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Franois Cheng : La beaut nous rend meilleurs

Le beau nous fait du bien. Pourquoi ? Comment ? Franois Cheng, crivain et pote,
auteur de Cinq Mditations sur la beaut, nous claire sur les mystres de lharmonie
entre lart, lhomme et la nature. Entretien en images.

Olivia Benhamou

Nous sommes transforms, rendus meilleurs par la beaut.

Dans la vie, il y a des scnes qui exaltent, comme le combat, lentrechoquement des
corps par exemple, mais ltat suprme de la beaut, cest lharmonie. Il sagit de la
qualit thique de la beaut. Cette beaut thique permet lhomme de conserver sa
dignit, sa gnrosit et sa noblesse dme. Ces qualits nous permettent de
transcender notre condition humaine, de dpasser la douleur pour atteindre lharmonie.
La beaut nous transfigure, car elle nous sort de lhabitude, nous permet de revoir les
choses qui nous entourent comme au matin du monde, comme pour la premire
fois. En sortant dans la rue, vous voyez cet arbre en fleur, et lunivers vous apparat
comme au matin du monde. Comme Prvert qui, dans un pome (Voyages, in
Histoires, Gallimard, Folio, 1972), raconte quil voit sa femme de loin dans un bus, sans
dabord la reconnatre, comme sil la voyait pour la premire fois. Seule la beaut est
capable de nous donner cet tonnement, cet merveillement de la premire fois.

Quelquun qui possde une sensibilit vif ne peut sempcher dtre mu, et
mme boulevers par la beaut de lunivers qui simpose avec une force
dvidence.

Si, toute ma vie, jai t hant par ce thme, cest probablement parce que ds ma petite
enfance, vers lge de 7 ou 8 ans, jai pass tous mes ts au mont Lu, de lavis gnral
lun des plus beaux endroits de la Chine : imaginez une petite chane de montagnes
situe au bord dun fleuve, le Yangzi Jiang, et entoure de lacs quelle surplombe. Le
tout envahi par une vgtation luxuriante et des rochers fantastiques. Mais ce qui en fait
le charme particulier, ce sont les vapeurs qui schappent des lacs et du fleuve, formant
des brumes qui se dchirent pour laisser apparatre la beaut mystrieuse et ensorcelante
des cimes du mont Lu.

Ce jeu dombres et de lumires, ce passage incessant du visible linvisible sont des


expriences inoubliables. Ajoutez cela le chant des cascades et des sources qui
dvalent le long des montagnes, et le spectacle des jeunes Occidentales en maillot de
bain qui viennent sy baigner. Il faut imaginer ce que tout cela pouvait reprsenter pour
un jeune Chinois dans les annes 1930 : jai t terrass par la beaut conjugue du
monde, de la nature et du corps humain.

Une beaut qui nest pas fonde sur le bien est-elle toujours belle ?

Non, cest la laideur mme. La beaut qui se met au service de la mort est anime par
la laideur de lme. Inversement, tout visage, en sa bont, est beau. Essayez dans le
mtro, regardez les visages : si vous contemplez un visage humble, vous le trouverez
beau.

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Et je ne peux pas mempcher de citer Henri Bergson : Ltat suprme de la beaut est
la grce, or dans le mot grce, on entend la bont, car la bont est la gnrosit dun
principe de vie, qui se donne indfiniment. Donc travers le mot grce, beaut et
bont ne font quun. Miraculeusement, grce en franais veut dire la fois beaut
et bont, qui viennent tous deux du latin, bellus et bonus, lesquels viennent dun seul
mot indo-europen : dewnos.

En chinois, nous avons lidogramme hao, compos de deux lments, la femme et


lenfant, qui, ensemble, signifient la fois beaut et bont. Quoi de plus beau et de
meilleur que la relation de la mre lenfant ? Pour finir, je dirais que la bont est le
garant de la qualit de la beaut. Et que la bont irradie la beaut et la rend dsirable.

Les femmes ont tort de croire que leur beaut est un avoir quil faut
cultiver comme une mdaille que lon possderait.
De plus, tout tre tant unique, toute beaut est singulire, et il ny a pas de canon de
beaut. Le canon de beaut, cest un lment de la pense grecque apparu lorsque la
sculpture grecque a sombr dans lacadmisme. Or, la beaut et le charme naissent de
la singularit. Lunicit est terrifiante.

Je trouve que lun des plus beaux portraits de femme est celui de la seconde pouse de
Rembrandt, qui tait une femme relativement ge. Son visage nest plus trs jeune, elle
a des rides et des formes trs pleines, mais dans ses yeux transparat une lumire de
sensibilit, de bont et daccord avec la vie. Cest une femme comble qui dgage une
sorte de paix intrieure. Pour moi, elle incarne vritablement la beaut.

Beaut, lan vers la beaut, cest--dire vers la plnitude, en vue


dune existence pleine et si possible harmonieuse avec dautres
prsences qui tendent aussi vers la beaut.
Ce qui fait la beaut humaine, cest un travail de lesprit, si lon peut dire, qui anime
de lintrieur tout ltre. Quant aux traits extrieurs plus ou moins agrables, plus ou
moins jolis, cela vient de surcrot.

Prenez Mona Lisa : sa beaut rside dans son regard, dans son sourire et peut-tre
aussi dans sa voix, que lon nentend pas, mais ses lvres permettent de ressentir un
certain vouloir dire de cette femme, qui est habite par tout un ensemble de dsirs
et de rves.

Javais 8 ans lorsquen 1937 a clat en Chine la guerre de


rsistance contre les Japonais.
A la fin de lanne commenait lpouvantable massacre de Nankin. Alors jai vu des
photos dtres humains mutils Jai vu aussi des soldats japonais qui se faisaient
photographier ct de femmes quils venaient de violer, nues, souilles, et qui, aprs la
pose, allaient tre tues. Peu auparavant, une de mes tantes nous avait rapport des
reproductions du Louvre.

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La Source, dIngres, est le tableau qui ma le plus marqu lpoque. Et dans mon
esprit se sont superposes limage de cette femme nue et celle de ces femmes souilles,
humilies et promises la mort. Ds lors, jai t hant par ces deux thmes : la
beaut et le mal. Ce que jai compris ce moment-l, cest que lon ne pouvait pas
parler de la beaut sans poser le problme du mal. Et inversement, on ne peut pas se
fixer exclusivement sur le mal, il faut envisager lautre bout de lunivers, la beaut, qui
justifie notre existence terrestre et qui fait que notre vie vaut la peine dtre vcue.

Franois Cheng
Pote, calligraphe, romancier et essayiste, Franois Cheng, n en Chine en 1929 et
naturalis franais en 1971, enseigne Paris-VII et lInstitut national des langues et
civilisations orientales (Inalco). En 1998, Le Dit de Tianyi (Le Livre de poche, 2001),
son premier roman, obtient le prix Femina. Il a t lu lAcadmie franaise en 2002.

A lire
Cinq Mditations sur la beaut de Franois Cheng.
De la dcouverte de la beaut par lenfant Cheng la mtaphysique du beau qui conduit
lhomme vers le bien, le cheminement dune pense qui se nourrit de rfrences issues,
part gale, de lhistoire littraire franaise et de la pense chinoise (Albin Michel,
2006).

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