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La obra de Jhon Hejduk o la pasin de ensear: La arquitectura a la Cooper Union.

Rafael Moneo, Lotus International n. 27, 1980.


(Traduccin del italiano a cura de prof. Arq. G. A. Carabajal en colaboracin con S. Braida)

El primer trabajo que el estudiante de la Cooper enfrenta se conoce como El problema de la


malla de 9 cuadrados. La subdivisin de un cuadrado en otros 9 brinda al estudiante un punto de
partida obligado para dar inicio a una larga reflexin sobre la arquitectura, cuya importancia en
la formacin del joven arquitecto nos ocuparemos ahora.
Hejduk describe el ejercicio en los siguientes trminos: El Nine Square Grid Problem
es utilizado como instrumento pedaggico para la introduccin a la arquitectura de los nuevos
estudiantes. Trabajando sobre este problema, el estudiante inicia a descubrir y comprender los
elementos de la arquitectura: Malla, retcula, pilar, viga, centro, periferia, campo, borde, lnea,
plano, columna, extensin, compresin, tensin, traslacin, etc. El estudiante inicia a tomar
conciencia de lo que significan las plantas, las fachadas, los cortes y los detalles. Aprende a
dibujar. Inicia a asimilar las relaciones entre dibujos bidimensionales, proyecciones
axonomtricas y forma tridimensional (maqueta). Estudia y dibuja su esquema en planta y
axonometra, buscando las implicaciones tridimensionales sobre la maqueta. De este modo se
consigue la comprensin de los elementos. Nace una idea sobre como fabricar (2).
Ser til sealar desde el principio la diferencia entre los trabajos de proyecto que
tradicionalmente se ensean en los cursos de basic design y el ejercicio nine square grid. En
el primer caso el estudiante afronta un tema sin otras limitaciones que aquellas impuestas por sus
conocimientos y trata de evitar que su libertad creadora sea condicionada por cualquier regla,
siguiendo as procedimientos que se transformaron en cnones con el Bauhaus. Con el mtodo
Cooper se hace hincapi sobre el valor que adquiere el trabajo efectuado sobre lmites bien
definidos, ya que la propuesta del estudiante no debe referirse a otra cosa que no sea aqulla
definida por las condiciones impuestas a su trabajo. Los elementos con los que se trabaja, o son
ya conocidos o lo sern durante el desarrollo del ejercicio. El The Nine Square Grid Problem
tiene valor fundamentalmente como ejercicio y como tal no es susceptible de alguna evaluacin,
en cuanto no tiende a una solucin dada o a un remoto optimun. Su razn de ser es la carga
didctica que comporta.
Este ejercicio lleva a la reflexin y al conocimiento. Su enunciado implica un problema
terico esencial, ya que pone sobre la mesa la cuestin, fundamental en arquitectura, de la
generacin del plano, que precede cualquier volumen o espacio. Ponindose en relacin con las
antiguas teoras pitagricas que asocian el cuadrado al Uno y al Todo, el ejercicio es como si
sugiriera que cualquier accin que se verifique sobre el plano, sta encuentra en el cuadrado una
razn de ser, explicacin ltima de cual es su origen. Pero en nuestro caso, el cuadrado aparece
inmediatamente relacionado a la cuadrcula, y esto hace surgir inevitablemente preguntas como:
La cuadrcula nace simplemente de la subdivisin del cuadrado o por el contrario sta resulta del
sucesivo agregado de figuras gnomoniche a un cuadrado de base? En otras palabras, el
estudiante iniciar inmediatamente a ponerse el problema que lo acompaar siempre, durante
toda su carrera: La estructura formal de la arquitectura es el resultado del operar abstractamente
una divisin modular del espacio o, al contrario, nace como afirmacin autnoma a partir de
imgenes o figuras elementales?
Toda esta problemtica, por otra parte, permite considerar la importancia del nmero en
arquitectura. En efecto, este ejercicio representa un claro ejemplo de las relaciones que existen
entre nmero y forma. Es fundamental que el alumno sea consciente lo antes posible de la
diferencia entre cuadrados descompuestos en distinta manera, porque su trabajo se basar
precisamente sobre los mecanismos de la divisin. El ejercicio ofrece al estudiante la posibilidad
de trabajar sobre los nmeros 1, 3, 4, 9, 16, donde 1 es el cuadrado de base, 3 son los espacios en
los cuales se divide la base, 4 son las lneas que definen tal subdivisin en una de las direcciones,
9 son los cuadrados menores creados por la subdivisin, 16 son los vrtices que definen la
cuadricula. Adems, se pone en evidencia la serie de nmeros cuadrados 1, 4, 9, 16.
Es quiz esta fundamental elementaridad la razn por la cual estructuras tan cercanas a
aqullas que se analizan con el nine square grid aparecen tan frecuentemente en la historia de
la arquitectura? Muy cercanas son ya las estructuras de las iglesias bizantinas y de las villas
paladianas, as como innumerables expresiones de arquitectura popular cuyo trazado se basa
siempre sobre tres secciones. Visto desde esta perspectiva, el ejercicio de la Cooper Union pierde
su carcter abstracto para hacer lugar a una interpretacin ms realista e inmediata, con el
