
como la muestra arquetpica de la legislacin mercantilista, una norma pensada
cuidadosamente y que proporcionaba un plan de largo alcance para la economa en su
conjunto. En realidad, no fue nada de eso, sino una reaccin ante una situacin
provisional, una mezcolanza de compromiso entre los deseos de los consejeros de la
Reina y las numerosas enmiendas procedentes de la Cmara de los Comunes[20]. (En
ese sentido, s podra considerarse como una legislacin tpica del mercantilismo).
Su mayor preocupacin era la estabilidad social. Sus principales disposiciones
exigan que todas las personas aptas fsicamente tomasen parte en el trabajo
productivo, dando prioridad a la agricultura, a continuacin a la industria textil y
despus a algunas otras ocupaciones e industrias consideradas de importancia
nacional. Estableca una norma de siete aos de aprendizaje para todas las artes y
oficios, incluida la agricultura, y especificaba las categoras sociales de las cuales
deban ser seleccionados los aprendices. Junto con la consiguiente legislacin que
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regulaba los salarios y la beneficencia, habra detenido, si realmente se hubiera


cumplido, la movilidad social y ocupacional casi por completo, y con ello el
desarrollo econmico. Pero el cumplimiento eficaz fue la clave de casi toda la
legislacin econmica inglesa (y otras). En el caso del Estatuto de Artesanos, y en la
mayora de la legislacin inglesa similar, su imposicin se dejaba en manos de los
jueces de paz, funcionarios reales a tiempo parcial que no reciban ningn sueldo por
su cargo y que tenan intereses propios en que ocuparse. Excepto en los raros casos
en los que esos intereses coincidan con los del gobierno, esta imposicin sola ser
poco exigente, siendo inexistente como regla general.
Menos tpico, quiz, pero ms revelador como ejemplo de los objetivos y las
consecuencias de la poltica del nacionalismo econmico, es el caso del infame
Proyecto Cokayne. En la Edad Media, la exportacin ms importante de Inglaterra
era la lana en bruto. En el curso de los siglos XV y XVI, las exportaciones de pao
basto e inacabado, monopolio de los Mercaderes Aventureros, sobrepasaron las de la
lana en bruto. El mercado principal para este pao eran los Pases Bajos, donde se
acababa, se tea y se reexportaba por toda Europa. En 1614, un mercader, sir
William Cokayne, concejal de la ciudad de Londres y confidente (o prestamista) del
rey Jaime I, convenci a este ltimo para que revocara el monopolio de los
Mercaderes Aventureros, prohibiera la exportacin de pao sin teir y concediera un
monopolio de exportacin de pao acabado a una nueva compaa de la que
Cokayne, por supuesto, era el miembro dirigente. El razonamiento se basaba en que
los procesos de acabado eran las ramas ms lucrativas de la manufactura textil;
reservndolas para Inglaterra, el proyecto incrementara el empleo y los ingresos
nacionales, aumentara los beneficios reales procedentes del impuesto de exportacin
y asestara un golpe a los holandeses. Pero stos tomaron represalias, prohibiendo la
importacin del pao teido de Inglaterra; adems, los oficios de acabado y teido
requeran artesanos altamente cualificados, de los que Inglaterra careca en buena
medida. Las exportaciones de pao disminuyeron, se extendi el desempleo en la
industria de la lana y sobrevino una depresin general. En 1617, el gobierno restaur
el monopolio de los Mercaderes Aventureros, pero la crisis comercial continu,
exacerbada por el renovado estallido de guerra en el continente. En 1624, presionado
por la Cmara de los Comunes, el gobierno dio completa libertad para el comercio de
pao.
La ms conocida y eficaz de todas las polticas del colbertismo parlamentario fue
la Ley de Navegacin. Incluso Adam Smith, muy a su pesar, confes su admiracin
por ellas, aunque slo en el terreno de la defensa nacional, ya que observ de forma
explcita que hacan disminuir la renta nacional. Las leyes de navegacin, cuyo
propsito general era reservar el comercio internacional de un pas para su propia
marina mercante, no existan nicamente en Inglaterra, o, dentro de Inglaterra, en el
siglo XVII. Casi todos los pases las tenan; la primera de dichas leyes fue aprobada en
Inglaterra en 1381, y se repiti frecuentemente despus. En general, sin embargo,
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tales leyes resultaron ineficaces por dos razones: carecan de un adecuado mecanismo
de ejecucin y, lo ms fundamental, los marinos mercantes a los que pretenda
beneficiar carecan de capacidad competitiva. En 1651, sin embargo, el Parlamento
Largo del gobierno de la Commonwealth aprob una ley que pretenda no slo
proteger a la marina mercante inglesa, sino tambin privar a los holandeses de su
cuasimonopolio en la navegacin y en la pesca en aguas inglesas. Los holandeses se
inquietaron lo suficiente para declarar la guerra el ao siguiente. Aunque la Ley de
Navegacin no era la nica razn para la declaracin, su revocacin fue uno de los
objetivos, en ltima instancia fallido, que los holandeses persiguieron en las
negociaciones que pusieron fin a la estancada guerra. En 1660, despus de la
restauracin de Carlos II, el Parlamento renov y fortaleci la ley. Enmendada
posteriormente de cuando en cuando, la Ley de Navegacin no slo intent proteger
la marina mercante inglesa y la flota pesquera, sino que se convirti en la piedra
angular del sistema colonial ingls.
Segn la ley, todos los productos importados a Gran Bretaa tenan que ser
transportados por barcos britnicos o por barcos del pas de donde provinieran las
mercancas. (Los barcos britnicos se definan como aquellos cuyos propietarios,
capitn y tres cuartas partes de la tripulacin fueran sbditos britnicos. La ley
tambin pretenda proteger la industria naviera, por lo que exiga que los barcos se
construyeran en Gran Bretaa, pero esta disposicin se revel difcil de cumplir y
durante muchos aos los astilleros holandeses suministraron una proporcin
considerable de la flota mercante britnica). Por otra parte, incluso a los barcos
britnicos se les exiga traer las mercancas directamente del pas de origen en lugar
de hacerlo desde un puerto intermedio; de este modo, la ley pretenda debilitar la
posicin de Amsterdam como centro distribuidor, a la vez que buscaba reducir el
comercio de transporte holands. El comercio de cabotaje (de un puerto britnico, a
otro) y la importacin de pescado estaban enteramente reservados, asimismo, a los
barcos britnicos. El comercio con las colonias britnicas (en Norteamrica, las
Indias Occidentales, India) tambin deba ser transportado en buques britnicos. (Los
barcos coloniales eran considerados britnicos si cumplan las estipulaciones antes
sealadas). Por otro lado, todas las importaciones coloniales de productos
manufacturados procedentes de pases extranjeros (por ejemplo, utensilios de metal
de Alemania) tenan que desembarcar primero en Gran Bretaa; en realidad, esto
reservaba el mercado colonial para los mercaderes y los fabricantes britnicos. De
igual modo, las exportaciones de productos coloniales, como el tabaco, el azcar, el
algodn, los tintes y otros muchos, tenan que ser embarcados a travs de Gran
Bretaa, en lugar de ir directamente a puertos extranjeros.
Las Leyes de Navegacin no siempre se cumplan, y menos an en las colonias;
ms de una fortuna en Nueva Inglaterra surgi de los beneficios del comercio ilegal.
Aunque las leyes pretendan daar a los holandeses en la misma medida que
beneficiar a los ingleses, aqullos mantuvieron su supremaca martima y comercial
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hasta bien entrado el siglo XVIII; incluso entonces su decadencia fue ms relativa que
absoluta, y resultado ms de otras causas (especialmente la guerra) que de la
competencia inglesa. No obstante, las Leyes de Navegacin probablemente
promovieron el crecimiento de la marina mercante y el comercio martimo ingleses,
tal como pretendan (aunque, como observ Adam Smith, a costa de los
consumidores britnicos). Esto, sin embargo, no habra sido posible al igual que
anteriormente una legislacin similar no lo haba conseguido si los mercaderes y
navieros no se hubieran entregado a la persecucin agresiva de los mercados
extranjeros, estando as dispuestos y siendo capaces de aprovechar los privilegios que
les conferan las leyes.
Las Leyes de Navegacin tuvieron, sin embargo, otro efecto inesperado: la
prdida de una gran parte precisamente la parte econmicamente ms prspera y
avanzada del viejo imperio britnico (figura 6.7). Aunque no fueran la nica, ni
siquiera la ms importante, causa de la guerra de la independencia americana, se
hallaban en el corazn del viejo sistema colonial y para la mayora de los
americanos simbolizaban las desventajas, reales e imaginarias, de la dependencia de
la metrpoli. Desde sus peligrosos comienzos, a principios del siglo XVII, las colonias
norteamericanas de Inglaterra haban crecido de forma prodigiosa. Solamente en
nmero el dato es impresionante: de unos pocos miles de habitantes en 1630, pasaban
del cuarto de milln a principios del siglo XVIII y de dos millones en vsperas de la
guerra de la independencia. Es de lamentar, no obstante, la siniestra contrapartida de
este logro: el desplazamiento y la final extincin de la mayora de los nativos
americanos y la esclavitud de miles de negros africanos.
El crecimiento de la renta y de la riqueza fue todava ms espectacular que el de
la poblacin, ya que, tras el sufrimiento y las calamidades de los primeros aos, se
especializaron en ocupaciones bastante provechosas y comerciaron abundantemente
entre s, con la madre patria e, ilegalmente, con el Imperio espaol y partes del
continente europeo. Virginia y la baha de Chesapeake se especializaron en el tabaco;
Carolina del Sur, en arroz y ail, y las colonias de la franja central del Atlntico, en
alimentos, algunos de los cuales vendan a las colonias del sur y a Nueva Inglaterra.
Esta ltima tena una economa ms diversificada, siendo el comercio y el transporte
especialmente importantes. Aunque las Leyes de Navegacin rigieron el comercio
colonial, su cumplimiento no fue muy efectivo hasta despus de la guerra de los Siete
Aos (1763), e incluso entonces no fue demasiado oneroso, aunque s lo bastante para
proporcionar un grito de unin a aquellos que buscaban la independencia poltica por
otras razones.
Un ejemplo ms de la legislacin britnica ser suficiente. En la segunda mitad
del siglo XVII la Compaa de las Indias Orientales empez a importar de India unas
telas baratas, ligeras de peso y de colores brillantes llamadas calicos, que rpidamente
se hicieron populares. La industria de la lana persuadi en 1701 al Parlamento para
que aprobara la primera Ley de Calico, que prohiba la importacin de tejidos de
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algodn estampados. Entonces creci con rapidez una nueva industria: la del
estampado de artculos de algodn importados. La industria de la lana se alarm de
nuevo, y en 1721 el Parlamento aprob de buena gana una segunda Ley de Calico
que prohiba lucir o consumir artculos de algodn estampado. Esto, a su vez,
estimul una industria textil nacional del algodn basada en algodn en bruto
importado que acabara siendo la cuna de la llamada revolucin industrial. Hacia
finales de siglo, la manufactura del algodn haba desplazado a la de los artculos de
lana para convertirse en la principal industria britnica.
En resumen, el crecimiento del poder parlamentario en Gran Bretaa a expensas
de la monarqua trajo aparejado un orden mayor en las finanzas pblicas, un sistema
de impuestos ms racional que cualquier otro que pudiera hallarse en Europa y una
menor burocracia estatal. El ideal an era el de una economa regulada, como en el
continente, pero los

* Florida fue colonia britnica desde 1763 hasta 1780.


Figura 6.7 Posesiones coloniales en Norteamrica, 1763.

medios de regulacin eran bastante distintos. El control parlamentario fue ms eficaz


en las relaciones econmicas con el mundo exterior (facilitado por la naturaleza
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insular de Gran Bretaa) y el Parlamento sigui una poltica de nacionalismo


econmico estricto. En el interior, aunque el Parlamento deseaba controlar la
economa, careci en general de capacidad para hacerlo. Como consecuencia, los
empresarios britnicos disfrutaron de un grado de libertad y oportunidades
prcticamente nico en el mundo.

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7.

El nacimiento de la
industria moderna

A comienzos del siglo XVIII varias regiones de Europa, principalmente de Europa


Occidental, haban acumulado ya concentraciones considerables de industria rural,
aunque no exclusivamente en la actividad textil. A principios de la dcada de 1970 se
invent un nuevo trmino para describir el proceso de expansin y ocasional
transformacin de esas industrias: protoindustrializacin. El trmino se emple por
primera vez para referirse a la industria del lino de Flandes, una industria rural, con
base en casas de campo y organizada por empresarios en Gante y otras ciudades
comerciales, que exportaba su produccin, el tejido de lino, a mercados lejanos, en
especial a los del imperio espaol. Los trabajadores, unidades familiares formadas
por marido, mujer e hijos, solan cultivar adems pequeas parcelas de terreno,
aunque tambin compraban artculos adicionales en los mercados. El trmino se ha
refinado despus y se ha extendido en tiempo y espacio a otras industrias similares.
En algunos casos por ejemplo, la industria del algodn de Lancashire se ha visto
como el preludio de un sistema fabril totalmente desarrollado. En otros, sin embargo,
como en las industrias del lino irlandesas e incluso flamencas, esta transicin no tuvo
lugar.
Las caractersticas esenciales de una economa protoindustrial son trabajadores
dispersos, generalmente rurales, organizados por empresarios urbanos (mercaderesfabricantes) que les proporcionan las materias primas y venden su produccin en
mercados lejanos. Los trabajadores deben comprar al menos una parte de sus medios
de subsistencia. El lector perspicaz observar que esta definicin parece ajustarse a
las industrias descritas en los captulos 3 y 5 como industria casera, industria
domstica y sistema de externalizacin del producto. De hecho, los que critican el
trmino protoindustrializacin lo consideran superfluo. Si hay una diferencia
significativa, est en el hincapi en los mercados lejanos; la mayora de la industria
casera o domstica tradicional abasteca solamente a los mercados locales.
La protoindustrializacin y los trminos relacionados con ella suelen referirse
principalmente a las industrias de artculos de consumo, en especial textiles. No
obstante, mucho antes del advenimiento del sistema fabril en la industria del algodn
existan ya otras industrias altamente capitalizadas, a gran escala, que producan
bienes de equipo o intermedios, y a veces, incluso, bienes de consumo. Se ha hablado
ya de las manufactures royales francesas (vase p. 173); generalmente se hallaban
instaladas en grandes estructuras tipo fbrica donde los artesanos cualificados
trabajaban bajo la supervisin de un capataz o empresario, pero sin mquinas.
Protofbricas similares fueron levantadas por nobles terratenientes-empresarios en
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el Imperio austraco (Bohemia y Moravia) y en otros lugares. Los grandes


terratenientes asumieron tambin el papel de empresarios en la industria del carbn,
explotando los yacimientos situados en sus fincas. El duque de Bridgewater, que
posea una mina en Worsley, contrat al ingeniero autodidacta James Brindley para
que construyera un canal desde su mina hasta Manchester en 1759-1761. Las
fundiciones, que solan situarse en zonas rurales cerca de las cuales hubiera madera
(para el carbn vegetal) y mineral de hierro, empleaban a veces a cientos, incluso
miles de trabajadores. Las labores del plomo, el cobre y el vidrio con frecuencia
tambin se organizaban a gran escala, igual que los astilleros. El arsenal de Venecia,
de propiedad estatal, que databa de la Edad Media, fue una de las primeras empresas
industriales a gran escala de la historia. La compleja organizacin de los astilleros
holandeses ya se ha descrito (vase p. 137). El gobierno ingls construy el arsenal
de Woolwich, cerca de Londres, y empresarios privados mantuvieron tambin
instalaciones considerables en diversos lugares.
No obstante, aunque estos logros fueran impresionantes, en el siglo XVIII se vieron
eclipsados por la aparicin de nuevas formas de empresa industrial.

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1. Caractersticas de la industria moderna


Una de las diferencias ms evidentes entre las sociedades preindustrial y moderna es
el papel relativo de la agricultura, sumamente disminuido en la ltima. La
contrapartida de esta disminucin de importancia es, no obstante, el enorme aumento
de produccin de la agricultura moderna, que le permite alimentar a un gran nmero
de poblacin no agrcola. Otra diferencia, relacionada con la anterior, es la elevada
proporcin de mano de obra moderna ocupada en el sector terciario o de servicios
(especialmente profesionales, en oposicin a servicios domsticos); en la actualidad,
la proporcin es del 60% o ms, frente al 20 o el 30% ocupada en la fabricacin y
otras industrias afines. Sin embargo, se trata de una evolucin bastante reciente, y
ms acusada en la segunda mitad del siglo XX. Durante el perodo de industrializacin
propiamente dicho, que se extiende ms o menos desde comienzos del siglo XVIII (en
Gran Bretaa) hasta la primera mitad del XX, la principal caracterstica de la
transformacin estructural de la economa fue el alza del sector secundario (minera,
fabricacin y construccin) que se puede observar en la proporcin tanto de mano de
obra especializada como de produccin.
Esta transformacin se hizo patente por primera vez en Inglaterra, y luego en
Escocia, por lo que se ha definido a Gran Bretaa, y con razn, como la primera
nacin industrial. Un trmino ms llamativo pero menos til la revolucin
industrial se ha aplicado a las ltimas dcadas del siglo XVIII y las primeras
del XIX; como se ver, este trmino es tan inexacto como equvoco y, lo que es ms
importante, su utilizacin distrae la atencin de otros tipos de evolucin
contemporneos que se dieron en la Europa continental. Si Gran Bretaa no hubiera
existido o un gigantesco maremoto la hubiese hundido en el ocano, Europa (y
Amrica) se habran industrializado igual, aunque de forma diferente. No obstante,
este captulo est dedicado al inicio del proceso de industrializacin en el siglo XVIII
en Gran Bretaa (figura 7.1).

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Figura 7.1 La industria inglesa en 1700. (Comprese con la figura 7.11,


pg. 208).

En el curso de esta transformacin, que se puede designar con ms rigor, aunque


ms prosaicamente, como el nacimiento de la industria moderna, fueron surgiendo
de forma gradual algunas caractersticas que distinguen con claridad la industria
moderna de la premoderna. stas son: 1) el uso extensivo de maquinaria
mecnica; 2) la introduccin de nuevas fuentes de energa inanimadas, especialmente
combustibles fsiles; y 3) el uso generalizado de materias que no se suelen encontrar
en la naturaleza. Una caracterstica relacionada con ellas es la mayor escala de las
empresas en la mayora de las industrias.
Las mejoras ms significativas en la tecnologa concernan al uso de maquinaria y
energa mecnica para realizar tareas que hasta entonces se haban hecho de forma
mucho ms lenta y laboriosa con energa humana o animal, o que no se haban
realizado en absoluto. Mquinas elementales como la rueda, la polea y la palanca,
claro est, se haban usado desde la Antigedad, y durante siglos la humanidad haba
utilizado tambin una pequesima parte de la energa inanimada de la naturaleza
para impulsar los barcos de vela y accionar los molinos de viento y de agua para
procesos industriales elementales. Durante el siglo XVIII tuvo lugar un notable

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crecimiento en el uso de energa hidrulica en industrias como los molinos de grano,


los procesos textiles y la metalurgia, y en los ltimos tiempos hemos presenciado la
proliferacin de una amplia variedad de fuerzas motrices, desde pequeos motores
elctricos de corriente uso domstico hasta enormes reactores nucleares. Pero los
avances ms importantes en la aplicacin de energa en los primeros pasos de la
industrializacin supusieron la sustitucin de la madera y el carbn vegetal por el
carbn de piedra como combustible, y la introduccin de la mquina de vapor en la
minera, la fabricacin y el transporte. De forma similar, aunque durante siglos se
haban transformado los minerales metlicos en metales, el uso de hulla y de coque
en el proceso de fundicin redujo enormemente su coste y multiplic sus
aplicaciones, mientras que la aplicacin de la ciencia qumica creaba una multitud de
nuevos materiales artificiales o sintticos.

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2. La revolucin industrial: un trmino incorrecto


Quiz no exista un trmino del lxico de la historia econmica que haya gozado de
ms general aceptacin que el de revolucin industrial, lamentablemente porque el
trmino en s mismo no tiene categora cientfica y transmite una impresin
sumamente engaosa de la naturaleza del cambio econmico. No obstante, durante
ms de un siglo se ha usado para describir el perodo de la historia britnica que fue
testigo de la aplicacin de la maquinaria mecnica en las industrias textiles, de la
introduccin de la mquina de vapor de James Watt y del triunfo del sistema de
produccin fabril. Por analoga, el trmino se ha aplicado tambin al comienzo de la
industrializacin en otros pases, aunque sin acuerdo general en las fechas.
Las primeras descripciones del fenmeno hacan hincapi en los grandes
inventos y la dramtica naturaleza de los cambios. Como afirmaba un libro de texto
de 1896, El cambio [] fue sbito y violento. Los grandes inventos se crearon en
un espacio de tiempo relativamente corto [], descripcin que un especialista ms
juicioso caracteriz secamente como una muestra de todas las formas ms
consumadas de inexactitud histrica. Las primeras interpretaciones tambin
recalcaron lo que se supona eran las consecuencias negativas de la nueva modalidad
de produccin. Aunque se reconoca el crecimiento de la productividad como
resultado del uso de energa mecnica y maquinaria, la mayora de los informes
destacaban la utilizacin de mano de obra infantil, la desaparicin de oficios
tradicionales reemplazados por la maquinaria, y las insalubres condiciones de vida de
las nuevas ciudades fabriles. Los primeros en proponer la expresin, carentes de
datos y de propensin a cuantificar, se contentaron con aplicar adjetivos impactantes,
como sbita, rpida, violenta, discontinua, etc. En fechas ms recientes, diversos
estudiosos han dedicado considerable esfuerzo a mensurar los cambios en la
produccin industrial, la renta nacional y sus respectivas variables, y han descubierto
que todos ellos fueron relativamente modestos. Slo en las dcadas centrales del
siglo XIX, mucho despus de las fechas convencionales atribuidas a la revolucin,
comenz la industria britnica a adquirir caractersticas modernas.
A pesar de estas tentativas tanto de dilatar como de reducir el lapso ocupado por
la revolucin, las fechas convencionales recibieron el imprimatur de nada menos
que una autoridad como T. S. Ashton, el ms clebre historiador de la economa
inglesa del siglo XVIII. Esto es doblemente paradjico, porque, por una parte, Ashton,
a diferencia de la mayora de sus predecesores, vea el resultado del perodo como un
logro ms que como una catstrofe, y, por otra, no tena una predileccin
especial por el trmino. El mismo Ashton escribi: Los cambios no fueron slo
industriales, sino tambin sociales e intelectuales. La palabra revolucin implica
una brusquedad en el cambio que no es, de hecho, caracterstica de los procesos
econmicos. El sistema de relaciones humanas que en ocasiones recibe el nombre de
capitalismo tuvo sus orgenes mucho antes de 1760 y alcanz su completo desarrollo
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mucho despus de 1830: existe el peligro de pasar por alto el hecho esencial de la
continuidad[21].

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3. Requisitos y concomitantes de la revolucin industrial


Como escribi Ashton, los cambios no fueron slo industriales, sino sociales e
intelectuales; de hecho, tambin comerciales, financieros, agrcolas e incluso
polticos. En este tejido sin costuras que es el cambio histrico, es difcil asignar
prioridades o pesos especficos y ms cuando los mtodos y las unidades de medida
no son de fiar o no existen, pero s hay razones para creer que fueron los cambios
intelectuales los ms fundamentales, en el sentido de que posibilitaron o fomentaron
los dems.
Ya en la Edad Media algunos individuos haban empezado a considerar las
posibilidades prcticas del aprovechamiento de las fuerzas de la naturaleza (vase
p. 92). Los logros cientficos posteriores asociados a Coprnico, Galileo, Descartes y
Newton (por mencionar slo unos pocos), reforzaron tales ideas. En Inglaterra, la
influencia de Francis Bacon, uno de cuyos aforismos era saber es poder, llev a la
fundacin, en 1660, de la Royal Society para el avance del conocimiento de la
naturaleza. Algunos estudiosos consideran la aplicacin de la ciencia a la industria
como la caracterstica que distingue a la industria moderna. Pero, a pesar de su
atractivo, esta visin tiene sus inconvenientes. En el alba de la industria moderna a
principios del siglo XVIII, el cuerpo del saber cientfico era demasiado pequeo y
dbil para ser aplicado directamente al proceso industrial, cualesquiera que fuesen las
intenciones de sus partidarios. En realidad, hasta la segunda mitad del siglo XIX con el
florecimiento de las ciencias qumica y elctrica, las teoras cientficas no aportaron
los cimientos de los nuevos procesos y las nuevas industrias. Sin embargo, es
indiscutible que los mtodos de la ciencia en particular, la observacin y la
experimentacin se estaban aplicando (aunque no siempre con xito) ya a finales
del siglo XVII con propsitos utilitarios. Tampoco estas tentativas se limitaron a
hombres de formacin cientfica. De hecho, una de las caractersticas ms destacables
del avance tcnico en el siglo XVIII y principios del XIX fue la gran proporcin de
innovaciones importantes hechas por ingeniosos hojalateros, e ingenieros y
mecnicos autodidactas (la palabra ingeniero adquiri su significado moderno en el
siglo XVIII). En muchos casos, el trmino mtodo experimental puede ser demasiado
formal y exacto para describir el proceso; ensayo-error podra ser ms apropiado.
Pero la voluntad de experimentar y de innovar penetr en todos los estratos de la
sociedad, incluso entre la poblacin agraria, tradicionalmente, la ms conservadora y
recelosa de las innovaciones.
Al igual que fue la primera nacin en industrializarse a gran escala, Inglaterra fue
tambin una de las primeras en incrementar su produccin agrcola. A finales del
siglo XVII superaba ya a la mayora de Europa continental en productividad agrcola,
con tan slo un 60% de sus trabajadores ocupados bsicamente en la produccin de
alimentos. Aunque el nmero real de los empleados en la agricultura continu

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creciendo hasta mediados del siglo XIX, su proporcin descendi de forma constante
hasta un 36% a principios del siglo XIX, el 22% a mediados del mismo (cuando la
cifra absoluta alcanz su mximo) y menos de un 10% a comienzos del siglo XX.
Los medios a travs de los cuales Inglaterra increment su productividad agrcola
tienen mucho que agradecer a la experimentacin de ensayo-error con nuevos
cultivos y rotaciones de cultivos. El nabo, el trbol y otros cultivos forrajeros fueron
introducidos desde los Pases Bajos en el siglo XVI (vase p. 135) y lograron una gran
difusin en el XVII. Probablemente, la innovacin agrcola ms importante antes de
que en el siglo XIX se introdujera la agricultura cientfica fue el desarrollo de la
llamada agricultura convertible, que implica la alternancia de cultivos agrcolas y
pastos temporales (producto frecuentemente de los nuevos cultivos de forraje), en
lugar de tener siempre una tierra cultivable y unos pastos permanentes. Esto supuso la
doble ventaja de restaurar la fertilidad del suelo gracias a las rotaciones mejoradas,
que incluan el cultivo de leguminosas, y de permitir un nmero mayor de ganado que
produca as, al tiempo que ms carne, leche y lana, ms abono para fertilizar.
Muchos terratenientes y agricultores experimentaron tambin con la cra selectiva de
ganado.
Una condicin importante para las rotaciones mejoradas y la cra selectiva fue el
cercado y la consolidacin de explotaciones dispersas (figura 7.2). Con el sistema
tradicional de campo abierto resultaba difcil, cuando no imposible, que los
numerosos participantes llegaran a un acuerdo sobre la introduccin de nuevos
cultivos o rotaciones, y con el ganado pastando en rebaos comunes era igualmente
difcil conseguir una raza seleccionada. Sin embargo, el cercado, a pesar de sus
fuertes alicientes, tena mucha oposicin, sobre todo entre labradores y colonos que
no tenan terrenos de campo abierto en propiedad, sino slo derechos
consuetudinarios para que uno o dos animales pacieran en el pasto comunal. Los
cercamientos ms famosos fueron los llevados a cabo por las leyes parlamentarias
entre 1760 y el final de las guerras napolenicas, ya que fueron stos los que mayor
protesta escita

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Figura 7.2 Cercamientos.


