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La sociologa aplicada
Applied sociology

Manuel Fernndez Esquinas


Instituto de Estudios Sociales Avanzados-Andaluca (IESA)
Consejo Superior de Investigaciones Cientficas (CSIC)
mfernandez@iesaa.csic.es

Palabras clave: Investigacin Aplicada, Investiga- Keywords: Applied Research, Basic Research,
cin Bsica, Sociologa de la Ciencia, Sociologa del Sociology of Science, Sociology of Knowledge.
Conocimiento.

RESUMEN ABSTRACT

Este artculo expone un marco de anlisis que ayude This paper provides an analytical framework
a entender las caractersticas de la sociologa apli- for understanding applied sociology, namely
cada. A saber, la tarea sociolgica que se orienta a sociological research oriented towards resolving
resolver problemas prcticos ms que a ofrecer nue- practical problems rather than providing new
vas contribuciones al entendimiento de los fenme- contributions to our understanding of social
nos sociales. En la primera parte se realiza una bre- phenomena. The first part contains a brief historical
ve historia del concepto y se tratan los problemas account of the concept and addresses the main
que surgen cuando se hacen demarcaciones rgidas problems which emerge when sharp distinctions
con otros tipos de investigacin. En la segunda parte between basic and applied research are made. The
se abordan los conocimientos que resultan de la so- second part examines the knowledge resulting from
ciologa aplicada. Se dibuja un marco conceptual re- applied sociology. We draw the main dimensions of
ferido a formas organizativas tpicas para investiga- typical organisational arrangements for doing basic
cin bsica y aplicada, y se define a esta ltima and applied sociological work and analyse applied
como un conjunto de condiciones polticas y sociales sociology as a set of social and political conditions
en que se produce el trabajo sociolgico. Dichas where research is produced. These conditions
condiciones dan lugar habitualmente a descripcio- usually give rise to descriptions and, on occasions,
nes y a generalizaciones empricas. Son menos fre- to empirical generalisations, whereas results
cuentes los resultados que contrastan hiptesis te- contrasting important theoretical hypotheses from a
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ricas importantes desde un punto de vista disciplina- disciplinary point of view are produced less
rio. Algunos mecanismos que explican este resulta- frequently. Then the article examines some specific
do son: las decisiones metodolgicas, los recursos y mechanisms such as methodological decisions, the
el tiempo disponible. Finalmente, se tratan los efec- availability of resources and time constraints to
tos teniendo en cuenta dos procesos relevantes en explain why applied sociology most often produces
los modernos sistemas de I+D: los recursos pblicos this kind of cognitive results. Finally, effects related to
que se invierten en investigacin aplicada que pro- cognitive and organisational divisions are addressed
ducen resultados de carcter a-terico y escasa- taking into account two processes in current
mente acumulativo, y la desvinculacin de la sociolo- research systems: the large amount of resources
ga disciplinaria de la prctica relacionada con la devoted to applied sociological research that result in
toma de decisiones. En las conclusiones se discuten non-theoretical and non-accumulative knowledge
algunas estrategias que contribuyan a superar la di- and the decoupling of disciplinary sociology from the
visin. practical world of policy making. To conclude, some
strategies for bridging this gap are discussed.

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LA SOCIOLOGA APLICADA

INTRODUCCIN

Una de las divisiones ms persistentes en el mundo de la ciencia es la que distingue entre


investigacin aplicada e investigacin bsica. La primera se suele considerar como aquella
que responde a un objetivo utilitario, mientras que la segunda es la que tiene como cometi-
do contribuir al entendimiento fundamental de los fenmenos. Esta divisin ha estado so-
metida a importantes crticas debido a las inconsistencias que presenta cuando se atribu-
yen caractersticas distintivas al trabajo cientfico o a los conocimientos que genera. Por
ello, en la actualidad se considera que ambos conceptos slo son apropiados si se refieren
a cuestiones tales como la organizacin de la tarea cientfica o a las orientaciones profe-
sionales en la ciencia. No lo son tanto cuando se refieren a las intenciones de los investiga-
dores o a diferencias cognitivas en el proceso de investigacin. Con todo, la divisin sigue
siendo til cuando se emplea como marco conceptual que refleja formas tpicas en la orga-
nizacin social de la ciencia y condiciones de realizacin de las investigaciones1.

En el mbito de la sociologa esta distincin est presente desde los inicios de la disciplina.
Por sociologa aplicada se suele entender la tarea sociolgica orientada a la resolucin de
problemas prcticos. El trmino se utiliza de manera equivalente a investigacin social apli-
cada cuando se establecen diferencias respecto a la investigacin dirigida a realizar contri-
buciones novedosas al conocimiento de la realidad social. No obstante, en el caso de la so-
ciologa este asunto ha sido especialmente problemtico y an hoy sigue estando sujeto a
cierta controversia. De un lado, el trmino sociologa aplicada se emplea con bastante am-
bigedad, con lo que ocurre algo parecido a lo que Robert Merton llamaba un problema
de fijacin de hechos (Merton, 1987). En ocasiones el trmino no se hace explcito y, a ve-
ces, existen dificultades para saber a qu parcela de la tarea sociolgica nos referimos
cuando hablamos de sociologa aplicada: estamos hablando de investigacin orientada
por problemas sociales?, de investigacin que pretende tener utilidad en el mbito pblico
o privado?, de investigacin emprica o de aplicacin de ciertas tcnicas de investiga-
cin? De otro lado, esa falta de fijacin tiene algunas consecuencias prcticas que dan lu-
gar a cierta ambivalencia a la hora de valorar los resultados de las investigaciones. Por
ejemplo, qu carcter tienen los conocimientos que resultan de las investigaciones aplica-
das? Si una investigacin es aplicada sus resultados deben ser valorados desde un crite-
rio similar a los de la investigacin bsica?

Este trabajo trata de responder a algunas de las preguntas planteadas a travs de una
aproximacin sistemtica al estado de la cuestin. Sus objetivos principales son: a) contri-

1 Existen crticas importantes a la divisin entre investigacin bsica y aplicada procedentes de los estudios sobre los siste-

mas de I+D realizados desde la ciencia poltica (Stokes, 1997) y la economa (Rosemberg, 1982). Un anlisis sociolgico so-
bre la ciencia bsica entendida como ideologa profesional puede verse en Restivo (1984).

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buir a aclarar la situacin en el terreno particular de la sociologa que se hace en Espaa, y


b) establecer un marco de anlisis que sirva para entender ms claramente las caracters-
ticas de la sociologa aplicada y los resultados que genera. Para abordar estos objetivos se
emplea una doble estrategia: acudir a la historia de la disciplina y utilizar los principios del
anlisis sociolgico. En primer lugar, si se aspira a fijar los hechos con mayor claridad es
obligado acudir a las diversas formas en que se ha entendido la sociologa aplicada. Los
dos primeros apartados adoptan, por tanto, una perspectiva histrica. En el punto uno se
realiza una breve historia del trmino desde sus inicios y se identifican los significados ac-
tuales, mientras que en el punto dos se abordan los problemas que surgen cuando se in-
tentan hacer demarcaciones estrictas en la sociologa aplicada. En segundo lugar, se trata
de adoptar una postura similar a la que se emplea cuando se realiza una indagacin socio-
lgica. Esto implica poner entre parntesis lo que se quiere estudiar una parte de la so-
ciologa, y tratarlo como objeto de investigacin acudiendo a los recursos acumulados
que existen en nuestra disciplina, a saber, la sociologa de la ciencia como institucin y la
sociologa del conocimiento2. Los dos ltimos apartados adoptan as una perspectiva de
carcter analtico. Su objetivo principal es establecer un marco de anlisis que sirva para
describir y explicar los principales rasgos de la sociologa aplicada en sus vertientes institu-
cional y cognitiva. En el punto tres se esboza dicho marco de anlisis y se establecen las
caractersticas de la sociologa aplicada como forma organizativa de produccin de conoci-
mientos, mientras que el punto cuatro se dedica a explicar los conocimientos a los que da
lugar la sociologa aplicada.

1. SOBRE EL CONCEPTO SOCIOLOGA APLICADA

1.1. Breve historia del concepto

Desde los inicios de la disciplina, los socilogos siempre han tenido la vocacin de influir en
el mundo que les rodea a travs de sus escritos. Este hecho se puede apoyar con numero-
sos ejemplos procedentes de los clsicos. A saber, el conocido aforismo de Comte, saber
para prever, prever para proveer, refleja la idea emancipadora de la ciencia positiva. Alexis
de Tocqueville especifica al inicio de La Democracia en Amrica que su inters no est me-

2 Se asume que la base que hace posible emplear el enfoque de la sociologa de la ciencia con la sociologa aplicada consis-

te en considerar a esta ltima como parte de la empresa cientfica. Haciendo todas las salvedades necesarias propias de las
ciencias sociales, la sociologa cumple los tres supuestos que se suelen otorgar al trmino ciencia: a) dispone de un mtodo
o de un conjunto de procedimientos que permiten discriminar entre conocimientos ms o menos vlidos y crebles; b) es una
institucin social, a saber, un conjunto de recursos organizados puestos a disposicin de la produccin de saberes nuevos, y
c) dispone de produccin cientfica o de un acervo de conocimientos considerados ciertos. Esta perspectiva es lo que se co-
noce a veces como sociologa de la sociologa. Ver, por ejemplo, Friedrichs (1977) y Turner y Turner (1997). Una exposicin del
estado de la cuestin puede verse en Lamo de Espinosa, Gonzlez Garca y Torres Albero (1994).

