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El Perfil del Suelo

El perfil de un suelo es la seccin o corte vertical que describen y


analizan los edaflogos con vistas a describirlo y clasificarlo. Este
suele tener un metro o dos de profundidad, si la roca madre, o el
material parental, no aparece antes. Este modo de proceder, no
significa que puedan alcanzar mucho mayor espesor en algunas
ocasiones, sino que con vistas a clasificarlos tan solo se utilizan los
mencionados uno o dos metros superficiales, dependiendo de
la taxonoma concreta que utilicemos. Como profesionales solemos
incurrir en la mana de pasar a hablar inmediatamente de
sus horizontes constituyentes. Sin embargo, puede darse el
caso que un suelo (o medio edfico) no atesore ms que uno o
dos horizontes (a veces muy parecidos), siendo fcil confundir a los
no iniciados. Por tanto, esta es la primera leccin que debemos
aprender: no todos los perfiles de suelos tienen que estar
necesariamente constituidos por varios horizontes. Existen dos
razones principales.

1.

Que el suelo sea muy joven y no transcurriera el


tiempo necesario para que se desarrollen estas estructuras
macro-morfolgicas y (.)
2.
Que existan procesos que tiendan a homogeneizar el
perfil impidiendo la emergencia de estas capas. Si este
es el caso hablamos de edafoturbacin, por cuanto existen
diversos mecanismos que pueden ser responsables de
mezclar los materiales e impedir que se generen. Pero
tambin puede ocurrir que los materiales se remocen una y
otra
vez,
mezclando
y
destruyendo
una horizonacin previa,
si
sta
exista.
Qu
mecanismos?: hielo, procesos
mecnicos relacionados

con la propia naturaleza de los materiales edficos


(especialmente su contenido y tipo dominante de arcilla),
la actividad de los organismos del suelo, etc. (ver post
Horizonacin vs Haploidizacin: Mecanismos Naturales de
Destruccin de los Horizontes del Suelo).

Pero vamos a entrar en detalles. El perfil del suelo, en el sentido


amplio del trmino puede dividirse en 6 capas y horizontes, sin
que esto signifique que no puedan faltar algunas de ellas. Estas
seran segn profundizamos desde la superficie:

1.
2.
3.

4.
5.

Los horizontes orgnicos desprovistos de materia


mineral, llamados a menudo 0 u H
Los horizontes rgano-minerales, es decir ms o
menos ricos en materia orgnica y mineral. Estos suelen
calificarse como horizontes A
Los horizontes de lavado, en el que los minerales ms
fciles de descomponer por la accin del clima, organismos
y materia orgnica, desprenden partculas (limos arcilla,
molculas orgnicas, nutrientes) al siguiente horizonte. Se
trata de los horizontes E.
Los horizontes minerales edafizados, es decir muy
afectados por los procesos que ocurren en el suelo, a los
que se suelen denominar horizontes B
Horizontes poco edafizados en donde puede
discernirse la estructura de la roca o material parental de
la que proceden los suelos y que reciben el apelativo de
Horizonte

C.
6.

La roca madre o material parental, poco o no alterada,


a la que denominamos
R o D.

En la prctica, los horizontes orgnicos no suelen tenerse en


cuenta con vistas a la clasificacin de un suelo, como tampoco
los R (en general), ya que en sentido estricto no forman parte de
l. Los ltimos son rocas y su estudio concierne a la litologa
(geologa), mientras que los primeros pueden ser muy efmeros,
pudiendo cambiar de morfologa en pocos aos. Ms aun, muy a
menudo los horizontes E o no aparecen o son difciles de
discernir. Por estas razones, en muchos cursos tan solo se
mencionan los Horizontes A, B y C. Una clasificacin sencilla de
los horizontes orgnicos la podis encontrar pinchando en este
post: Capas y horizontes orgnicos del perfil edfico. Para
clasificar correctamente los horizontes R debe utilizarse una
clasificacin litolgica.
Tampoco debe olvidarse que el perfil del suelo puede
albergar horizontes de transicin entre el suprayacente y
subyacente, atesorando propiedades intermedias. Cuando esto

ocurre, con vistas a su denominacin, de uno u otro modo, se utiliza


una combinacin de las letras que designan a los horizontes
principales entre los que se encuentran (por ejemplo, AB, AC, etc.).

Generalmente, los
suelos
ms
jvenes o
menos
evolucionados tienen una horizonacin muy simple de su perfil
del suelo. Esta es del tipo A R. Conforme, evolucionan, el
nmero de horizontes tiende a incrementar, si no existen los
comentados procesos de edafoturbacin. Tal como aparece en el
siguiente esquema.

Incremento de la complejidad de los perfiles del suelo con el tiempo


Esquema ideal elaborado por Ibez en base a las lminas de
Kubiena
El horizonte A tiende acumular materia orgnica tornndose, por
lo general, ms oscuro que los dems. El problema para ser
precisos radica en que existen muchos subtipos de horizontes
distintos para cada uno de los tipos mencionados.

Se mantiene siempre la secuencia de horizontes previamente descrita desde la


superficie hasta el material parental? La respuesta obligatoria a esta cuestin debe
ser : No!. Se trata de un modelo ideal, pero existen circunstancias muy variadas que dan
lugar a excepciones a esta regla. Pongamos un par de ejemplos. Los suelos de las cimas de
una ladera pueden erosionarse y transferir sus materiales a los de posiciones ms bajas.
No es inusual que en ciertas ocasiones un perfil normal se encuentre recubierto por los
materiales de horizontes generados colina arriba, generando secuencias atpicas en donde
un horizonte A, B, o C puede superponerse a otro A del perfil de un suelo ya cerca de la
base de la ladera. Del mismo modo, un perfil edfico puede ser sepultado por una capa
de lava, que al enfriarse se transforma en roca. El resultado es que un horizonte R se
superpone a un perfil normal. Existen otras muchas combinaciones que podran citarse.
Sin embargo, en ausencia de perturbaciones lo normal es que la secuencia se mantenga,
con un mayor o menor nmero de horizontes.

La mayor parte de los horizontes son ms o menos paralelos a la superficie del suelo,
como se puede observar en la siguiente figura, sin que ello quiera decir que no sean
exactamente paralelos a la superficie del terreno, ya que las fronteras entre unos y
otros pueden ser muy sinuosas.

En estas descripciones bsicas, suele soslayarse la existencia de suelos casi puramente


orgnicos, es decir prcticamente carentes de materia mineral. Se trata de lo que en

edafologa se denominan Histosoles y en el lenguaje popular turberas. Como es lgico, el


perfil de estos suelos difiere mucho de los mimerales. Estos tambin pueden (o no)
atesorar horizontes de otro tipo que suelen ser clasificados en funcin del grado
creciente de descomposicin de la materia orgnica en fbricos, hmicos y spricos, como
ya describimos en nuestro post. Clasificacin de los Horizontes Orgnicos de los Suelos
Hidromorfos o Anegados de Agua.

Finalmente cabe sealar que aunque generalmente los horizontes del suelo son mucho ms
blandos y deleznables que las rocas de las que proceden, no siempre es as. A veces, segn
el grado de desarrollo y los materiales que lo componen, algunos horizontes pueden
cementarse y adquirir una dureza que puede superar a las de sus rocas madre. En tales
casos se denominan horizontes endurecidos, ptreos o cretas. Si el agente cementante
es el hierro hablamos de ferricretas, si lo es el silicio de silicretas, si es el calcio de
calicretas u horizontes petroclcicos, etc.