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VUELTA A LO ESENCIAL

Qu es un banco?
Es una institucin que pone en relacin a
ahorristas y prestatarios y contribuye al
buen funcionamiento de la economa

Jeanne Gobat
en un ttulo prstamos asentados en sus libros y venderlo en el
mercado (un proceso denominado transformacin de liquidez y
titulizacin) para obtener fondos que pueden volver a prestar.
La funcin ms importante de los bancos puede ser la de
hacer que coincidan acreedores y prestatarios, pero
tambin desempean una funcin esencial en el sistema
nacional e internacional de pagos, y en la creacin de
dinero.
Los particulares, las empresas y los gobiernos no necesitan un
lugar solo para depositar dinero y obtener prstamos, sino tambin
para mover fondos; por ejemplo, entre compradores y vendedores,
empleadores y empleados, o contribuyentes y gobiernos. Esta es otra

S UPNGASE
y quiere sacarlesque tiene
rdito en$1.000 que O
el nterin. nobien
va aque
usarsedurante un ao
quiere comprar
una casa y necesita que le presten $100.000 a 30 aos. Por su cuenta,
le resultara difcil por no decir impo-
sible encontrar a alguien que necesitara exactamente $1.000
durante un ao o que pudiera prescindir de $100.000 durante 30.
Ah es donde intervienen los bancos.
Los bancos hacen muchas cosas, pero su funcin principal es captar
fondos depsitos de gente con dinero, aglomerarlos y prestarlos a
quienes los necesitan. Un banco es un intermediario entre los
depositantes (quienes le prestan dinero) y los prestatarios (a quienes les
presta dinero). Lo que paga por los depsitos, y lo que cobra por los
prstamos que otorga, son en ambos casos intereses.
Tanto los depositantes como los prestatarios pueden ser perso-
nas y hogares, empresas financieras y no financieras, o gobiernos
nacionales y locales. Los depsitos pueden ser a la vista (por
ejemplo, una cuenta corriente) o tener algunas restricciones (como
los depsitos a plazo y las cuentas de ahorro).

Concesin de prstamos
Aunque en un momento dado algunos depositantes necesitan sus
fondos, la mayora, no. Eso les permite a los bancos utilizar depsitos a
ms corto plazo para conceder prstamos a ms largo plazo. Ese
proceso implica una transformacin de los vencimientos; es decir, los
pasivos a corto plazo (depsitos) se convierten en activos a largo plazo
(prstamos). Los bancos les pagan a los depositantes menos de lo que
les cobran a los prestatarios, y esa diferencia genera el grueso de sus
ingresos en la mayora de los pases.
Los bancos pueden complementar los depsitos tradicionales como
fuente de financiamiento mediante captaciones directas en los mercados
de dinero y capital. Pueden emitir ttulos como efectos comerciales o
bonos, o bien pueden prestar provisionalmente ttulos propios a otras
instituciones a cambio de efectivo, una operacin que suele
denominarse acuerdo de recompra (o reporto). Tambin pue-den volcar
funcin central de los bancos: el procesamiento de pagos, desde el Banco Central Europeo y crean dinero al prestar el resto de los
cheque personal ms pequeo hasta los pagos electrnicos de gran fondos que les confiaron los depositantes. Ese dinero puede
cuanta entre bancos. El sistema de pagos es una compleja red de bancos utilizarse para comprar bienes y servicios y puede regresar al
sistema bancario como un depsito en otro banco, que luego puede
locales, nacionales e internacionales en la cual a menudo participan los
prestar a su vez una parte. Esa repeticin de los prstamos puede
bancos centrales de los gobiernos y cmaras de com-pensacin privadas
ocurrir varias veces, en un fenmeno que se denomina efecto
que canalizan lo que los bancos se deben entre s. En muchos casos, los
multiplicador. La magnitud del multiplicador la cantidad de
pagos se procesan de manera casi instantnea. El sistema de pagos
dinero creada a partir de un depsito inicial depende del
incluye tambin las tarjetas de crdito y dbito. Un sistema de pagos que
volumen de dinero que los bancos deben mantener en reserva.
funcione bien es un requisito indispensable para una economa eficiente,
Los bancos tambin prestan y reciclan los excedentes de
y un desperfecto del sistema de pagos tiene probabilidades de trastornar
fondos que existen dentro del sistema financiero, y crean,
significativamente el comercio y, por ende, el crecimiento econmico.
distribuyen y negocian ttulos.
Creacin de dinero Los bancos tienen varias maneras de ganar dinero, adems de
Los bancos tambin crean dinero porque estn obligados a mantener guardarse la diferencia entre los intereses que pagan por los
en reserva una parte de los depsitos, ya sea en efectivo o en ttulos dep-sitos y el dinero que toman prestado y los intereses que
que puedan liquidarse con facilidad. El monto de esas reservas les cobran a los prestatarios o que ganan con los ttulos que
depende tanto de las necesidades de efectivo de los depositantes mantienen sus carteras. Tambin pueden ganar dinero con:
que el banco determina a su juicio como de las exigencias del el ingreso generado por los ttulos que negocian, y
regulador, que suele ser el banco central (la institucin pblica los cargos que les cobran a los clientes; por ejemplo, por las
alrededor de la cual gira el sistema monetario y bancario de un pas). cuentas corrientes, la banca financiera y de inversin, el servicio de
Los bancos mantienen ese encaje legal en el banco central por prstamos, y la originacin, distribucin y venta de otros productos
ejemplo, la Reserva Federal estadounidense, el Banco de Japn y el financieros, tales como seguros y fondos comunes.