resultado que, trabajando sobre el nine square grid, el estudiante de arquitectura se encuentra
de frente a uno de los problemas formales ms frecuentes en la historia de la arquitectura. (3)
A nuestro parecer, no obstante, es exactamente el pasaje de un dato abstracto a una
estructura formal en grado de materializarse en arquitectura, la enseanza ms profunda que se le
puede atribuir al ejercicio. El hecho de dar al nine square grid una estructura formal, en efecto,
ya desde el primer instante, la eleccin de una estrategia que puede ser considerada como algo
ntimamente relacionado con aquello que se entiende por hacer arquitectura. De este modo, el
cuadrado puede ser administrado articulando las superficies, estableciendo una cierta relacin
entre el centro y la periferia, para usar los trminos preferidos por Hejduk; pero el mismo
cuadrado puede ser transformado, trabajando en modo que una cierta direccin adquiera una
importancia mayor, o tambin definiendo una simetra que d lugar a la aparicin de una
Gestalt, en grado de sobreponerse y de fusionarse con la base.
El primer mtodo dar lugar a que el estudiante sienta cercano el problema de trazar una
planta, en cuanto la relacin centro periferia parece implicar la presencia de una cierta voluntad
distributiva no lejana de aquello que supone un programa. El segundo, por su parte, focalizando
simplemente algunos aspectos puramente formales, har familiarizar al estudiante con aqullos
que sern los instrumentos para producir arquitectura. La cercana o lejana, del ejercicio de la
realidad depender solo del estudiante; l podr imaginar que el cuadrado defina los lmites de la
hipottica planta de una casa o poner en relacin su investigacin con un futuro remoto, pero
podr tambin simplemente experimentar, sin la presin de ningn programa, cmo se puede
trabajar sobre el cuadrado, asimilando el significado de frontalidad, verificando cmo la
presencia de la diagonal puede alterar la estabilidad implcita a la ortogonalidad, descubriendo el
orden impuesto de los distintos tipos de simetra, etc. Poco a poco, imperceptiblemente el plano
va adquiriendo una cierta tridimensionalidad, mientras se hace evidente la presencia virtual de
los planos verticales que lo limitan. El estudiante inicia entonces a darse cuenta, como dice
Hejduk, de aquello que significan plantas, alzados, secciones y detalles(4) descubriendo as la
complejidad de la arquitectura.
Esto se verifica sobretodo si, a continuacin, algunos de los elementos abstractos con los
cuales se trabaj adquieren rasgos reales, como si, por ejemplo, los puntos que definen la malla
se transforman en pilares o columnas, si las lneas que los unen se transforman en vigas y las
lneas en el plano en tablas; si el plano de apoyo, en definitiva, se transforma en piso. Entran en
juego los materiales, sobre los cuales se debe basar para continuar el anlisis que el trabajo
requiere. Se introduce as al estudiante a una realidad ms inmediata, mientras el carcter
abstracto del nine square grid parece perderse, luego de este cambio de punto de ptica en el
mbito de un proceso que lleva de lo abstracto a lo concreto.
Este descubrimiento de los materiales lleva, en definitiva, a la distincin entre estructura
y cerramiento (tamponamento); y con eso el nine square grid introduce al estudiante, una vez
por todas, a aquello que actualmente es uno de los problemas constructivos ms importantes. Se
presenta as el problema lecorbuseriano de la planta libre, si bien en circunstancias particulares,
dado que la precisa definicin de la figura contradice la neutralidad que parece implicar tal
concepto. El estudiante comprende ahora el valor que adquiere la dialctica entre distintos
elementos para la definicin de la forma, mientras descubre, a travs de este ejercicio, tanto la
tensin como el urea que un pilar circular crea cuando detrs existe un muro, cuando la
inalienable continuidad existente entre los conceptos de lo cncavo y de lo convexo que
acompaan el trazado de cualquier lnea curva. El elementarismo ozenfantiano aparece una vez
ms y revela cunto nuestra manera de entender los fenmenos plsticos sea continuamente
deudora con las experiencias de los artistas de las vanguardias.
El ejercicio del nine square grid est estrechamente ligado a otro de los temas clsicos
de la Cooper, sobre los cuales ahora no detendremos, el problema del cubo.
Jhon Hejduk, presentndonoslo, expone claramente sus propsitos, es tpico que al arquitecto
venga asignado un programa del cual nace un objeto; pero puede verificarse tambin lo
contrario, o sea que, dado un objeto, se defina un programa. sta es una de las premisas que se
ponen presentando el problema del cubo. Dado un cubo con un lado de 30, se invente un
programa. Tal programa da lugar a un nutrido conjunto de soluciones; por alguna razn, la
mayor parte de las veces el objeto inspira el programa de una casa. A primera vista esto puede
parecer desconcertante; no obstante este hecho indica que la reflexin sobre la casa del hombre