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ramente en satisfacer una curiosidad legtima, sino en encontrar enseanzas de las que
poder obtener cierto provecho. mile Durkheim resalta en sus Reglas del Mtodo la utilidad
de las ciencias sociales para decidir entre cursos de accin alternativos en el futuro (p. ej.,
el ltimo captulo de El Suicidio se titula Consecuencias prcticas), y sus trabajos ms
importantes fueron concebidos como respuestas a la anomia3.

Sin embargo, pasar de declaraciones de intenciones como las citadas a situaciones en las
que el carcter prctico de la sociologa se hace ms consciente y explcito ocurre a partir
de unas determinadas circunstancias. Primero, a partir de la institucionalizacin de la so-
ciologa como disciplina acadmica en el mundo universitario. Segundo, a partir de su con-
solidacin como disciplina cientfica y profesional que se reconoce progresivamente fuera
de la universidad. Por ello, hablar de sociologa aplicada slo comienza a tener sentido
cuando se produce ese desarrollo, que se inicia con mayor intensidad en los Estados Uni-
dos en los aos de cambio entre los siglos XIX y XX. La sociologa es un invento europeo
que se consolida y que tiene su mayor repercusin inicial en Norteamrica. De hecho, es
all donde comienza a emplearse el concepto y donde ms se ha utilizado hasta nuestros
das4. La estrategia que se emplea para hacer una breve historia del trmino es acudir a
acontecimientos relevantes que influyen en la forma de entender los usos de la sociologa
y que, en cierto modo, configuran maneras predominantes de definir la sociologa aplicada.
Ms que como perodos acotados se entienden como hitos, a veces representados por una
escuela o un estilo de trabajo, que tienen cierta preponderancia durante algunos aos.

i) Desde la institucionalizacin de la sociologa a finales del siglo XIX hasta finales de los
aos 1930 se suele considerar a la sociologa aplicada como una descripcin de los pro-
blemas sociales. Hay que tener en cuenta que los primeros socilogos americanos eran re-
formadores sociales, algunos de ellos clrigos, por lo que era habitual que tuviesen como
misin actuar en los problemas sociales de su tiempo. Entre ellos cabe resaltar a Lester
Ward, que escribi en 1905 uno de los primeros tratados que incorpora el concepto. Su so-
ciologa aplicada se enmarca en las ideas del positivismo de la poca: la bsqueda de le-
yes que rigen en la actuacin de las fuerzas sociales, cuya identificacin servira para faci-
litar la manipulacin y mejora racional de las condiciones sociales. Ward distingue
claramente entre las funciones de la sociologa pura y la aplicada: la sociologa pura tiene
como misin diagnosticar las realizaciones humanas y se orienta a la elaboracin de elu-
cubraciones que buscan hallar los principios generales de funcionamiento de la sociedad.

3 Sobre la tradicin clsica de la sociologa aplicada pueden verse Gouldner (1957) y Costner (1987).

4 Este trabajo tiene un importante sesgo norteamericano en su parte histrica por cuestiones de espacio. Los exponentes ini-

ciales de la sociologa aplicada se encuentran principalmente en los EE.UU. Sin embargo, en Europa tambin existen impor-
tantes figuras clsicas que contribuyeron a la utilizacin prctica de la sociologa. Cabe citar a Beatrice Webb y a Karl Mann-
heim, en este ltimo los escritos sobre educacin realizados en su etapa britnica.

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La sociologa aplicada, en cambio, se ocupa de la mejora del hombre y tiene una misin te-
raputica. Se orienta a demostrar cmo pueden utilizarse los principios descubiertos en la
sociologa pura para fomentar el progreso5.

Parte de la importancia histrica de Ward y de los socilogos reformistas estriba en que su


manera de entender la sociologa es la precursora inmediata de la Escuela de Chicago,
que es el modelo tpico de investigacin orientada por problemas sociales al que se llama
sociologa aplicada durante los aos 1920 y 1930. El inters de la Escuela de Chicago est
en documentar los conflictos y ajustes sociales que se producen como consecuencia del
crecimiento urbano, describiendo con detalle los problemas de subsistemas sociales como
eran vagabundos, delincuentes o guetos urbanos resultantes de la inmigracin. La idea
que estaba detrs de su concepcin de la investigacin es lo que a veces se llama lgica
del exposure, que supone que la exposicin pblica de los problemas sociales contribuye
de una forma u otra a su resolucin. En la misma lnea, la financiacin de las investigacio-
nes de la poca corra a cargo en buena medida de los filntropos sociales a travs de fun-
daciones, en consonancia con la concepcin citada de la investigacin social: el intento de
paliar las miserias de la sociedad hacindolas patentes6.

ii) A partir de la dcada de 1940 se produce una progresiva salida de la sociologa fuera
del mbito universitario. Los socilogos comienzan a utilizar con ms frecuencia sus capa-
cidades como herramientas para la resolucin de problemas de inters para otras organi-
zaciones, sobre todo en tres mbitos: los medios de comunicacin, la investigacin de mer-
cados y la gestin de recursos humanos en las empresas. En este perodo comienza a
llamarse sociologa aplicada a la investigacin demandada desde la industria, el comercio,
las emisoras de radio o los partidos polticos. Tambin es la poca del desarrollo de la me-
todologa sociolgica moderna, sobre todo la basada en mtodos estandarizados y repre-
sentativos, que es especialmente adecuada para las demandas que se hacen desde el
mercado. En un primer momento los trabajos se solan realizar desde las universidades o
desde centros de investigacin universitarios, para luego hacerse en empresas especiali-
zadas, establecidas en muchos casos por personas provenientes del mundo universitario7.

5 El libro mencionado lleva el sugestivo ttulo Applied sociology. A treatise on the conscious improvement of society by society.
Un libro anterior de Lester Ward, de 1903, se titula Pure Sociology. Ambos tipos confluyen en la sociologa dinmica, cuyo
objeto es a la vez el conocimiento y el cambio de las estructuras sociales. Sobre la concepcin de la ciencia de Ward, ver Nel-
son (1972).

6 Un lugar donde es habitual encontrar usos del trmino en la misma lnea es la revista Social Forces en sus primeras etapas.

Por ejemplo, Bossard (1932). Sobre la sociologa de la Escuela de Chicago, ver Bulmer (1984).

7 La figura de referencia en la investigacin contratada de aquel tiempo es principalmente Paul Lazarsfeld y el Bureau of Ap-

plied Social Research de la Universidad de Columbia. Ver Lazarsfeld y Reitz (1975). Para una historia de los mtodos descu-
biertos o perfeccionados a travs de la investigacin aplicada de la poca, ver Platt (1996).

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iii) En las dcadas de 1960 y 1970 se asiste a un nuevo giro en los usos de la sociologa
a partir de su extensin al mbito de los poderes pblicos. Con anterioridad existe un pun-
to de inflexin importante a raz de la participacin de los EE.UU. en la II Guerra Mundial,
cuando se moviliza al mundo universitario para colaborar en el esfuerzo blico y en las ta-
reas de reconstruccin de los pases participantes en la contienda. No obstante, el mayor
impulso en este uso de la sociologa se produce en el contexto de los aos sesenta, a par-
tir del crecimiento de la poltica social y de la necesidad de obtener informacin para llevar
a cabo intervenciones en materias como educacin, empleo, salud o integracin social. La
sociologa aplicada comienza a identificarse de manera predominante con lo que en
el mundo anglosajn se denomina policy research. Quiz el equivalente ms cercano al
castellano sea investigacin orientada a apoyar las polticas pblicas. O, en trminos
ms precisos, es la investigacin sobre grupos de problemas de inters en el mbito del
bienestar social en el que interviene el Estado. Caractersticas distintivas de la sociologa
aplicada de esta etapa son el aumento y el alcance de los estudios demandados por los
poderes pblicos y la mayor institucionalizacin y reconocimiento de la sociologa profesio-
nal tanto en la universidad como fuera de ella. Por ejemplo, stos son los aos en que sur-
gen las agencias de investigacin especializadas en financiar las ciencias sociales y los
principales organismos pblicos de investigacin no acadmicos dirigidos especficamente
al estudio de problemas sociales.

iv) Durante las ltimas dcadas del siglo XX se produce una extensin y profundizacin
de los fenmenos citados antes, con lo cual es posible hablar de una nueva inflexin en los
usos de la sociologa. Quiz la manera ms ajustada de nombrar esta situacin es lo que
Merton, en uno de sus ltimos trabajos, ha llamado la incorporacin social y cultural de la
sociologa (Merton y Wolfe, 1991), a lo que tambin cabra aadir una mayor incorpora-
cin econmica y poltica. Por incorporacin se pueden entender dos fenmenos relaciona-
dos: a) la implantacin de las categoras y conocimientos sociolgicos en el lenguaje coti-
diano, y b) la expansin generalizada del conocimiento sociolgico en las organizaciones
econmicas, sociales o polticas como un recurso ms para orientar la toma de decisiones.
En suma, consiste en todos los usos anteriores mezclados y amplificados en un contexto
social mucho ms complejo8.

Esta situacin es coetnea de algunos cambios en el mundo de las instituciones cientficas


que tienen un importante calado para la sociologa y para el resto de las ciencias sociales.
A la sociologa se le hacen demandas crecientes desde todos los mbitos sociales, aunque
quiz lo ms relevante es el cambio en la consideracin de las ciencias sociales desde los

8 La primera versin de la incorporacin social es lo que Salvador Giner ha llamado en algunas ocasiones el triunfo de la

conciencia sociolgica (Giner, 1991). Un anlisis que profundiza en esta situacin puede verse en Lamo de Espinosa (2004).