Los campos abiertos que rodeaban el pueblo de Ilmington, en las Midlands inglesas, fueron cercados en
1778. En esta fotografa area de los aos cincuenta todava pueden verse los surcos de los campos
abiertos medievales. Comprese con el mapa del pueblo de Shilbottle de la figura 3.1. (De Medieval
England: An Aerial Survey, de M. W Beresford y J. K. S. St. Joseph. Copyright 1969, Cambridge
University Press. Reproduccin autorizada).

suscitaron (figura 7.3). El cercamiento por acuerdo privado, sin embargo, se haba
venido dando casi de forma continuada desde la Edad Media, y fue especialmente
activo a finales del siglo XVII y las primeras seis dcadas del siglo XVIII. Para
entonces, la mitad o ms de la tierra cultivable de Inglaterra estaba ya cercada.
El nuevo paisaje agrcola que surgi para reemplazar los pueblos nucleados
rodeados de sus campos abiertos consista en fincas compactas, consolidadas y
cercadas (con muros, vallas o setos), bsicamente entre los 100 y 300 acres.
Concomitante con el proceso de cercamiento y mejora tecnolgica, surgi una
tendencia gradual hacia explotaciones mayores. En 1851, aproximadamente un tercio
de la superficie cultivada estaba en explotaciones mayores de 300 acres; las fincas
menores de 100 acres suponan tan slo el 22% de la tierra. Aun as, los ocupantes de
pequeos terrenos casi doblaban a los otros en nmero. La razn de esto es que los
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pequeos agricultores eran ocupantes-propietarios que labraban con la

Figura 7.3 Los ltimos cercamientos de Inglaterra.

ayuda de mano de obra familiar; los agricultores mayores eran arrendatarios


capitalistas que arrendaban las tierras por dinero en metlico y contrataban
trabajadores agrcolas sin tierra. Sola pensarse que los cercamientos despoblaron
el campo, pero de hecho las nuevas tcnicas de cultivo asociadas a ellos en realidad
aumentaron la demanda de mano de obra. No fue sino hasta la segunda mitad del
siglo XIX, con la introduccin de maquinaria agrcola, como trilladoras, cosechadoras
y arados de vapor, que el nmero absoluto de la mano de obra agraria comenz a
disminuir.
Mientras tanto, la creciente productividad de la agricultura inglesa le permiti
alimentar a una poblacin pujante a unos niveles de nutricin en constante ascenso.
De hecho, durante un siglo, desde 1660 hasta 1760, produjo un excedente para la
exportacin antes de que el ndice de crecimiento demogrfico sobrepasara el ndice
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de aumento de la productividad. La relativamente prspera poblacin rural, ms


especializada y orientada hacia el comercio que la mayora de los campesinos del
continente, proporcionaba asimismo una fcil venta para los bienes manufacturados,
que iban desde los aperos agrcolas hasta productos de consumo tales como ropa,
objetos de peltre y porcelana. La comercializacin de la agricultura reflejaba un
proceso general de comercializacin que se daba en toda la nacin. Ya a finales del
siglo XVII el comercio exterior ingls per cpita superaba al del resto de las naciones,
a excepcin de los Pases Bajos, y Londres haba desarrollado una organizacin
financiera comercial notablemente compleja que empezaba a rivalizar con
Amsterdam. Entre 1688 y 1801, mientras que la participacin relativa de la
agricultura en la renta nacional baj del 40 al 32,5% y las de la minera, la
fabricacin y la construccin se elevaron tan slo del 21 al 23,6%, la participacin
relativa del comercio y del transporte aument del 12 a 17,5%, un incremento de casi
el 50%.
Ya en el siglo XVI Londres haba comenzado a funcionar como un polo de
crecimiento para la economa inglesa. Sus ventajas eran tanto geogrficas como
polticas. Los romanos haban elegido para emplazar la ciudad el punto ms bajo del
curso del Tmesis, en el que poda construirse un puente sobre el ro; y la red de
carreteras que construyeron, centrada en Londres, fue todava de utilidad para la
economa inglesa del siglo XVI y siguientes. Del mismo modo, el remanso de
Londres era el punto ms alto del curso del Tmesis accesible para los navos y la
ciudad se haba construido en el puerto ms importante de Inglaterra ya en la Edad
Media. La ubicacin de la capital de la nacin en Westminster, a poca distancia ro
arriba de la Ciudad de Londres, con la que acabara fundindose, increment tanto la
riqueza como la poblacin de la metrpolis. El crecimiento demogrfico fue
extremadamente rpido en los siglos XVI y XVII, y en 1700 Londres haba alcanzado si
no sobrepasado a Pars, hasta entonces la ciudad ms grande de Europa.
La comercializacin y el desarrollo de la organizacin financiera de la nacin se
influyeron entre s. Los orgenes del sistema bancario ingls son oscuros, pero en los
aos que siguieron a la Restauracin de 1660 varios orfebres importantes de Londres
empezaron a funcionar como banqueros. Emitan recibos de depsito que circulaban
como billetes de banco, y concedan prstamos a empresarios solventes. La fundacin
del Banco de Inglaterra en 1694, con su monopolio legal de capital social bancario,
forz a los banqueros privados a abandonar sus emisiones de billetes de banco, pero
continuaron funcionando como bancos de depsito, aceptando y descontando letras
de cambio. Mientras tanto, aunque los corredores de bolsa (brokers), abogados y
ricos mayoristas llevaban a cabo algunas funciones bancarias elementales, como
descontar letras de cambio y remitir fondos a Londres, el resto de las provincias
permanecieron sin instalaciones bancarias oficiales. El Banco de Inglaterra no abri
sucursales y sus billetes de banco (de gran valor) no circulaban fuera de Londres.
Adems, la Real Casa de la Moneda era extremadamente ineficaz; el valor de sus
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monedas de oro era demasiado grande para ser til en el pago de salarios o en
pequeas transacciones, y acuaba muy pocas monedas de plata o cobre. Esta
ausencia de moneda pequea movi a la empresa privada a llenar este vaco:
industriales, mercaderes e incluso taberneros emitan vales y monedas que cubran las
necesidades de la circulacin monetaria local (figura 7.4). De estos diversos orgenes
surgi la institucin de los bancos rurales (es decir, cualquier banco que no
estuviera localizado en Londres), cuyo crecimiento fue muy rpido durante la
segunda mitad del siglo XVIII; en 1810 haba casi ochocientos.

Figura 7.4 Moneda conmemorativa.


John Wilkinson, Fundidor acu monedas conmemorativas tanto para proporcionar una circulacin
monetaria local como para anunciarse (y no cabe duda de que tambin para satisfacer su ego).
(Reproducido por cortesa del Patronato del British Museum).

La euforia engendrada por la Revolucin Gloriosa tuvo como consecuencia la


creacin de varias sociedades annimas en el decenio de 1690, algunas de ellas, como
el Banco de Inglaterra, con estatutos reales y concesin de monopolio. (La ley de
aquella poca era ambigua en lo referente a la organizacin de los negocios). Una
euforia similar inund al pas tras el venturoso final de la guerra de Sucesin
espaola, que culmin en el alza financiera especulativa conocida como la Burbuja
del Mar del Sur. El episodio recibi este nombre de la Compaa del Mar del Sur, a la
que en 1711 oficialmente se concedi el monopolio del comercio con el Imperio
espaol, aunque la razn verdadera de su creacin fue reunir dinero para que el
gobierno pudiera continuar la guerra. (Una locura especulativa similar tuvo lugar en
Francia al mismo tiempo. Llamada la Burbuja del Mississippi, fue inspirada por un
aventurero financiero escocs conocido por el nombre inverosmil de John Law, que
persuadi al duque de Orleans, regente del rey nio Luis XV, de que le permitiera
formar un banco, la Banque Royale, as como una compaa para explotar las
posesiones francesas en Norteamrica, conocida por entonces como Mississippi). La
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burbuja estall en 1720, cuando el Parlamento, a requerimiento de la Compaa del


Mar del Sur, aprob la Ley de la Burbuja [BubbleAct]. La ley prohiba la formacin
de sociedades annimas sin la autorizacin expresa del Parlamento, que se mostr
bastante reacio a concederlas. Como resultado, Inglaterra entr en su revolucin
industrial con una barrera legal contra la forma de organizar los negocios con capital
social (o corporativo), condenando a la mayora de sus iniciativas industriales y de
otros tipos a ser asociaciones o simples empresas. Si esta restriccin obstaculiz o no
la industrializacin inglesa ha sido tema de amplio debate; en cualquier caso, no fue
un obstculo insalvable. La Ley de la Burbuja acab siendo revocada en 1825.
Otra consecuencia importante, ya apuntada (vase p. 179), de la Revolucin
Gloriosa fue poner las finanzas pblicas del reino en manos del Parlamento, lo que
redujo de forma significativa el coste de la deuda pblica y, por tanto, liber capital
para la inversin privada. Aunque el sistema tributario era muy regresivo (es decir,
proporcionalmente gravaba ms a la poblacin de ingresos bajos que a los ricos),
posibilit la acumulacin de capital para invertir. Asimismo, que buena parte de esa
acumulacin fuese directamente a la industria es discutible, ya que la mayora de las
empresas industriales fueron creciendo poco a poco gracias a la reinversin de
beneficios. Indirectamente, sin embargo, por medio de las inversiones en
infraestructura, sobre todo en transporte, el capital contribuy de forma importante al
proceso de industrializacin.
El movimiento de grandes cantidades de mercancas voluminosas y de bajo valor,
como el del grano desde el campo hasta los crecientes mercados urbanos, el de la
madera para la construccin y el del carbn y los minerales desde las minas hasta las
fundiciones, requera un transporte barato y fiable. Antes de la era del ferrocarril, las
rutas fluviales eran las que proporcionaban las arterias de transporte ms econmicas
y eficaces. Gran Bretaa debi gran parte de su temprana prosperidad y su primaca
en la industria moderna a su condicin insular, que no slo le conceda una
proteccin prcticamente gratuita contra los trastornos y la destruccin de las guerras
continentales, sino que tambin le proporcionaba un transporte barato. Su vasto
litoral, sus excelentes puertos naturales y la abundancia de corrientes navegables
eliminaron en gran parte la necesidad del transporte terrestre, que obstaculizaba el
crecimiento del comercio y la industria en el continente.
Aun gozando de estas ventajas naturales, la demanda de una mejor infraestructura
de transporte aument en Gran Bretaa con rapidez. En los treinta aos comprendidos
entre 1660 y 1689 se aprobaron en el Parlamento quince leyes de inters local para
mejoras en ros y puertos; de 1690 a 1719, cincuenta y nueve (incluidas algunas para
la construccin de carreteras), y de 1720 a 1749, ciento treinta. La dcada de 1750
presenci el advenimiento de la poca de los canales, durante la cual se construyeron
vas navegables para conectar ros entre s o minas con sus mercados. En ocasiones,
la construccin de un canal representaba una proeza de ingenio, utilizando
acueductos y tneles subterrneos. En conjunto, entre 1750 y 1820 se aadieron 4500
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kilmetros de vas navegables a los 1500 existentes, principalmente canales, con un


coste de 17 millones de libras esterlinas (figura 7.5). Por medio de esos canales y ros
navegables se conectaron entre s y tambin con todos los puertos principales, todos
los centros importantes de produccin y consumo. Las empresas de canales se
organizaron como compaas privadas lucrativas instituidas por ley parlamentaria
(una excepcin importante al objetivo de la Ley de la Burbuja), que cobraban peaje a
las embarcaciones independientes, a los explotadores de barcaza, y, a veces,
explotaban sus propias flotillas de barcazas alquilndolas.
La red de canales y ros navegables de Gran Bretaa fue muy eficaz para su
poca, pero aun as no satisfizo la demanda de transporte interior. Tradicionalmente,
la conservacin de las carreteras era responsabilidad de los municipios, que utilizaban
mano de obra local forzada. No es de extraar que la condicin de las carreteras as
conservadas fuese deplorable. Al comenzar la dcada de 1690 el Parlamento cre, por
medio de leyes de inters local, unos fondos de crdito para construir y conservar
tramos de buenas carreteras en las que los usuarios, ya viajaran en carreta, coche de
caballos, a caballo o a pie, pagaban peaje. Dichos fondos no se organizaron en forma
de compaas comerciales, sino que estaban promovidos y supervisados por un
comit, formado generalmente por terratenientes, granjeros, mercaderes e industriales
que buscaban tanto reducir sus obligaciones fiscales por conservar la carretera del
municipio, como mejorar los accesos a los mercados. Aunque la

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Figura 7.5 Navegacin fluvial.

mayora de las carreteras eran relativamente cortas, de unos cuarenta y cinco


kilmetros ms o menos, muchas estaban interconectadas, y con el tiempo formaron
una densa red. Los decenios de 1750 y 1760 vieron el mayor esfuerzo en la
construccin de carreteras: de 5000 kilmetros en 1750, la red creci hasta los 22 500
kilmetros en 1770 (figura 7.6) y

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Figura 7.6 Carreteras en 1770.

alcanz su longitud mxima, de 30 000 kilmetros, en 1836, cuando los ferrocarriles


haban comenzado ya a desbancar a carreteras y canales.

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4. Tecnologa industrial e innovacin


Los historiadores impresionados por la naturaleza revolucionaria del cambio
industrial, llaman la atencin sobre la rpida mecanizacin y el crecimiento de la
industria del algodn en las ltimas dos dcadas del siglo XVIII. Casi un siglo antes,
sin embargo, y con slo unos pocos aos de diferencia, se hicieron otras dos
innovaciones cuyo impacto podra considerarse todava ms fundamental para la
industrializacin, aunque tuvieron que pasar algunos aos antes de que se advirtiera
su importancia. Estas innovaciones fueron el proceso para fundir el mineral de hierro
con coque, lo cual liber a la industria siderrgica de la dependencia exclusiva del
carbn vegetal, y la invencin de la mquina de vapor atmosfrico, una nueva y
poderosa fuerza motriz que primero complement y que luego acab reemplazando a
los molinos de viento y de agua como fuentes de energa inanimada.
Se haban hecho muchos intentos para reemplazar el carbn vegetal por el carbn
de piedra en los altos hornos, pero las impurezas de este ltimo los haban condenado
siempre al fracaso. En 1709, Abraham Darby, un herrero cuquero de Coalbrookdale,
en Shropshire, proces el combustible de hulla siguiendo el mismo procedimiento
que utilizaban otros herreros para conseguir el carbn vegetal a partir de la madera
es decir, calent el carbn en un contenedor cerrado para eliminar sus impurezas en
forma de gas, quedando un residuo de coque, una forma casi pura de carbono, que
utiliz entonces como combustible en el alto horno para hacer hierro en lingotes
(figuras 7.7 y 7.8).
A pesar del avance tecnolgico de Darby, la innovacin se difundi con lentitud;
todava en 1750 solamente un 5% del hierro en lingotes britnico se produca con
combustible de coque. No obstante, el alza continua en el precio del carbn vegetal a
partir de 1750, junto con innovaciones como la del proceso de pudelacin y
laminacin, de Henry Cort en 1783-1784, acabaron liberando la produccin del hierro
en su conjunto de la dependencia del combustible de carbn vegetal. (El proceso de
Cort funda hierro en lingotes en un horno de reverbero, de forma que el hierro no
entraba en contacto directo con el combustible: luego, el hierro fundido se remova o
pudelaba con palas largas para ayudar a que se quemara el exceso de carbono. Por
ltimo, el hierro semifundido se haca correr por rodillos acanalados que, a la vez que
extraan ms impurezas, daban la forma deseada a las barras de hierro forjado; vase
figura 7.9). Integrando todas esas operaciones en un mismo lugar, generalmente all
donde se produca el carbn o en las proximidades, los fundidores consiguieron
ahorros considerables, y tanto la produccin total de hierro como la proporcin hecha
con combustible de carbn se aceleraron en gran medida. Para finales de siglo la
produccin de hierro haba aumentado a ms de 200 000 toneladas, prcticamente
todo fundido con coque, y Gran Bretaa se haba convertido en el principal
exportador de hierro y productos de hierro.
La energa de vapor se emple por primera vez en la industria de la minera.
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Como la demanda de carbn y metales se incrementaba, se intensificaron los


esfuerzos por extraerlos de minas cada vez ms profundas. Se inventaron muchos
dispositivos ingeniosos para eliminar el agua de las minas, pero la inundacin sigui
constituyendo un gran problema,

Figura 7.7 Coalbrookdale de noche.


Coalbrookdale estaba (y est) situada en el rural y
buclico Shropshire, pero fue el escenario de uno de
los acontecimientos ms importantes en la historia de
la industria: la primera vez que se utiliz el coque para
fundir mineral de hierro. Hoy alberga un importante
museo de arqueologa industrial. (Patronato del
Science Museum, Londres).

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Figura 7.8 El puente de hierro.


Este puente sobre el ro Severn, cerca del Coalbrookdale, con vigas de hierro colado que pesan casi 400
toneladas, fue construido por Abraham Darby III, el nieto del primer hombre que, en 1779, fundi el
hierro con coque. Se ensambl con juntas y cuas engranadas, sin tornillos ni soldaduras. Como muestra
esta instantnea turstica de 1986, actualmente todava sigue en pie. (Rondo Cameron).

as como el obstculo principal para la expansin de la produccin. En 1698, Thomas


Savery, un ingeniero militar, obtuvo una patente para una bomba de vapor, a la que
llam, de forma muy apropiada, La Amiga del Minero. En la primera dcada del
siglo XVIII se establecieron varias, principalmente en las minas de estao de
Cornualles, pero el dispositivo tena algunos defectos prcticos entre ellos,
tendencia a explotar. Thomas Newcomen, un diestro ferretero y calderero
familiarizado con los problemas de la industria de la minera, puso remedio a esos
defectos por medio de experimentos de ensayo-error, y en 1712 logr levantar su
primera bomba de vapor atmosfrico en una mina de hulla de Staffordshire (figura
7.10).
La mquina de Newcomen haca pasar el vapor desde una caldera a un cilindro
que contena un mbolo conectado por medio de un balancn en forma de T a una
bomba. Una vez que el vapor haba presionado el mbolo hasta el extremo del
cilindro, un chorro de agua fra dentro del cilindro condensaba el vapor y creaba un
vaco, permitiendo que el peso de la atmsfera presionase sobre el mbolo y
accionase la bomba, de ah el nombre de mquina de vapor atmosfrico. La mquina
de Newcomen era grande (requera un edificio aparte para alojarla), incmoda y cara;
pero tambin era efectiva, si bien no eficaz trmicamente. Hacia el final del siglo se
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haban construido ya varios centenares en Gran Bretaa, y tambin

Figura 7.9 Horno de pudelado de Cort.


El horno de pudelado se utiliz (junto con los laminadores) para refinar el hierro crudo, con un alto
contenido de carbono y convertirlo en barras de hierro con bajo contenido de carbono. El horno de
pudelado y el laminador liberaron a la industria del hierro de su dependencia del combustible de carbn
vegetal. (De The Archaelogy of the Industrial Revolution, de Brian Bracegirdle, Londres, 1974.
Reproduccin autorizada).

varias en el continente. Se emplearon sobre todo en minas de carbn, donde el


combustible era barato, adems de en otras industrias mineras. Asimismo, se
utilizaron para elevar el agua que haca funcionar las norias cuando la cada natural
era inadecuada, y para el abastecimiento pblico.
La principal deficiencia de la mquina de Newcomen era su enorme consumo de
combustible en proporcin con el trabajo que produca. En el decenio de 1760, a
James Watt, un creador de instrumentos matemticos (tcnico de laboratorio) de la
Universidad de Glasgow, se le pidi que reparase un pequeo modelo operativo de la
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mquina de Newcomen que se empleaba para efectuar demostraciones en el curso de


filosofa natural. Intrigado, Watt empez a experimentar con la mquina; en 1769
sac una patente para un condensador

Figura 7.10 La mquina de Newcomen.


De la mquina de Newcomen se ha dicho que fue el factor principal de la explotacin de la riqueza
mineral de Gran Bretaa, y por tanto puso los cimientos del desarrollo industrial del pas. (De H. W
Dickinson, en A. history of technology, IV, editado por Charles Singer, et al., Oxford, 1958, 180-181.
Patronato del Science Museum, Londres).

separado, que eliminaba la necesidad de alternar el calentamiento y el enfriamiento


del cilindro. Varias dificultades tcnicas, entre ellas obtener un cilindro lo
suficientemente uniforme para evitar que se escapara el vapor, lastraron todava
durante un tiempo el desarrollo de la mquina y retrasaron su uso prctico varios
aos. Entretanto, Watt form una sociedad con Matthew Boulton, un prspero
fabricante ferretero de cerca de Birmingham, que le proporcion el tiempo y los
medios necesarios para seguir experimentando. En 1774, John Wilkinson, un
fabricante de hierro de las proximidades, patent una nueva mquina taladradora para
hacer caones de artillera, que tambin serva para fabricar cilindros de motor. El
ao siguiente, Watt obtuvo una prrroga de 25 aos de su patente, y la firma de
Boulton y Watt comenz la produccin comercial de mquinas de vapor. Uno de sus
primeros clientes fue John Wilkinson, que la emple para accionar los fuelles de su
alto horno.
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La mayora de las primeras mquinas de Boulton y Watt se utilizaron para


bombear las minas, especialmente las de estao de Cornualles, donde el carbn era
caro y, por tanto, el ahorro en consumo de combustible, comparado con la mquina
de Newcomen, considerable. Pero Watt hizo ms mejoras, entre ellas un regulador
para ajustar la velocidad de la mquina y un dispositivo para convertir el movimiento
alternativo del mbolo en un movimiento rotatorio. Este ltimo en particular abri la
posibilidad de multitud de nuevas aplicaciones para la mquina de vapor, como en los
molinos de harina y en el hilado de algodn. La primera fbrica de hilado movida
directamente por una mquina de vapor empez su produccin en 1785, precipitando
de forma decisiva un proceso de cambio que ya estaba en marcha.
La industria textil haba alcanzado un papel destacado en Gran Bretaa ya en la
era preindustrial con el sistema de externalizacin del producto. La fabricacin de
artculos de lana y de estambre era, con diferencia, la de mayor importancia (vase
p. 137), aunque en Escocia e Irlanda a diferencia de lo que pasaba en Inglaterra y
Gales predominaba el lino sobre aqulla. (En Inglaterra se obligaba por ley a
enterrar a los cadveres envueltos en sudarios de lana, mientras que en Escocia ese
privilegiado estatus estaba reservado al lino). La industria de la seda, introducida en
las primeras dcadas del siglo XVIII, empleaba fbricas y maquinaria accionada por
energa hidrulica, a imitacin de las italianas; la demanda de seda, no obstante, era
limitada, debido a su alto coste y a la competencia del continente.
Como la de la seda, la fabricacin del pao de algodn era una industria
relativamente nueva en Gran Bretaa. Introducida en Lancashire en el siglo XVII,
probablemente por inmigrantes del continente, fue estimulada por las leyes de Calico
de principios del XVIII (vase p. 182). Al principio esta industria empleaba los
procesos manuales utilizados en los de la lana y del lino, usando, debido a la
debilidad del hilo, la urdimbre de lino para producir un tipo de tejido llamado fustn.
Al ser nueva, la fabricacin del algodn estuvo menos sujeta que otras industrias a las
restricciones impuestas por la legislacin estatal y los reglamentos gremiales y a las
prcticas tradicionales que obstruan los cambios tcnicos. Ya en la dcada de 1730 se
intent inventar maquinaria que ahorrase mano de obra tanto en el hilado como en el
tejido. Las primeras mquinas de hilar no tuvieron xito, pero en 1733 John Kay, un
mecnico de Lancashire, invent la lanzadera volante, que permita a un solo tejedor
hacer el trabajo de dos, lo que aument la presin de la demanda de hilo. En 1760, la
Society of Arts se sum al incentivo del mercado ofreciendo un premio para quien
inventara una satisfactoria mquina de hilar. En pocos aos se inventaron varios
dispositivos para el hilado mecnico. El primero fue la jenny (mquina de hilar de
husos mltiples), de James Hargreaves, inventada en 1764 pero sin patentar hasta
1770. La jenny era una mquina relativamente simple; de hecho, era poco ms que
una rueca con una batera de varios husos en lugar de uno. No requera energa
mecnica y poda manejarse en una cabaa, pero permita que una persona hiciese el
trabajo de varias.
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El bastidor de agua [water frame], una mquina de hilar patentada en 1769 por
Richard Arkwright, tuvo ms importancia en general. Arkwright, barbero y fabricante
de pelucas, probablemente no fue quien lo invent, siendo su patente, ms tarde,
anulada, pero de los primeros innovadores textiles fue quien tuvo ms xito como
hombre de negocios. Como el bastidor de agua operaba con energa hidrulica y era
grande y caro, condujo directamente a un sistema fabril que tena como modelo el de
la industria de la seda. Las fbricas, sin embargo, se construan casi siempre cerca de
corrientes de agua en el campo o en pequeas aldeas, para evitar que los trabajadores
se concentraran en las ciudades. Por otra parte, como era la energa hidrulica la que
accionaba la maquinaria, las primeras fbricas exigan relativamente pocos hombres
adultos como trabajadores cualificados y supervisores; la mayor parte de la mano de
obra consista en mujeres y nios, que eran ms baratos y ms dciles.
El ms importante de los inventos relacionados con el hilado fue la mule (mula)
de Samuel Crompton, as llamada porque combinaba elementos de la jenny y del
bastidor. Perfeccionada entre 1774 y 1779, pero nunca patentada, la mula poda hilar
un hilo ms fino y resistente que cualquier otra mquina o hilador manual. Despus
de ser adaptada a la energa de vapor, hacia 1790, se convirti en el instrumento
predilecto para el hilado de algodn. Al igual que el bastidor de agua, permita el
empleo a gran escala de mujeres y nios, pero, a diferencia de ste, favoreca la
construccin de enormes fbricas en ciudades donde el carbn era barato y la mano
de obra abundante. Manchester, que tena solamente dos hilaturas de algodn en
1782, contaba con cincuenta y dos veinte aos despus.
Las nuevas mquinas de hilar invirtieron la presin de la demanda entre el hilado
y el tejido, y llevaron a una bsqueda ms insistente de una solucin a los problemas
del tejido mecnico. En 1785, Edmund Cartwright, un clrigo sin formacin ni
experiencia en mecnica o tejidos, resolvi el problema bsico aplicando
sencillamente la inteligencia, y obtuvo una patente para un telar mecnico. Multitud
de pequeas dificultades prcticas, no obstante, obstaculizaron el progreso del tejido
mecnico; hasta el decenio de 1820, cuando la firma de ingenieros Sharp and Roberts
de Manchester construy un telar mecnico mejorado, y la maquinaria empez a
reemplazar masivamente a los tejedores de telar manual.
Las innovaciones tcnicas fueron acompaadas de un rpido aumento en la
demanda de algodn. Como Gran Bretaa no cultivaba algodn, las cifras de las
importaciones de este producto en bruto proporcionan una buena indicacin del ritmo
al que se desarroll la industria. Desde menos de 500 toneladas al inicio del siglo, las
importaciones se elevaron hasta 2500 toneladas en la dcada de 1770, en vsperas de
las innovaciones ms importantes, y a ms de 25 000 toneladas en 1800. En un
primer momento, India y Oriente fueron las principales fuentes de abastecimiento,
pero su produccin no se expandi con la suficiente rapidez como para satisfacer la
creciente demanda. Se empez a producir algodn en las islas caribeas de Gran
Bretaa y en el sur de Norteamrica, pero el alto coste de separar a mano las semillas
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de la corta fibra americana, aun empleando esclavos, la desalent hasta 1793, ao en