constituye an una fuerza vital para la difusin de la arquitectura y de las ideas.(5)
Como era natural, el cuadrado ha generado el cubo; la indeterminacin dimensional ha
cedido el paso a un orden concreto de medidas y el cubo de 9 metros de lado se ha transformado,
casi siempre, en el contenedor de una casa. El estudiante ver de esa manera, la conexin
existente entre los ejercicios simplemente formales desarrollados hasta ese momento y la
propuesta de una arquitectura concreta. El ejercicio afirma adems, en manera clara, que en
arquitectura no es necesario partir de un programa; el conocimiento de una arquitectura que parta
del objeto (en este caso el poliedro regular ms prximo al mundo ortogonal en el que nos
movemos, es el cubo), puede originar un programa, puede ayudar a resolver aquello que Hejduk
llama, sin temor que sus palabras puedan ser consideradas retricas, la casa del hombre. El
mundo de los objetos est en grado de asumir los programas sin que sean stos a imponer la
forma.
El problema del cubo puede ser considerado como la extensin natural de aquello que
fue primero objeto de anlisis, o sea el nine square grid, pero es til recordar a este punto las
palabras de J. Hejduk cuando afirma que uno de los problemas arquitectnicos de mayor inters
an hoy inspira la dialctica entre los conceptos de espacio bidimensional y tridimensional. (6)
Si el The nine square grid problem tenda al anlisis del plano, the cube problem
permite examinar el slido y el vaco, el espacio a tres dimensiones. Donde esta dialctica
dimensional se presentar ms claramente ser en el encuentro con la cuestin de la
representacin arquitectnica, una vez que el diamond haya aparecido. Hejduk har notar que
en el diamond nos encontramos de frente a una proyeccin plana que aparece como una
representacin tridimensional (7).
As la proyeccin virtual que la proyeccin isomtrica del diamond sugiere permitir a
Hejduk eliminar la perspectiva cnica tradicional, en la cual es el espectador a relativizar, desde
su posicin, la condicin del objeto, que resta por lo tanto algo externo, por fuera del ojo que lo
percibe.
En la isometra de los diamonds la calidad del espacio se transfiere al observador, sin la
utilizacin de la antigua y anacrnica proyeccin prospctica (8).
El objeto, ya real en su condicin bidimensional que el dibujo le confiere, deja trascender
su espacialidad, sin perder a su vez aquella tridimensionalidad caracterstica de la arquitectura.
En otras palabras, la relacin entre las dos y tres dimensiones establecida a travs del diamond
y la proyeccin isomtrica permite a Hejduk afirmar que la representacin arquitectnica debe
ser ante todo representacin del objeto desde el objeto, no del objeto desde el observador como
sucede en la representacin tradicional de la arquitectura, donde el objetivo deseado pareca ser
la tridimensionalidad como representacin del objeto percibido. Por eso, una vez ms Hejduk
insistir en establecer un paralelismo con el cubismo que, a su modo de ver, fue ms all de la
exploracin lingstica en sentido preciso, por su esfuerzo de representar la imagen del objeto
desde el objeto. La arquitectura, no obstante la estrecha relacin que mantuvo con pintores y
artistas, no logr apropiarse del autntico contenido del cubismo; sta podra ser la tesis que
supone su posicin.
A este punto es quizs oportuno examinar qu significado tiene el cubismo para Hejduk y
para algunos de sus ms ntimos colaboradores, como Robert Slutzky (9).
Para ellos los pintores cubistas lucharon, desde su descubrimiento de la frontalidad, para conferir
al plano aquella tridimensionalidad que le era negada. Transfirieron al plano aquello que hasta
ese momento haba sido dominio del espacio. Fue, en pocas palabras, una autntica revolucin
copernicana que negaba aquella profundidad a la cual nos tena habituados la visin prospctica.
Los arquitectos tenan que buscar hacer lo mismo. En arquitectura, el objeto es una realidad
abstracta en grado de presentarse tanto bidimensionalmente cuanto tridimensionalmente. El
dibujo del arquitecto representa, simplemente, la realidad bidimensional, no es la reproduccin o
la reduccin de otra realidad que tiene, o tendra, mayores dimensiones. Sea en el dibujo
(bidimensional) que en el modelo (tridimensional) tenemos manifestaciones equivalentes de la
misma realidad. El dibujo debera intentar capturar aquellos atributos formales que caracterizan
el objeto, sin que el mismo pierda, no obstante, su carcter de objeto con una vida propia y
completa; en otras palabras, el dibujo no es aquello que el espectador ve, ms bien debe ser
aquello que el objeto arquitectnico es.
Pensamos que el significado de la voluntad de rescate del cubismo que parece animar la
experiencia didctica de la Cooper resulte ahora ms comprensible, como tambin la digresin
de John Hejduk sobre el diamond y el problema de la representacin arquitectnica. El deseo
cubista de hacer del cuadro un objeto autnomo en el cual el espacio se condense y cristalice ser
el mismo que John Hejduk intentar transmitir a aquellos estudiantes que entran en la
arquitectura dibujando arquitectura.