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poderes pblicos. En un reciente foro sobre ciencias sociales se cita varias veces una ex-
presin que resulta ejemplificadora: las ciencias sociales son demasiado importantes
para dejarlas nicamente en manos de los cientficos sociales (OECD, 1999). Por otra
parte, tambin existe una reaccin desde las propias ciencias sociales para hacerse ms
relevantes en los terrenos poltico y econmico, lo cual es reflejo de un cambio organizativo
y cultural similar al que est ocurriendo en otras ciencias9.

1.2. Significados actuales

Conforme ha evolucionado la forma de hacer sociologa tambin ha ido cambiando la ma-


nera de entender la sociologa aplicada. No obstante, aunque se puedan identificar nocio-
nes dominantes, lo que ha ocurrido es una superposicin de versiones que ha ido aumen-
tando con el tiempo. Actualmente se pueden distinguir tres significados habituales que se
emplean en distintos contextos y colectivos profesionales de socilogos. Las tres versiones
se exponen atendiendo a su grado de generalidad y se entienden de manera inclusiva. Es
decir, la primera versin engloba a la segunda, y sta, a su vez, engloba a la tercera.

i) Un primer significado consiste en considerar a la sociologa aplicada como la mera


prctica de la disciplina, principalmente la que conlleva una labor de investigacin empri-
ca. En general, es la utilizacin del mtodo sociolgico para observar de forma sistemtica
la realidad. ste es el significado que se emplea en algunos manuales introductorios dirigi-
dos a estudiantes (Sullivan, 1992), as como en libros de carcter prctico dirigidos a mos-
trar el uso de tcnicas de investigacin en situaciones concretas (Babbie, 2004; Bickman y
Rog, 1997). De aqu proviene la nocin menos precisa que se usa en el lenguaje cotidiano.
En este sentido, a veces se entiende como la aplicacin de tcnicas de investigacin pro-
pias de la sociologa, siendo una variante de esta versin la nocin ms vulgar del trmino
que identifica a la sociologa aplicada con la sociologa emprica o, ms an, con alguna
tcnica particular de investigacin, sobre todo con la encuesta.

ii) Un segundo significado ms concreto es el que entiende a la sociologa aplicada como


investigacin orientada por problemas sociales. Es cualquier investigacin sociolgica que
intenta aportar conocimientos para resolver un problema que es relevante en un contexto

9 Dos ejemplos sirven para fijar esta tendencia: a) El cambio en el estilo de trabajo de los investigadores acadmicos, cada

vez ms orientado a la prctica, que se observa en las revistas dirigidas a audiencias hbridas y en la proliferacin de la sec-
cin policy implications al final de los artculos de las revistas cientficas. b) Otra manifestacin es cierta reaccin organizada
desde la comunidad cientfica a modo de llamamientos para un nuevo papel de las ciencias sociales; por ejemplo, el informe
sobre el estado de las ciencias sociales patrocinado por la Fundacin Gulbenkian (Open The Social Sciences) (Wallerstein et
al., 1996), el de la Asociacin Britnica de Sociedades Cientficas (Great expectations) (CSS, 2003) o el movimiento llamado
Public Sociology (Burawoy, 2005).

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social determinado. Este significado se encuentra sobre todo en los trabajos que tratan los
asuntos en los que la sociologa tradicionalmente ha tenido mayor repercusin, como pue-
den ser la desviacin social, la pobreza, la educacin o la evaluacin de polticas pblicas
(Olsen y Mcklin, 1983), as como en algunas corrientes crticas que resaltaban las implica-
ciones de la sociologa para el cambio social (Gouldner y Miller, 1965). Actualmente se en-
cuentra en numerosos manuales orientados a la prctica profesional, especialmente en el
mundo anglosajn (DuBois y Dean Wright, 2001; Hamilton y Thompson, 2001).

iii) La versin ms restringida es la que considera a la sociologa aplicada como el traba-


jo sociolgico que responde a una demanda o que est sujeto a las exigencias de un en-
torno organizativo. Tpicamente es la investigacin que cuenta con un cliente o con un pa-
trocinador que espera hacer un uso de los resultados que obtenga, ya sea en el mbito
pblico o en el privado. sta es la versin predominante que aparece en la literatura espe-
cializada en los trabajos ms clsicos que han tratado el tema con cierta profundidad (La-
zarsfeld et al., 1967; Zetterberg, 1962). Tambin es la que predomina en la actual literatura
cientfica, si bien ahora existe cierta diferenciacin entre el papel del socilogo como cien-
tfico social de carcter aplicado (Freeman et al., 1987; Stern, 1992) y el papel del socilo-
go como consultor que no realiza investigacin necesariamente (Iutcovich y Iutcovich,
1987; Rebach y Bruhn, 2001). Ambos significados son los que se suelen asumir en las
asociaciones profesionales en aquellos pases donde la profesin sociolgica est ms
institucionalizada10. En suma, esta ltima es la nocin ms utilizada por los autores que
tratan el tema sistemticamente y por los socilogos que se consideran a s mismos como
aplicados.

La diferenciacin expuesta est ms asimilada en los pases en los que la sociologa est
ms institucionalizada, que son a la vez aquellos en los que la profesin sociolgica que
trabaja en los sectores pblico o privado distintos al acadmico es mayor y ms indepen-
diente de la existente en la universidad. No es el caso de la sociologa espaola, donde
an no se ha reflexionado mucho sobre el uso prctico de la sociologa y donde siguen
existiendo notables ambigedades cuando se habla de este asunto. Por ello, al hilo de la
clasificacin es pertinente hacer un breve comentario sobre la situacin en Espaa.

La versin del trmino ms frecuente es la primera de las citadas, la que considera a la


sociologa aplicada como aplicacin de los mtodos y tcnicas de investigacin social. Al-
gunos trabajos dedicados a describir la historia de la sociologa aplicada en Espaa se re-

10 Cabe mencionar como ejemplos destacables dos revistas especializadas editadas por asociaciones profesionales estadou-
nidenses en las que predominan, respectivamente, la figura del socilogo como investigador y como consultor: la revista Jour-
nal of Applied Sociology, editada por la Association for Applied Sociology, y Sociological Practice: A journal of clinical and ap-
plied sociology, editada por la Sociological Practice Association.

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fieren sobre todo a la historia de la sociologa emprica realizada tanto en el sector pblico
como en el privado (Navarro, 2001), e igualmente existe algn trabajo que emplea la no-
cin de investigacin aplicada para referirse a la historia de la sociologa emprica (An-
dreu, 2002). Tambin es frecuente encontrar documentos que identifican la investigacin
aplicada con el empleo de tcnicas de investigacin social (CIS, 2001), as como activida-
des docentes dirigidas a la enseanza de tcnicas de investigacin, principalmente la en-
cuesta. Por otra parte, en Espaa tambin se ha utilizado la segunda de las versiones, la
que se refiere a la investigacin orientada a documentar problemas sociales relevantes.
sta ha sido la nocin habitual en la importante tradicin de estudios sobre pobreza reali-
zados en instituciones afines a la Iglesia catlica, que tuvieron su mayor desarrollo en los
aos de transicin a la democracia. Cabe destacar como ejemplos relevantes la Funda-
cin FOESSA Fomento de Estudios Sociales y Sociologa Aplicada, el Centro de Es-
tudios de Sociologa Aplicada de Critas o los Institutos de Sociologa Aplicada de Madrid
y Barcelona (Castn, 2001).

Los ejemplos citados sirven para mostrar que en la comunidad sociolgica espaola an
existe cierto problema de fijacin de hechos, que algunas veces consiste en mezclar signi-
ficados y otras en utilizar los significados ms vagos o ms cercanos al lenguaje comn.
De un lado, los trabajos que tocan el tema ms o menos tangencialmente engloban en dis-
tinta medida las tres nociones con distinto nfasis en alguna de ellas. Combinan la sociolo-
ga orientada a la exposicin de problemas sociales con la sociologa que responde a las
demandas de un contexto organizativo, y suelen entender que ambas son actividades de
investigacin con una base emprica. De otro lado, en algunas ocasiones lo que ocurre es
simplemente un efecto del lenguaje, quiz ms acusado en castellano que en otros idio-
mas, que equipara aplicacin de mtodos de investigacin con aplicado11. En efecto,
la sociologa aplicada se ha desarrollado de manera paralela a los mtodos de investiga-
cin social, y el empleo de esos mtodos es algo consustancial a los usos prcticos de la
sociologa. Los mtodos de investigacin se aplican a problemas de investigacin. Algunas
veces se aplican a problemas sociales que son formulados en el mbito de la comunidad
cientfica con la intencin de obtener conocimientos, y otras veces se aplican a problemas
formulados con una intencin prctica. Por tanto, para evitar posibles confusiones, es con-
veniente separar entre el mbito de formulacin de un problema de investigacin y los m-
todos empleados para resolverlo.

11 Cabe decir que el empleo de esta denominacin supone cierta anomala que resulta claramente errnea si se hace una
mera comparacin de la sociologa con otras disciplinas de las ciencias sociales o naturales. A saber, la fsica aplicada no es
la utilizacin de tcnicas o aparatos para la observacin o la experimentacin en el mundo fsico. La economa aplicada no es
la utilizacin de la econometra ni de otra tcnica propia de la economa. La psicologa aplicada no es el empleo de test o la in-
vestigacin experimental. Por tanto, la sociologa aplicada tampoco debera entenderse como la utilizacin de los mtodos
empricos habituales de la disciplina.