que Eli Whitney, un individuo de Nueva Inglaterra que estaba visitando el sur,
invent la desmotadora mecnica de algodn. Esta mquina (con mejoras) cumpli
tan bien su cometido, que los estados del sur de Estados Unidos no tardaron en
convertirse en el principal proveedor de materia prima de lo que muy pronto sera la
primera industria britnica. En 1860, Gran Bretaa import ms de 500 000 toneladas
de algodn en bruto.
Las innovaciones en el hilado y el tejido, junto con la desmotadora, fueron las
ms importantes, pero de ningn modo las nicas que afectaron a la industria del
algodn. Toda una serie de pequeas mejoras tuvieron lugar en los distintos niveles
de la produccin, desde la preparacin de las fibras para el hilado hasta la
decoloracin, el teido y el estampado. Al disminuir los costes de produccin y
aumentar sta, empez a exportarse un porcentaje de ella cada vez mayor; en 1803, el
valor de las exportaciones de algodn sobrepasaba al de la lana, y la mitad o ms de
los productos de algodn, de hilo y de tela viajaban a los mercados de ultramar.
La drstica reduccin en el precio de los productos manufacturados de algodn
influy en la demanda de las telas de lana y lino, y suministr tanto incentivos como
modelos para innovaciones tcnicas. No obstante, a diferencia del algodn, estas
industrias estaban incrustadas de tradicin y reglamentaciones, y las caractersticas
fsicas de sus materias primas tambin hacan que fueran ms difciles de mecanizar.
La innovacin de esas industrias apenas haba empezado antes de 1800, y no fueron
totalmente transformadas hasta la segunda mitad del siglo XIX.
Los cambios tcnicos relacionados con los tejidos de algodn, la industria
siderrgica y la introduccin de la energa de vapor constituyen el ncleo de la
temprana industrializacin de Gran Bretaa, pero no fueron las nicas industrias
afectadas. Tampoco todos los cambios exigan el uso de energa mecnica. Al mismo
tiempo que James Watt estaba perfeccionando la mquina de vapor, su ilustre
compatriota Adam Smith relataba en Wealth of Nations [La riqueza de las naciones]
el gran aumento en la productividad obtenido en una fbrica de alfileres
sencillamente con la especializacin y la divisin del trabajo. En algunos aspectos, la
fbrica de alfileres de Smith puede considerarse como emblema de las diversas
industrias dedicadas a la produccin de bienes de consumo, desde objetos sencillos,
como ollas y cacerolas, hasta los ms complejos, como relojes de pulsera y de pared.
Otra industria representativa era la fabricacin de cermica. La introduccin de la
porcelana fina de China hizo que se pusiera de moda entre los ricos para sustituir a la
vajilla de oro y plata, a la vez que aportaba un modelo para objetos ms prcticos.
Simultneamente, la creciente popularidad del t y del caf y el aumento de los
ingresos entre las clases medias les llev a preferir la porcelana china hecha en el
pas a los cuencos y servicios de mesa de madera o peltre. Al igual que en la industria
siderrgica, el creciente precio del carbn vegetal indujo a la industria de la cermica
a concentrarse en reas bien provistas de carbn de piedra. Staffordshire se convirti
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en el lugar preeminente de esta industria, donde cientos de pequeos maestros


producan para el mercado nacional. Aunque algunos de los ms progresistas, como
Josiah Wedgwood, introdujeron el uso de mquinas de vapor para moler y mezclar las
materias primas, en su mayora dependan de una divisin general del trabajo para
aumentar la productividad.
Tambin la industria qumica experiment una expansin y diversificacin
importantes. Algunos de los avances fueron consecuencia del progreso de las ciencias
qumicas, especialmente el asociado al qumico francs Antoine Lavoisier
(1743-1794) y sus discpulos. Pero un mayor progreso industrial se deriv de los
experimentos empricos de los fabricantes de jabn, papel, vidrio, pinturas, tintes y
tejidos, en su bsqueda por hacer frente a la escasez de materias primas. Es probable
que en el siglo XVIII los qumicos aprendieran de las industrias que utilizaban
productos qumicos, tanto como stas se beneficiaron de su ciencia. (Lo mismo puede
decirse de otras ciencias). El cido sulfrico, una de las sustancias qumicas ms
verstiles y utilizadas, constituye un buen ejemplo. Aunque ya conocido por los
alquimistas, su produccin era tan cara como peligrosa por sus propiedades
corrosivas. En 1746, John Roebuck, un industrial que haba estudiado qumica, ide
un proceso de produccin econmico utilizando cmaras de plomo; en asociacin con
otro industrial, Samuel Garbett, inici la produccin de cido sulfrico a escala
comercial. Entre otros usos inmediatos, su producto se emple como agente
decolorante en la industria textil en lugar de leche agria, manteca, orina y otras
sustancias naturales. El cido sulfrico fue reemplazado a su vez en la dcada de
1790, cuando firmas escocesas introdujeron el gas de cloro y sus derivados como
agente decolorante, un descubrimiento del qumico francs Claude Berthollet. Para
entonces, sin embargo, ya se haban descubierto muchos otros usos industriales.
Otro grupo de productos qumicos ampliamente utilizado en los procesos
industriales eran los lcalis, sobre todo la sosa custica y la potasa. En el siglo XVIII,
stas se producan quemando materia vegetal, especialmente varec y barilla, pero
como la oferta de estas algas marinas era fija, se buscaron nuevos mtodos de
produccin. Fue otro francs, Nicholas Leblanc, quien descubri en 1791 un proceso
para producir lcalis mediante el empleo de cloruro de sodio o sal comn. Al igual
que la decoloracin a base de cloro de Berthollet, el proceso de Leblanc se aplic
comercialmente por primera vez en Gran Bretaa. Esta sosa artificial, como se la
llam, tuvo muchos usos industriales en la fabricacin de jabn, vidrio, papel,
pintura, cermica y otros productos, y produjo asimismo otros valiosos productos
derivados, como el cido clorhdrico.
La industria del carbn, cuyo crecimiento haba sido favorecido por la escasez de
madera para combustible, y que a su vez haba propiciado la invencin de la mquina
de vapor, continu siendo en su mayor parte una industria basada en el trabajo
intensivo, aunque, adems, requera mucho capital. Sus derivados tambin resultaron
ser tiles. El alquitrn de hulla, subproducto del proceso del coque, sustituy al
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alquitrn natural y la brea para los pertrechos navales cuando las guerras
napolenicas cortaron el abastecimiento del Bltico, y el gas de hulla ilumin las
calles de Londres ya en 1812.
Las minas de carbn tambin fueron responsables de los primeros ferrocarriles de
Gran Bretaa. Cuando las minas se hicieron ms profundas, con largos tneles
subterrneos, mujeres o nios, a menudo las esposas e hijos de los mineros, llevaban
el carbn arrastrndolo en trineos hasta la galera principal, para all subirlo. En el
decenio de 1760 se usaron poneys en los subterrneos de algunas minas, y no
tardaron en tirar de carros con ruedas sobre vas de chapa metlica, y finalmente
sobre rales de hierro fundido o forjado. Ya antes, en el siglo XVII, se haban usado
vas y rales en la superficie, en la proximidad de las minas, para facilitar el acarreo,
utilizando caballos como animales de tiro. En las grandes regiones mineras del
estuario del ro Tyne, en las cercanas de Newcastle, y en el sur de Gales, los rales se
extendan desde las minas hasta los embarcaderos que haba a lo largo del ro o a la
orilla del mar, hacia los cuales descendan las carretillas llenas de carbn por su
propio peso. stas, una vez vacas, retornaban a las minas tiradas por caballos y, en
los primeros aos del siglo XIX, por medio de mquinas de vapor fijas que tiraban de
ellas mediante cables. Cuando se utiliz con xito la primera locomotora en Gran
Bretaa, ya haba varios cientos de kilmetros de vas frreas.
La locomotora de vapor fue el producto de un complejo proceso de evolucin con
muchos antecedentes. Su antepasado ms importante era, claro est, la mquina de
vapor mejorada por James Watt, aunque las mquinas de Watt eran an demasiado
grandes e incmodas y no generaban suficiente energa por unidad de peso como para
servir de locomotoras. Por otra parte, el propio Watt se opona al desarrollo de la
locomotora a causa de su peligro potencial y disuadi a sus ayudantes de que
trabajaran con ella. Mientras estuvo en vigor su patente para el condensador
independiente (hasta 1800), se impidi su progreso efectivo. Pero, adems de la
propia locomotora de vapor, el diseo y la construccin de las mquinas locomotoras
requera el desarrollo de mquinas-herramientas precisas y potentes. John Wilkinson,
cuya mquina taladradora permiti que Watt construyese la suya de vapor, fue uno de
los muchos ingenieros y fabricantes de mquinas dotados de talento inventivo. Otro
fue John Smeaton (1724-1792), fundador de la profesin de ingeniero civil, cuyas
innovaciones llevaron la eficacia de las ruedas hidrulicas y las mquinas de vapor
atmosfrico a su punto mximo. Henry Maudsley (1771-1831), otro que pertenece a
este panten, invent hacia 1797 un torno de roscar con corredera de apoyo que hizo
posible la produccin de piezas metlicas exactas.
Richard Trevithick (1771-1833), un ingeniero de minas de Cornualles, posee el
honor de ser el constructor de la primera locomotora que funcion en 1801.
Trevithick utiliz una mquina de alta presin (a diferencia de Watt) y dise su
locomotora para que se moviese por caminos corrientes. Aunque tcnicamente era
operativa, dicha locomotora no result un logro econmico porque los caminos no
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podan soportar su peso. En 1804 construy otra locomotora, destinada a correr por
una corta va frrea de una mina en la cuenca minera del sur de Gales; de nuevo,
aunque la locomotora funcionaba, los ligeros rales de hierro fundido no podan
soportar el peso. Tras varios intentos parecidos, Trevithick se dedic a la
construccin de mquinas de bombeo para las minas de Cornualles, campo en el que
obtuvo xitos importantes.
Aunque muchos otros ingenieros, como John Blenkinsop, contribuyeron al
desarrollo de la locomotora, fue George Stephenson (1781-1848), un autodidacta, el
que alcanz el xito ms notable. Empleado como constructor de mquinas en el
distrito minero de Newcastle, en 1813 construy una mquina de vapor fija que se
serva de cables para hacer regresar las carretillas de carbn vacas hasta la mina
desde los muelles de carga. En 1822 convenci a los promotores del proyecto de lnea
frrea entre Stockton y Darlington, trayecto minero, para que utilizaran traccin de
vapor en lugar de caballos, y en su inauguracin, en 1825, l personalmente condujo
una locomotora de diseo propio. La lnea Liverpool-Manchester, considerada como
la primera lnea de ferrocarril de transporte, se inaugur en 1830. Todas sus
locomotoras fueron diseadas y construidas por Stephenson, cuyo Rocket (Cohete)
haba ganado las famosas pruebas de Rainhill el ao anterior.

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5. Diversidades regionales
En este resumen del nacimiento de la industria moderna, los trminos Gran Bretaa e
Inglaterra se han venido utilizando ms o menos indistintamente. La mayora de los
primeros estudios de la llamada revolucin industrial se concentraban slo en
Inglaterra. Sin embargo, es importante reconocer las grandes variaciones regionales
de la industrializacin dentro de la propia Inglaterra, as como los muy diversos
rumbos del cambio econmico en las distintas partes constitutivas del Reino Unido
de Gran Bretaa e Irlanda.
Dentro de Inglaterra, el ritmo de cambio diferencial estuvo claramente marcado
por la importancia de las cuencas mineras, localizadas principalmente en el noreste
(sobre todo en Tyneside) y las Midlands, aunque Lancashire posea asimismo
destacados yacimientos (vase figura 7.11). Lancashire se convirti prcticamente en
sinnimo de algodn, pese a contar tambin con una significativa industria de vidrio
y productos qumicos, y aunque la algodonera a su vez contaba con puestos
destacados en las East Midlands (Derbyshire y Nottinghamshire). La industria
siderrgica y sus diferentes ramas de produccin se concentraban en las West
Midlands (Birmingham y el Black Country, Shropshire), el sur de

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Figura 7.11 1La industria inglesa en 1800.

Yorkshire (en especial Sheffield) y el noreste (sobre todo Newcastle, que tambin era
un centro de industria qumica). Las industrias de la lana tendan a concentrarse en el
West Riding de Yorkshire (especialmente Bradford y Leeds) a costa de los centros
preindustriales de East Anglia y el West Country, ms antiguos. Staffordshire casi
monopolizaba la industria de la cermica, y albergaba tambin importantes
fundiciones de hierro. Cornualles continu siendo la fuente ms destacada de estao y
cobre, pero tena pocas industrias fabriles. El sur, por su parte, a excepcin de la
pujante metrpolis de Londres, con sus diversas industrias de bienes de consumo
(especialmente cerveza), sigui siendo principalmente agrcola, aunque no por ello
pobre; tena el suelo ms frtil, la organizacin agraria ms avanzada y centros
urbanos en crecimiento; la sostenida demanda de alimentos aseguraba a los
agricultores y terratenientes del sur una buena retribucin por su trabajo y su capital.
En cambio, el extremo norte y el noroeste, esencialmente dedicados al pastoreo, se
quedaron atrs respecto a otras regiones en ingresos y riqueza.
Gales, conquistada por los ingleses en la Edad Media, haba sido tratada siempre
como una especie de pariente pobre. En la segunda mitad del siglo XVIII, las vastas
cuencas mineras del sur de Gales sentaron las bases de una gran industria siderrgica
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que hacia 1800 generaba una cuarta parte de la produccin britnica; pero estaba
orientada al comercio de exportacin y engendr pocas industrias dedicadas a
procesos derivados. La isla de Anglesey contena importantes minas de cobre, si bien
la mayor parte del mineral se funda en el sur de Gales, cerca de Swansea. El noreste
del pas, adyacente a Cheshire y Lancashire, se benefici ligeramente de la
abundancia de sus industrias; sin embargo, la mayor parte del interior, montaoso y
estril, permaneci pobre y dedicada al pastoreo. Para los ambiciosos galeses, el
camino hacia la fama y la fortuna pasaba por Inglaterra y Escocia. Uno de los que lo
emprendi fue Robert Owen, que se hizo rico con la industria algodonera en
Manchester y New Lanark, dedicando el resto de su larga vida a causas filantrpicas
y humanitarias.
Escocia, a diferencia de Gales, mantuvo su independencia de Inglaterra hasta la
unin voluntaria de sus parlamentos en 1707. A mediados del siglo XVIII, sin
embargo, Escocia era un pas pobre y atrasado. La mayora de su dispersa poblacin
se dedicaba todava a una agricultura casi de subsistencia, y en grandes zonas de las
Highlands el sistema tribal de organizacin econmica y social permaneca intacto.
En menos de un siglo, Escocia se puso, junto con Inglaterra, al frente de las naciones
industriales del mundo. Con una poblacin siete veces menor que la de sta, Escocia
produca ms de una quinta parte del valor de los tejidos de algodn y ms de una
cuarta parte del hierro en lingotes. La Carron Company, fundada en 1759, fue la
primera fbrica siderrgica integrada a gran escala que utiliz coque en todo el
mundo. Muchos de los ms importantes innovadores y empresarios de las industrias
qumicas y de maquinaria fueron, asimismo, escoceses. En resumen, la
transformacin de Escocia, de ser una economa domstica atrasada a una de las
primeras economas industriales, fue mucho ms espectacular que la contempornea
industrializacin de Inglaterra.
Las razones de la sobresaliente transformacin de Escocia se han debatido con
frecuencia. Su nico recurso natural de importancia eran sus yacimientos de carbn
(entremezclado con mineral de hierro de banda negra) en la estrecha franja de las
Lowland comprendida entre los estuarios del Forth y del Clyde, rea que sustentaba
la mayora de la poblacin urbana de Escocia y casi todas sus industrias modernas. La
integracin de Escocia en el Imperio britnico en 1707 le dio acceso no slo a los
mercados ingleses, sino tambin a los de las colonias inglesas de Norteamrica y
otros lugares, lo cual contribuy sin duda a que se acelerase el ritmo de la vida
econmica. El sistema educativo del pas, desde sus escuelas parroquiales hasta sus
cuatro antiguas universidades (comparadas con las slo dos de Inglaterra), cre una
poblacin desacostumbradamente instruida para la poca. Del mismo modo, el precoz
sistema bancario de Escocia, por completo distinto del de Inglaterra y prcticamente
libre de la regulacin del gobierno, permiti a los empresarios escoceses un fcil
acceso al crdito y al capital. Por ltimo, no debe olvidarse que Escocia se mantuvo
sin una administracin poltica propia, dejando aparte los gobiernos locales, desde el
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Tratado de Unin hasta 1885. Aunque de esta situacin se lamentaban quienes crean
que un gobierno especficamente escocs podra haber tomado iniciativas ms
vigorosas y eficaces para promover el crecimiento econmico, es posible que la
ausencia de un gobierno central en Escocia en el fondo fuera una bendicin.
Irlanda, en triste contraste con Escocia, apenas consigui industrializarse. Los
ingleses trataron a Irlanda, casi ms que a Gales, como una provincia conquistada. Si
fue sta o no la razn principal, o incluso un factor determinante, del destino de
Irlanda, no se discutir aqu. El hecho es que la poblacin irlandesa, como la de Gran
Bretaa, se multiplic por algo ms de dos entre mediados del siglo XVIII y 1840, pero
sin una urbanizacin o industrializacin apreciables. Cuando sufri la desastrosa
hambruna de la patata a mediados de la dcada de 1840, Irlanda perdi en menos de
una dcada una cuarta parte de su poblacin a causa del hambre y la emigracin.

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6. Aspectos sociales de los principios de la industrializacin


El cuadro 7.1 indica la poblacin aproximada de Gran Bretaa y la de Inglaterra y
Gales entre 1700 y 1850. Las cifras muestran el rpido aumento demogrfico durante
las primeras etapas de la industrializacin; un anlisis ms detallado mostrara que la
poblacin comenz a crecer en la dcada de 1740 tras haber permanecido casi
estancada en la primera mitad del siglo, que el ndice de crecimiento se aceler en la
dcada de 1780 y que alcanz su mximo en la de 1811-1820, para declinar despus
ligeramente hacia 1850. Gran Bretaa particip plenamente en la tercera logstica de
Europa y hasta es posible que la encabezara.
Que el crecimiento de la poblacin no estuvo relacionado nicamente con el
proceso de industrializacin se basa en el hecho de que fue un fenmeno europeo
general, no reducido a Gran Bretaa y otras naciones industrializadas. Por otra parte,
sera incorrecto decir que no hubo relacin; los destinos opuestos de Gran Bretaa e
Irlanda en las dcadas de mediados del siglo XIX sugieren que la industrializacin fue
al menos un factor que permiti el crecimiento sostenido de la poblacin.
Los mecanismos del crecimiento que tuvo lugar en el siglo XVIII no se
comprenden del todo, en gran parte por la carencia de suficiente informacin
detallada. Es posible que la tasa de natalidad se elevara algo gracias a una menor
tardanza en contraer matrimonio, a medida que el crecimiento de las industrias
caseras y de fbrica fue permitiendo que las parejas jvenes estableciesen sus hogares
sin tener que esperar a poseer una granja o terminar un aprendizaje. Ms probable an
es que la tasa de mortalidad decreciera a causa de varios factores interrelacionados: la
introduccin de la prctica de la inoculacin contra la viruela a principios del siglo y
la vacunacin a partir de 1798, los avances en los conocimientos de medicina y la
creacin de nuevos hospitales y, lo que es ms importante, un aumento en el nivel de
vida, a la vez causa y consecuencia del crecimiento econmico. El progreso en la
agricultura trajo consigo ms abundancia y variedad de alimentos, mejorando la
nutricin; el aumento de la produccin de carbn hizo ms clidos los hogares; la
produccin de jabn, que se dobl en la segunda mitad del siglo, indic una
conciencia mayor de la higiene personal y, junto con el enorme aumento de la
produccin de tejido de algodn barato, contribuy a niveles ms altos de limpieza.
Cuadro 7.1

Poblaciones de Inglaterra y Gales y Gran Bretaa, 1700-1850 (en millones)

Inglaterra y Gales
Gran Bretaa

1700

1750

1800

1850

5,8

6,2
7,4

9,2
10,7

17,8
20,6

FUENTE: B. R. Mitchell y P Deane, Abstract of British Historical Statistics (Cambridge, 1962).

La inmigracin y la emigracin tambin afectaron al total de la poblacin. A lo


largo del siglo XVIII y principios del XIX, las mayores oportunidades econmicas de

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Inglaterra y Escocia atrajeron a hombres y mujeres irlandeses, ya fuera temporal o


permanentemente, incluso antes de la enorme afluencia provocada por la hambruna
de la patata. Tambin llegaron refugiados polticos y religiosos de la Europa
continental. Por otra parte, ms de un milln de ingleses, escoceses y galeses
abandonaron sus hogares con destino a ultramar durante el siglo XVIII, principalmente
a las colonias britnicas; la mayora partieron en busca de mejores perspectivas
econmicas, pero otros deudores encarcelados y otra poblacin penitenciaria
fueron deportados a la fuerza a Amrica y, ms tarde, a Australia. Haciendo un
balance, es probable que Gran Bretaa perdiera ms de lo que gan con la migracin
internacional del siglo XVIII.
Ms importante todava para el proceso de crecimiento econmico fue la
migracin interna, que alter enormemente la localizacin geogrfica de la poblacin.
La mayora de esta migracin se dio en distancias relativamente cortas, desde el
campo hasta las zonas industriales en expansin; pero esto, unido al aumento de las
tasas de crecimiento natural, produjo dos cambios notables en la distribucin
geogrfica de la poblacin: un desplazamiento de la densidad del sureste al noroeste y
un aumento en la urbanizacin.
A principios del siglo XVIII el grueso de la poblacin de Inglaterra se concentraba
al sur del ro Trent, y gran parte de ste en unos doce condados en la punta sureste del
pas; Gales y Escocia estaban mucho menos pobladas que Inglaterra. Al inicio del
siglo XIX el condado con mayor densidad de poblacin fuera del rea metropolitana
de Londres era Lancashire, seguido del West Riding de Yorkshire y cuatro condados
que albergaban las cuencas de carbn de las West Midlands. El cinturn de las Tierras
Bajas de Escocia, entre los estuarios del Forth y del Clyde, y la cuenca minera de
Tyneside tambin registraron notables aumentos. Esta distribucin reflejaba la
importancia del carbn en la industrializacin de la economa.
En 1700, Londres, con una poblacin que superaba el medio milln de habitantes,
era la ciudad ms grande de Gran Bretaa y, quiz, de Europa. Ninguna otra ciudad
britnica superaba los 30 000 habitantes. Cuando se efectu el primer censo, en 1801,
Londres tena ms de un milln de habitantes, y Liverpool, Manchester, Birmingham,
Glasgow y Edimburgo contaban cada una con ms de 70 000, y crecan con rapidez.
El censo de 1851 clasific oficialmente a ms de la mitad de la poblacin como
urbana, y en 1901 la proporcin haba crecido en ms de tres cuartos.
No todo fueron ventajas en el crecimiento de las ciudades, ya que stas
albergaban una enorme cantidad de viviendas destartaladas y largas filas de casas
miserables en las que se hacinaban las familias de las clases trabajadoras, con cuatro
e incluso cinco personas por habitacin. Las instalaciones sanitarias en general eran
inexistentes, y se arrojaban a la calle toda clase de desechos. Las alcantarillas, cuando
existan, habitualmente adoptaban la forma de zanjas abiertas en medio de las calles,
pero lo ms frecuente era que la lluvia, las aguas residuales y la basura se acumularan
en charcos estancados y montones de podredumbre que llenaban el aire de horribles
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olores y servan de campo de cultivo para el clera y otras enfermedades epidmicas.