Gracias al cube problem, el estudiante ha experimentado qu valor arquitectnico
adquiere la medida, en cuanto en ella habita, en buena parte, el futuro de la obra como objeto
utilizable, pero al mismo tiempo ha tenido la ocasin de entablar un discurso profundo sobre el
carcter de la arquitectura, cuyo fin ltimo es la produccin de objetos capaces de asumir todos
sus atributos caractersticos, sea en el espacio a dos que a tres dimensiones. La distincin entre
espectador y objeto, en la cual se pona la representacin, no cuenta; al arquitecto interesa hacer
aparecer la integridad del objeto como tal, sea trabajando sobre el plano que en el espacio. De
aqu deriva que el dibujo no debe ser la representacin que el espectador hace del objeto, ms
bien el objeto mismo, con una vida propia completa que lo ponga en grado de indicar, desde el
plano, aquello que sera si asumiera la tridimensionalidad.
Naturalmente, las pginas precedentes nos dan la clave para comprender ms claramente
el tercer ejercicio que John Hejduk propone en la Cooper a sus discpulos y que, con los otros
dos Nine square grid problem y Cube problem, representa el trpode que sostiene el
contenido didctico de la escuela.
Crear un edificio segn los entendimientos de Juan Gris, as como viene propuesto el
ejercicio; ni ms ni menos, dir John Hejduk, reconociendo que el Juan Gris problem ha
provocado violentas reacciones, favorables o no, sea entre los estudiantes como entre los
profesores (10). Y es comprensible que as sea, dado que en las escuelas tradicionales, que en
los aos 60 haban llevado las teoras funcionalistas a sus lmites extremos, no iban ms all del
programa, como base de un organigrama que el arquitecto transformaba en edificio sin ninguna
dificultad. El Juan Gris problem pona en duda esta posicin, mostrando el peso que en
arquitectura tienen los problemas formales. Aqullos que han elegido este problema tienen que
realizar un anlisis atento sobre cmo se generan las ideas en las pinturas de Juan Gris y en la
obra de los cubistas, como Picasso, Braque y Lger. Se descubren as las relaciones entre las
ideas y el trabajo de arquitectos y pintores. Se aclaran las relaciones orgnicas Cuanto hemos
dicho parte de la conviccin que Juan Gris es importante para los arquitectos y para las
problemticas actuales (11).
John Hejduk habla de los entendimientos de Juan Gris, no obstante creemos que l se
refiera con esto a los problemas plsticos que la obra encierra. Por un lado se podra hablar de
transparencia; por el otro de interaccin y presencia constante de objetos que mantienen su
propia entidad no obstante estn integrados en el todo en el cual viven, en el plano del cuadro. La
presencia del collage y el valor del fragmento devienen rasgos caractersticos de estas
arquitecturas concebidas tomando como modelo el mundo de Juan Gris. La visin esttica, aquel
detenerse de la mirada que la perspectiva supone, desaparece y el espectador queda involucrado,
sumergido en el objeto, sin que le sea posible identificar preferencias visivas. El objeto, la obra
arquitectnica, es y acta como el todo que representa, incluyendo al espectador, sin que se
verifique aquel fenmeno del adentro y afuera caracterstico de toda aquella arquitectura que
parte de la visin prospctica renacentista.
Esto es, desde nuestro punto de vista, el mensaje del Juan Gris problem que comprende
el contenido que el ejercicio encierra, descubrir, una vez por todas, el valor que tiene para el
arquitecto la asimilacin de los trminos del lenguaje propuesto por John Hejduk; Juan Gris
como maestro de sintaxis, maestro con el cual aprender a trabajar con los materiales de los cuales
se sirvieron los arquitectos: alineamientos como base del fenmeno de la transparencia, el
simulacro del espacio vaco, la frontalidad.
El estudiante de arquitectura aprende a evaluar la lgica de un lenguaje que se presenta en
alternativa a aqul establecido por el Renacimiento, que haca de la profundidad del espacio y de
la representacin de la misma mediante la perspectiva su caracterstica saliente. La fascinacin
de esta visin alternativa est en el hecho que la realidad no viene traicionada, en cuanto no
viene elegido un determinado punto de vista desde el cual mirar. La representacin de la
arquitectura, como suceda en los cuadros cubistas, es ya arquitectura, realidad, dado que no se
trata de la reduccin de un objeto ms bien de una nueva, pero autntica, apariencia de un
fenmeno: la arquitectura construida o el dibujo arquitectnico son dos apariencias tambin
reales.
De aqu el inters por el anlisis de la estructura formal del objeto, cuadro o construccin
que sea, ya que viene reconocida la independencia de la cual goza el objeto. La
intercambiabilidad de inters (programa) que el ejercicio defiende sobre la misma base formal no
es el corolario de tal independencia. Desde un punto de vista tal, el Juan Gris problem deja de
ser un ejercicio polmico y circunstancial para adquirir el rol de teorema imprescindible sobre el
cual debe basarse todo el aprendizaje del joven arquitecto.