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2. EL PROBLEMA DE LA DEMARCACIN

Lo dicho hasta ahora ha pretendido resolver algo el asunto terminolgico, auque ello no su-
pone resolver del todo la fijacin de los hechos. Quiere decirse que efectuar demarcacio-
nes rgidas en la sociologa aplicada da lugar a importantes problemas. Ello ocurre cuando
se trata de efectuar divisiones respecto a otro tipo de investigacin, esto es, respecto a la
sociologa bsica, as como cuando se realizan divisiones internas con el objeto de clarifi-
car sus contenidos.

2.1. La interrelacin entre sociologa bsica y aplicada

Las orientaciones bsica y aplicada de la sociologa no han funcionado de manera aislada.


Ms bien ha habido una continua interrelacin entre ambas, de forma que un mismo traba-
jo considerado aplicado en un momento se ha podido tratar de forma distinta en otro mo-
mento. Es posible seleccionar ejemplos que ilustran distintas clases de movimientos res-
pecto a los objetivos y usos de una investigacin, a saber, de bsico a aplicado, de
aplicado a bsico y un tercer movimiento de tipo circular.

El conjunto de trabajos dirigidos por Samuel Stouffer bajo el ttulo El soldado americano
(Stouffer et al., 1949) son considerados como un ejemplo relevante del empleo prctico de
la sociologa en las organizaciones militares. Sin embargo, cuando Stouffer comienza a tra-
bajar en 1939 en la oficina de estudios del Departamento para la Guerra de los EE.UU. no
tena un objetivo claro respecto a los problemas que su proyecto podra resolver, ni tampoco
el diseo del estudio responda a una intencin de uso de los resultados de manera inme-
diata. Utilizando una terminologa ms actual, a estos trabajos se les podra considerar
como investigacin bsica orientada. Fue algunos aos ms tarde, despus de la entrada
de los EE.UU. en la II Guerra Mundial, cuando sus hallazgos comenzaron a cobrar potencia-
lidad, especialmente los referidos a la cohesin de los grupos y a los factores que influan en
la motivacin. De ese modo, al final y despus de la guerra se convirti en una herramienta
muy utilizada para tomar decisiones organizativas en el ejrcito tales como permisos, tiem-
po de permanencia en el frente e integracin de soldados de distintas razas12.

Un ejemplo til para ilustrar el movimiento contrario de aplicado a bsico son los traba-
jos de Reiss sobre las escalas de prestigio profesional (Reiss, 1961). Su origen a finales de
los cuarenta fue un proyecto de investigacin aplicada. Surge de un encargo del Gobierno
Federal estadounidense dirigido a paliar las dificultades para contratar cientficos en el sec-

12 Un anlisis extenso sobre la metodologa y los usos generados por los trabajos de Stouffer se encuentra en Merton y La-
zarsfeld (1950).

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tor pblico despus de la guerra. Posteriormente, los mtodos y descubrimientos realiza-


dos por Reiss se convirtieron en una de las principales referencias para los estudios sobre
el estatus, que fueron uno de los temas fundamentales de la sociologa bsica americana
de inspiracin funcionalista durante ms de veinte aos.

Un tercer ejemplo de investigacin de tipo circular es el llamado Informe Coleman, sobre la


igualdad de oportunidades educativas (Coleman et al., 1966), que en su origen tambin es
un trabajo aplicado. Fue un encargo del Congreso de los EE.UU. a raz de las desigualdades
existentes en los resultados educativos en el sistema pblico por motivos de raza, religin u
origen nacional. No obstante, el enfoque empleado da una especial trascendencia al informe
debido a que va ms all del mandato del Congreso y sita la primera pregunta en el origen
del problema. Empieza haciendo un estudio sobre qu se entiende por igualdad o desigual-
dad de oportunidades en educacin. Es decir, vuelve a la investigacin fundamental para
establecer las distintas nociones de oportunidades educativas, su evolucin y los actores
sociales interesados en ellas. Posteriormente, su metodologa intenta dar respuestas adap-
tadas a dichas definiciones. sta es una de las cosas que ha convertido al Informe Coleman
tambin en investigacin bsica, de modo que sus resultados han formado parte del cuerpo
de conocimientos de la sociologa de la educacin prcticamente hasta la actualidad.

En suma, siempre ha habido un intercambio de dos vas entre ambos mundos y es difcil
distinguir en muchos proyectos dnde est la lnea entre lo bsico y lo aplicado. Normal-
mente, la lnea es ms clara en los proyectos a corto plazo y se difumina progresivamente
en los estudios que tienen cierta continuidad. No obstante, en el mundo de la sociologa se
ha tendido a hacer divisiones drsticas de acuerdo con el llamado modelo lineal de fun-
cionamiento de la ciencia, heredado de las ciencias naturales, que consiste en una visin
particular del proceso de generacin y utilizacin de conocimientos en una nica direccin.
Es decir, los descubrimientos se realizan en la investigacin bsica, que es la que sirve de
base a la investigacin aplicada, la cual da lugar al desarrollo tecnolgico y ste, a su vez,
a la innovacin. Paradjicamente, aunque el modelo es completamente errneo, es el que
se ha impuesto hasta bien entrados los aos 1980, y quiz se pueda decir sin correr mu-
chos riesgos que sigue siendo el predominante en la ideologa profesional de los investiga-
dores de las ciencias sociales13.

13 A partir de los aos 1980 los estudios sobre innovacin, principalmente los llevados a cabo por la rama de la economa
evolutiva (Rosemberg, 1982; Cohen y Levinthal, 1989), se han encargado de desmentir la veracidad de este modelo, aportan-
do evidencias de que los flujos no van slo en una sola direccin, de que las divisiones no son tan drsticas y, sobre todo, de
que en la ciencia no funcionan las visiones simples. No existe una especie de mano invisible ni un contrato social entre la
comunidad cientfica y la sociedad, sino que hay un proceso social concreto detrs de las dinmicas que dan lugar a la gene-
racin y uso de conocimientos que se basa en un conjunto de interacciones entre los distintos actores relevantes en cada con-
texto. Por ello, el modelo emergente opuesto al lineal es llamado modelo interactivo. Una historia crtica de los modelos de
intervencin en la ciencia relacionados con las nociones de investigacin bsica y aplicada puede verse en Guston (2000).

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LA SOCIOLOGA APLICADA

2.2. Las clases de sociologa aplicada

Un segundo problema de demarcacin proviene de realizar divisiones internas en la socio-


loga aplicada. Los propios socilogos han hecho algn esfuerzo por sistematizar su signi-
ficado y contenidos, aunque en realidad ste no es un campo en el que haya habido mucha
reflexin, y la ms prolija procede de los aos 1960 y 70. La perspectiva ms utilizada por
los autores que han tratado el tema consiste en hacer una clasificacin de los tipos de tra-
bajo aplicado a partir de los roles que desempean los socilogos que trabajan como tales
en un proyecto dado.

Una sntesis de los tipos de sociologa aplicada desde este punto de vista distingue tres
clases: a) Investigacin sociolgica aplicada. Es la adquisicin de conocimientos originales
mediante indagacin emprica dirigidos a resolver asuntos prcticos. Los mtodos no se
distinguen de la sociologa bsica. Lo que es diferente es el empleo del conocimiento, que
responde a las demandas de alguna persona u organizacin que pretende hacer uso de
los resultados. Dentro de este tipo se distingue normalmente entre estudios descriptivos,
estudios analticos y estudios evaluativos. b) Ingeniera social. Es el uso de la sociologa
para disear polticas o instituciones. La diferencia principal con la anterior es que el soci-
logo no slo provee informacin, sino que dice cmo hay que hacer las cosas y participa di-
rectamente en la puesta en marcha de la iniciativa que se trate. c) Sociologa clnica. Es la
aplicacin del conocimiento o la perspectiva sociolgica para proporcionar consultora o
asistencia tcnica. La diferencia con la anterior es que la ingeniera social est ms relacio-
nada con diseos institucionales, mientras que la sociologa clnica se refiere ms a la
resolucin de problemas concretos de entidades como las organizaciones (Freeman
et al., 1987).

La diferencia principal entre los tres subtipos se refiere al papel que ocupa la investigacin
emprica en la prctica profesional del socilogo. A saber: la primera consiste en realizar in-
vestigacin e implica obtener conocimientos nuevos, la segunda puede conllevar investiga-
cin en algunos casos, mientras la tercera es consultora, asesoramiento, planificacin o
cualquier otro trabajo en que el socilogo utilice los conocimientos disponibles en la disci-
plina. La clasificacin tiene reminiscencias del lenguaje funcionalista que ahora pueden pa-
recer algo desfasadas, aunque por ello no deja de tener ciertas virtudes. Por ejemplo, deli-
mita las posibilidades de trabajo del socilogo profesional y apunta grados de implicacin
en la resolucin de problemas. Sin embargo, est sujeta a crticas importantes si se tienen
en cuenta las asunciones que se hacen en algunos de los trabajos que la emplean.