Las calles eran en su mayora estrechas, tortuosas, sin luz y sin pavimento.
En parte, estas deplorables condiciones fueron consecuencia del crecimiento
extremadamente rpido, de la insuficiencia de la maquinaria administrativa, de la
falta de experiencia de las autoridades locales y de la consiguiente ausencia de
planificacin. Manchester, por ejemplo, pas de ser un simple pueblo a principios
del siglo XVIII a una ciudad de 25 000 habitantes en 1770 y de ms de 300 000 en
1850, pero no obtuvo una carta de incorporacin hasta 1838. El rpido crecimiento de
las ciudades resulta incluso ms sorprendente dado el hecho de que tan slo fue
producto de la migracin desde el campo; las espantosas condiciones sanitarias
hacan que el ndice de mortalidad superara al de natalidad (la mortalidad infantil era
especialmente alta), y la tasa de crecimiento natural en realidad era negativa. Que la
gente consintiera vivir en tales condiciones es prueba de las enormes presiones
econmicas que les obligaban a trasladarse. Aunque la cantidad de mano de obra
agrcola sigui creciendo hasta aproximadamente 1850, el aumento de la poblacin
rural fue mayor de lo que poda absorber la ocupacin rural tradicional,
comprendiendo en sta tanto la industria casera como el trabajo puramente agrcola.
Un antiguo libro de texto afirmaba que los trabajadores eran atrados a las
fbricas con el seuelo de los altos salarios. Tal afirmacin es ms reveladora de las
suposiciones del autor que de las condiciones econmicas de la poca. No cabe duda
de que los obreros de las fbricas reciban salarios ms altos que los agricultores o
que los trabajadores de la industria domstica, y esto no slo ocurra con la mano de
obra adulta masculina, sino tambin con mujeres y nios. Muchos relatos de la
llamada revolucin industrial de Gran Bretaa hacen hincapi en el empleo de
mujeres y nios en las fbricas, como si esto fuera una novedad; pero nada est ms
lejos de la realidad. Haca ya mucho tiempo que tanto en la agricultura como en la
industria domstica se empleaba a mujeres y a nios; el sistema fabril simplemente se
adapt a esta circunstancia.
Las fbricas se desarrollaron primero en el sector textil y se extendieron con
lentitud a otras industrias. Las fbricas podan pagar sueldos ms altos porque la
productividad del trabajo era mayor como resultado tanto de los avances tecnolgicos
como de la provisin de ms capital por trabajador. De este modo, las fbricas
atrajeron gradualmente a ms mano de obra y la tendencia general de los salarios fue
al alza. Esta tendencia quiz se interrumpiese durante las guerras con Francia, de
1795 a 1815, cuando las necesidades financieras del gobierno crearon una situacin
inflacionaria en la que muchos asalariados perdieron capacidad adquisitiva. La
tendencia ascendente de los salarios reales se reanud a partir de 1812-1813 en lo que
respecta a la mayora de las categoras de los trabajadores, aunque las depresiones
peridicas de la poca llevaron la inquietud a los trabajadores a causa del desempleo.
Durante el ltimo siglo ha habido un importante y apasionado debate erudito
sobre la cuestin del nivel de vida de los obreros britnicos desde mediados del
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siglo XVIII hasta mediados del XIX. (No hay discusin respecto a que hubo una subida
del nivel a partir de 1850). En l no se ha llegado a ningn consenso, ni es probable
que ste se alcance; los datos disponibles no son concluyentes y, lo que es ms
importante, es difcil asignar un peso exacto a la variable fortuna de los diferentes
segmentos de la poblacin. Algunos grupos, como los obreros de las fbricas y los
artesanos cualificados, mejoraron claramente su suerte; otros, como los infortunados
tejedores de los telares manuales, desaparecieron como resultado de la cada en
desuso de su tecnologa (aunque, por supuesto, se dedicaron a otras ocupaciones).
En conjunto, parece probable que hubiera una mejora gradual en el nivel de vida
de las clases trabajadoras en el siglo que va desde 1750 hasta 1850, aunque algunos
grupos pudieron experimentar un retroceso durante las guerras con Francia. El debate
se complica ms con los cambios relativos en la distribucin de los ingresos y la
riqueza. La mayora de los trabajadores, inclusive los peor pagados, mejoraron
ligeramente su situacin, pero los ingresos de aquellos que vivan sobre todo de la
renta, el inters y el beneficio se elevaron en proporcin mucho mayor. En otras
palabras, la desigualdad en la distribucin de los ingresos y la riqueza, que era ya
grande en la economa preindustrial, se hizo incluso mayor en las primeras etapas de
la industrializacin.

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8.

El desarrollo econmico
en el siglo XIX: factores
determinantes bsicos

El siglo XIX presenci el triunfo definitivo del industrialismo como modo de vida en
Europa, especialmente en Europa Occidental. Desde sus inicios en Gran Bretaa, la
industria moderna se extendi a travs del canal de la Mancha y el mar del Norte a
Blgica, Francia, Alemania y otras naciones de Europa, as como a travs del
Atlntico a Estados Unidos y, mucho despus, a otras partes del mundo. El proceso
cambi enormemente las condiciones de vida y de trabajo en las reas afectadas. Las
transformaciones fueron diferentes segn las regiones o los pases, dependiendo de
las circunstancias locales y del momento de inicio de la industrializacin. Estas
diferencias se esbozan en los captulos siguientes. En ste consideramos las grandes
tendencias generales en los determinantes bsicos: poblacin, recursos, tecnologa e
instituciones.

1. La poblacin
Tras un prctico estancamiento desde principios o mediados del siglo XVII hasta
mediados del XVIII, la poblacin europea comenz a crecer de nuevo a partir de 1740
(figura 8.1). En 1800 se haba elevado a casi 200 millones, que representaban poco
ms de una quinta parte de la poblacin mundial, estimada en unos 900 millones. (Se
dan cifras ms precisas, aunque no necesariamente ms exactas, en el cuadro 8.1.) En
el siglo XIX se aceler el crecimiento de la poblacin en Europa, que en 1900
superaba los 400 millones, es decir, un cuarto de la poblacin mundial, estimada en
1600 millones, aproximadamente. (Estas cifras no incluyen la poblacin de origen
europeo en ultramar, sobre todo en Estados Unidos, los dominios britnicos e
Hispanoamrica, lo que habra hecho aumentar la proporcin europea a ms de un
30% del total mundial). El crecimiento de la poblacin continu durante

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Figura 8.1 Densidades de poblacin.


Arriba: Densidades de poblacin en Europa hacia
1750. Abajo: Densidades de poblacin en Europa
hacia 1914. (De las figuras 1.9a y 1.13b, del Atlas of
World Population, de Colin McEvady y Richard
Jones. Penguin Books, 1978. Copyright 1978 by
Colin McEvedy y Richard Jones).

Cuadro 8.1

Crecimiento de la poblacin (millones)


1800
187,0
16,1

1850
266,0
27,5

1900
401,0
41,8

10,7

20,9

37,1

Irlanda
Alemania

5,2
24,6

6,5
35,9

4,5
56,4

69,0b

Francia
Rusia

27,3
37,0

35,8
60,2

39,0
111,0

41,9
193,0c

Espaa

10,5

n.d.

16,6

28,3

Europa
Reino Unido
Gran Bretaa a

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1950
559,0
50,6

Italia
Suecia
Blgica
Pases Bajos
Norteamrica
Estados Unidos

18,1
2,3
n.d.
n.d.
16,0
5,3

24,3
3,5
4,3
3,1
39,0
23,2

32,5
5,1
6,7
5,1
106,0
76,0

46,3
7,0
8,6
10,0
217,0
151,7

Sudamrica
Asia
frica
Oceana
Total mundial

9,0
602,0
90,0
2,0
906

20,0
749,0
95,0
2,0
1171

38,0
937,0
120,0
6,0
1608

111,0
1302,0
198,0
13,0
2400

a Fechas del censo: 1801, 1851 y 1901.


b Alemania Occidental.
c 1946.
FUENTE: W S. Woytinsky y E. S. Woytinsky, World Population and Production: Trends and Outlook (Nueva York,

1953), pp. 34 y 44. Gran Bretaa e Irlanda, de B. R. Mitchell y P Deane, Abstract of British Historial Statistics
(Cambridge, 1962), pp. 8-10.

el siglo XX, aunque el ndice de crecimiento en Europa se moder ligeramente,


mientras que el del resto del mundo aumentaba. En 1950, la poblacin europea
superaba los 550 millones de un total mundial de casi 2500 millones.
Semejantes ndices de crecimiento, tanto en Europa como en el resto del mundo,
no tenan precedente. Aparte de las fluctuaciones a corto plazo (que en ocasiones
podan ser fuertes, como durante la Peste Negra), la poblacin mundial se haba
doblado aproximadamente cada mil aos desde la invencin de la agricultura hasta
finales del siglo XVIII. En el siglo XIX, la poblacin de Europa se duplic en menos de
cien aos, y en el XX se haba sobrepasado incluso ese ndice en el conjunto de la
poblacin mundial. Con los ndices actuales de crecimiento natural la poblacin
mundial se doblar en veinticinco o treinta aos.
Durante el siglo XIX Gran Bretaa y Alemania, las dos naciones industriales ms
importantes de Europa, tenan ndices de crecimiento de un 1% anual. (Un ndice
constante de un 1% anual dara lugar a la duplicacin de la poblacin en unos setenta
aos). En cambio, Rusia, uno de los pases menos industrializados, tena el ndice de
crecimiento ms alto de todos los pases importantes de Europa, aproximadamente un
2% de media para todo el siglo. Francia, otro pas industrial destacado, que tena la
mayor poblacin de Europa Occidental a principios de siglo, se qued bastante atrs
respecto a los otros, especialmente en la segunda mitad de la centuria; durante el siglo
en conjunto su ndice de crecimiento alcanz un promedio de slo el 0,4% anual.
No hay, por tanto, una correlacin clara entre industrializacin y crecimiento
demogrfico. Deben buscarse otros factores causales. Antes de las mejoras en el
transporte que hicieron posible la importacin de alimentos de ultramar a gran escala
en el ltimo cuarto del siglo XIX, los propios recursos agrarios de Europa constituan
una importante restriccin para el crecimiento de la poblacin. La produccin
agrcola experiment un enorme crecimiento a lo largo del siglo por dos razones.
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Primera, la cantidad de tierra cultivada aument. Esto fue especialmente significativo


en el caso de Rusia, que posea vastas regiones de terreno inculto, y tambin en otros
lugares del este de Europa y Suecia. Incluso en Europa Occidental se obtuvo ms
tierra disponible con la abolicin del barbecho y el cultivo de terrenos antes
marginales o yermos. Segunda, la productividad agrcola (rendimiento por trabajador)
se increment debido a la introduccin de nuevas tcnicas ms cientficas. El mejor
conocimiento de la composicin qumica del suelo y un aumento en el uso de
fertilizantes, al principio naturales, luego artificiales, favoreci el rendimiento en
suelos corrientes e hizo posible el cultivo de terrenos antes yermos. El menor coste
del hierro promovi el uso de herramientas y aperos ms modernos y eficaces. La
maquinaria agrcola, como las trilladoras movidas a vapor y las segadoras mecnicas,
hizo su aparicin en la segunda mitad del siglo.
El transporte barato facilit tambin la migracin de la poblacin. Al igual que en
Gran Bretaa, la migracin era de dos tipos: interna e internacional. En conjunto,
entre 1815 y 1914 abandonaron Europa unos 60 millones de personas. De stas, casi
35 millones se dirigieron a Estados Unidos, y 5 millones ms a Canad. Unos 12 o 15
millones fueron a Hispanoamrica, principalmente a Argentina y Brasil. Australia,
Nueva Zelanda y Sudfrica acogieron a la mayora de las restantes. Las Islas
Britnicas (incluida Irlanda) suministraron el mayor nmero de emigrantes, 18
millones aproximadamente. Muchos tambin abandonaron Alemania, los pases
escandinavos y, a partir de 1890, Italia, Austria-Hungra y el Imperio ruso (incluida
Polonia). Las migraciones dentro de Europa tambin fueron importantes, aunque en
algunos casos resultaron slo temporales. Un gran nmero de polacos y otros pueblos
eslavos y judos se trasladaron al oeste, a Alemania, Francia y otros lugares. Francia
atrajo a italianos, espaoles, suizos y belgas; Inglaterra, por su parte, recibi
inmigrantes de toda Europa. En el este, el zar instal aproximadamente un milln y
medio de familias de campesinos en Siberia entre 1861 y 1914, adems de muchos
delincuentes y deportados polticos.
Exceptuando estas ltimas, las migraciones fueron en su mayora voluntarias. En
algunos casos, los emigrantes huan de la persecucin u opresin poltica, pero la
mayora se trasladaron como respuesta a la presin econmica existente en su pas y a
las mejores expectativas que ofreca la vida en el extranjero. En los ocho aos que
siguieron a la Gran Hambruna de 1845, por ejemplo, ms de 1,2 millones de personas
abandonaron Irlanda rumbo a los Estados Unidos, y muchos ms cruzaron el mar de
Irlanda hacia Gran Bretaa. Las tierras nuevas y casi desiertas de Canad, Australia y
Nueva Zelanda atrajeron un flujo continuo de inmigrantes, la mayora de ellos de las
Islas Britnicas. Un nmero relativamente alto de italianos y alemanes emigraron a
los que ms tarde se convertiran en los pases ms progresivos econmicamente de
Sudamrica.
La migracin interna, aunque menos pronunciada, fue todava ms fundamental
para el proceso de desarrollo econmico del siglo XIX. Importantes cambios
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regionales en la concentracin de la poblacin tuvieron lugar en todos los pases, pero


el cambio ms decisivo fue el crecimiento de la poblacin urbana, tanto en trminos
absolutos como relativos. A principios del siglo XIX Inglaterra era ya la nacin ms
urbanizada, con un 30% aproximadamente de su poblacin localizada en
concentraciones de 2000 habitantes o ms. Los Pases Bajos, con una larga tradicin
urbana, tenan probablemente una proporcin similar (la provincia de Holanda,
dominada por la metrpolis de Amsterdam, estaba por encima del 50%). Italia,
tambin urbanizada desde antiguo, haba sufrido un xodo de sus ciudades ms
importantes durante la poca moderna, y a principios del siglo XIX la poblacin
urbana no supona ms de una cuarta o quinta parte del total. En Francia y Alemania
Occidental, las proporciones eran similares, y en los dems lugares del mundo la
poblacin urbana no alcanzaba ms del 10% del total.
La urbanizacin, junto con la industrializacin, creci con rapidez en el siglo XIX.
Gran Bretaa, una vez ms, marc la pauta. En 1850 ms de la mitad de la poblacin
britnica viva en pueblos y ciudades de ms de 2000 habitantes, y en 1900 la
proporcin alcanz las tres cuartas partes. En aquella poca, la mayora del resto de
las naciones industriales estaban al menos urbanizadas en un 50%, e incluso las
naciones predominantemente agrcolas empezaron a mostrar una tendencia creciente
a la urbanizacin. Por ejemplo, en el Imperio ruso, que en conjunto no tena ms de
un 12,5% de la poblacin viviendo en ncleos urbanos, Mosc y San Petersburgo
podan enorgullecerse de tener poblaciones de un milln de habitantes o ms.
La poblacin de los pases industriales no slo viva en ciudades, sino que tena
preferencia por las ms grandes. Por ejemplo, en Inglaterra y Gales la proporcin de
la poblacin que viva en las ciudades pequeas (de 2000 a 20 000 habitantes) se
mantuvo ms o menos constante, en torno a un 15%, desde los comienzos del
siglo XIX hasta el presente, mientras que la proporcin en las ciudades grandes (por
encima de los 20 000 habitantes) se elev del 27 a ms del 70%. En 1800 apenas
haba en Europa veinte ciudades cuyas poblaciones superaran los 100 000 habitantes,
y ninguna en el hemisferio occidental; en 1900 haba ms de 150 en Europa y
Norteamrica, y en 1950 ms de 600. A mediados del siglo XX haba ms ciudades
con una poblacin superior a un milln (en ocasiones muy superior) que ciudades con
una poblacin de 100 000 en 1800.
Existen muchas razones sociales y culturales para que la gente prefiera vivir en
las ciudades. Histricamente, la principal limitacin en el crecimiento de las ciudades
ha sido econmica, la imposibilidad de satisfacer las necesidades bsicas de las
grandes poblaciones urbanas. Con las mejoras tecnolgicas de la industria moderna,
no slo se redujeron estas limitaciones, sino que en algunos casos consideraciones
econmicas exigieron el crecimiento de las ciudades. En las sociedades
preindustriales, la mayora de la poblacin incluida la no agrcola viva en zonas
rurales. Resultaba ms barato llevar los productos acabados de la industria, como los
tejidos y el hierro, a mercados lejanos, que transportar alimentos y materias primas a
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las concentraciones de trabajadores. La introduccin de la energa del vapor y del


sistema fabril, el paso del carbn vegetal al coque como combustible para la industria
siderrgica y las mejoras en el transporte y las comunicaciones cambiaron la
situacin. El crecimiento del sistema fabril requera una concentracin de la mano de
obra. La importancia adquirida por el carbn de piedra hizo que algunos de los
centros industriales ms importantes surgieran all donde existan yacimientos o cerca
de ellos, el Black Country en Inglaterra, la zona del Ruhr en Alemania, el rea
alrededor de Lille en el norte de Francia y el rea de Pittsburgh en Estados Unidos.
Estos ejemplos revelan a su vez la importancia de los recursos naturales en el
desarrollo econmico moderno.

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2. Los recursos naturales


La Europa industrial no experiment ningn crecimiento prodigioso en la cantidad o
la calidad de sus recursos naturales, comparada con la Europa preindustrial, pero, a
consecuencia del cambio tecnolgico y de la presin del aumento de la demanda,
recursos antes desconocidos o de poco valor adquirieron sbitamente una importancia
enorme, o incluso crucial. ste fue sobre todo el caso del carbn de piedra, y aquellas
regiones de Europa provistas de abundantes yacimientos de este mineral se
convirtieron en los lugares capitales de la industria pesada del siglo XIX (figura 8.2).
Las regiones sin carbn tenan que importarlo, aunque, por supuesto, continuaron
basndose en sus fuentes tradicionales de energa hidrulica y elica. A finales del
siglo XIX, con la introduccin de la hidroelectricidad, aquellas regiones que disponan
de energa hidrulica abundante, como Suiza, algunas zonas de Francia, Italia y
Suecia-Noruega, obtuvieron una nueva fuente de energa de comparable valor.
Europa en su conjunto estaba relativamente bien provista de recursos minerales
convencionales, como mineral de hierro, otros metales, sal y azufre. Algunos de ellos,
como el estao de Cornualles, se haban explotado desde la Antigedad, y la mayora
de los dems lo haban sido de forma limitada en la Edad Media y en la poca
moderna, pero las demandas de la industria moderna intensificaron enormemente la
necesidad de su utilizacin. Esto tuvo como consecuencia la prospeccin sistemtica
en busca de nuevos yacimientos, y la investigacin cientfica y tecnolgica para
incrementar su explotacin. En algunos casos, cuando se agotaban los recursos del
pas, la bsqueda de nuevos suministros se extenda a ultramar, donde el capital y la
tecnologa europeos facilitaban la apertura de nuevos territorios, como en el Oeste
americano, los dominios britnicos, y zonas de Latinoamrica. En la segunda mitad
del siglo XIX, la bsqueda de materias primas, junto con otros motivos, llev a las
naciones europeas a extender cada vez ms su control poltico a las zonas de frica y
Asia primariamente organizadas o dbilmente gobernadas.

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Figura 8.2 Cuencas carbonferas de Europa.


(De An Historical Geography of Europe 1800-1914, de Norman J. G. Pounds. Copyright 1985,
Cambridge University Press. Reproduccin autorizada).

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3. Desarrollo y difusin de la tecnologa


Simon Kuznets, premio Nobel de Economa, se refiri al perodo en que vivimos
como la poca econmica moderna[22]. Segn l, una poca econmica la
determinan y la configuran las aplicaciones y las ramificaciones de una innovacin
de poca. Por ejemplo, desde su punto de vista, la innovacin de poca de la Edad
Moderna en la historia europea fue el desarrollo de las tcnicas de navegacin y las
relacionadas con ella, que hicieron posible el descubrimiento de Amrica y de las
rutas martimas a Oriente, logros que Adam Smith calific en 1776 como los dos
acontecimientos ms grandes e importantes registrados en la historia de la
humanidad[23]. Segn Kuznets (y Smith, sin duda, habra estado de acuerdo), gran
parte de la historia econmica e incluso poltica, social y cultural que se
desarroll entre los aos 1492 y 1776 puede explicarse haciendo referencia al
progreso de las exploraciones y los descubrimientos, el comercio martimo, el
crecimiento de las fuerzas navales y fenmenos relacionados con los anteriores.
La poca econmica actual (moderna), en palabras de Kuznets, comenz en la
segunda mitad del siglo XVIII, y la innovacin trascendental que la explica es la
aplicacin general de la ciencia a los problemas de la produccin econmica[24].
Como se apunt en el captulo anterior, durante el siglo XVIII, e incluso en la primera
mitad del XIX, el conocimiento cientfico como tal se aplic slo de forma limitada en
los procesos econmicamente productivos. Ese perodo de la historia de la tecnologa
que se extiende desde principios del siglo XVIII hasta 1860 o 1870 se considera ms
como la era del artesano-inventor. A partir de ese momento, no obstante, las teoras
cientficas constituyeron cada vez ms la base de los procesos de produccin sobre
todo en las nuevas industrias, como la electricidad, la ptica y la qumica orgnica,
pero tambin influyeron en gran medida en las evoluciones tcnicas de la metalurgia,
la produccin de energa, la elaboracin y conservacin de alimentos, y en la
agricultura, por mencionar solamente los campos ms importantes.
Al analizar el proceso de cambio tecnolgico de cualquier perodo de la historia,
pero de forma especial en la poca econmica moderna, es importante tener en cuenta
las diferencias entre tres trminos ntimamente relacionados, aunque conceptualmente
distintos: invencin, innovacin y difusin de nueva tecnologa. Invencin, en
trminos de tecnologa, se refiere a una novedad patentable de naturaleza mecnica,
qumica o elctrica. En s mismo, el invento no tiene una importancia econmica
concreta. Slo cuando se inserta en un proceso econmico es decir, cuando se
convierte en una innovacin adquiere importancia econmica. Por ejemplo, el
invento de James Watt del condensador independiente para la mquina de vapor de
Newcomen, que patent en 1769, no desempe ningn papel en la economa hasta
que en 1776, en asociacin con Matthew Boulton, empez a producir y comercializar
las mquinas de vapor. La difusin alude al proceso por el cual se extiende una

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innovacin dentro de una industria dada, entre diversas industrias e


internacionalmente a travs de las fronteras geogrficas. Difusin no significa en
modo alguno un proceso automtico de copia de la innovacin inicial. Dadas las
distintas necesidades sectoriales, las diferentes proporciones de los factores en los
diversos contextos ambientales y las diferencias culturales entre las naciones, el
proceso de difusin puede enfrentarse a problemas similares a los que supone
introducir una innovacin original.
La superioridad industrial que Gran Bretaa haba conseguido en el primer cuarto
del siglo XIX se basaba en los avances tecnolgicos de dos industrias importantes, la
industria textil del algodn y la fabricacin del hierro, sustentadas por un uso
generalizado del carbn de piedra como combustible industrial y por la creciente
utilizacin de la mquina de vapor como fuente de energa mecnica. La
mecanizacin del hilado del algodn estaba terminada prcticamente en 1820,
constituyendo la primera industria fabril moderna, mientras que la del tejido apenas
haba comenzado. Las otras industrias textiles principales, la lana y el lino, tambin
estaban empezando a mecanizarse, aunque stas, junto con las del tejido del algodn,
avanzaron mucho en las dcadas siguientes. La industria del hierro haba completado
ya el paso a la fundicin con coque y el uso del proceso de pudelacin y laminado
para refinar el producto del alto horno. El carbn de piedra se utilizaba de forma
general; no slo como combustible de las mquinas de vapor, los altos hornos y los
hornos de pudelacin, sino tambin en muchas otras industrias, como la manufactura
del vidrio, el refinado de la sal, la fabricacin de cerveza y las destileras. Las
mquinas de vapor suministraban energa a las fbricas textiles y a las fundiciones de
hierro, y hacan funcionar las bombas en las minas de carbn y estao; tambin se
utilizaban, aunque en menor medida, en los molinos harineros, las fbricas de
cermica y otras industrias.
En los cincuenta aos siguientes es decir, hasta 1870 aproximadamente, los
esfuerzos de muchos empresarios industriales continentales, en ocasiones instigados
por sus propios gobiernos, se consagraron a adquirir y adaptar los avances
tecnolgicos de la industria britnica. Algunos detalles de estos esfuerzos quedan
descritos en los captulos dedicados a cada pas individual. Mientras tanto, sin
embargo, el ritmo del cambio tecnolgico se aceler y se extendi a muchas
industrias hasta entonces no afectadas por la nueva tecnologa cientfica (o influidas
por la ciencia). De hecho, algunas industrias que no existan previamente nacieron
como resultado de los descubrimientos cientficos.
Las industrias textiles, las que ms mano de obra empleaban y las ms
importantes en trminos de valor de produccin de todas las industrias fabriles en casi
todos los pases, experimentaron numerosas mejoras tcnicas secundarias al tiempo
que expandan la produccin enormemente. Muchas innovaciones fueron obra de
empresarios industriales continentales y americanos, en su bsqueda por alcanzar o
sobrepasar la eficacia tcnica de sus rivales britnicos. No obstante, en conjunto no
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hubo adelantos tcnicos destacados comparables a la notable serie de innovaciones


del ltimo tercio del siglo XVIII. Aunque ste no fue el caso en otras industrias.
Muchos de los avances tcnicos ms revolucionarios se produjeron mucho despus de
las fechas convencionales que se asignan a la revolucin industrial en Gran Bretaa.