(1) Education of an Architect: a point of view. Muestra de la Cooper Union Scholl of Art and
Architecture del Museum of Modern Art, N.Y. y del Department or Architecture and Desing del
Museo de Arte Moderna, noviembre 1971.
Este libro y la muestra son patrocinados por la Architectural League o N.Y. y del Department or
Architecture and Desing del Museo de Arte Moderna, gracias a una financiacin concedida por
la Graham Foundation for advanced studies in the Fine Arts.
La docuemntacin del trabajo de una escuela de arquitectura a travez de un libro y una
muestra es ya de por s un hecho singular- afirma Ulrich Franzen en la introduccin al libro
es una ocasin para presentar un programa seguro con el fin de ilustrar los resultados concretos,
alcanzados por los estudiantes en una dcada de agitacin y desorden sea en la universidad que
en la sociedad, estableciendo as una clara contraposicin con otros programas acadmicos y con
las frustradas carreras de tantos jvenes arquitectos de otras instituciones.
En el espacio de 323 p., por la mayor parte dedicadas a la ilustracin del trabajo de los
estudiantes, el libro expone el programa de la escuela acompaandolo con textos breves de Jhon
Hejduk ( The Nine Square Grid Problem, The cube problem, The Juan gris problem,
Analysis problem); Robert Slutzky (The nine Square problem, The two-dimensional/colour
exercises); Irwin Rubin (Freehand drawing); Chester J. Wisniewski (Problems of desing and
construction); Richard G. Stein (Program buildings problems).

