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La arqueologa (del griego archaios, viejo o antiguo, y logos,


ciencia o estudio) es la ciencia que estudia los cambios fsicos que se producen desde las
sociedades antiguas hasta las actuales, a travs de restos materiales distribuidos en el
espacio y conservados a travs del tiempo.
La mayora de los primeros arquelogos, que aplicaron la nueva disciplina a los estudios de
los anticuarios, definieron la arqueologa como el estudio sistemtico de restos materiales
de la vida humana ya desaparecida. Otros arquelogos enfatizaron aspectos psicolgico-
conductistas y definieron la arqueologa como la reconstruccin de la vida de los pueblos
antiguos. En Estados Unidos e Inglaterra, la arqueologa ha estado considerada siempre
como una disciplina perteneciente a la antropologa mientras que esta se centra en el
estudio de las culturas humanas, la arqueologa se dedica al estudio de las manifestaciones
materiales de estas. De este modo, en tanto que las antiguas generaciones de arquelogos
estudiaban un antiguo instrumento de cermica como un elemento cronolgico que
ayudara a ponerle una fecha a la cultura que era objeto de estudio, o simplemente como un
objeto con un cierto valor esttico, los antroplogos veran el mismo objeto como un
instrumento que les servira para comprender el pensamiento, los valores y la cultura de
quien lo fabric. Sin embargo, en la mayora de los pases, la arqueologa ha estado ms
unida al estudio de la historia; en un principio como ciencia auxiliar de la historia del arte, y
luego de la historiografa en general.
Con el paso del tiempo se ha dejado de lado la tradicional visin de la arqueologa como
una de las ciencias auxiliares de la historia. En la actualidad, la arqueologa es considerada
una ciencia histrica autnoma;1 es decir sera una de las distintas disciplinas histricas.
Su principal objetivo es el estudio de los cambios en la organizacin social, as como la
diversidad del comportamiento humano (econmico, poltico, ideolgico) en el pasado.
Esto normalmente se logra a travs del estudio de restos materiales en contextos espaciales
y temporales definidos. Es por este motivo que la arqueologa tiene, en primer lugar, un
particular inters en la definicin clara de secuencias temporales (divisiones diacrnicas),
que se concretan en periodos; aunque hay arquelogos que tienden a especializarse en un
periodo, tambin prestan atencin a sucesos previos y posteriores a ese periodo; a este
patrn constituye una excepcin la arqueologa urbana, donde no resulta posible establecer
divisiones temporales o diacrnicas. En segundo lugar, la arqueologa centra su atencin en
marcos espaciales concretos (divisiones sincrnicas) tales como regiones o unidades
polticas, sub-regiones o comunidades, y reas locales-yacimientos o unidades
domsticas y sus restos asociados (lugares de actividad, tumbas, entre otros). A diferencia
de la Historia, secuencias temporales profundas y diversidad de espacios la proveen de
variadas y complementarias escalas de anlisis, rasgos nicos que le permiten reconstruir y
dar explicaciones acerca de los cambios sociales y la diversidad de la organizacin social
humana.
La investigacin arqueolgica ha estado relacionada fundamentalmente a la Prehistoria y a
la Antigedad; sin embargo, durante las ltimas dcadas la metodologa arqueolgica se ha
aplicado a etapas ms recientes, como la Edad Media (arqueologa medieval), la Edad
Moderna (arqueologa postmedieval) o el periodo industrial. En la actualidad, los
arquelogos dedican ocasionalmente su atencin a materiales actuales, investigan residuos
urbanos, con lo que est naciendo la denominada arqueologa industrial.