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En promedio, los bancos ganan entre 1% y 2% de sus dos, a menudo sufriendo prdidas, para hacer frente a los retiros
activos (prstamos y ttulos); esto es lo que suele de fondos. Si las prdidas se acumulan hasta superar el capital
denominarse rendimiento de los activos. que mantiene el banco, pueden empujarlo a la insolvencia.
Bsicamente, la actividad bancaria es una cuestin de confianza: la
Transmisin de la poltica monetaria conviccin de que el banco tiene fondos para cumplir con sus
Los bancos tambin desempean un papel central en la transmisin de obligaciones. Todo quebrantamiento de esa confianza puede des-
la poltica monetaria, una de las herramientas ms importantes de un encadenar un pnico y posiblemente una quiebra bancaria, y hacer caer
gobierno para lograr crecimiento econmico sin inflacin. El banco incluso a instituciones solventes. Muchos pases garantizan los
central controla la oferta monetaria a nivel nacional, en tanto que los depsitos en caso de quiebra, y la crisis reciente demostr que, al
bancos facilitan la circulacin de dinero dentro de los mercados en los recurrir con ms frecuencia a los mercados para financiarse, los bancos
que operan. A nivel nacional, los bancos centrales pueden reducir o han quedado ms expuestos a pnicos provocados por el sentimiento de
ampliar la oferta monetaria subiendo o bajando el encaje legal de los los inversionistas que a pnicos desatados por los depositantes.
bancos y comprando o vendiendo ttulos en operaciones de mercado
abierto que tienen como principal contra-parte a los bancos. Los bancos La necesidad de regulacin
pueden reducir la oferta monetaria colocando ms depsitos entre sus La seguridad y la solidez de los bancos revisten suma importancia
reservas en el banco central o incrementando las tenencias de otras para la poltica pblica, y los gobiernos han tomado medidas para
formas de activos lquidos (es decir, los que se pueden convertir limitar las quiebras bancarias y los pnicos que pueden causar. En
fcilmente en efectivo sin que su precio vare demasiado). Un fuerte la mayora de los pases, los bancos deben estar habilitados para
aumento de las reservas bancarias o de los activos lquidos sea cual operar y recibir respaldo gubernamental, en forma de prstamos de
fuere su razn puede producir una contraccin del crdito al emergencia del banco central y garantas explcitas de los dep-
reducir la cantidad de dinero que los bancos pueden prestar, y eso puede sitos bancarios hasta cierto monto. Los bancos estn sometidos a la
encarecer el crdito porque los clientes pagan ms por fondos ms regulacin legislativa de su pas de origen, y por lo general son
escasos. Una contraccin del crdito puede atentar contra el supervisados con regularidad. Si operan en el extranjero, es posible
crecimiento de la economa. que tambin estn regulados en otros pases. Los reguladores tienen
Como cualquier otra empresa, los bancos pueden quebrar. Pero una amplia potestad para intervenir en bancos con problemas a fin de
quiebra bancaria puede tener repercusiones ms amplias, que se evitar trastornos.

La seguridad y la solidez de los bancos revisten suma importancia


para la poltica pblica, y los gobiernos han tomado medidas para
limitar las quiebras bancarias y los pnicos que pueden causar.
extienden a los clientes, otros bancos, la comunidad y el mercado en Las regulaciones suelen estar pensadas de manera tal que limitan
general. Algunas de las consecuencias pueden ser un congelamiento de la exposicin de los bancos a los riesgos de crdito, mercado y
los depsitos de los clientes, una ruptura de las relaciones de crdito y liquidez, y al riesgo global de solvencia (vase Proteger el todo
un cierre de las lneas de crdito que utilizan las empresas para pagarles en esta edicin de F&D). Desde la crisis financiera, los ban-cos
a sus empleados o a sus proveedores. Adems, la quiebra de un banco deben mantener un capital mayor y de mejor calidad por
puede conducir a la de otros bancos. ejemplo, en forma de utilidades retenidas y capital contribuido
Las vulnerabilidades de los bancos se deben para amortiguar prdidas. Los grandes bancos internacionales
principalmente a tres factores: deben mantener an ms capital para absorber el impacto que
Una elevada proporcin de fondos a corto plazo ya podra tener su quiebra en la estabilidad del sistema financiero
sea cuentas corrientes u operaciones de reporto dentro del internacional (lo que se conoce tambin como riesgo sistmico).
total de depsitos. La mayora de los depsitos se utilizan Las regulaciones estipulan asimismo niveles mnimos de activos
para financiar prstamos a ms largo plazo, que son difciles lquidos para los bancos y exigen fuentes de financiamiento
de convertir rpi-damente en efectivo. estables a ms largo plazo.
Un bajo coeficiente efectivo/activos. Los reguladores estn pasando revista a la creciente importancia
Un bajo coeficiente capital (activos menos pasivos)/activos. Los de las instituciones que desempean funciones de tipo bancario
pero que no estn sometidas a la misma regulacin que los bancos
depositantes y otros acreedores pueden cerrar las cuentas corrientes
la banca paralela y estudiando opciones para regularlas. La
y liquidar las operaciones de reporto casi de un momento para otro. reciente crisis financiera dej expuesta la importancia sistmica de
Cuando erradamente o no un banco parece tener problemas,
los clientes pueden retirar su dinero movidos por el temor a estas instituciones, que incluyen empresas de seguros, bancos
perderlo, y hacerlo tan rpido que la pequea proporcin de activos de inversin y fondos de inversin del mercado monetario.
lquidos que el banco mantiene no tarda en agotarse. Durante uno
de esos pnicos bancarios, un banco puede verse obligado a Jeanne Gobat es Economista Principal del Departamento
vender otros activos a ms largo plazo o menos lqui- de Mercados Monetarios y de Capital del FMI.

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