Se suele asumir que una caracterstica distintiva de la investigacin aplicada es que, de


una forma u otra, se realiza para un cliente. Por ejemplo, Peter Rossi, a la sazn presiden-

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te de la ASA en los aos 1980 e impulsor de su seccin de sociologa aplicada, lo dice ta-
jantemente: la investigacin aplicada implica la existencia de un cliente que sufraga el
coste y que tiene un inters directo en los resultados de la investigacin (Rossi, 1980).
Una segunda caracterstica distintiva que plantea algn problema es la inclusin de la no-
cin emprico como requisito necesario, lo que a veces da a entender que excluye los
trabajos de tipo terico de este mbito. Por ejemplo: cuando una pieza de investigacin es
diseada para testar una idea terica, es sociologa bsica. Cuando una investigacin em-
prica es diseada para proveer informacin a un tercero o tratar los resultados de un pro-
grama para un cliente, es sociologa aplicada (Freeman y Rossi, 1987). Los postulados
del primer tipo son cada vez ms inconsistentes con los estilos de investigacin existentes
en el mundo universitario, donde crecientemente se observan trabajos que no tienen clien-
tes en un sentido tradicional, pero que se adaptan a las pautas propias de un uso prctico.
Los postulados del segundo tipo no resuelven del todo la distincin del eje emprico-terico
respecto al eje bsico-aplicado, y contribuyen a identificar implcitamente a la investigacin
bsica con la teora sociolgica. En los prximos apartados se realiza un anlisis que pre-
tende contribuir a superar dichos problemas.

3. LAS FORMAS DE PRODUCCIN DE CONOCIMIENTOS SOCIOLGICOS

3.1. Aclaraciones prelimilares

Algunas de las cosas que se han dicho hasta ahora son muestra del terreno resbaladizo en
el que nos movemos cuando se habla de sociologa aplicada. Uno de los principales pro-
blemas proviene de mezclar dos cosas: los objetivos que se establecen para una investiga-
cin sociolgica concreta y los criterios de validez empleados para juzgar sus resultados.
Para evitar en lo posible esa ambigedad, antes de proseguir conviene dedicar algunas l-
neas a enmarcar la exposicin haciendo una distincin explcita entre esos planos de dis-
cusin. Por una parte, existe una cuestin que se refiere a los fines que se establecen para
un determinado tipo de conocimiento. La pregunta que cabe hacer aqu es: cul es el uso
que se pretende para el conocimiento sociolgico? Y, en ltima instancia, para qu sirve
el conocimiento producido? Por otra parte, existe una cuestin que tiene que ver con el es-
tatus cognitivo de los productos del conocimiento sociolgico. La pregunta es, entonces, la
siguiente: los conocimientos que produce la sociologa son vlidos y fiables? En ltima
instancia, son conocimientos aceptables? Antes nos hemos referido brevemente a la pri-
mera de las cuestiones. Ahora trataremos la segunda con la intencin de perfilar trminos
que servirn ms adelante para evaluar la clase de conocimientos que se pueden esperar
de la sociologa aplicada.

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LA SOCIOLOGA APLICADA

En primer lugar, es conveniente especificar un punto de partida desde el que se pueda efec-
tuar un ejercicio de este tipo. Vaya por delante que aqu no se pretende discutir cuestiones fun-
damentales en la epistemologa de las ciencias sociales. Simplemente se trata de establecer
ciertas bases conceptuales que hagan explcito un punto de vista y que sirvan como recurso
para clarificar la situacin. Dado que casi todos los conceptos forman parte de redes concep-
tuales, el significado de un concepto depende de la manera en que se integra con otros que in-
tervienen en su red de relaciones. Por ello, cuando se habla de conocimientos cientficos, el
sentido de este trmino depende de lo que se entienda por otros conceptos relacionados con
la ciencia tales como observacin emprica, validez, generalizacin o teora cientfica. Desde
nuestro punto de vista, una perspectiva coherente para establecer un punto de apoyo es optar
por la tradicin encuadrada en la filosofa moderna de la ciencia, que en el terreno de las cien-
cias sociales quiz sea mejor entender como un positivismo atemperado14.

Los productos de la sociologa se pueden dividir en varios tipos en funcin de los enuncia-
dos que hacen sobre la realidad social. Una divisin analtica til consiste en clasificar los
enunciados segn combinen bases tericas y soporte emprico, lo cual da lugar a los tipos
que se representan en el esquema 1. El cuadrante 1 representa a los conjuntos de propo-
siciones con base terica y que, adems, estn sustentadas por un soporte emprico. Se
trata de teoras y explicaciones acerca de una parte de la realidad social que pueden verifi-
carse empricamente (ejemplos clsicos son La tica Protestante y el Espritu del Capita-
lismo, de Weber, o El Suicidio, de Durkheim). En el cuadrante 2 se incluyen aquellos razo-
namientos o elaboraciones tericas que aportan marcos conceptuales para entender la
sociedad, de los que suele ser difcil derivar proposiciones empricamente verificables (el
ejemplo clsico es El Sistema Social, de Parsons). Tambin se incluyen aqu las hiptesis
sobre la realidad que an no han sido sometidas a prueba. El cuadrante 3 se refiere a
aquellas observaciones y descripciones de la realidad social que, a travs de la constata-
cin de regularidades y de la acumulacin de evidencias, pueden constituirse en generali-
zaciones empricas (por ejemplo, los primeros estudios sobre comportamiento electoral se
desarrollaron a partir de repeticiones de observaciones que dieron lugar a constatar regu-
laridades). Por ltimo, el cuadrante 4 se refiere a los enunciados que no entraan postula-
dos tericos ni datos empricos y que consisten en suposiciones que, en principio, no estn
fundamentadas por la evidencia15.

14 El adjetivo se aade para evitar malentendidos derivados de la elasticidad del trmino positivismo y de los abusos que se
han cometido en su uso, tanto a favor como en contra, sobre todo en las ciencias sociales. Por positivismo atemperado se en-
tiende aquella posicin epistemolgica que est a medio camino entre el fundacionalismo extremo y el relativismo epistemol-
gico, y que es lo que parece ser ms aceptado en la moderna filosofa de la ciencia una vez que se estn superando los ex-
tremos representados por el cientifismo y las epistemologas radicales de los aos 1970 y 80. Ver Gillies (1993) y Hammersley
(1996). Una postura similar puede verse en Giner (1997).

15 La idea se ha tomado de Wallace (1977).

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Los cuadrantes corresponden a la versin esttica que da cuenta de tipos de conocimien-


tos, pero quiz sea ms interesente resaltar la versin dinmica, es decir, las formas en
que se generan y transforman los conocimientos a partir de las presuposiciones. Para ello
se pueden establecer dos rutas o dos movimientos tpicos en la investigacin sociolgica.
En la ruta inclinada empricamente las generalizaciones empricas se ubican en hiptesis
tericas, que dan lugar a teoras contrastadas que se pueden falsar. Por otra parte, en la
ruta inclinada tericamente las hiptesis tericas acuden a datos empricos que pueden
generalizarse y verificar los preceptos de la teora. Que las presuposiciones se conviertan
progresivamente en conocimiento vlido depende de los procedimientos de formulacin de
hiptesis y contrastacin emprica que se empleen a lo largo del proceso de investigacin.

ESQUEMA 1

Tipos de enunciados sobre la realidad social

Bases tericas

Soporte emprico S No

S 1. Teoras contrastadas 3. Generalizaciones empricas


No 2. Hiptesis tericas 4. Presuposiciones

Uno de los trminos clave del esquema es el de teora cientfica, entendida como combina-
cin de supuestos tericos y bases empricas, sobre lo que conviene aadir una aclaracin
adicional. Aqu se utiliza la nocin habitual de teora como modelo explicativo que pretende
dar cuenta de alguna parcela de la realidad social, asumiendo que las reglas de una teora
viable son un tipo ideal que sirve como punto de referencia para las actividades cotidianas e
imperfectas de los investigadores. Una teora es una formulacin lingstica que consiste en
frases relacionadas (proposiciones), que estn interconectadas de una manera lgica. Entre
esas frases hay algunas que disponen de referente emprico, y que tienen la caracterstica
de que pueden ser contrastadas (o falsables, en trminos de Popper). Adicionalmente, una
teora tiene la pretensin de ser explicativa, es decir, de dar cuenta de algunos fenmenos
sociales atendiendo a sus causas. Para ello debe reunir bsicamente dos requisitos: que
cumpla la condicin de causalidad, es decir, que exista algo que pueda ser explicado y algo
que contribuya a explicarlo, y que los mecanismos mediante los cuales operan los vnculos
causales sean inteligibles. En suma, que las aspiraciones a explicar las generalizaciones
sean tambin ellas mismas congruentes con los hechos y contrastables16.

16 Es til traer a colacin la adaptacin que realiza Boudon de la nocin de teora cientfica del Crculo de Viena a la sociolo-
ga, cuando defiende la preeminencia de lo que l llama sociologa cognitiva o sociologa como ciencia social, represen-

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LA SOCIOLOGA APLICADA

La cuestin de la sociologa aplicada respecto a su estatus cognoscitivo se enmarca en


esta lnea: sus realizaciones se ubican en cualquiera de los tres tipos. En principio, hablar
de sociologa aplicada no tiene que ver con perspectivas tericas, cuestiones epistemolgi-
cas, con las metodologas empleadas, ni tampoco tiene que ver con el formato terico o
emprico del trabajo. Es posible que los productos ms frecuentes en la investigacin apli-
cada sean de unos tipos concretos, como se ver ms adelante, pero en principio son pla-
nos de discusin distintos que conviene mantener separados. Una vez aclarada la distin-
cin, aqu se trata de establecer un enfoque que sirva para explicar ms claramente lo que
es la sociologa aplicada y lo que resulta de ella. Para ello, el siguiente punto de la exposi-
cin se centra en el marco institucional, mientras que el posterior se refiere a los tipos de
conocimientos.