3.1 Fuerza motriz y produccin de energa


Cuando la patente bsica de Watt caduc en 1800 no llegaban a 500 las mquinas de
vapor en Gran Bretaa, y en el continente slo haba algunas decenas. Su
contribucin a la evolucin de la tecnologa del vapor fue fundamental, pero las
mquinas de Watt tenan muchas limitaciones como mquinas motrices. En primer
lugar, su eficacia trmica era baja, por lo general menos del 5% (es decir, extraan
menos del 5% del trabajo tericamente posible de la energa calorfica consumida).
Como promedio, generaban tan slo unos 15 caballos de fuerza, poco ms que un
molino de viento o de agua medianamente eficiente. Adems, eran grandes, pesadas y
propensas a tener averas. Por ltimo, funcionaban a una presin relativamente baja,
slo unas pocas libras por encima de la presin atmosfrica, lo que limitaba mucho su
eficacia. Varias razones explicaban su restringida utilidad, entre ellas el imperfecto
conocimiento cientfico, la insuficiente resistencia de los metales utilizados para su
construccin y la carencia de herramientas apropiadas.
Los siguientes cincuenta aos presenciaron varios avances importantes en la
tecnologa del vapor. A ello contribuyeron varios factores: metales ms resistentes y
ligeros, herramientas ms precisas y un mejor conocimiento cientfico que inclua
mecnica, metalografa, calorimetra y la teora de los gases, as como la embrionaria
ciencia de la termodinmica. Aunque es probable que los cientficos aprendieran ms
de la mquina de vapor que culmin con la formulacin de Helmholtz del primer
principio de la termodinmica en 1847 de lo que contribuyeron a ella, sus
aportaciones no fueron despreciables. Los primeros avances, sin embargo, vinieron
de mecnicos prcticos e ingenieros como Richard Trevithick, de Cornualles, y el
americano Oliver Evans, que construy y experiment con mquinas de alta presin,
que Watt consideraba peligrosas y poco prcticas. Estos y otros experimentos
llevaron al uso de las mquinas de vapor para propulsar barcos y locomotoras, con
profundas consecuencias para la industria del transporte. Tambin en la industria se
utilizaron muchas. En 1850, Francia tena 5000 mquinas fijas o estacionarias,
Blgica ms de 2000, Alemania casi 2000 y el Imperio austraco cerca de 1200.
Aunque no se conocen cifras exactas, es probable que Gran Bretaa tuviera ms
mquinas de vapor que todos los pases continentales juntos. En 1838, solamente las
industrias textiles (que eran las mayores usuarias) contaban con ms de 3000. En
comparacin, Estados Unidos en 1838 tena menos de 2000 mquinas de vapor fijas
en todas sus industrias.
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La potencia y la eficacia de las mquinas tambin aumentaron enormemente. Las


mquinas que producan de 40 a 50 caballos de vapor eran ya normales, y algunas
producan ms de 250. La eficacia trmica era tres veces mayor que la de las mejores
mquinas de Watt. Se introdujeron mquinas compuestas, de doble y triple accin. En
1860, las grandes mquinas de barco compuestas podan desarrollar ms de 1000
caballos.
El progreso tecnolgico tambin se dio en el caso de la principal competidora de
la mquina de vapor: la rueda hidrulica. A partir de 1760, mientras Watt
experimentaba y mejoraba la mquina de vapor, otros ingenieros e inventores
dedicaron sus esfuerzos a mejorar la rueda hidrulica. Introdujeron nuevos diseos
ms eficaces y, a consecuencia de la cada del precio del hierro, las grandes ruedas
totalmente metlicas se hicieron de uso comn. En las primeras dcadas del siglo XIX,
algunas ruedas muy grandes podan generar ms de 250 caballos. Adems, en las
dcadas de 1820 y 1830 cientficos e ingenieros franceses inventaron y
perfeccionaron la turbina hidrulica, un dispositivo muy eficaz para convertir la
fuerza de los saltos de agua en energa til. Aunque no goza de aprecio general, la
energa hidrulica alcanz su punto culminante (aparte de los generadores de
electricidad, que vinieron despus) en el tercer cuarto del siglo XIX. Slo a partir de
1850, y, de forma ms significativa, de 1870, la energa de vapor se distanci
claramente de su competidora.
A finales del siglo XIX ya se haban alcanzado los lmites efectivos de la mquina
de vapor alterna, con algunos motores nuticos de triple expansin capaces de
generar 5000 caballos. Pero incluso estas enormes instalaciones eran inadecuadas
para el nuevo uso de la energa de vapor: la generacin de electricidad. La razn era
que la velocidad mxima de rotacin del eje cigeal que poda conseguir un motor
alterno era demasiado baja para las velocidades mucho mayores que exiga una
dinamo o un generador elctrico. Adems, las vibraciones del motor alterno eran
perjudiciales para la generacin eficaz de electricidad. La solucin a esos problemas
se encontr con la turbina de vapor, desarrollada en el decenio de 1880 por el
ingeniero britnico Charles A. Parsons y el inventor sueco Gustav de Laval. El
progreso con este nuevo aparato fue rpido, y para las primeras dcadas del siglo XX
era posible generar ms de 100 000 kilovatios a partir de una sola instalacin.
Los fenmenos elctricos se haban observado desde antiguo, pero hasta el
siglo XVIII la electricidad era considerada como una simple curiosidad. Hacia finales
de ese siglo las investigaciones de Benjamin Franklin en Estados Unidos y las de los
italianos Luigi Galvani y Alessandro Volta, que inventaron la pila voltaica o batera,
la elevaron del estatus de truco de saln a objetivo de laboratorio. En 1807, sir
Humphry Davy descubri la electrolisis, el fenmeno por el cual una corriente
elctrica descompone los elementos qumicos en ciertas soluciones acuosas, lo que
dio origen a la industria del galvanizado. La fase siguiente en el estudio de la
electricidad estuvo dominada por el discpulo de Davy, Michael Faraday, el fsico
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dans Hans Oersted y el matemtico francs Andr Ampre. En 1820, Oersted


observ que una corriente elctrica produce un campo magntico alrededor de los
conductores, lo que llev a Ampre a formular una relacin cuantitativa entre la
electricidad y el magnetismo. Entre 1820 y 1831, Faraday descubri el fenmeno de
la induccin electromagntica (la generacin de corriente elctrica haciendo girar un
imn dentro de una bobina de cable) e invent un primitivo generador manual.
Basndose en estos descubrimientos, Samuel Morse desarroll el telgrafo elctrico
en Estados Unidos entre 1832 y 1844. Pero el uso industrial de la electricidad se
retras por las dificultades que implicaba la invencin de un generador
econmicamente eficaz.
Cientficos e ingenieros experimentaron con toda una serie de aparatos con el fin
de generar electricidad, y en 1873 un fabricante de papel del sureste de Francia uni
su turbina hidrulica, que sacaba agua de los Alpes, a una dinamo. Esta innovacin en
apariencia sencilla tuvo importantes consecuencias a largo plazo, pues permiti que
regiones sin carbn, pero ricas en energa hidrulica, abasteciesen sus propias
demandas de energa. El invento de la turbina de vapor en la dcada siguiente liber
la generacin de electricidad de los lugares donde exista la energa hidrulica e
inclin de nuevo la balanza de la energa en favor del carbn y el vapor. Sin embargo,
el desarrollo de la energa hidroelctrica adquiri suma importancia para los pases
escasos de carbn, previamente rezagados en el desarrollo industrial.
Multitud de aplicaciones prcticas de la electricidad fueron desarrollndose al
mismo tiempo. La electricidad se haba utilizado en la nueva industria del
galvanizado y en la telegrafa desde 1840. Los faros empezaron a utilizar arcos
voltaicos elctricos en la dcada de 1850, y en los aos setenta stos se utilizaban ya
en numerosas fbricas, tiendas, teatros y edificios pblicos. El perfeccionamiento de
la lmpara elctrica incandescente entre 1878 y 1880, conseguido casi
simultneamente por Joseph Swan en Inglaterra y Thomas Alva Edison en Estados
Unidos, hizo que la iluminacin del arco se quedara obsoleta e inaugur una nueva
era en la industria elctrica. Durante varias dcadas la electricidad compiti de cerca
con otras dos fuentes de iluminacin perfeccionadas haca poco: el gas de hulla y el
queroseno.
La electricidad tiene muchos otros usos adems de la iluminacin. Es una de las
formas de energa ms verstiles. En 1879, el mismo ao en que Edison patent su
lmpara elctrica, el alemn Werner von Siemens invent el trolebs elctrico o
tranva, que tuvo consecuencias revolucionarias para el transporte de masas en las
crecientes metrpolis de la poca. En pocos aos, los motores elctricos haban
encontrado docenas de aplicaciones industriales y los inventores ya estaban
empezando a pensar en aparatos electrodomsticos. La electricidad tambin poda
utilizarse para producir calor, y de este modo pas a emplearse en la fundicin de
metales, sobre todo del recin descubierto aluminio.
El petrleo es otra de las grandes fuentes de energa que adquiri preponderancia
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en la segunda mitad del siglo XIX. Aunque ya se conoca y se haba utilizado con
anterioridad gracias a descubrimientos accidentales, su explotacin comercial empez
con la perforacin del pozo de Drake en Titusville, Pennsylvania, en 1859. Al igual
que la electricidad, el petrleo lquido y su derivado, el gas natural, se utilizaron al
principio primordialmente como fuentes de iluminacin. El petrleo crudo se
compone de varias sustancias o fracciones. De stas, el queroseno se consider al
principio como la ms valiosa por su adecuacin para las lmparas de aceite. Otras
fracciones se utilizaron como lubricantes, cuya demanda aument rpidamente con la
extensin de la maquinaria con piezas mviles, y con propsitos medicinales. Las
fracciones residuales, ms pesadas, tratadas al principio como desechos, al final se
usaron como medio de calefaccin domstica e industrial, en competencia con el
carbn y otras fuentes de energa tradicionales. Las fracciones ms ligeras, ms
voltiles, como la nafta y la gasolina, durante mucho tiempo se consideraron
peligrosas. Mientras tanto, sin embargo, varios inventores e ingenieros, sobre todo los
alemanes Nikolaus Otto, Karl Benz y Gottfried Daimler, experimentaban con los
motores de combustin interna. En 1900 se haban diseado ya varios, utilizando la
mayora de ellos como combustible alguna de las diversas destilaciones del petrleo
lquido, como la gasolina y el gasleo. Sin duda, el uso ms importante del motor de
combustin interna fue en vehculos de transporte ligero, como automviles,
camiones y autobuses; en manos de empresarios como los franceses Armand
Peugeot, Louis Renault y Andr Citron, el britnico William Morris y el
estadounidense Henry Ford, dio origen a una de las industrias ms importantes del
siglo XX. El motor de combustin interna tambin tuvo aplicaciones industriales, y en
el siglo XX hizo posible el desarrollo de la industria aeronutica.

3.2 El acero barato


A principios del siglo XIX los procesos de fundicin y pudelacin con coque para
producir arrabio y refinarlo para hacer hierro forjado estaban prcticamente
generalizados en Gran Bretaa, proporcionando a los fundidores britnicos una
ventaja competitiva sobre sus colegas extranjeros. En la segunda mitad del siglo XVIII
se haban hecho intentos tanto en Francia como en la Silesia prusiana, bajo patronato
real, para introducir la fundicin de coque, pero sta no tuvo mucha aceptacin
econmica y, en el clima de agitacin de las guerras revolucionarias y napolenicas,
no se llevaron a cabo ms experimentos. Con la vuelta de la paz en 1815, los
fundidores continentales se apresuraron a adoptar los mtodos de pudelacin y
laminado para convertir el arrabio en hierro forjado, pero, a causa de la diferencia en
precios relativos del carbn vegetal y del carbn de coque entre el continente y Gran
Bretaa, tardaron ms en adoptar el fundido de coque. Los primeros altos hornos que

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funcionaron con coque en el continente se construyeron en Blgica (que entonces


constitua una parte de los Pases Bajos Unidos) a finales de la dcada de 1820;
algunos fundidores franceses adaptaron el coque en las dcadas de 1830 y 1840, pero
el proceso no se hizo predominante hasta la dcada de 1850. Alemania tard incluso
ms en adoptar el fundido con coque, con la gran demanda que se produjo en la
dcada de 1850. En Estados Unidos, con sus abundantes reservas de madera para
carbn vegetal y la alternativa al coque que supona la antracita del este de
Pennsylvania, no se adopt de forma general el fundido de coque hasta despus de la
guerra civil. En el resto de Europa Suecia, el Imperio austraco, Italia y regiones de
Rusia persistieron tenazmente las pequeas industrias mantenidas con carbn
vegetal.
La nica innovacin tcnica importante en la industria siderrgica en la primera
mitad del siglo XIX fue el tiro o corriente de aire caliente, patentado por el ingeniero
escocs James B. Neilson en 1828. Utilizando gases residuales para calentar
previamente el aire utilizado en el alto horno, la corriente de ste permita una
combustin ms completa del combustible, disminua su consumo y aceleraba el
proceso de fundido. Los fundidores de Escocia, del continente, e incluso los de
Estados Unidos, lo adoptaron rpidamente, pero los de Inglaterra y Gales tardaron
ms tiempo.
Las innovaciones tecnolgicas ms notables que afectaron a la industria
siderrgica tuvieron lugar en la segunda mitad del siglo, en relacin con la
fabricacin del acero. El acero es en realidad una variedad especial del hierro;
contiene menos carbono que el arrabio o hierro colado, pero ms que el hierro
forjado. En consecuencia, es menos frgil que el primero, pero ms resistente y
duradero que el ltimo. Se fabricaba desde haca ya varios siglos, pero en pequeas
cantidades a un alto coste, de forma que su uso estaba limitado a productos de alta
calidad como limas, muelles de reloj, instrumental quirrgico, hojas de cuchillo y
cubertera fina. En 1856, Henry Bessemer, un inventor ingls, patent un nuevo
mtodo para producir acero directamente del hierro fundido, eliminando el proceso
de pudelacin y ofreciendo un producto superior (figura 8.3). La produccin del
acero de Bessemer

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Figura 8.3 El convertidor Bessemer.


Produca acero sin combustible inyectando aire a travs del hierro fundido para quemar el exceso de
carbono: a) Inclinado para cargarlo; b) inyeccin, y c) inclinado para ser vaciado. (De The Archaeology of
the Industrial Revolution, de Brian Bracegirdle, Londres, 1974. Reproduccin autorizada).

aument rpidamente y desplaz pronto al hierro ordinario en gran variedad de usos.


Sin embargo, el proceso Bessemer no siempre produca un acero de alto grado
homogneo y no poda ser utilizado con minerales de hierro fosfricos. Para remediar
este defecto inicial, en el decenio de 1860 un equipo de metalrgicos franceses
formado por Pierre Martin y su hijo mile, y los hermanos Siemens, Friedrich en
Alemania y William en Inglaterra, desarrollaron el horno de solera abierta u horno de
Siemens-Martin. Era ms lento y algo ms costoso que el proceso Bessemer, pero
ofreca un producto de mayor calidad. En 1878, dos primos ingleses, Sidney
G. Thomas y Percy C. Gilchrist, plantearon el proceso bsico (as llamado porque
utilizaba piedra caliza y otras materias bsicas para revestir el convertidor de
Bessemer o el horno de solera abierta y neutralizar el fsforo cido del mineral), lo
que permiti el uso de las abundantes menas de hierro que contenan fsforo. Como
resultado de estas y otras innovaciones, la produccin mundial anual de acero
aument de menos de medio milln de toneladas en 1865 a ms de 50 millones de
toneladas en vsperas de la Primera Guerra Mundial.
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La expansin de la industria del acero tuvo un profundo impacto en otras


industrias, tanto en las que la abastecan (como el carbn) como en las que se servan
de l. Los rales de acero para el ferrocarril duraban ms y eran ms seguros que los
de hierro. Las lminas de acero para la construccin naval dieron como resultado
barcos ms grandes, ms ligeros y ms rpidos y tambin podan utilizarse para
acorazar los buques de guerra. El uso de travesados y vigas de acero hizo posible la
construccin de los rascacielos y gran variedad de estructuras diferentes. El acero no
tard en reemplazar al hierro y a la madera en herramientas, juguetes y cientos de
productos que iban desde las mquinas de vapor hasta las horquillas.

3.3. El transporte y las comunicaciones


La locomotora de vapor y sus inseparables compaeras, las vas de hierro (o acero),
se convirtieron ms que cualquier otra innovacin tecnolgica del siglo XIX, en el
paradigma del proceso de desarrollo econmico (figura 8.4). Eran a la vez los
smbolos y los instrumentos de la industrializacin. Antes del ferrocarril la
insuficiente infraestructura del transporte constitua el principal obstculo para la
industrializacin tanto en Europa continental como en Estados Unidos. Al carecer de
una red natural de vas fluviales similar a la britnica y lastrados por las mayores
distancias a cubrir, los industriales continentales y americanos se encontraban
encerrados en mercados locales que ofrecan un mbito limitado para la
especializacin extensiva y la adquisicin de bienes de equipo caros. El ferrocarril y,
en menor medida, el barco de vapor, cambiaron esta situacin. Los ferrocarriles
ofrecan un transporte ms barato, rpido y seguro; adems, durante la poca de su
construccin, desde aproximadamente 1830 hasta el final del siglo, su demanda de
hierro, carbn, madera, ladrillos y maquinaria demostr ser un poderoso estmulo
para las industrias que los suministraban.
Como se ha apuntado en el captulo anterior, a finales del siglo XVIII las cuencas
carbonferas britnicas tenan muchos kilmetros de vas por las cuales circulaban las
vagonetas, impulsadas por la fuerza de la gravedad, por caballos o por seres
humanos. La inauguracin de la lnea Stockton-Darlington en 1825 anunci el
comienzo de la era del ferrocarril, y en 1830 se inaugur el ferrocarril LiverpoolManchester, el primero diseado especficamente

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Figura 8.4 Locomotoras de vapor.


La locomotora de vapor es el mejor ejemplo de la
tecnologa del siglo XIX, y experiment una rpida
evolucin desde el Rocket (Cohete) (arriba) de 1829
hasta las inmensas locomotoras de carga (abajo) de
principios del siglo XX, tan abundantes en Estados
Unidos. (Para el Rocket, Science Museum, Londres; la
locomotora de The Railroad Scene, de William
D. Middleton, Nueva York, 1927).

para locomocin de vapor y como transporte comn. A partir de entonces, la red


ferroviaria britnica se desarroll con rapidez. Gran Bretaa posea la experiencia
tcnica y las reservas de capital necesarias para la construccin; el Parlamento, bajo
el influjo de las ideas liberales sobre poltica econmica que acababan de imponerse,
pronto otorg concesiones a sociedades annimas privadas. Se produjo un frenes de
especulacin y construccin (manas, como fueron llamadas), inevitablemente
interrumpido por crisis financieras. Sin embargo, en 1850 Gran Bretaa haba
construido ms de una cuarta parte de su futura red, casi tanto como el resto de
Europa en conjunto (vase cuadro 8.2).
Cuadro 8.2
Pas

Crecimiento del ferrocarril (longitud de las lneas abiertas, en kilmetros)


1840

1870

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1914

Austria-Hungra

144

6112

Blgica

334

2897

Dinamarca
Finlandia
Francia
Alemania
Italia
Pases Bajos
Noruega
Rusia
Espaa
Suecia
Gran Bretaa

0
0
410
469
20
17
0
27
0
0
2390

770
483
15 544
18 876
6429
1419
359
10 731
5295
1727

Estados Unidos

4510

21 558b
84 675

22 981a
4676a
3951
3683
37 400
61 749
19 125
3339
3165
62 300
15 256
14 360
32 623
410 475

a 1913.
b 1871.
FUENTE: B. R. Mitchell, European Historical Statistics, 1750-1970 (Nueva York, 1975), pp. 582-584. Las cifras

de Estados Unidos, de Historical Statistics of the United States, Colonial Times to 1957 (Washington, 1960), pp.
427-429.

Francia, Austria y Estados unidos tenan ferrocarriles cortos tirados por caballos
hacia 1830 (Francia contaba incluso con unos pocos kilmetros de ferrocarril de
vapor), pero Estados Unidos no tard en aventajar incluso a Gran Bretaa y rivalizar
con toda Europa en su construccin. Se atrajo el capital y los proveedores europeos,
as como el entusiasmo de los promotores privados y de los gobiernos locales y
estatales, para cubrir las vastas distancias del pas. No obstante, muchas de estas
lneas ferroviarias fueron construcciones de calidad deficiente y no siguieron ningn
patrn determinado.
Blgica fue el pas del continente europeo que mejor plane y construy el
ferrocarril. Como celebracin de su recin ganada independencia (de los Pases Bajos
Unidos), el gobierno representante de la clase media decidi construir una extensa red
a cargo del Estado para facilitar la exportacin de los productos manufacturados
belgas y hacerse con el comercio de trnsito del noroeste de Europa. El primer tramo,
y el primer ferrocarril totalmente de vapor del continente, se inaugur en 1835. Diez
aos despus se haba terminado la red bsica estatal, despus de lo cual la labor de
construir ramales y lneas secundarias corri a cargo de la empresa privada.
Francia y Alemania fueron las otras dos naciones continentales que hicieron un
progreso importante en el ferrocarril hacia mitad de siglo. Alemania, aunque estaba
dividida en varios estados independientes y rivales, tuvo ms xito. Comenzando con
la corta lnea Nuremberg-Frth en 1835, la construccin tuvo lugar a un ritmo
distinto en los diferentes estados, pero en general fue rpido. Algunos adoptaron una
poltica de propiedad estatal; otros dejaron el ferrocarril a la empresa privada, aunque
normalmente con subvenciones. Otros incluso permitieron que coexistieran la
empresa estatal y la privada. En Francia, aunque tena un gobierno centralizado y
contaba en 1842 con un extenso proyecto de ferrocarril centrado en Pars, la
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construccin ferroviaria evolucion de forma ms lenta. Las discusiones


parlamentarias sobre la preponderancia de la empresa privada o la estatal y los
conflictos regionales respecto a la ubicacin de las lneas principales pospusieron la
era del ferrocarril en este pas hasta la llegada del Segundo Imperio. A partir de 1852
la construccin procedi con rapidez.
En los dems pases, el progreso fue mnimo antes de mediados de siglo. El
primer ferrocarril del Imperio austraco, una lnea tirada por caballos en Bohemia
entre Budweiss y Linz, databa de la dcada de 1820. En 1836, el gobierno otorg la
concesin para el primer ferrocarril de vapor a una compaa privada patrocinada por
la familia Rothschild, pero en 1842 el Estado emprendi la construccin del
ferrocarril por su cuenta, poltica que continu hasta que las dificultades financieras
de la siguiente dcada forzaron al Estado a ponerlas en manos de las compaas
privadas. A mitad del siglo tan slo funcionaban unos 1700 kilmetros de ferrocarril,
estatal y privado, y sos casi exclusivamente en Bohemia y en las regiones de habla
alemana del imperio.
Los Pases Bajos aceleraron su construccin a finales de la dcada de 1830 y
principios de la siguiente, lo que estableci la conexin entre las principales ciudades,
pero los resultados financieros fueron pobres y el ferrocarril cay en desgracia. Los
excelentes canales holandeses y las pocas carreteras de ladrillo que cruzaban las
llanuras eran suficientes para las necesidades del comercio interior. Los Pases Bajos
an vivan del mar y se comunicaban con el interior por el Rin y el Mosa. La red
ferroviaria no se conect con la del resto de Europa hasta 1856.
En la pennsula de Italia se haban construido algunos tramos ferroviarios cortos
en los decenios de 1830 y 1840, pero, con lo dividido que se hallaba el pas en
principados pequeos y empobrecidos, el ferrocarril hizo pocos progresos hasta el
advenimiento del estadista Camilo de Cavour en el reino de Cerdea en la dcada de
1850. Suiza y Espaa haban inaugurado pequeas lneas en la dcada de 1840, pero,
como en Italia, la construccin importante no comenz hasta la siguiente.
El gobierno del zar, por su parte, tras conectar por va frrea en 1838 San
Petersburgo con el palacio imperial de verano, ubicado fuera de la ciudad, no se
aventur de nuevo en la construccin ferroviaria hasta mediada la dcada de 1840.
Entonces emprendi, sobre todo por razones militares y por medio de prstamos del
extranjero, las lneas bsicas de San Petersburgo a Mosc y desde San Petersburgo
hasta las fronteras austraca y prusiana. (Se dice que Nicols I resolvi una disputa
entre sus ingenieros sobre la ruta ferroviaria entre Mosc y San Petersburgo trazando
en el mapa con una regla una lnea recta entre las dos ciudades y diciendo: sta es,
seores, la lnea que quiero que construyan). Sin embargo, se lleg a 1850 con
solamente un corto tramo, desde Varsovia hasta la frontera austraca, en
funcionamiento.
En los dems lugares del este y el sureste de Europa, ya fueran reas dominadas
por un emperador, zar o sultn, hacia 1850 ni siquiera se pensaba en el ferrocarril.
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Incluso en occidente, Dinamarca slo estaba empezando a hacer proyectos, y tres


pases Suecia, Noruega y Portugal no tenan ferrocarril ni proyectos.
La segunda mitad del siglo XIX fue la gran era de la construccin del ferrocarril,
en Europa y en todas partes, como se desprende del cuadro 8.2. Los ingenieros
britnicos, a la cabeza en experiencia y lderes en la tcnica de fundicin y mecnica,
construyeron algunos de los primeros ferrocarriles del continente y ms tarde fueron
los responsables de la mayor parte de la construccin en India, Latinoamrica y
frica del Sur. Los norteamericanos construyeron su propio ferrocarril desde el
principio, aunque con la ayuda de capital y equipo europeos (principalmente
britnicos). Los franceses, tras algunas lecciones de los britnicos, no slo
construyeron su propio ferrocarril, sino la mayora de los del sur y el este de Europa,
incluida Rusia. Los alemanes tambin construyeron la mayora de sus vas frreas, y
algunas en el este de Europa y Asia, al mismo tiempo que fortalecan sus enormes
ingeniera y metalurgia.
Las primeras locomotoras, aunque maravillas en su da, eran en realidad bastante
endebles (vase figura 8.4, arriba). Las continuas mejoras en el diseo de las
locomotoras crearon las enormes mquinas de finales del siglo XIX y principios
del XX, cuando los motores de traccin elctrica y disel haban empezado a disputar
la primaca de las locomotoras de vapor. Se abrieron tneles en los Alpes ya en la
dcada de 1870. Los coches-cama, aunque se introdujeron en Estados Unidos en
1837, no se generalizaron en Europa hasta la dcada de 1870, cuando una continua
red de vas frreas atravesaba las fronteras polticas con facilidad. El famoso Orient
Express, desde Londres y Pars hasta Constantinopla, hizo su primer viaje en 1888.
El barco de vapor, aunque se desarroll antes que la locomotora, desempe un
papel menos vital en la expansin del comercio y la industria hasta bien avanzado el
siglo. En realidad, para el comercio ocenico el barco de vela de madera alcanz su
desarrollo mximo, tcnicamente y en tonelaje de mercancas transportadas, a partir
de 1850. En la primera mitad del siglo, los vapores rindieron su mayor servicio en el
desarrollo del comercio interior (figura 8.5). La invencin del barco de vapor se
atribuye normalmente al americano Robert Fulton, cuyo barco, el Clermont, hizo su
primer viaje con xito en el Hudson en 1807, aunque hay pretendientes a esta
distincin anteriores. En pocos aos los vapores aparecieron en los Grandes Lagos y
los afluentes del Mississippi, as como en las aguas costeras. Con anterioridad a 1850
los barcos de vapor probablemente contribuyeron en mayor medida que el ferrocarril
a la apertura del Oeste ms all del ro Allegheny. En Europa podan verse en los ros
anchos, como el Rin, el Danubio, el Rdano y el Sena, as como en los mares
Mediterrneo y Bltico, y en el canal de la Mancha. El vapor lleg al Atlntico Norte
con el viaje del vapor auxiliar Savannah en 1820, pero el servicio transatlntico
regular no comenz hasta 1838, cuando el Sirius y el Great Western hicieron viajes
simultneos de Inglaterra a Nueva York. Samuel Cunard, un ingls, inaugur su
famosa lnea
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Figura 8.5 Barco de vapor en el Rdano.