(2) Education of an Architect: a point of view, ob. Cit., p.7

(3) El estudio desde un punto de vista estructural y formal de aquellas arquitecturas que han
hecho del cuadrado y de su doble divisin tripartida el fundamento de su trazado, sera de gran
interes. As por ej. La divisin en tres del cuerpo construido en la arquitectura popular
occidental, es un tema recurrente que adquiere valor de invariante.

(4) Education of an Architect: a point of view, ob. Cit., p.7

(5) Ibidem, p.99

(6) Three projects. Jhon Hejduk, publicado por The Cooper Union School of Architecture en
colaboracin con la Graham Foundation for Advanced Studies in the Fine Arts e la Architectural
League of N.Y., 1969. La publicacin recopila los proyectos de J.Hejduk presentados a una
muestra organizada a la Architectural League en noviembre del 67, a los cuales acompaaban
pinturas de Robert Slutzky sobre el mismo tema. El tema era la exploracin de aquellas que
Hejduk llamaba The Diamond Thesis, en las cuales se haca presente como uno de los
principales argumentos de arquitectura ataen an hoy la dialctica entre los conceptos de
espacio bidimensional y tridimensional.

(7) Las diferencias que intervienen entre el modo de concebir el ngulo recto de Theo Van
Doesburg y aqulla de Piet Mondrian, son el punto de partida para introducir la cuestin del
diamante, el cuadrado rotado. Van Doesburg rota el ngulo recto en el espacio del cuadro,
mientras Mondrian no modifica la posicin y la orientacin del ngulo recto, sino que hace en
modo que rote el contorno, el cuadro: la cuestin del diamante era, por lo tanto, ya implcita en
un gesto como ste.
Si admitimos que la proyeccin isomtrica de un cuadrado est acompaada por una
cierta alusin a la espacialidad, a la tridimensionalidad, es tambin posible observar que la
proyeccin isomtrica de un diamante genera un cuadrado, y por lo tanto, cuando el
diamante est dibujado en isometra y posee ms de un plano, se verifica un fenmeno muy
particular. Las formas aparecen como bidimensionales; los planos se sobreponen uno al otro en
una visin bidimensional primaria. Las formas se rebaten hacia delante en la isometra hacia el
plano del dibujo; stas son tridimensionales, sin embargo predomina una lectura bidimensional
ms fuerte, en Three projects. Jhon Hejduk, op. cit.

(8) La calidad del espacio en la isometra del diamante se transfiere al observador sin recurrir
a la antigua y desaparecida forma de la proyeccin prospctica en Three projects. Jhon Hejduk,
op. cit.

(9) La figura de Robert Slutzky es de particular inters para el estudio de la Cooper School of
Architecture. Pintor, educado en el crculo de Albers, encuentra a John Hejduk en Texas en
1954. Depositario de una tradicin figurativa que hace de la ortodoxia bauhausiana su credo,
Robert Slutzky siempre estuvo cerca de John Hejduk, el cual ha reconocido su deuda con l en
distintas ocasiones. Por lo tanto, es necesario constatar cunto esta filiacin cubista que anim la
escuela sea debida en buena parte a Robert Slutzky y Colin Rowe, compaero de John Hejduk en
Texas, los cuales por otra parte, han escrito juntos el artculo Transparenty: Literal ang
Phenomenal en 1955, publicado ms tarde en Perspecta, 1963, y retomado por Colin Rowe en
el libro The Mathematics and the ideal villa and other essays, Candbridge 1976.
(10) Education of an Architect: a point of view, New York, 1969, p. 163.

(11) Ibidem.