3.2. Hacia un marco de anlisis

Cuando se habla de la dimensin aplicada de la investigacin se est haciendo referencia


a una forma tpica de organizacin social en la produccin de conocimientos. Las diferen-
cias entre bsico y aplicado se refieren entonces a maneras de concebir y realizar el traba-
jo de investigacin. Son formas de definir los objetivos, de establecer cmo conseguir esos
objetivos, de usar los resultados y de valorar esos resultados desde distintos puntos de vis-
ta. Para observar sistemticamente esas diferencias se suele acudir a la gama de rasgos
que se asocian a modos organizativos, siendo un recurso habitual el de los tipos ideales
que identifican dimensiones o conjuntos de hechos que en principio resultan coherentes.

En la sociologa contempornea, una de las distinciones analticas ms tiles relaciona-


das con este tema es la que realiza James Coleman entre el mundo de la disciplina y el
mundo de la accin. En concreto, Coleman identifica dos tipos de referentes: el mundo
de la disciplina es la estructura del conocimiento y de las ideas que constituyen la sociolo-
ga entendida como ciencia. El mundo de la accin es el mbito en el que el conocimiento
y las ideas de la disciplina se utilizan. sta es una distincin especialmente til para dife-
renciar los dos posibles modelos organizativos en los que la investigacin se lleva a cabo,
que son los dos mbitos a los que los socilogos pretenden contribuir17. Traduciendo los

tada por el programa de investigacin TWD (Tocqueville, Weber, Durkheim). Para Boudon, la relevancia de estos socilogos
clsicos es que explican fenmenos sociales que en principio resultan opacos atendiendo a sus causas, y que esas causas se
representan como acciones o creencias comprensibles. Las explicaciones son convincentes debido a que son congruentes
con los datos de la observacin y estn construidas a partir de nociones y proposiciones, tanto empricas como no empricas,
que son fcilmente aceptables (Boudon, 2001).

17 La elaboracin ms reciente de esta idea se encuentra en Foundations of Social Theory (Coleman, 1990). Nuestro inters
se debe a la capacidad explicativa de la idea y a su utilidad para establecer un marco de anlisis operativo, y no tanto al enfo-

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trminos a las nociones ms familiares de investigacin bsica y aplicada, ambas catego-


ras se especifican del siguiente modo. La investigacin bsica o disciplinaria es la que
tiene como principal objetivo contribuir a la estructura de conocimientos e ideas que for-
man parte de la disciplina. La acumulacin y difusin de conocimientos puede terminar
usndose para propsitos prcticos, pero esto ser un subproducto de dicho objetivo. Lo
distintivo es que est diseada especficamente para avanzar en el conocimiento de la so-
ciologa. En este contexto, el anlisis sociolgico siempre es ejecutado en el mundo de la
disciplina. Los problemas tienen su origen en este mundo y los resultados revierten en la
disciplina. La investigacin aplicada, en cambio, tiene como objetivo proveer conocimien-
tos que sirvan para guiar la accin. Es la generacin de conocimientos que trata de ilumi-
nar algunos fenmenos sociales que pueden ser afectados por la toma de decisiones in-
formadas. Esta investigacin puede tambin contribuir a la estructura del conocimiento y
las ideas de la disciplina, pero esa contribucin ser un subproducto de su objetivo cen-
tral. Lo distintivo es que est diseada especficamente como una gua para la toma de
decisiones prcticas.

Para Coleman, una caracterstica definitoria de la investigacin aplicada es que la audien-


cia est formada por un conjunto de actores sociales en sentido amplio, desde un clien-
te particular a un gobierno. Una segunda caracterstica importante se refiere a la in-
fluencia especial del tiempo. En el mundo de la accin, la informacin disponible es
buena si se tiene cuando se necesita. En el mundo de la disciplina, el ritmo viene mar-
cado por lo que se considera conocimiento satisfactorio. Una tercera caracterstica se
refiere al sistema de intereses y control de recursos que intervienen en la ejecucin de
la investigacin. En la investigacin aplicada siempre hay envueltos intereses o grupos
interesados que tienen objetivos concretos sobre la investigacin, intereses que pue-
den ser distintos a los que operan en la investigacin bsica. El investigador forma par-
te de ese mundo de intereses en tanto que los resultados de su trabajo pueden aadir
ms recursos a uno de los grupos (ms informacin, ms estatus, etc.). Por ltimo, una
cuarta caracterstica que merece la pena resaltar es el lugar que ocupa el investigador
en dicho sistema de intereses, en el siguiente sentido. Un investigador puede actuar:
a) Como agente de un actor. ste puede ser cualquier individuo u organizacin que
espera utilizar los resultados de la investigacin para informar la accin que lleva a
cabo. b) Como agente de un tercer actor, que no es usuario directo, pero que en cier-
ta forma representa intereses de algunas personas que son afectadas por los resulta-
dos de la investigacin. c) Como investigador independiente. Aqu son los propios

que general en que Coleman la emplea en dicha obra ni a su intento de establecer con ella una teora social reflexiva. Cole-
man viene utilizando la nocin del mundo de la accin desde los aos 1970 para referirse al papel prctico de la investigacin
social, aunque con unos presupuestos tericos bastante distintos a los de su ltima poca (Coleman, 1972, 1974). Para nues-
tro propsito, estos trabajos iniciales son los ms tiles.

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LA SOCIOLOGA APLICADA

valores del investigador los que dictan cul es el problema de investigacin y los asun-
tos que se examinan18.

Este ltimo caso es el ms difcil de percibir desde la distincin analtica de Coleman debi-
do a que es el que plantea ms dudas para establecer diferencias con la investigacin dis-
ciplinaria. La razn es que habra que introducirse tambin en los motivos del investigador
para establecer si hay una consideracin de uso, con lo cual pasaramos a tener en cuenta
el sistema de creencias de los investigadores, como puede ser la ideologa profesional y
los valores relacionados con los modos de hacer investigacin. En definitiva, el problema
que surge cuando se habla de sociologa aplicada es que resulta difcil mantenerse en una
posicin estrictamente instrumental y, de una forma u otra, siempre se acaba llegando a
una cuestin normativa (DeMartini, 1992).

A partir de las ideas anteriores es posible establecer de manera ms operativa las caracte-
rsticas del contexto que corresponde al mundo de la accin y al mundo de la disciplina en
trminos de modelos organizativos tpicos o formas de produccin de conocimientos corres-
pondientes a la investigacin bsica y aplicada. La dimensin bsico/aplicado es en princi-
pio una cuestin de fines y, por tanto, remite al contexto en que surgen y se establecen y al
contexto en que se realizan dichos fines. Desde este punto de vista, la sociologa aplicada
es el modelo que representa una forma tpica de organizacin del trabajo de investigacin.
Este tipo de esquema es el habitual en la forma de observar la organizacin de las ciencias.
Es la imagen asociada a los dos grandes mbitos del mundo cientfico: el mundo acadmico
tradicional y el mundo profesional y de la industria. De hecho, la mayor parte de los autores
que tratan la organizacin social de la ciencia contempornea utilizan el modelo dual o la
metfora de los dos mundos (Cortgrove y Box, 1975; Ziman, 1995; Gibbons et al., 1994).
Utilizando una estrategia similar, los rasgos asociados a los tipos de organizacin social de
produccin de conocimientos se establecen a modo de dimensiones para las que se pue-
den resaltar aspectos observables, tal como se expone en el esquema 2.

Atendiendo a las seis primeras dimensiones del esquema, las caractersticas de la investi-
gacin aplicada se configuran del siguiente modo: i) La figura del investigador se inserta en
un contexto organizativo especfico donde los objetivos que predominan son las considera-
ciones de uso. Desde el punto de vista de la organizacin, el trabajo del investigador contri-
buye a dichos objetivos, mientras que desde el punto de vista del investigador se realiza un

18 Para los casos a) y c) se pueden encontrar ejemplos tpicos. En un extremo estara la investigacin contratada o efectuada
para los fines especficos de una organizacin, mientras que en el otro estara la investigacin acadmica sin restricciones. El
caso b) es algo ms abstracto. Ejemplos en los que intervienen terceros actores pueden ser los proyectos apoyados por orga-
nizaciones sin nimo de lucro o por las agencias pblicas para la financiacin de la ciencia. Ambos casos persiguen la difusin
pblica de los resultados y los patrocinadores representan intereses de colectivos sociales o de la ciudadana en general.

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ajuste a dicho contexto. Por ello, la divisin bsico/aplicado tambin puede concebirse
como conjuntos de creencias asociadas a la investigacin y, en ocasiones, como ideologas
profesionales en el mundo de la ciencia que se decantan en una u otra direccin. ii) La se-
leccin de problemas depende del contexto y, en cierto modo, es externa al investigador.
El investigador no dispone de la libertad para la seleccin de los problemas de investiga-
cin que puede ser habitual en los contextos de la ciencia bsica. iii) Las recompensas que
reciben los investigadores dependen del resultado de su trabajo en ese contexto, resultado
que depende a su vez de unos usuarios concretos ms que de los pares de la profesin
cientfica. iv) Los criterios de rigor empleados en el trabajo se rigen por estndares que no
se corresponden con el estado del arte de la disciplina, sino con lo que es posible o con-
veniente hacer en una situacin. El criterio de finalizacin es distinto. Un trabajo se termina
cuando es necesario terminarlo y no tanto cuando se obtiene el conocimiento que es posi-
ble obtener con los recursos metodolgicos disponibles. v) La justificacin para iniciar y
apoyar un trabajo apela a sus resultados prcticos ms que al conocimiento de los fenme-
nos. vi) La comunicacin de los resultados se adapta a audiencias especializadas que pue-
den variar en funcin de los usos que se pretendan, y no tiene por qu tener necesaria-
mente un carcter de apertura pblica.