En la primera mitad del siglo XIX los barcos de vapor rindieron su mayor servicio en la navegacin
interior. Los vapores ocenicos vinieron ms tarde. (De La Navigation vapeur sur la Sane et le Rhone,
de Felix Rivet, Pars, 1962. Reproducido por cortesa de la Cmara de Comercio, Lyon, Francia).

en 1840, pero no tard en sufrir la dura competencia de otras compaas. Hasta el


final de la guerra de Secesin los vapores transocenicos llevaban principalmente
correo, pasajeros y cargamento ligero y caro. La verdadera era del vapor ocenico no
lleg hasta el desarrollo de la hlice (dcada de 1840), el motor compuesto
(1850-1860), los cascos de acero (1860-1870) y la apertura del canal de Suez en
1869. A partir de entonces su progreso fue rpido, y los barcos de vapor
desempearon un importante papel en la globalizacin de la economa mundial.
Quiz no hubo un solo invento en el siglo XIX comparable al de la imprenta en el
siglo XV por su efecto en el campo de la comunicacin. Sin embargo, los efectos
acumulados de las innovaciones del siglo XIX s son comparables. La maquinaria para
fabricar papel, inventada hacia 1800, y la prensa cilndrica de imprimir, utilizada por
primera vez por el Times de Londres en 1812, redujo enormemente el coste de los
libros y los peridicos. La pulpa de la madera sustituy a los trapos como materia
prima para papel en la dcada de 1860. Todo esto, junto con la reduccin del
impuesto sobre el consumo de papel y otros impuestos indirectos sobre el papel y la
imprenta, puso material de lectura al alcance de las masas y contribuy al aumento de
la alfabetizacin. Las mejoras en la tipografa y la composicin culminaron en la
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linotipia, inventada por el germano-americano Ottmar Mergenthaler en 1885,


aumentando, adems, la influencia de los peridicos diarios. En 1900 varios
peridicos en las ciudades grandes tenan tiradas diarias de ms de un milln de
ejemplares, en comparacin con la de 50 000 del Times de Londres durante la dcada
de 1860, la tirada mayor de la poca.
La invencin de la litografa en 1819 y el desarrollo de la fotografa a partir de
1827 hicieron posible la reproduccin a bajo coste y la amplia difusin de imgenes
visuales. Gran Bretaa introdujo el franqueo barato en 1840; aquel ao la cifra de
cartas distribuidas por la Royal Mail fue ms del doble de las repartidas en 1839, y en
pocos aos la mayora de los pases occidentales haban adoptado un sistema de
cobro postal de tarifa nica pagada por adelantado.
Ms importante todava fue la invencin en 1832 del telgrafo elctrico por el
americano Samuel Morse. En 1850, la mayora de las principales ciudades de Europa
y Amrica estaban unidas por cables de telgrafo, y en 1851 se tendi el primer cable
submarino a travs del canal de la Mancha. En 1866, tras diez aos de intentos y
fracasos, el estadounidense Cyrus W. Field consigui tender un cable de telgrafo
bajo el ocano Atlntico Norte, proporcionando una comunicacin casi instantnea
entre Europa y Norteamrica. Le siguieron otros cables de telgrafo submarinos. El
telfono, patentado por Alexander Graham Bell en 1876, hizo la comunicacin a
distancia todava ms personal, pero al comienzo su principal uso fue facilitar las
comunicaciones locales.
El inventor-empresario italiano Guglielmo Marconi, basndose en los
descubrimientos cientficos del ingls James Clerk Maxwell y el alemn Heinrich
Hertz, invent la telegrafa sin hilos (o radio) en 1895. Ya en 1901 se transmiti un
mensaje sin hilos a travs del Atlntico, y en 1912, ao del desastre del Titanic, la
radio haba llegado a desempear un papel significativo en la navegacin ocenica.
En el campo de las comunicaciones comerciales, la invencin de la mquina de
escribir (patente de Scholes, 1868; Modelo I Remington, 1874) y otras
rudimentarias mquinas de oficina ayudaron a los ocupados ejecutivos a mantener y
contribuir a la creciente corriente de informacin que sus operaciones a gran escala y
de mbito internacional hacan necesaria. La mquina de escribir tambin desempe
su papel en la incorporacin de la mujer al trabajo de oficina.

3.4 Las aplicaciones de la ciencia


Todos estos avances se apoyaban mucho ms que las innovaciones tcnicas anteriores
en la aplicacin de la ciencia a los procesos industriales. La industria elctrica, en
particular, requera un alto grado de conocimiento y experiencia cientficos. En otras
industrias, el avance cientfico se convirti cada vez ms en requisito del progreso
tecnolgico. Esto no significaba, sin embargo, que los cientficos abandonaran sus
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laboratorios por las salas de juntas o, a la inversa, que los hombres de negocios se
convirtieran en cientficos. Lo que significaba era la creciente interaccin entre
cientficos, ingenieros y empresarios. Marconi, aunque tena un ligero conocimiento
cientfico, era sobre todo un hombre de negocios. Bessemer y Edison eran prototipos
de una nueva categora ocupacional, el inventor profesional. Edison, que invent el
fongrafo y la cmara de cine, adems de la bombilla incandescente y multitud de
novedades menores, en realidad dedic una gran parte de su tiempo a asuntos de
negocios estableciendo centrales generadoras a gran escala y equipos para
transmisin de la electricidad. De forma progresiva, el desarrollo tecnolgico exiga
la cooperacin de muchos especialistas cientficos e ingenieros cuyo trabajo estaba
coordinado por ejecutivos comerciales que, aunque no poseyeran una pericia especial
en la nueva tecnologa, se dieron cuenta de las potencialidades que encerraba.
La ciencia de la qumica demostr ser especialmente prolfica en el nacimiento de
nuevos productos y procesos. Ya haba creado la sosa artificial, el cido sulfrico, el
cloro y un gran nmero de productos qumicos bsicos de especial importancia en la
industria textil. Mientras buscaba un sustituto sinttico para la quinina, en 1856
William Perkin, un qumico ingls, sintetiz de forma accidental la malva, un tinte
prpura muy apreciado. ste fue el inicio de la industria de los tintes sintticos, que
en dos dcadas prcticamente desplaz del mercado a los tintes naturales. Los tintes
sintticos demostraron ser la cua de apertura de una industria de productos qumicos
orgnicos mucho ms compleja, cuya produccin inclua productos tan diversos
como medicinas y productos farmacuticos, explosivos, reactivos fotogrficos y
fibras sintticas. El alquitrn de hulla, un derivado del proceso del coque que hasta
entonces se consideraba muy costoso y molesto, se utiliz como materia prima
principal para estas industrias, tornando as un castigo en una bendicin.
La qumica tambin desempe un papel vital en la metalurgia. A principios del
siglo XIX los nicos metales econmicamente importantes eran los que se conocan
desde la Antigedad: el hierro, el cobre, el plomo, el estao, el mercurio, el oro y la
plata. Despus de la revolucin qumica asociada a Antoine Lavoisier, el gran
qumico francs del siglo XVIII, se descubrieron muchos metales nuevos, como el
zinc, el aluminio, el nquel, el magnesio y el cromo. Adems del descubrimiento de
estos metales, los cientficos e industriales encontraron aplicaciones para ellos e
idearon mtodos de produccin econmicos. Un uso importante fue para hacer
aleaciones, una mezcla de dos o ms metales con caractersticas diferentes de las de
sus componentes. El latn y el bronce son ejemplos de aleaciones naturales (que se
dan en la naturaleza). El acero es en realidad una aleacin de hierro con una pequea
cantidad de carbono y a veces otros metales. En la segunda mitad del siglo XIX, los
metalrgicos crearon diversas aleaciones especiales de acero aadiendo pequeas
cantidades de cromo, manganeso, tungsteno y otros metales para darle las cualidades
especialmente deseadas al acero ordinario. Adems desarrollaron un gran nmero de
aleaciones no ferrosas.
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La qumica tambin vino en ayuda de industrias antiguas y establecidas, como la


produccin, el procesado y la conservacin de alimentos. El estudio cientfico del
suelo que se inici en Alemania en las dcadas de 1830 y 1840, sobre todo por parte
del qumico agrcola Justus von Liebig, llev a prcticas agrcolas muy mejoradas y a
la introduccin de fertilizantes artificiales. De este modo, la agricultura cientfica se
desarroll junto con la industria cientfica. Las conservas y la refrigeracin artificial
produjeron una revolucin en los hbitos alimenticios y, al posibilitar la importacin
de alimentos del Nuevo Mundo y de Australasia que de otra forma seran
perecederos, la poblacin de Europa pudo aumentar muy por encima de lo que le
habran permitido sus propios recursos agrcolas.

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4. El marco institucional
El desarrollo econmico puede tener lugar en diversos contextos institucionales,
como se ha visto en captulos anteriores. Sin embargo, algunos entornos sociales y
jurdicos, del mismo modo que ciertos ambientes naturales, son ms favorables al
avance material que otros. El marco institucional de la actividad econmica en la
Europa del siglo XIX, que produjo la primera civilizacin industrial, daba un amplio
margen de accin a la iniciativa individual y a la empresa, permita la libre eleccin
de la ocupacin y la movilidad geogrfica y social, se apoyaba en la propiedad
privada y el imperio de la ley y haca hincapi en el uso de la racionalidad y la
ciencia en la consecucin de los fines materiales. Ninguno de esos elementos era
enteramente nuevo en el siglo XIX, pero su yuxtaposicin y su reconocimiento
explcito hicieron de ellos unos poderosos colaboradores en el proceso de desarrollo
econmico.

4.1 Bases jurdicas


Gran Bretaa, como hemos visto, haba adquirido ya un marco considerablemente
moderno para el desarrollo econmico, adaptado a la innovacin y el cambio social y
material. Una de las instituciones clave de ese marco fue el sistema jurdico conocido
como derecho consuetudinario o comn (comn porque, al menos desde la poca
de la conquista normanda, era comn a la totalidad del reino de Inglaterra,
sustituyendo a las leyes y las costumbres puramente locales). Los rasgos
caractersticos del derecho comn eran su carcter evolutivo, su apoyo en la
costumbre y los precedentes como punto de partida en las decisiones legales escritas,
y su flexibilidad. Prestaba proteccin a la propiedad y los intereses privados contra
los abusos del Estado (an Englishmans home is his castle, el hogar de un ingls
es su castillo) y al mismo tiempo protega el inters pblico de las extorsiones de los
particulares (por ejemplo, prohibiendo las asociaciones que restringan el comercio).
Tambin incorpor las costumbres de los comerciantes (el derecho mercantil) tal y
como se haban desarrollado en los tribunales comerciales especializados.
Transmitido a las colonias inglesas durante el proceso de colonizacin, el derecho
comn se convirti en la base de los sistemas jurdicos de Estados Unidos y de los
dominios britnicos cuando consiguieron la independencia o la autonoma.
En el continente, mientras tanto, las anticuadas instituciones del pasado se haban
osificado frente a las erosionantes fuerzas de cambio hasta el punto de que una
transicin gradual y pacfica hacia el nuevo orden ya no era posible. La Revolucin
Francesa, al hacer pedazos el Antiguo Rgimen, abri nuevas perspectivas y nuevas
oportunidades a la iniciativa y la ambicin empresarial. Aboli en su totalidad los
decadentes restos del orden feudal e instituy un sistema jurdico ms racional, que se
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convertira ms tarde en el ncleo central de los cdigos napolenicos.


El documento con el que se instituye el nuevo orden es la Declaracin de los
Derechos del Hombre y del Ciudadano (basada fundamentalmente en la Declaracin
de Independencia Americana, que a su vez se haba inspirado en los escritos de los
philosophes franceses). El primer artculo proclamaba que todos los hombres nacen
y permanecen libres e iguales en sus derechos, derechos especificados como
libertad, propiedad (inviolable y sagrada), seguridad y resistencia a la opresin. La
Declaracin tambin especificaba las garantas necesarias para preservar esos
derechos: igualdad de las leyes, libertad de expresin oral y escrita, impuestos
equitativos administrados por los mismos ciudadanos por medio de sus
representantes, y responsabilidad de los cargos pblicos. Todos los ciudadanos tenan
igual acceso a todos los honores, oficios y empleos pblicos, de acuerdo con []
sus virtudes y talentos.
Las asambleas revolucionarias fueron ms all de las meras declaraciones y
llegaron a especificar las bases jurdicas del nuevo orden. Adems de abolir el
rgimen feudal y establecer la propiedad privada de la tierra, pusieron fin a las
aduanas y los aranceles internos, abolieron los gremios artesanales y todo el aparato
estatal que regulaba la industria, prohibieron los monopolios, las compaas
monopolizadoras y otras empresas privilegiadas, y sustituyeron las injustas y
arbitrarias recaudaciones del Antiguo Rgimen por un sistema tributario uniforme y
racional. En 1791, la Asamblea francesa lleg a aprobar la drstica ley Le Chapelier
que prohiba las organizaciones o asociaciones tanto de trabajadores como de
patronos.
Naturalmente, los franceses llevaron sus reformas revolucionarias a los territorios
conquistados en el curso de las guerras revolucionarias y napolenicas. Blgica, la
orilla izquierda del Rin de Alemania, gran parte de Italia y, durante un corto tiempo,
Holanda y partes del norte de Alemania fueron incorporadas al Imperio francs. Con
pocas excepciones, todo el cuerpo de reformas fue aplicado directamente en esos
territorios. La Confederacin del Rin, la Confederacin Suiza, el Gran Ducado de
Varsovia, el reino de Npoles y Espaa, todos bajo la proteccin francesa,
aceptaron la mayor parte de la legislacin revolucionaria. La influencia de las
reformas se extendi incluso a pases no dominados directamente por los franceses.
Prusia fue la ms afectada. Tras la humillacin de Jena en 1806 un grupo de
inteligentes y patriticos funcionarios empezaron a sobresalir en la Administracin
prusiana, decididos a regenerar el pas por medio de reformas sociales y
administrativas para que pudiese resistir al conquistador y asumiese el liderazgo de
una nacin alemana.
La labor purgante de la revolucin no debe considerarse como meros actos
negativos de demolicin. Al contrario, estos actos representaron los primeros pasos
esenciales hacia una poltica positiva, constructiva y coherente. Al final, sin embargo,
las instituciones modernas francesas y las de otros pases influidos por los
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franceses recibieron su sello definitivo no de la revolucin en s, sino de Napolen.


La reaccin en la opinin pblica que hizo posible la dictadura napolenica fue una
reaccin a los excesos de la revolucin y a la corrupcin y el libertinaje que
proliferaron bajo el Directorio. Como tal dictadura, favoreci un compromiso con
algunas aunque de ningn modo con todas las instituciones y tradiciones del
Antiguo Rgimen. El genio y la buena suerte de Napolen residen en su habilidad
para sintetizar los muy racionales logros de la revolucin con los hbitos
profundamente arraigados y las costumbres cimentadas durante miles de aos de
historia. Su poltica estuvo adems influida por su temperamento militar, que
valoraba en grado sumo el orden jerrquico y una disciplina estricta, y por las
exigencias de la guerra continua.
La sntesis napolenica quiz se ve mejor en la gran labor de codificacin legal
comenzada durante la revolucin pero concluida bajo el imperio. Los Cdigos un
compromiso clsico entre el antiguo derecho romano, adaptado a las necesidades y
costumbres locales, y la nueva legislacin revolucionaria conservaron pese a todo
los principios fundamentales de la revolucin: igualdad ante la ley, un Estado secular,
libertad de pensamiento y libertad econmica. El Code Civile, promulgado en 1804,
es el ms importante y fundamental. Escrito por abogados y juristas burgueses,
reflejaba claramente las preocupaciones y los intereses de las clases propietarias.
Consideraba la propiedad como un derecho absoluto, sagrado e inviolable. Tambin
sancionaba especficamente la libertad en los contratos y conceda a los contratos
vlidos la fuerza del derecho. Reconoca la letra de cambio y otras formas de papel
comercial, y autorizaba expresamente los prstamos con intereses una estipulacin
de notable importancia para el desarrollo de la industria en los pases catlicos
romanos.
Cuando los franceses abolan las instituciones del Antiguo Rgimen en los
territorios que conquistaban, sentaban las bases de las nuevas. El Code Civile, que
acompaaba a los ejrcitos franceses de ocupacin, sigui aplicndose despus de su
partida. Por toda Europa y ms all, incluyendo Louisiana y Quebec, y prcticamente
toda Latinoamrica, el Code Civile se adopt abiertamente o constituy la base de los
cdigos nacionales.
Otro de los cdigos napolenicos de particular importancia para el desarrollo
econmico fue el Code de Commerce, promulgado en 1807. Antes de l, ninguna
reglamentacin general haba regulado formalmente las empresas comerciales. En
Gran Bretaa, la Bubble Act [Ley de la Burbuja] de 1720 prohiba las sociedades
annimas a menos que estuvieran autorizadas por el Parlamento (vase p. 194);
prohibiciones parecidas haban sido la regla desde siempre en el continente. La mayor
escala de las empresas provocada por la nueva tecnologa exiga nuevas formas
legales para facilitar la acumulacin de capital y diversificar los riesgos de la
inversin. Gran Bretaa aboli su Ley de la Burbuja en 1825, pero para constituir una
corporacin sigui siendo necesaria la concesin de una carta especial hasta 1844, en
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que se permiti que las asociaciones de veinticinco o ms personas formasen


sociedades annimas registrndose simplemente. Pero, incluso entonces, los
accionistas normalmente no podan conseguir la responsabilidad limitada hasta que
en la dcada de 1850 se promulgaron una serie de leyes que otorgaban la
responsabilidad limitada al registrarse, bajo ciertas condiciones. Una nueva y ms
amplia ley de 1862 permiti de forma general la responsabilidad limitada.
El Code de Commerce distingua tres tipos principales de organizaciones
comerciales: 1) simples asociaciones, en las que los socios eran responsables
individual y colectivamente de todas las deudas del negocio; 2) socits en
commandite, asociaciones limitadas en las que el socio o socios activos asuman una
responsabilidad ilimitada en los asuntos que les concernan, mientras que los socios
sin voto o limitados arriesgaban slo las cantidades que tenan suscritas en realidad,
y, por ltimo, 3) socits anonymes, corporaciones en el sentido americano, con
responsabilidad limitada para todos los propietarios. Eran compaas annimas en
el sentido de que los nombres de los individuos no podan figurar en la designacin
oficial de la compaa. Debido a sus privilegios, cada anonyme tena que ser
instituida de forma explcita por el gobierno, el cual, en la primera mitad del siglo, no
se mostr muy propicio a otorgar tales privilegios. Sin embargo, una commandite,
poda establecerse mediante la simple inscripcin en el registro ante un notario
pblico, y se convirti rpidamente en la forma de empresa ms frecuente.
Finalmente, una ley de 1863 permiti la libre asociacin con responsabilidad limitada
a compaas cuyo capital en acciones no sobrepasara los 20 millones de francos, y en
1867 otra ley elimin incluso esa restriccin.
La forma commandite se adopt en la mayora de las naciones continentales y
desempe una funcin vital en la captacin de capital para el comercio y la industria
en el perodo de transicin anterior a la libre constitucin de sociedades, en una poca
en que la mayora de los gobiernos se mostraba todava ms reacio que el francs a la
hora de otorgar concesiones para la formacin de anonymes. Despus de que Francia
adoptase la libre constitucin de sociedades en 1867, otros pases no tardaron en
seguir su ejemplo. En 1900, slo Rusia y el Imperio otomano, entre las naciones ms
importantes, an exigan una autorizacin especfica para la constitucin de
sociedades annimas. En Estados Unidos, por otra parte, donde los sentimientos
igualitarios y las actitudes hostiles hacia los privilegios especiales eran ms fuertes
que en Europa, y donde los diversos estados, as como el gobierno federal, podan
instituir corporaciones, la libre constitucin en sociedad era la norma ya en la dcada
de 1840.

4.2 Pensamiento econmico y poltica


El perodo de las guerras napolenicas presenci lo que en algunos aspectos fue la
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culminacin del nacionalismo y el imperialismo econmicos de los siglos anteriores,


con el intento de bloqueo britnico del continente y el Sistema Continental de
Napolen como respuesta. Ninguno fue enteramente eficaz en su principal propsito,
que era limitar o destruir el potencial blico de la economa del adversario, pero
ambos representaron los extremos de la poltica de nacionalismo econmico. Sin
embargo, incluso antes de las guerras napolenicas haban comenzado a circular las
corrientes intelectuales que condenaban esta poltica.
En las dcadas de 1760 y 1770, los fisicratas (llamados en Francia les
conomistes) haban empezado a ensalzar las virtudes de la libertad econmica y la
competencia. En 1776, el ao de la Declaracin de Independencia americana, Adam
Smith public en La riqueza de las naciones, lo que iba a ser una declaracin de
independencia econmica individual. En ocasiones se ha calificado a Smith de
apologista de los hombres de negocios o la bourgeoisie, pero esto es consecuencia de
una mala lectura (o no lectura) de su texto. Sus crticas a los comerciantes no son
menos mordaces que su condena de los gobiernos imprudentes o mal dirigidos.
Respecto a la predileccin de los comerciantes por el monopolio, por ejemplo,
escribi: La gente del mismo negocio raramente se rene, ni siquiera para divertirse,
sin que la conversacin termine en una conspiracin contra el pblico o en alguna
estratagema para elevar los precios[25]. La mayor preocupacin de Smith en todo el
libro, sin embargo era demostrar que la abolicin de las vejatorias y poco
razonables restricciones y trabas a la empresa individual fomentara la competencia
dentro de la economa, y esto, a su vez, maximizara la riqueza de las naciones. El
libro de Smith alcanz bastante popularidad como tratado filosfico. Tuvo cinco
ediciones antes de su muerte en 1790, y ms tarde fue traducido a casi todos los
idiomas ms importantes. Los estadistas y los polticos de ambos lados del Atlntico
lo citaban para apoyar u oponerse a partes concretas de la legislacin que queran
defender o atacar, y consigui un buen nmero de discpulos en el continente. Pero no
fue hasta mucho despus de su muerte, y de que varios escritores, como el reverendo
T. R. Malthus y David Ricardo, hubiesen hecho su aportacin al cuerpo de literatura
conocido como economa poltica clsica, cuando las ideas de Smith empezaron a
ponerse en prctica en la legislacin. Esto ocurri por primera vez en el Reino Unido
en las dcadas de 1820 y 1830. Algunas de las reformas, no obstante, como la
revisin humanitaria de las leyes penales y criminales, la reduccin del nmero de
delitos castigados con pena capital y la creacin de una fuerza de polica
metropolitana, debieron ms a Jeremy Bentham y los utilitaristas que a Smith y los
economistas clsicos (aunque haba algunas coincidencias entre las dos escuelas,
particularmente en la persona de John Stuart Mill). El xito ms relevante del ltimo
grupo fue la abolicin de las Leyes del Cereal [Corn Laws], lo que marc el
comienzo de un largo perodo de libre comercio en Gran Bretaa (vase ms
adelante, p. 328).
Adems del libre comercio, los principios del liberalismo econmico (como se
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conoca a la nueva doctrina) exigan una reduccin del papel del Estado en la
economa. En su nombre, el sistema de impuestos se rehzo y se simplific, y las
Leyes de Asociacin, las Leyes de Navegacin, las Leyes de Usura y otros smbolos
legislativos del Antiguo Rgimen de la vida econmica fueron todas revocadas.
Segn Smith y su sistema de libertad natural, el Estado solamente tena tres
funciones que cumplir: primero, el deber de proteger a la sociedad de la violencia y
la invasin de otras sociedades independientes; segundo, el deber de proteger, en la
medida de lo posible, a cada miembro de la sociedad de la injusticia o la opresin por
parte de cualquier otro miembro de sta, o el deber de establecer una administracin
de justicia imparcial; y tercero, el deber de llevar a cabo y conservar ciertas obras
pblicas y ciertas instituciones pblicas, que nunca un individuo, o unos pocos
tendrn inters en llevar a cabo y conservar[26].
Esta descripcin idealizada del papel del Estado segn los economistas clsicos
origin un mito, a saber: el del laissez-faire. La frase empez a usarse en ingls en
1825, y literalmente se traduca por el imperativo dejad hacer. La concepcin
popular que se tena de ella era que los individuos, especialmente las personas que se
dedican a los negocios, deberan estar libres de toda traba gubernamental (excepto el
derecho penal) para perseguir sus propios intereses egostas. Thomas Carlyle lo
satiriz como anarqua ms un polica.
El laissez-faire en la prctica, sin embargo, no era en absoluto tan desalmado, tan
egostamente motivado o tan inexorable como manifestaban las afirmaciones ms
extremistas. El principal objetivo de los economistas clsicos era desmontar la
regulacin del viejo aparato de la economa, que en nombre de los intereses
nacionales creaba reductos de privilegios especiales y monopolios, e interfera en
otros sentidos en la libertad individual y la consecucin de riqueza. Al mismo tiempo
que el Parlamento desmantelaba el viejo sistema de regulacin y privilegios
especiales, adems, estaba promulgando una serie de nuevas regulaciones
relacionadas con el bienestar general, especialmente de aquellos menos aptos para
protegerse a s mismos. Entre estas medidas se contaban las Leyes de Fbricas
[Factory Acts], nuevas leyes de salud e higiene, y la reforma de los gobiernos locales.
Estas normas no fueron inspiradas por una sola clase o segmento de la poblacin,
aunque procedieran del capital intelectual de los utilitaristas. Los reformadores
humanitarios de origen aristocrtico y burgus unieron sus esfuerzos con los de los
lderes de las clases trabajadoras para promoverlas, y fueron votadas por los whigs y
los tories, adems de los radicales.
El liberalismo econmico tambin tena sus partidarios en el continente, pero
nunca consiguieron el mismo grado de xito que sus colegas britnicos. Una razn
para ello fue que la tradicin del paternalismo estatal estaba mucho ms
profundamente arraigada en el continente que en Gran Bretaa. Otra, que, como Gran
Bretaa era el lder tecnolgico reconocido, muchos individuos recurran al Estado
para que ste les ayudara a acortar distancias. El libre comercio gan algunos adeptos
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y hubo alguna reduccin de la intromisin del Estado en la economa, pero ste en


conjunto desempe un papel ms activo que en Gran Bretaa.
Al otro lado del ocano, Estados Unidos tena una mezcla nica de gobierno y
empresa privada. Los economistas clsicos contaban con pocos partidarios puristas en
este pas. Con la variedad que ofreca la poltica econmica real en los numerosos
estados en desarrollo, Estados Unidos lleg a un compromiso viable y pragmtico
entre las exigencias de la libertad individual y las demandas de la sociedad. A causa
de los intereses locales rivales y el triunfo de los demcratas seguidores de Jefferson
y de Jackson, el gobierno federal desempe el mnimo papel que le asignaba la
teora clsica y, hasta la guerra de Secesin, generalmente sigui una poltica
comercial liberal o de bajos aranceles. El Estado y los gobiernos locales, por otra
parte, tomaron parte activa en promover el desarrollo econmico. El sistema
americano, como lo llam Henry Clay, consideraba al Estado como un organismo
para ayudar a los individuos y a la empresa privada para acelerar el desarrollo de los
recursos materiales de la nacin.