ESQUEMA 2

Modelos de investigacin social bsica y aplicada

Investigacin bsica Investigacin aplicada

Papel del investigador Actividad individual Actividad en contexto organizativo

Seleccin de problemas Libertad acadmica Demandas externas

Distribucin de recompensas Contribucin al conocimiento. Resolucin de problemas.


Pares cientficos Usuarios

Normas metodolgicas Estndares absolutos de rigor Estndares adaptados a la situacin

Justificacin Significacin terica Resultados prcticos

Comunicacin de resultados Adaptada a la audiencia de la disciplina Adaptada a audiencias especiales

Tipos de enunciados sobre ++ Hiptesis tericas ++ Generalizaciones empricas


la realidad + Teoras contrastadas + Teoras contrastadas

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LA SOCIOLOGA APLICADA

4. SOBRE LOS CONOCIMIENTOS DE LA SOCIOLOGA APLICADA

Hasta ahora se ha hablado principalmente de la vertiente institucional de la sociologa apli-


cada, sin entrar demasiado en los resultados que produce este tipo de sociologa. A partir
de aqu se tratar la ltima de las dimensiones mostradas en el esquema 2, la que se refie-
re a los conocimientos de la sociologa aplicada, es decir, a los tipos de enunciados sobre la
realidad que resultan de ella. La pregunta principal que surge aqu es la siguiente: adems
de los rasgos organizativos, se puede decir algo del tipo de producto sociolgico que se
genera en cada forma tpica? Es decir, se pueden establecer qu tipos de enunciados so-
bre la realidad predominan en cada caso? Una hiptesis razonable es que los productos del
conocimiento sociolgico que resultan en la sociologa aplicada se ubican en mayor medida
en unos tipos concretos. A saber, en primer lugar son descripciones y generalizaciones em-
pricas y, en segundo lugar, teoras contrastadas. Conviene ahora recordar la aclaracin
preliminar referida a los enunciados sobre la realidad expuestos en el esquema 1. Los
enunciados sobre la realidad que resultan de la sociologa aplicada estn con ms frecuen-
cia en el entorno del cuadrante 3 generalizaciones empricas y luego, y quiz a bastan-
te distancia, en el entorno del cuadrante 1 teoras contrastadas. Por el contrario, en la
sociologa bsica existen sobre todo productos del cuadrante 2 hiptesis tericas, se-
guidos de enunciados del cuadrante 1 teoras contrastadas.

Qu es lo que explica que esto sea as? Principalmente, el contexto social y organizativo
en el que se lleva a cabo la investigacin. La forma que resulta de las intenciones de los in-
vestigadores y de las circunstancias concretas de distribucin de recursos econmicos, po-
der y autoridad. O, lo que es lo mismo, las condiciones de realizacin en que los investiga-
dores desarrollan su creatividad. Ahora bien, para establecer cmo funcionan ciertos
mecanismos causales en la produccin de conocimientos es necesario adoptar una estra-
tegia que se ocupe de ver cmo se hacen las investigaciones, cules son las opciones me-
todolgicas que se emplean y ponerlas en relacin con el contexto en el que se realizan.

4.1. Sociologa aplicada y metodologa

Hay dos particularidades metodolgicas especficas de la investigacin aplicada, que con-


sisten en la forma de elegir y tratar las variables y en la manera de establecer los errores
que se asumen. El lenguaje proviene de la estadstica, aunque es posible adaptarlo a cual-
quier diseo independientemente de que se empleen tcnicas cualitativas o cuantitativas.

i) La distincin entre variables. Cuando se realiza una investigacin se suele distinguir


entre variables dependientes, independientes, intervinientes, etc., en funcin de la posicin

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que ocupan como factores explicativos o a explicar. No obstante, en la investigacin aplica-


da se realiza una distincin adicional a la hora de establecer las observaciones. A saber: de
un lado, se habla de variables situacionales. Son variables que tienen un papel impor-
tante en la configuracin de los hechos que se estudian y que, en cualquier caso, deben
ser controladas en el diseo y el anlisis. Sin embargo, son variables que no estn sujetas
a manipulacin. O, ms bien, que la intervencin sobre esos aspectos de la realidad no se
contempla en las posibilidades de actuacin aceptadas en un contexto social concreto.
De otro lado, se establecen variables de intervencin (o tambin policy variables) referi-
das a mbitos de observacin de la realidad que o bien son manipulables, o bien son im-
portantes para barajarlos en la toma de decisiones en un contexto concreto. En ambos ca-
sos se trata de aspectos de la realidad que son relevantes en la formulacin de un
problema de investigacin y en el consiguiente diseo.

La distincin se puede aclarar acudiendo a un ejemplo tomado de la criminologa. Imagine-


mos un trabajo sociolgico que se realiza para apoyar un programa dirigido a reducir la delin-
cuencia en una ciudad concreta. Las posibilidades de actuacin que se tienen en un munici-
pio quiz no afecten mucho a las dimensiones estructurales de los delitos (las desigualdades
sociales y la cohesin cultural, o una mezcla de ambas). En la mayor parte de los estudios
sobre criminologa, stas son las variables que explicaran la mayor parte del fenmeno y, por
tanto, seran las variables situacionales que siempre es conveniente contemplar. Si se tiene
capacidad de actuacin sobre ellas, tambin seran las variables de intervencin. Ahora bien,
es posible que las variables de intervencin correspondan a aspectos de la realidad relacio-
nados con la capacidad de accin en una situacin concreta como, por ejemplo, la que tiene
un gobierno municipal. Las variables de intervencin aqu seran ms bien la visibilidad de la
polica, la intensidad de la vigilancia, u otras que posiblemente no se manejaran en otros
contextos guiados por criterios ms propios de la investigacin bsica.

En la investigacin aplicada existe un mayor inters por centrar las observaciones en aquellos
aspectos de la realidad sobre los que es posible actuar. O, ms bien, si se trata de investiga-
ciones dirigidas a la toma de decisiones, existen aspectos de la realidad social que son espe-
cialmente relevantes en un diseo de investigacin en un contexto social concreto, al margen
de que dichos aspectos sean importantes para el estado de los conocimientos de una discipli-
na. Las cosas consideradas relevantes para entender en profundidad algn aspecto de la rea-
lidad social no tienen por qu coincidir con cosas relevantes en los diversos contextos en los
que se realiza la investigacin aplicada.Y ello es debido a que las variables sujetas a interven-
cin a veces juegan un papel menor en la explicacin de los fenmenos sociales.

ii) Criterios en los diseos de investigacin. Un segundo factor relacionado con la meto-
dologa que se emplea en la sociologa aplicada tiene que ver con la precisin y la rigurosi-

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dad que se desea o que se admite en un diseo. La forma ms grfica de representar las
opciones es la distincin habitual que se hace entre los errores Tipo I y Tipo II a la hora de
establecer criterios para aceptar o no como vlidos los resultados de un estudio. Las deci-
siones adoptadas cuando se formula una investigacin dan lugar a distintos resultados en
funcin de que las hiptesis manejadas sean verdaderas o falsas. Los riesgos consisten en
que las ideas de partida sean errneas y que al final se acepten como verdaderas, o bien
que las ideas de partida sean verdaderas pero que se descarten equivocadamente al to-
marlas como errneas. O, lo que es lo mismo, el error Tipo I, el falso positivo, consiste en
aceptar como cierta una hiptesis que en realidad es falsa, mientras que el error Tipo II es
el conocido como falso negativo, y consiste en rechazar una hiptesis que en realidad es
verdadera.

En la investigacin bsica en sociologa los falsos positivos son ms frecuentes que los fal-
sos negativos. Las ideas aceptadas como ciertas, pero que en realidad luego se demuestra
que son falsas, no resultan demasiado peligrosas en muchas reas de problemas de la so-
ciologa. Adems, cuando se presentan buenas ideas se suelen admitir en las discusiones
en medios de comunicacin especializados. Por ejemplo, no es raro encontrarse en revis-
tas cientficas artculos que no ofrecen mucha evidencia o que emplean diseos de investi-
gacin que no son muy fiables, pero que parten de ideas interesantes. Por el contrario, en
la investigacin aplicada se toleran menos los errores Tipo I. Ello se debe a que los falsos
positivos tienen demasiado riesgo si se admiten en un contexto en el que se deban tomar
decisiones que tengan cierta trascendencia. Si hay que tomar decisiones que conllevan
consecuencias importantes es preferible tener seguridad en lo que se hace. Por ello, en es-
tos contextos a veces es preferible rechazar una idea que pueda ser verdadera que acep-
tar una idea falsa. No es de extraar que los estudios aplicados tiendan a utilizar mtodos
representativos o que las estadsticas oficiales sobre empleo o bienestar social utilicen
muestras amplias que ofrezcan pocos mrgenes de error.

4.2. Sociologa aplicada, teora sociolgica e investigacin emprica

Un asunto que merece especial atencin en lo referente a los conocimientos de la sociologa


aplicada es la relacin entre teora y observaciones empricas. Ms concretamente, nos refe-
rimos a lo que a veces se llama brecha terica. Con esto se suelen nombrar la gran canti-
dad de informes de carcter descriptivo, tanto cualitativo como cuantitativo, que se hacen con
ausencia de presupuestos tericos, o tambin la falta de relevancia de sus resultados para
una discusin terica. La pregunta sera: por qu hay tanto resultado emprico a-terico en
la sociologa aplicada, tanto que a veces se llega a confundir la sociologa aplicada con la uti-
lizacin de tcnicas que dan lugar a la realizacin de informes descriptivos?

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La procedencia de la brecha terica hay que buscarla de nuevo en los contextos en los que
se realiza la investigacin aplicada. En la sociologa aplicada se usan con ms frecuencia
metodologas de observacin emprica de orientacin cuantitativa, aunque cada vez ms se
utilizan de manera combinada con las tcnicas cualitativas y, en ocasiones, existen contextos
de investigacin aplicada en los que se emplean preferentemente metodologas cualitativas.
En las fases iniciales de un estudio, las tcnicas de uno u otro tipo se suelen emplear para
constatar la existencia de un fenmeno. Si los estudios se realizan en el corto plazo, el tipo de
enunciado que resulta de ellos suele permanecer en un nivel descriptivo y, a lo sumo, ofrecer
algunas explicaciones puntuales. Dichas descripciones dan pie a establecer generalizaciones
en aquellos casos en los que existe continuidad o replicacin en un problema de estudio.

No quiere decirse que una investigacin a corto plazo tenga que ser forzosamente des-
criptiva ni que las descripciones sean algo secundario. Al contrario, uno de los principales
cometidos de la investigacin sociolgica es ofrecer descripciones precisas de la enorme
variedad de situaciones y cambios que se producen en cualquier sociedad. No obstante,
las condiciones en que se formulan y se llevan a cabo muchos estudios aplicados contri-
buyen a que sean lo ms frecuente, debido a que no suelen contar con tiempo y recursos
materiales o intelectuales que den lugar a otro tipo de resultados. De un lado, el investiga-
dor tiene que sopesar el grado de complejidad del problema con el grado de sofisticacin
de la demanda. Si la complejidad debe adaptarse a exigencias poco sofisticadas, el resul-
tado normalmente es algo poco relevante para la disciplina. De otro lado, cuando la au-
diencia es externa a la comunidad cientfica existe un nfasis secundario en la acumula-
cin e integracin de hallazgos empricos. Si las prioridades estn en aportar una solucin
puntual a un problema, raramente se hace un esfuerzo para situar lo que se estudia en
marcos explicativos relevantes, con lo que no se suele partir de teoras codificadas. Por
ello, cuando se emplea una tcnica de investigacin de la manera citada estaramos ha-
blando ms bien de tecnologas sociales, ya sea el empleo estandarizado de encuestas,
grupos de discusin, entrevistas en profundidad o cualquier otra tcnica de uso habitual
por parte de la sociologa.

Preguntarse por la brecha terica tiene pleno sentido desde el mbito del conocimiento
disciplinario. No utilizar unas bases tericas adecuadas afecta al estatus cognitivo de los
resultados y supone un problema desde el punto de vista de la acumulacin de conoci-
mientos contrastados. Por cierto, cabe decir lo contrario si se parte de la otra vertiente de la
sociologa. Si en la sociologa aplicada existe una brecha terica, en la sociologa bsica
existira una brecha emprica, habida cuenta de que la mayora de los trabajos que se ha-
cen para aportar conocimientos a la disciplina no se basan en observaciones sistemticas
de la realidad. Son fundamentalmente elaboraciones tericas o ensayos. Ahora bien, esta
brecha terica supone un problema desde el punto de vista de la prctica? U otra pregunta

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muy relacionada con la anterior: es la teora un asunto relevante para la sociologa aplica-
da? La respuesta a esta pregunta depende en parte de la concepcin de la investigacin
que se maneje. Y la respuesta es afirmativa si se admite que en el mundo de la investiga-
cin social raramente funcionan los extremos: el formalismo lgico-deductivo que ignora
los aspectos de la realidad no contemplados en un modelo y el empirismo crudo que se ol-
vida de que siempre se trabaja con un esquema terico, por muy pobre que sea. Pero, ade-
ms, desde el punto de vista de la aplicacin de conocimientos la llamada brecha terica
tambin es un problema, aunque no slo por un motivo referido a la clase de conocimiento
que se consigue19, sino tambin por un motivo meramente instrumental: porque resta po-
tencial de uso y rentabilidad a los estudios aplicados.

A veces se asume con demasiada ligereza que las tcnicas de investigacin son lo que
ms define al socilogo aplicado y que una investigacin aplicada principalmente tiene que
recabar, ordenar y analizar datos. Se olvida que los datos son mucho ms informativos,
son ms tiles para la accin o para la toma de decisiones si se ubican en una concepcin
de cmo funcionan las cosas. Es decir, en una teora. Pero, adems, si se ubican en un
marco terico relevante, la inversin que se realiza en la obtencin de los datos suele ser
ms rentable. Alguna vez se ha dicho que los datos meramente descriptivos localizados en
un tiempo y en un lugar son como los telediarios de ayer. Sirven para proveer informacin
til en un contexto determinado, pero lo ms probable es que luego pierdan su relevancia.
En contraste, los datos usados para proveer conocimientos de cmo funcionan las cosas
tienen una funcin intelectual ms permanente y la utilidad de los datos que confirman o
modifican ideas puede persistir incluso cuando los datos ya no son actuales. En resumen,
utilizar marcos tericos relevantes suele mejorar el estatus del conocimiento de la investi-
gacin aplicada y, normalmente, provee de ms criterios para tomar decisiones.

CONCLUSIN

Hasta ahora se ha hecho una retrospectiva de la vertiente aplicada de la sociologa, enten-


dida como investigacin diseada para orientar la toma de decisiones. Se ha especificado
que es una forma de producir conocimientos, se ha expuesto un marco de anlisis que ex-
plica sus caractersticas y se ha tratado de aclarar qu es lo que se puede esperar en
cuanto a los tipos de conocimientos que genera. Las conclusiones se dedican a hacer un
juicio referido a los usos de la investigacin sociolgica aplicada en nuestro entorno, en
particular a la actividad investigadora que se realiza en la universidad y en los centros p-
blicos de investigacin.

19 Sobre el papel de la teora en la sociologa aplicada, ver, por ejemplo, Weinstein (2001).

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En la ciencia pblica se pueden identificar tres papeles para la sociologa aplicada. Dos de
ellos son similares a los de la mayora de las disciplinas, mientras que un tercero es quiz
ms propio de la sociologa y de otras ciencias sociales. Un primer papel consiste en la
provisin de conocimientos a modo de servicios pblicos, como pueden ser los estudios
para la diversa gama de administraciones que necesitan informacin. Un segundo papel
tiene que ver con la legitimacin de la disciplina. Con una orientacin dirigida a resolver
problemas prcticos se consigue cierta legitimidad para justificar la inversin pblica en in-
fraestructuras y personal en ciencias sociales, a veces con notables dificultades para com-
petir con otras disciplinas, en un momento en el que existe un auge de la idea instrumental
de la investigacin. Estos dos papeles son parte de la situacin habitual en la que hoy se
encuentran las instituciones pblicas de la ciencia, donde la implicacin directa en los pro-
blemas del entorno se ve como complementaria a la tradicional provisin de conocimientos
certificados.

Ahora bien, en nuestra disciplina la investigacin aplicada juega un tercer papel importan-
te, que se debe a la situacin particular de la sociologa dentro de la institucin cientfica
si se la compara con otras disciplinas, principalmente las cientfico-naturales. Los recur-
sos oficiales para hacer investigacin por las vas normalizadas de financiacin de la cien-
cia son muy limitados en el campo de la sociologa, ya provengan de las agencias para la
financiacin de la ciencia de carcter nacional o internacional, o de cualquier otro ente p-
blico o privado que facilite recursos para investigacin. Al contrario, la gran mayora de los
recursos provienen de las administraciones pblicas, que los demandan para atender ne-
cesidades de informacin y toma de decisiones. Es decir, los proyectos dotados de me-
dios que se pueden llevar a cabo en el campo de la sociologa son proyectos de carcter
aplicado. O, por decirlo de otra forma, si los trabajos de carcter emprico de cierta enver-
gadura y continuidad provienen de fuentes ajenas a los canales habituales de la ciencia,
gran parte de las investigaciones de tipo 2 las generalizaciones empricas y de tipo 1
el contraste de teoras slo es posible llevarlas a cabo utilizando los recursos de la in-
vestigacin aplicada. Se puede encontrar as un tercer papel de la investigacin aplicada
que es fundamental en nuestra disciplina, y que consiste en producir resultados que sir-
van de soporte al avance de los conocimientos disponibles. Uno de los papeles de los
centros pblicos es as producir materiales estratgicos de investigacin que traten de
aportar conocimientos fundamentales sobre la realidad social, al mismo tiempo que inten-
tan resolver problemas prcticos. La cuestin clave es, por tanto, utilizar los proyectos
aplicados como lugares que contribuyan a cubrir tres objetivos: mejorar el conocimiento
de la realidad social y aumentar el acervo de conocimientos sociolgicos, ofrecer conoci-
mientos tiles para la toma de decisiones y mantener la legitimidad de la disciplina para
que las dos tareas anteriores puedan seguir realizndose.

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