4.3 Estructura de clases y lucha de clases


Socialmente, la Europa del Antiguo Rgimen estaba organizada en tres estamentos: la
nobleza, el clero y el resto el pueblo llano o plebeyos (vase captulo 3, pp. 6768). Un anlisis moderno funcional en trminos de clase social revisara la
clasificacin ligeramente. En lo ms alto de la pirmide social haba una clase
dirigente de terratenientes, que inclua a algunos que no eran nobles, as como al alto
clero y a la nobleza propiamente dicha. La base econmica de su poder poltico y su
estatus social era la propiedad de la tierra, lo cual les permita vivir noblemente; sin
tener que trabajar. A continuacin en la escala social estaba la clase media alta o
haute bourgeoisie, de grandes mercaderes, altos funcionarios del gobierno, y
profesionales, como abogados y notarios; aunque stos con frecuencia posean algo
de propiedad tambin, las bases principales de su posicin eran sus conocimientos y
habilidades especiales, sus existencias (en el caso de los mercaderes) y sus contactos
personales con la aristocracia. Ms abajo en la escala social se situaba la clase media
baja, o petite bourgeoisie, que consista en artesanos, pequeos comerciantes, otras
personas dedicadas a los servicios, y pequeos propietarios independientes. El
escaln ms bajo estaba integrado por los campesinos, los trabajadores domsticos de
las industrias rurales caseras y los peones agrcolas, entre los cuales podan contarse
muchos pobres e indigentes.
El cambio de la agricultura hacia las nuevas formas de industria y el crecimiento
de las ciudades trajo consigo la aparicin de nuevas clases sociales. Es evidente que
el lugar de un individuo en la jerarqua social depende en parte de cmo se gana la
vida, y los individuos de la misma ocupacin es probable que compartan valores
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comunes y que tengan una apariencia comn, diferente y quizs en conflicto con los
valores y apariencias de los que se dedican a otras ocupaciones. El siglo XIX vio en
ocasiones amargas luchas entre grupos rivales por el reconocimiento y el dominio
social y poltico.
A principios del citado siglo, los campesinos eran el grupo ms numeroso. A
finales del mismo, an constituan una mayora en el conjunto de Europa, pero en las
reas ms industrializadas su nmero relativo haba descendido de forma drstica.
Aislados por las malas comunicaciones y limitados por una mentalidad
tradicionalista, su mayor deseo era obtener tierras. Su participacin en amplios
movimientos sociales era generalmente espordica y no iba ms all de sus intereses
econmicos inmediatos.
A pesar de los efectos de la Revolucin Francesa, en los aos inmediatamente
posteriores a Waterloo la aristocracia terrateniente continu disfrutando de prestigio
social y poder poltico. Su posicin de liderazgo se vio seriamente amenazada, sin
embargo, por las crecientes clases burguesas. A mediados de siglo, estas ltimas
haban logrado ocupar posiciones de poder en la mayor parte de Europa Occidental y
en las dcadas siguientes llevaron a cabo profundas incursiones en la posicin
privilegiada de la aristocracia en Europa Central.
A principios del siglo XIX, los trabajadores urbanos constituan una pequea
minora de la poblacin, pero con la propagacin del sistema industrial empezaron a
obtener una superioridad numrica. Hablar de la clase obrera es errneo, porque
haba diversos grados y diferencias dentro de la poblacin laboral. Los obreros de las
fbricas, aunque son objeto de la mayor atencin para los historiadores de la
industrializacin, eran slo uno de sus elementos, y no el mayor. Adems, dentro de
este elemento se daban actitudes y circunstancias muy diferentes, segn se tratara,
por ejemplo, de trabajadores textiles, del hierro, de la cermica u otros. Los mineros,
aunque parecidos en ciertos aspectos a los obreros fabriles, se diferenciaban de ellos
en otros. Los sirvientes domsticos, los artesanos y los trabajadores manuales haban
existido antes del nacimiento de la industria moderna. Muchos de los obreros
cualificados descendieron al estatus de no cualificados cuando las mquinas les
sustituyeron en su trabajo. Otros, en cambio, como los carpinteros, los albailes, los
maquinistas y los cajistas, se encontraron con que la demanda de sus servicios
aumentaba con el crecimiento de las industrias y las ciudades. Los trabajadores
eventuales, como los estibadores y los mozos de estacin, constituan otro grupo
importante, as como los trabajadores del transporte, los oficinistas y otros. La
caracterstica comn que nos permite tratarlos como unidad para algunos propsitos
(aunque tampoco sta sea precisa ni universal) es que se ganaban la vida vendiendo
su trabajo a cambio de un sueldo diario o semanal.
Karl Marx predijo a mediados del siglo XIX que la polarizacin que l crea
observar en las entonces avanzadas sociedades industriales continuara hasta que, en
ltima instancia, slo quedaran dos clases: la clase dirigente de los capitalistas (que
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en su opinin absorbera y sustituira a la aristocracia) y el proletariado industrial.


Gradualmente, todas las clases intermedias se veran reducidas al proletariado, hasta
que este ltimo, con su abrumador peso numrico, se levantara en una revolucin y
derribara a la clase dirigente capitalista. Los hechos de la historia han desmentido
esta profeca. Ms que polarizar dos clases mutuamente antagnicas, la propagacin
de la industrializacin ha engrosado las clases medias con burcratas, artesanos
cualificados y empresarios independientes. Las revoluciones que consiguieron
triunfar, como la de Rusia en 1917, fueron obra de pequeas bandas de
revolucionarios, militantes profesionales que aprovecharon las debilidades de
sociedades afectadas por la guerra.
Las formas ms usuales de solidaridad de las clases trabajadoras y de ayuda
mutua fueron los sindicatos y, ms tarde, en algunos pases, los partidos polticos de
la clase obrera. Aunque los sindicatos tienen una larga tradicin que se remonta hasta
las asociaciones de viajantes de la Baja Edad Media, el movimiento moderno data del
nacimiento de la industria moderna. En la primera mitad del siglo XIX, los sindicatos
eran dbiles, de carcter local y por lo general de corta vida frente a la oposicin de
patronos antagonistas y una legislacin poco favorable o represiva. La mayora de las
naciones occidentales ha pasado al menos por tres fases en su actitud oficial hacia los
sindicatos. La primera fase, la de prohibicin o supresin inmediata, fue tipificada
por la Ley Le Chapelier de 1791 en Francia, las Leyes de Asociacin de 1799-1800
en Gran Bretaa, y la legislacin similar de otros pases. En la segunda fase, marcada
en Gran Bretaa por la revocacin de las Leyes de Asociacin en 1824-1825, los
gobiernos concedieron una tolerancia limitada a los sindicatos, permitiendo su
formacin, pero persiguindolos con frecuencia por implicarse en acciones pblicas
como las huelgas. Una tercera fase, no conseguida hasta el siglo XX en algunos pases
y en absoluto en otros, concedi plenos derechos legales a los trabajadores para
organizarse y participar en actividades colectivas.
En Gran Bretaa, en la dcada de 1830, el movimiento sindicalista se vio
implicado en un movimiento poltico ms amplio, conocido como cartismo, cuyo
objetivo era conseguir el sufragio y otros derechos polticos para las clases
desposedas de derechos bsicos. Tras el fracaso del movimiento, la organizacin
sindical decay hasta 1851. Entonces se form la Amalgamated Society of Engineers
[Sociedad Unida de Trabajadores Industriales (maquinistas y mecnicos)], la primera
de los llamados sindicatos de nuevo modelo. La principal caracterstica del
sindicato de nuevo modelo era que organizaba solamente a los trabajadores
cualificados y con una base artesanal; representaba a la aristocracia del trabajo. Los
trabajadores no cualificados y los obreros de las nuevas fbricas siguieron estando
desorganizados hasta casi el final de siglo. Los sindicatos de nuevo modelo slo
pretendan mejorar los salarios y las condiciones de trabajo de sus propios miembros,
que eran ya los mejor pagados de la industria britnica, por medio de negociaciones
pacficas con los patronos y la ayuda mutua. Renunciaron a las actividades polticas y
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raramente recurrieron a la huelga excepto en casos extremos. Como resultado,


crecieron en fuerza, pero el nmero de sus miembros segua siendo bajo. Los intentos
de organizar a las grandes masas de trabajadores semiespecializados y no cualificados
desembocaron en la huelga de cerilleras (jvenes trabajadoras de esta industria) de
1888 y la de los estibadores de Londres en 1889. En 1900, los miembros de los
sindicatos sobrepasaban los dos millones, y en 1913 haban alcanzado los cuatro
millones, o, lo que es lo mismo, ms de una quinta parte del total de la fuerza de
trabajo.
En el continente, los sindicatos progresaron con ms lentitud. Desde el principio,
los sindicatos franceses estuvieron estrechamente conectados con el socialismo e
ideologas polticas similares. Las variadas y antagnicas formas tomadas por el
socialismo francs dividieron al movimiento, provocando que su composicin fuera
inconstante y fluctuante, y haciendo casi imposible el acuerdo en una accin colectiva
de mbito nacional. En 1895, los sindicatos franceses lograron formar una
Confederacin General de Trabajo (CGT) nacional y apoltica, pero ni siquiera sta
inclua a todos los sindicatos activos, y con frecuencia tena dificultades para mandar
sobre sus directivos locales. El movimiento obrero francs continu estando
descentralizado, siendo sumamente individualista y en general ineficaz.
El movimiento obrero alemn databa de la dcada de 1860. Al igual que el
francs, estuvo asociado desde el principio a los partidos y a la accin poltica; a
diferencia del movimiento francs, estaba ms centralizado y era ms coherente. El
movimiento obrero alemn tena tres divisiones principales: el Hirsch-Dunker o
sindicatos liberales, que agrupaba sobre todo a artesanos especializados; los
sindicatos socialistas o libres, con muchos ms miembros, y los sindicatos
catlicos o cristianos, ms tardos, fundados con la bendicin del Papa en oposicin a
los sindicatos socialistas ateos. En 1914, el movimiento sindicalista alemn tena
tres millones de miembros, el 80% perteneciente a los sindicatos socialistas, lo que le
converta en el segundo ms grande de Europa.
En los pases del sur de Europa cuya economa estaba ms atrasada, y en alguna
medida en Latinoamrica, predomin la influencia francesa en las organizaciones de
trabajadores. Los sindicatos estaban fragmentados y orientados ideolgicamente.
Fueron salvajemente reprimidos por los patronos y el Estado, y la mayora no
prosper. Los sindicatos en los Pases Bajos, Suiza y el imperio austro-hngaro
siguieron el modelo alemn. Alcanzaron un xito moderado a nivel local, pero las
diferencias religiosas y tnicas, adems de la oposicin del gobierno, impidieron su
eficacia como movimientos nacionales. En los pases escandinavos, el movimiento
obrero desarroll sus propias tradiciones y caractersticas. Se ali con el movimiento
de cooperativas y con los partidos polticos socialdemcratas, y en 1914 haba hecho
ms que cualquier otro movimiento sindicalista para aliviar las condiciones de vida y
de trabajo de sus miembros. En Rusia y dems pases de Europa Oriental, los
sindicatos continuaron siendo ilegales hasta despus de la Primera Guerra Mundial.
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Los primeros intentos de formar organizaciones de trabajadores masivas en


Estados Unidos tuvieron una eficacia limitada, frente a la oposicin del gobierno y la
patronal, y la dificultad de conseguir la cooperacin entre trabajadores de diferente
cualificacin, ocupacin, religin y antecedentes tnicos. En la dcada de 1880,
Samuel Gompers asumi la tarea de organizar sindicatos locales slidamente unidos
y slo compuestos de obreros cualificados, y en 1886 form con ellos la Federacin
Americana del Trabajo (AFL). Igual que el sindicato de nuevo modelo de Gran
Bretaa, la AFL sigui tcticas pragmticas, concentrndose en el bienestar de sus
propios miembros, evitando embrollos ideolgicos y la accin poltica abierta. En
consecuencia, consigui alcanzar muchos de sus objetivos concretos, pero dej sin
sindicar a la mayora de los trabajadores de la industria americana. En los dominios
britnicos, los sindicatos se desarrollaron en la forma tradicional britnica, pero ms
comprometidos con los programas socialistas. El primer Congreso Sindicalista en
Australia tuvo lugar en 1879, tan slo once aos despus del primero de este tipo en
Gran Bretaa.

4.4 Educacin y alfabetizacin


Otra caracterstica del desarrollo econmico del siglo XIX, menos comentada pero no
por ello menos importante que el crecimiento de las ciudades, de la fuerza de trabajo
industrial y de los ingresos, fue el aumento de la alfabetizacin y la educacin. Los
cuadros 8.3 y 8.4 presentan algunos datos aproximados de ciertos pases y fechas. En
todos los casos es prcticamente seguro que los ndices eran ms bajos en 1800 que
en 1830 o 1850. Los cuadros muestran una correlacin aproximada (no precisa) entre
niveles y porcentajes de industrializacin, por una parte, y esfuerzo y logros
educativos por otra. Es significativo que Gran Bretaa (o el Reino Unido), la primera
nacin industrial, figure arriba en los cuadros, pero no a la cabeza. En general, son los
pases del noroeste de Europa (y Estados Unidos) los que presentan cifras ms
positivas, en trminos de esfuerzo y de logros, mientras que los del sur y el este de
Europa (de los que Espaa, Italia y Rusia son representantes) son menos notables.
Esto se corresponde con los niveles y porcentajes de industrializacin.
Quizs el aspecto ms sorprendente del cuadro 8.3 sea el destacado lugar ocupado
por Suecia tanto en 1850 como en 1900; Suecia era un pas pobre a mediados del
siglo XIX, pero en la segunda mitad del siglo tena uno de los ndices de crecimiento
ms altas de Europa. Su alto nivel inicial de alfabetizacin es atribuible a factores
religiosos, culturales y polticos anteriores al comienzo de la industrializacin, pero la
gran reserva de capital humano as adquirido le fue de gran utilidad una vez que la
industrializacin hubo comenzado. La misma amplia generalizacin es aplicable,
aunque quiz en menor grado, al resto de los pases escandinavos, Estados Unidos,
Alemania (Prusia) y (dentro del Reino Unido) Escocia.
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Ms all de los datos cuantitativos se debe investigar sobre la naturaleza y el


alcance de la educacin. Con anterioridad al siglo XIX apenas existan las
instituciones docentes pblicas. Los ricos contrataban a tutores para sus hijos. Las
instituciones religiosas y de caridad, y en algunos casos escuelas privadas de pago,
proporcionaban la educacin elemental a parte de la poblacin, principalmente en las
ciudades. Nadie soaba con la alfabetizacin universal; de hecho, gran parte de la
opinin influyente se opona a la alfabetizacin de los pobres trabajadores; como si
fuera incompatible con su lugar en la vida. La educacin tcnica la proporcionaba
el sistema de aprendizaje. La educacin secundaria y superior estaba en su mayor
parte reservada a los hijos (sobre todo varones) de las clases privilegiadas, excepto
los aspirantes a miembros del clero. Con pocas excepciones (como es el caso de
Escocia y los Pases Bajos), las antiguas universidades haban dejado haca tiempo de
ser los centros de conocimiento avanzado; atascadas en un plan de estudios que se
centraba en la cultura clsica, educaban a burcratas para la Iglesia y el Estado, y
daban una imagen de educacin liberal a los hijos de las clases dirigentes.
Cuadro 8.3

Alfabetizacin en algunos pases (porcentaje)

Pas
Suecia

h. 1850
90

h. 1900
(99)a

Estados Unidos (slo blancos)


85-90
Escocia
80
Prusia
80
Inglaterra y Gales
67-70
Francia
55-60
Austria (sin Hungra)
55-60
Blgica
55-60
Italia
20-25
Espaa
25
Rusia
5-10
a Las cifras entre parntesis estn, casi con toda seguridad, sobreestimadas.

94
(97)
88
(96)
83
77
81
52
44
28

FUENTE: Clculo de Carlo M. Cipolla, Literacy and Development in the West (Harmondsworth, 1969). Tablas 21,

24 y 31; las cifras entre parntesis son de Michael G. Mulhall, Dictionary of Statistics (Londres, 1899, reeditado
en 1969), p. 693.
Cuadro 8.4
Pas
Estados Unidos
Alemania
Reino Unido
Francia
Espaa
Italia
Rusia

Matriculaciones en la escuela primaria en algunos pases (por cada 10 000 habitantes)


1830
1500
1700
900
700
400
300

1850
1800
1600
1045
930
663
463
98

(1860)
(1870)

1900
1969
1576
1407
1412
1038
881
348

FUENTE: Richard A. Easterlin, Why Isnt the Whole World Developed?, Journal of Economic History, 41

(marzo, 1981).

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La Revolucin Francesa introdujo el principio de educacin gratuita y pblica,


pero en la misma Francia los gobiernos de la Restauracin no lo tuvieron en cuenta
hasta despus de 1840. Mientras tanto, algunos estados alemanes, escandinavos y
americanos, que ya haban disfrutado de los beneficios de una tradicin de educacin
primaria extendida, establecieron sistemas financiados pblicamente, aunque no se
hicieron obligatorios o generales hasta ms avanzado el siglo. En Inglaterra, la Ley de
Fbricas de 1802 exiga que los propietarios de fbricas de tejidos proporcionasen
instruccin elemental a sus aprendices, pero la ley apenas se puso en prctica; otra ley
de 1833 exiga la instruccin para todos los nios que trabajasen. En la primera mitad
del siglo, muchos artesanos y obreros cualificados asistieron a los institutos de
mecnica, escuelas nocturnas financiadas por medio de cuotas o de instituciones de
caridad; pero Gran Bretaa se retras de forma notable en la provisin de educacin
pblica. El sur y el este de Europa quedaron an ms atrs que Inglaterra.
La Revolucin Francesa trajo consigo otras innovaciones en la educacin de
particular importancia para la era industrial: las escuelas especializadas de ciencias e
ingeniera, de las que la cole Polytechnique y la cole Normale Suprieure son las
ms famosas. Dotadas de categora universitaria, pero fuera del sistema de la
universidad (que Napolen reorganiz para formar a profesionales y burcratas),
estas instituciones no slo proporcionaban una formacin avanzada, sino que tambin
se dedicaban a la investigacin. Fueron muy imitadas en toda Europa, excepto en
Gran Bretaa, y fue precisamente un graduado de la Polytechnique quien organiz la
instruccin en la Academia Militar americana de West Point, la primera escuela de
ingeniera de Amrica.
La era de reforma posnapolenica en Alemania tuvo como consecuencia la
revitalizacin de sus antiguas universidades y la creacin de varias nuevas. La
enseanza cientfica adopt muchos elementos del plan de estudios y de los mtodos
de la cole Polytechnique, pero se hizo accesible a un nmero mucho mayor de
estudiantes que en el sistema francs. De este modo, al convertirse la ciencia cada vez
ms en la base de la industria, Alemania se hallaba preparada para aprovechar la
situacin. Cuando los educadores americanos en la dcada de 1870 empezaron a
preocuparse por la necesidad de remodelar su sistema de enseanza superior, tomaron
como modelo a Alemania en lugar de Francia o Inglaterra. Posteriormente, las
universidades francesas y britnicas, as como las de otros pases, siguieron tambin
el mismo ejemplo.

4.5 Las relaciones internacionales


En el Congreso de Viena de 1814-1815, los vencedores de Napolen intentaron
restablecer el Antiguo Rgimen en lo poltico, social y econmico, pero sus esfuerzos

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fueron en vano. Las fuerzas ideolgicas de democracia y nacionalismo


desencadenadas por la Revolucin Francesa, junto con las fuerzas econmicas de la
incipiente industrializacin, socavaron sus pretensiones. Por otra parte, la divergencia
de intereses entre los vencedores, sobre todo entre Gran Bretaa y los gobernantes
restaurados en la Europa continental, precipit la descomposicin del antiguo orden
restaurado. La decadencia final del Antiguo Rgimen, excepto en Rusia y el Imperio
otomano, se hizo evidente en las revoluciones de 1830 y 1848 en el continente.
Las revoluciones no fueron manifestaciones predominantemente econmicas,
pero tuvieron consecuencias importantes en este campo, sobre todo como resultado
de la nueva configuracin de las fuerzas polticas. En Francia, por ejemplo, la
revolucin de 1830 sustituy a un gobierno orientado hacia el pasado por uno ms
receptivo a los intereses comerciales e industriales, mientras que en la de 1848 las
clases trabajadoras urbanas hicieron una decidida tentativa de hacerse con el poder
poltico antes de ser aplastadas por las fuerzas represivas. La revolucin de 1830 en
los Pases Bajos del sur dio como resultado la creacin de una nueva nacin, Blgica,
que no tard en mostrarse como una de las ms avanzadas econmicamente del
continente. Por ltimo, las revoluciones de 1848 en Europa central ocasionaron la
extincin de los residuos del rgimen feudal.
En todas estas revoluciones el nacionalismo era una fuerza potente. El
nacionalismo como ideologa no perteneca a ninguna clase social determinada. Se
adheran a l principalmente miembros de las clases medias cultas, pero tambin
reflejaba las aspiraciones de los pueblos divididos de Italia y Alemania de tener una
nacin unificada, y las aspiraciones de las nacionalidades sometidas en los imperios
austraco, ruso y otomano, as como los deseos de la parte belga de los Pases Bajos,
y de Noruega e Irlanda, de conseguir la autonoma y la libertad. En Alemania, la
unificacin econmica bajo el Zollverein, dominado por Prusia, en la dcada de 1830,
precedi a la consecucin de la unificacin poltica en 1871, y ayud a sentar las
bases de la potencia industrial alemana. El fracaso en conseguir una unificacin
econmica similar antes de la creacin del reino de Italia en 1861 (a pesar de un
intento en 1848) obstaculiz el avance del pas hacia una posicin de potencia
econmica. La independencia de Grecia, Serbia, Rumana y Bulgaria respecto del
Imperio otomano, al no ir acompaada de un progreso econmico importante, hizo de
estos pases peones en el tablero de ajedrez de la poltica de las potencias.
El siglo XIX no fue testigo de guerras tan masivas y devastadoras como las guerras
napolenicas que lo iniciaron o la Primera Guerra Mundial que lo termin. Las
guerras, relativamente breves y limitadas, que se produjeron tuvieron resultados
polticos importantes con implicaciones en la poltica econmica, pero no
obstaculizaron la acumulacin de capital o el proceso de cambio tecnolgico. Hacia
el final del siglo, es cierto, las tensiones polticas, en ocasiones exacerbadas por la
rivalidad econmica, se agudizaron y desembocaron en el resurgimiento del
imperialismo europeo. Los aspectos econmicos de este imperialismo sern
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analizados en un captulo posterior. Por el momento, es suficiente observar que este


resurgir del imperialismo ampli en gran medida el sistema de mercado mundial, con
Europa en su centro.

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9.

Modelos de desarrollo:
los primeros pases
industrializados

Desde cierta perspectiva, el proceso de industrializacin del siglo XIX fue un


fenmeno de mbito europeo. (El hecho de que a finales de siglo Estados Unidos se
hubiera convertido en la primera nacin industrial no altera la cuestin, ya que su
cultura es bsicamente europea). Un audaz historiador ha calculado incluso el
producto nacional bruto de Europa en el siglo XIX (vase figura 9.1). Aunque tales
clculos son fciles de criticar en detalle por la deficiencia de sus fuentes, las dos
caractersticas principales de la figura 9.1 son indudablemente correctas en trminos
generales: primero, las numerosas fluctuaciones a corto plazo y, segundo, el
crecimiento sostenido a largo plazo.

Figura 9.1 ndice del producto nacional bruto de Europa (1899-1901 = 100).
De Paul Bairoch, Europes Gross National Product: 1900-1975, Journal of European Economic
History, 5 (otoo, 1976), p. 288.

Sin embargo, desde otra perspectiva, la industrializacin fue bsicamente un


fenmeno regional, como ya hemos comentado en pginas anteriores (vase pp. 207208). Las regiones en cuestin podan estar situadas dentro de una sola nacin, como
en el caso del sur del condado de Lancashire y sus zonas adyacentes, o podan solapar
lmites nacionales, como la cuenca carbonfera de Austrasia, que se extiende desde el
canal de la Mancha en el norte de Francia hasta el rea del Ruhr, a travs de Blgica y
el oeste de Alemania. Para muchos historiadores, el anlisis regional es el medio ms
satisfactorio para entender el proceso de industrializacin.
An existe una tercera perspectiva, la ms convencional, desde la cual estudiar el
proceso de industrializacin: considerarlo en trminos de economas nacionales. Este
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mtodo tiene el inconveniente que supone la posibilidad de descuidar las


ramificaciones internacionales y supranacionales del proceso, e ignorar o
menospreciar su dinmica regional, pero tiene en contrapartida dos poderosas
ventajas. La primera es la meramente tcnica de que la mayora de las descripciones
cuantitativas de la actividad econmica se recogen y se calculan en trminos de
economas nacionales. La segunda, y ms fundamental, es que el marco institucional
de la actividad econmica y las distintas polticas encaminadas a influir en la
direccin y el carcter de dicha actividad se sitan normalmente dentro de fronteras
nacionales.
Afortunadamente, los tres enfoques no se excluyen entre s. En el captulo
anterior acentuamos los aspectos nacionales y supranacionales del proceso de
industrializacin, en particular los relacionados con la poblacin y la tecnologa; en el
captulo 12 volveremos a destacar las dimensiones internacionales del comercio y las
finanzas. En este captulo y en el siguiente estudiaremos los distintos modelos de
crecimiento nacional, detenindonos tambin en sus manifestaciones regionales
cuando sean importantes.

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1. Gran Bretaa
Empezaremos con Gran Bretaa, la primera nacin industrial. Al trmino de las
guerras napolenicas, Gran Bretaa era el principal pas industrial del mundo, y,
segn algunas estimaciones, generaba una cuarta parte de la produccin industrial
total del mundo[27]. Adems, a consecuencia de dicha primaca industrial y de su
abrumadora superioridad como potencia naval mundial, alcanzada durante las ltimas
guerras, se convirti tambin en la primera nacin comercial del mundo, con entre
una tercera y una cuarta parte del comercio internacional a su cargo, ms del doble de
sus principales rivales. Durante la mayor parte del siglo XIX, Gran Bretaa mantuvo
su dominio como nacin industrial y comercial. Pese a que su poder se redujo algo a
mediados de siglo, en 1870 todava daba cuenta de la cuarta parte del total del
comercio internacional, e incluso aument su participacin en el total de la
produccin industrial a ms del 30%. Despus de 1870, si bien siguieron aumentando
la produccin y el comercio totales (por ejemplo: la produccin industrial creci un
250% entre 1870 y 1913), fue perdiendo gradualmente su primaca frente a otras
naciones que iban industrializndose con rapidez. Durante la dcada de 1880, Estados
Unidos la sobrepas en produccin industrial total, y Alemania lo hizo en la primera
dcada del siglo XX. En vsperas de la Primera Guerra Mundial an era la primera
nacin comercial del mundo, pero para entonces ya slo controlaba una sexta parte
del comercio total, y la seguan muy de cerca Alemania y Estados Unidos.
Los tejidos, el carbn, el hierro y la ingeniera, las bases de la temprana
prosperidad de Gran Bretaa, seguan siendo los pilares de su economa. Todava en
1880 su produccin de hilos y tejidos de algodn superaba a la del resto de Europa;
en 1913, aunque su posicin relativa haba empeorado, an conservaba una tercera
parte de la produccin total de Europa, cantidad dos veces mayor que la de sus
competidores ms directos. Del mismo modo, y por lo que se refiere a la industria
siderrgica, Gran Bretaa alcanz su mximo relativo alrededor de 1870,
produciendo ms de la mitad del hierro colado mundial; sin embargo, en 1890,
Estados Unidos logr arrebatarle su primaca y Alemania, a su vez, experiment un
fuerte avance en los primeros aos del siglo XX. Respecto a la industria del carbn, en
cambio, Gran Bretaa mantuvo su liderazgo en Europa (aunque Estados Unidos la
adelant a principios del siglo XX) y produca excedentes para la exportacin. Gran
Bretaa tena una produccin de carbn per cpita dos veces mayor que sus
principales rivales europeos, Blgica y Alemania (vase figura 9.3 ms adelante). Los
yacimientos del noreste de Inglaterra (Northumberland y Durham) y el sur de Gales
exportaban carbn a la Europa continental desde principios de siglo, e incluso antes;
en 1870, ese comercio supona el 3% del total de las exportaciones britnicas. La
rpida industrializacin de los pases vecinos, pobres en carbn, aument
considerablemente las exportaciones de ste; en 1913, tales exportaciones de materia
prima representaban ms del 10% del valor de todas las exportaciones de las naciones
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ms industrializadas del mundo.


En cuanto a la industria tecnolgica, creacin de la ltima parte del siglo XIX, se
pueden buscar sus orgenes en las tres industrias ya mencionadas. La industria textil
necesitaba constructores y reparadores de mquinas, la siderurgia produca los suyos,
y la industria del carbn tena necesidad de bombas de extraccin eficaces y
transporte barato, lo que dio como resultado el desarrollo de la mquina de vapor y el
ferrocarril. Como se sugiri en el captulo anterior, el ferrocarril fue la ms relevante
de las nuevas industrias del siglo XIX. Tuvo especial importancia por su
eslabonamiento hacia atrs y hacia adelante con otras industrias. Por otra parte,
debido al papel pionero de Gran Bretaa en el desarrollo del ferrocarril, la demanda
extranjera, tanto de dentro como de fuera de Europa, de expertos, equipos y capital
britnicos proporcion un fuerte estmulo a toda su economa.
Del mismo modo, la evolucin de la industria de construccin naval, que pas de
la vela al vapor y de emplear madera en la fabricacin de barcos a utilizar primero
hierro y ms tarde acero, tambin supuso un fuerte estmulo. El tonelaje de los recin
construidos barcos de vapor no consigui superar al de los nuevos barcos de vela
hasta 1870, pero a partir de entonces predomin la construccin de los primeros; en
1900, la produccin de barcos de vela nuevos haba disminuido a menos del 5% del
total. En la dcada de 1850-1860, el hierro empez a sustituir rpidamente a la
madera en la construccin de barcos, tanto de vapor como de vela, y en la dcada de
1880, el acero al hierro. En los primeros aos del siglo XX, la industria de
construccin naval britnica produca por trmino medio ms de un milln de
toneladas al ao, prcticamente todos barcos de vapor con casco de acero. Esa cifra
supona ms del 60% de la construccin naval mundial. (Durante algunos aos en las
dos ltimas dcadas del siglo Gran Bretaa produjo ms del 80% del total). Una parte
sustancial de esa produccin, entre un sexto y un tercio, era para la exportacin.
Pese a tan notables logros, el ritmo y el alcance de la industrializacin britnica
no deberan exagerarse, como se ha hecho a menudo. Investigaciones recientes han
demostrado que la tasa de crecimiento industrial entre 1750-1850 fue
considerablemente inferior a lo que suponan anteriores estimaciones, y que,
incluso todava en 1870 aproximadamente la mitad del total de los caballos de vapor de la industria
correspondan al sector textil y, adems, la mecanizacin accionada por motor an haba tenido
comparativamente poco efecto en muchas industrias. En 1851, y quiz en 1871, la gran mayora de los
obreros trabajaban, no en industrias fabriles a gran escala, sino como artesanos en talleres pequeos. La
aplicacin masiva de la fuerza de vapor no se dio hasta despus de 1870, aumentando de un total de unos dos
millones de caballos de vapor en esa fecha a casi 10 millones en 1907[28].

El censo de 1851 confirma estas generalizaciones. Por ejemplo, la agricultura era


an la actividad que empleaba mayor cantidad de mano de obra lo sigui siendo
hasta 1921, y el servicio domstico, la segunda. La industria textil acoga a menos
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del 8% de la mano de obra total (slo la industria del algodn empleaba a alrededor
del 4%). El nmero de herreros (112 500) sobrepasaba el de obreros de la industria
primaria siderrgica (79 500), y haba ms zapateros (274 000) que mineros
(219 000).
Gran Bretaa alcanz la cima de su supremaca industrial frente a otras naciones
en las dos dcadas que van de 1850 a 1870. La tasa de crecimiento de su producto
nacional bruto desde 1856 hasta 1873 ambos aos cumbre en el ciclo comercial
fue de una medida del 2,5%, menor que su media de todo el siglo y sustancialmente
inferior que la de Estados Unidos y Alemania durante el mismo perodo. Sobre una
base per cpita, fue an menor que la de Francia, tradicionalmente considerada la
rezagada de las grandes potencias. Cmo debemos evaluar un resultado tan poco
brillante?
En primer lugar, las tasas de crecimiento son hasta cierto punto engaosas, porque
unidades con poca base estadstica pueden arrojar como resultado altas tasas de
crecimiento con aumentos muy modestos del incremento absoluto. Y, sobre todo,
Inglaterra no poda mantener su superioridad por tiempo indefinido al empezar a
industrializarse naciones menos desarrolladas pero bien provistas de recursos. En ese
sentido, el ocaso relativo de Gran Bretaa era algo inevitable. Adems, considerando
los vastos recursos y el rpido crecimiento demogrfico de Estados Unidos y Rusia,
no resulta sorprendente que acabaran sobrepasando la produccin total de la pequea
isla. Ms difcil de explicar es la baja tasa de crecimiento de producto per cpita; de
1873 a 1913 la tasa de crecimiento de la productividad del factor total (producto por
unidad de cada factor de produccin) fue cero.
Se han ofrecido diversas explicaciones a este decepcionante rendimiento. Algunas
son muy tcnicas: tienen en cuenta los precios relativos de las materias primas y los
productos manufacturados, las condiciones comerciales, los porcentajes y modelos de
inversin, y as sucesivamente. Aun a riesgo de simplificar en exceso, para nuestros
fines podemos ignorarlas. Otras han considerado que el problema estuvo en la
dificultad de acceso a materias primas y recursos naturales, pero desde luego ste era
un problema menor. Por supuesto que la industria del algodn haba dependido
siempre del algodn en bruto de importacin, pero ello no impidi que Gran Bretaa
se convirtiera en el primer pas productor de artculos de algodn del mundo, y, en
cualquier caso, los dems productores de artculos de algodn de Europa obtenan su
materia prima del exterior, con frecuencia a travs de Gran Bretaa. Los minerales no
ferrosos cobre, plomo y estao del pas fueron agotndose gradualmente o bien
no pudieron competir con los precios ms baratos del exterior, pero en la mayora de
los casos esa materia prima ms barata la extraan e importaban compaas britnicas
que operaban en el extranjero. A principios del siglo XX, la industria siderrgica
importaba aproximadamente una tercera parte del mineral, sobre todo de Espaa,
pero ello se deba en gran parte a que la industria no haba adoptado enteramente el
proceso Thomas-Gilchrist de fabricacin de acero, que habra permitido la utilizacin
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de mineral fosfrico del pas.


Este ltimo ejemplo indica otra posible causa del relativo ocaso de Gran Bretaa:
el fracaso empresarial. Los historiadores siguen debatiendo acaloradamente la
cuestin, sin que se vislumbre una conclusin definitiva. Est fuera de toda duda que
la Gran Bretaa victoriana tuvo varios empresarios dinmicos y agresivos; los
nombres de William Lever (de Lever Brothers, posteriormente Unilever) y Thomas
Lipton (t Lipton), entre otros, pasaron a ser muy conocidos. Pero, por otra parte, hay
abundantes pruebas de que los empresarios de fines de la poca victoriana no
exhibieron el dinamismo de sus antepasados, al adoptar los hijos y nietos de los
fundadores de las empresas familiares un estilo de vida de caballeros acomodados y
dejar el funcionamiento diario del negocio a administradores asalariados. La
introduccin tarda, poco entusiasta, de las nuevas industrias de alta tecnologa (para
aquella poca), como eran las de qumica orgnica, electricidad, ptica y aluminio,
pese a que la mayora de sus inventores fueron britnicos, es un signo de letargo
empresarial. Todava ms significativa es la tarda y parcial respuesta a las nuevas
tecnologas dada por los empresarios britnicos en esas industrias bsicas en las que
eran, o haban sido, lderes mundiales. La lenta e incompleta adopcin del proceso
Thomas-Gilchrist es un ejemplo que viene al caso, y, en la misma industria, la
adopcin relativamente lenta del horno SiemensMartin. La industria textil se resisti
durante mucho tiempo a la introduccin de unas mquinas para hilar y tejer muy
superiores que haban sido inventadas en la Europa continental y en Amrica, y los
fabricantes de sosa Leblanc libraron durante treinta aos una batalla perdida a la
defensiva contra el proceso Solvay amonaco-sosa, que haba sido introducido desde
Blgica.
El atrasado sistema educativo de Gran Bretaa pudo tener parte de la culpa del
retraso industrial y de las deficiencias empresariales. Gran Bretaa fue el ltimo de
los grandes pases occidentales en adoptar la escolarizacin elemental pblica
obligatoria, fundamental en la formacin de una mano de obra cualificada. Las pocas
universidades inglesas importantes prestaban una atencin mnima a la ingeniera y la
ciencia (no as las universidades escocesas, sin embargo). Aunque se haban
recuperado algo del entumecimiento del siglo XVIII, su inters prioritario todava era
educar a los hijos de las clases ociosas en el conocimiento de los clsicos. Esto
formaba parte de la perpetuacin de los valores aristocrticos, con su desdn por los
logros comerciales e industriales. El contraste con el siglo XVIII es sorprendente e
irnico; en general, en aquella poca se consideraba a la sociedad britnica ms
abierta y fluida que las del ancien rgime de la Europa continental; un siglo despus
la impresin, si no la realidad, era la contraria.
En esta exposicin de los triunfos y las tribulaciones de la industria britnica del
siglo XIX slo se ha hecho una mencin incidental del contexto internacional una
evidente omisin que ser remediada hasta cierto punto en el captulo 12, pero para
situar la discusin en la perspectiva adecuada es necesario hacer unas cuantas
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observaciones.
De todas las grandes naciones, Gran Bretaa era la que ms dependa tanto de las
exportaciones como de las importaciones para su bienestar material. Por tanto, las
polticas comerciales, en especial arancelarias, de las otras naciones repercutan en
ella de forma notable. Ms an, dependa de la economa internacional en mayor
medida que otras naciones de menor tamao. Posea, con diferencia, la mayor marina
mercante y las inversiones en el extranjero de mayor cuanta, ambas destacadas
fuentes de divisas. Desde principios del siglo XIX, por no decir antes, pese a la
importancia de sus industrias exportadoras, Gran Bretaa tena una balanza comercial
negativa o desfavorable. El dficit se cubra (y se superaba) gracias a los ingresos
de la marina mercante y de las inversiones en el extranjero, lo que permiti que stas
crecieran casi continuamente a lo largo de todo el siglo. Por otra parte, en la segunda
mitad del siglo, el papel central de Londres en la banca y en los seguros
internacionales supuso una contribucin an mayor a estos ingresos invisibles. La
importancia de estas fuentes internacionales de ingresos se puede juzgar mediante
una breve comparacin: antes comparbamos la tasa de crecimiento en el producto
nacional bruto de 1856 a 1873 con la de 1873 a 1913 (2,5 frente a 1,9). Las cifras
para el producto interior bruto (es decir, deduciendo del PNB los ingresos
provenientes del extranjero) fueron 2,2 y 1,8.
Para concluir esta fugaz exposicin sobre el modelo de industrializacin de Gran
Bretaa en el siglo XIX, debemos decir que, a pesar de todas sus vicisitudes, la renta
real per cpita de los britnicos aument 2,5 veces aproximadamente entre 1850 y
1914, la distribucin de la renta se hizo ligeramente ms igualitaria, disminuy la
proporcin de poblacin extremadamente pobre y en 1914 el britnico medio
disfrutaba del mayor nivel de vida de Europa.

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2. Estados Unidos
El ejemplo ms espectacular de un rpido desarrollo econmico nacional en el
siglo XIX fue Estados Unidos. El primer censo federal de 1790 registr menos de
cuatro millones de habitantes. En 1870, despus de haber alcanzado los lmites de la
expansin continental, la poblacin haba aumentado a casi 40 millones, ms que la
de cualquier nacin europea exceptuando a Rusia. En 1915, la poblacin sobrepasaba
los 100 millones. Aunque Estados Unidos fue el punto de destino de la mayor parte
de los emigrantes europeos, el elemento que ms contribuy al crecimiento
demogrfico fue el ndice extremadamente alto de crecimiento natural. El nmero de
habitantes nacidos fuera del pas nunca supuso ms de una sexta parte del total. Sin
embargo, la poltica americana de inmigracin, casi sin restricciones hasta despus de
la Primera Guerra Mundial, marc definitivamente la vida nacional. Amrica se
convertira en el crisol de razas de Europa.
El nmero de inmigrantes anuales aument con rapidez, si bien de modo
intermitente, de menos de 10 000 en 1820-1825 a ms de un milln en los primeros
aos del siglo XX. Hasta la dcada de 1890, la gran mayora proceda del noroeste de
Europa; los inmigrantes de esos pases seguan constituyendo la mayor parte de la
poblacin nacida en el extranjero. Pero en 1900 Italia y los pases del este de Europa
fueron las naciones de origen de la mayor parte de los nuevos inmigrantes. En 1910,
la poblacin nacida fuera de sus fronteras era de 13 500 000, alrededor de un 15% del
total. De ellos, un 17% proceda de Alemania, un 10% de Irlanda, y casi el mismo
porcentaje de Italia y de la monarqua austro-hngara; un 9%, respectivamente, de
cada uno de estos lugares: Gran Bretaa, Escandinavia, Canad (muchos de origen
britnico) y Rusia; casi un 7% de los territorios polacos de Rusia, Austria y
Alemania, y el resto de otros pases.
La renta y la riqueza crecieron todava ms rpidamente que la poblacin. Desde
la poca colonial, la escasez de mano de obra en relacin con la tierra y otros recursos
haba supuesto unos salarios y un nivel de vida ms altos que en Europa. Fue ese
factor, junto a las oportunidades de xito individual y las libertades religiosas y
polticas de las que disfrutaban los ciudadanos americanos, lo que atrajo a los
inmigrantes europeos. Pese a la imperfeccin de las estadsticas, es probable que la
renta media per cpita al menos se doblara entre la adopcin de la Constitucin y el
estallido de la guerra de Secesin. Casi con total seguridad aument ms del doble
entre el final de dicha guerra y el estallido de la Primera Guerra Mundial. Cules
fueron las causas de este enorme aumento?
La abundancia de tierra y la riqueza de recursos naturales ayudan a explicar por
qu Estados Unidos tena mayor renta per cpita que Europa, pero no explican por s
solas la mayor tasa de crecimiento. Las razones deben buscarse en las mismas fuerzas
que estaban operando en Europa Occidental, a saber: el rpido progreso tecnolgico y
la creciente especializacin regional, aunque en Estados Unidos tambin se daban
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otros factores especiales. Por ejemplo, la escasez continua de mano de obra y su alto
coste dotaron de mayor importancia a las mquinas que ahorraban aqulla tanto en la
agricultura como en la industria. Los mtodos agrcolas europeos, mejores que los
americanos, daban mayor rendimiento por hectrea, pero los granjeros de Estados
Unidos (incluso antes de la introduccin del tractor) obtenan muchos mejores
rendimientos por hombre/empleado, usando maquinaria relativamente barata (figura
9.2). En la industria, la situacin era parecida.
Las enormes dimensiones fsicas de Estados Unidos, con variedad de climas y
recursos, permitieron un grado de especializacin regional mayor de lo que era
posible en cada pas europeo. Aunque en el momento de su independencia, casi el
90% de la mano de obra se dedicaba principalmente a la agricultura, y mucha de la
restante al comercio, la nueva nacin no tard en empezar a diversificarse. En 1789,
el ao en que la Constitucin entr en vigor, Samuel Slater lleg desde Inglaterra y al
siguiente ao, asociado a comerciantes de Rhode Island, estableci la primera
industria fabril de Amrica. Poco despus, en 1793, el invento de la desmotadora de
algodn de Eli Whitney marc el rumbo que tomara el sur de Estados Unidos como
principal proveedor de materia prima de la mayor industria manufacturera del mundo
(vase captulo 7, p. 204).
Esta dicotoma llev a uno de los primeros debates importantes sobre poltica
econmica de la nueva nacin. Alexander Hamilton, primer secretario del Tesoro, era
partidario de fomentar la industria con tarifas proteccionistas y otras medidas (vase
su Report on Manufactures [Informe sobre los productos manufacturados], 1791).
Thomas Jefferson, primer secretario de Estado y tercer presidente, prefera, por su
parte, fomentar la agricultura, y dejar, como su sirviente, al comercio (de su
discurso inaugural, en 1801). Los jeffersonianos ganaron la batalla poltica, pero los
hamiltonianos (tras la trgica y prematura muerte de Hamilton) vieron triunfar sus
ideas. La industria algodonera de Nueva Inglaterra, despus de experimentar notables
altibajos antes de 1815, emergi en la dcada de 1820 como la principal industria de
Amrica y una de las ms productivas del mundo, y como tal se mantuvo hasta 1860.
A su sombra se desarrollaron otra serie de industrias, especialmente la de fabricacin
de armas de fuego mediante piezas intercambiables (otra innovacin debida a Eli
Whitney), que sentaron las bases de las industrias de produccin en serie posteriores.

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Figura 9.2 Cosecha de trigo en Nebraska.


La agricultura y la industria de Estados Unidos se caracterizaron por la escasez de mano de obra y la
introduccin de maquinaria que la ahorraba. En la figura, un hombre con una segadora-agavilladora y un
tiro de cuatro caballos hace el trabajo que habran realizado una docena de trabajadores europeos. (De The
American Land, de William R. Van Dersal, Copyright 1943 by Oxford University Press. Reproduccin
autorizada).

Otra ventaja del gran tamao de Estados Unidos era ofrecer un gran mercado
domstico en potencia, prcticamente libre de barreras comerciales artificiales. Para
hacer realidad ese potencial se requera una vasta red de transportes. A principios del
siglo XIX, la escasa poblacin estaba diseminada a lo largo de la costa atlntica; la
comunicacin se llevaba a cabo mediante buques costeros complementados con unos
pocos caminos para el correo. Los ros proporcionaban el nico acceso al interior, y
se estaba muy limitado por la presencia de rpidos y cascadas. Con el fin de
remediar estas deficiencias, los estados y municipios, en cooperacin con intereses
privados (el gobierno federal apenas intervino), emprendieron un amplio programa de
mejoras internas que pretenda principalmente la construccin de canales y
caminos de peaje. En 1830 se haban construido ms de 16 000 kilmetros de
caminos de peaje, en especial en el sur de Nueva Inglaterra y en los estados de la
franja media de la costa atlntica. La construccin de canales empez a hacerse
realidad a partir de 1815 y alcanz su cima en las dcadas de 1820 y 1830. En 1844
se haban construido ms de 4500 kilmetros, y en 1860, ms de 6000. Casi tres
cuartas partes del total de los 188 millones de dlares correspondieron a fondos
pblicos. Algunas de las empresas inversoras alcanzaron un xito espectacular, sobre
todo el canal Erie del estado de Nueva York, pero esto fue la excepcin; muchas ni
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siquiera recuperaron el dinero invertido.


Una razn fundamental del decepcionante rendimiento econmico de los canales
fue la llegada de un nuevo competidor: el ferrocarril. La era del ferrocarril empez
casi simultneamente en Gran Bretaa y Estados Unidos, aunque durante muchos
aos stos dependieron en gran medida de la tecnologa, el equipo y el capital
britnicos. No obstante, los promotores americanos no tardaron en aprovechar la
oportunidad que este medio de transporte les proporcionaba. En 1840, la longitud de
las vas terminadas exceda no slo la de Gran Bretaa, sino la de toda Europa, y esa
diferencia se mantuvo durante la mayor parte del siglo (vase el cuadro 8.2).
Al igual que en Gran Bretaa, el ferrocarril en Amrica no era importante slo
como productor de servicios de transporte, sino tambin por sus eslabonamientos
hacia atrs con otras industrias, sobre todo la siderurgia. Aunque esta importancia a
veces se ha exagerado, no se debe menospreciar. Es cierto que antes de la guerra de
Secesin la industria siderrgica estaba muy dispersa, produca a pequea escala y
dependa de la tecnologa del carbn vegetal, y que, adems, gran parte del material
ferroviario se importaba de Gran Bretaa, especialmente las vas. Aun as, en 1860 el
hierro ocupaba el cuarto lugar en valor aadido por industrias despus del algodn, la
madera y el calzado. Tras la guerra, con la adopcin generalizada de la fundicin de
coque, la introduccin de los procedimientos de Bessemer y de horno de solera
abierta en la fabricacin de acero, y la enorme expansin de la demanda a causa de
los ferrocarriles transcontinentales, no tard en convertirse en la industria mayor de
Amrica en trminos de valor aadido.
A pesar del rpido crecimiento de los productos manufacturados, en el siglo XIX
Estados Unidos sigui siendo una nacin eminentemente rural. La poblacin urbana
no alcanz los niveles de la rural hasta despus de la Primera Guerra Mundial. Esto
se debi de alguna forma a que buena parte de la produccin fabril tena lugar en
reas esencialmente rurales. Como ya se indic, la industria siderrgica tuvo su base
en zonas rurales hasta despus de la guerra de Secesin. Otras industrias, que
utilizaban energa hidrulica, barata y eficaz, siguieron as incluso ms tiempo.
Aunque las mquinas de vapor fueron ganando terreno gradualmente a la energa
hidrulica, lo que provoc el ocaso de las industrias con base rural fue la llegada de
las centrales generadoras de energa elctrica. El movimiento hacia el oeste continu
despus de la guerra de Secesin, alentado por la Ley de Heredades [Homestead Act]
en las tierras colonizadas, y la inauguracin de la lnea ferroviaria que iba hacia el
oeste del Mississippi. La produccin agrcola sigui dominando las exportaciones
americanas, aunque los trabajadores no agrcolas sobrepasaron en nmero a los
empleados en la agricultura en la dcada de 1880, y en esos mismos aos la renta
proveniente de la industria empez a superar a la de la agricultura. En 1890, Estados
Unidos se haba convertido ya en la primera nacin industrial del mundo.

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3. Blgica
La primera regin de la Europa continental que adopt plenamente el modelo de
industrializacin britnico fue el rea que en 1830 se convirti en el reino de Blgica.
Durante el siglo XVIII, a excepcin del principado-obispado de Lieja, haba sido una
posesin de los Habsburgo austracos. Desde 1795 hasta 1814 estuvo incorporada a la
repblica-imperio francs, y de 1814 a 1830 form parte del reino unido de los Pases
Bajos. A pesar de estos frecuentes cambios polticos, desconcertantes a corto plazo,
mostr un notable grado de continuidad en su modelo de desarrollo econmico.
Su proximidad a Inglaterra