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arlf il.

osenzweii,
Urnold L. Leman
f S . n a r c BreedlOYC

Psicologa
Biolgica
Una introduccin a la Neureciencia
Cenduclual, Cegnitiva y Clnica

Revisin cientfica a cargo de

IGNACIO MORCADO B E R N A L , L A U R A A L D A V E R T V E R A ,
M A R G A L I D A C O L L ANDREU, DAVID COSTA MISERACHS,
MARGARITA M A R T NICOLOVIUS, R O S E R N A D A L ALEMANY,
I S A B E L PRTELE COSTES y P I L A R SEGURA T O R R E S
(Universidad Autnoma de Barcelona)

ROSA ARVALO GARCA


(Universidad de L a Laguna)

Ariel
O.^ed.),

ds.): Beha-
approach,
1997.
2ls ofmo-
Captulo
: Sinauer,

nciples of
eva York:
Desarrollo del cerebro y la
evolution,
University
conducta a lo largo de la vida
j
L a edad deja su huella en la conducta de todos los anima-
les. Aunque el ritmo, la progresin y el orden de los
cambios son especialmente destacados en las primeras
etapas de la vida, el cambio es una caracterstica del
conjunto de la misma. Shakespeare lo expres claramen-
te en su obra Como gustis cuando dijo:

[...] de hora en hora, maduramos y maduramos,


Y entonces, de hora en hora, nos pudrimos
Y pudrimos [...]

En este captulo, describiremos los rasgos del cerebro


adulto que introdujimos en los captulos 2 y 3 en lo
referente a su progreso a lo largo de la vida, desde la cuna
hasta la sepultura. L a fecundacin de un vulo da lugar a
un cuerpo con un cerebro que contiene miles de millones
de neuronas con un nmero inaudito de conexiones. E l
ritmo de este proceso es extraordinario: en el punto cul-
minante del crecimiento prenatal del cerebro humano, se
forman 250.000 neuronas por minuto. Nuestro anlisis de
este proceso del desarrollo tendr un alcance considera-
ble: describiremos la aparicin de las clulas nerviosas y
la formacin de sus conexiones, as como el papel de los
genes y de la experiencia en la modelacin del sistema
nervioso emergente.

..illlli lllIHIII 1
216 PSICOLOGA BIOLGICA

1.400 - .
_
o
1.200
. ,
1 1.000 -
2 800 -

Hombres
^ 600
Mujeres ^
OJ
-a
g 400
200 -

1 1 1 1 1 1 1 1 1r
O 1 10 20 30 40 50 60 70 80 90
Edad (aos)
Figura 7.1
Peso del cerebro humano enfundan de la edad. Obsrvese que en el grfico la escala correspondiente a los
primeros cinco aos se ha ampliado para mostrar con ms claridad los datos de este perodo de crecimiento
rpido.
(Segn Dekaban y Sadowsky, 1978.)

El crecimiento y el desarrollo del cerebro puede considerarse como un compendio de


son procesos ordenados muchos procesos del desarrollo. Un estudio
realizado por Dekaban y Sadowsky (1978) nos
E l proceso desde el vulo fecundado al or- proporciona una descripcin definitiva del ce-
ganismo maduro es sumamente complicado. rebro humano a lo largo de toda la vida. A este
Imaginmonos, si somos capaces, el nmero de fin, estos cientficos midieron los cerebros de
neuronas del cerebro humano maduro. Recien- 5.826 personas, seleccionadas de entre ms de
tes estimaciones sugieren que hay unos 100.000 25.000 casos de varias ciudades. L a figura 7.1
millones de neuronas y al menos otras tantas muestra los cambios en funcin de la edad en
clulas gliales. Las neuronas comprenden mu- hombres y mujeres. Obsrvese el rpido au-
chos tipos de clulas y forman una inmensa mento durante los cinco primeros aos. E l peso
serie de conexiones. E l nmero de sinapsis en cerebral alcanza su valor mximo entre los 18 y
una neurona grande individual flucta entre los 30 aos, aproximadamente; despus dismi-
varios miles, y el nmero total de conexiones nuye gradualmente.
en el cerebro es aproximadamente de 100 billo-
nes. Estas cifras por s solas sugieren que el
crecimiento y el desarrollo del cerebro es enor- E L C E R E B R O S U R G E DEL TUBO NEURAL
memente complejo. Adems de existir en gran-
des cantidades, estos elementos estn dispues- Un nuevo ser humano empieza cuando un
tos segn patrones diferenciados, ordenados y espermatozoide de unos 60 mm de largo atra-
tpicos de la especie. viesa la pared de un vulo que tiene entre 100 y
150 mm de dimetro. E l vulo fecundado, o
cigoto, tiene 46 cromosomas que contienen la
E L P E S O Y E L V O L U M E N C E R E B R A L E S CAMBIAN receta gentica compleja para el desarrollo de
D E S D E E L NACIMIENTO A LA V E J E Z un nuevo individuo. (En el Apndice aparece
un resumen del ciclo vital de las clulas, con
Una medida del desaiTollo del cerebro es su inclusin de un anlisis de los materiales gen-
peso en diferentes fases de la vida. E l peso ticos bsicos y del modo en que stos dirigen
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A L O L A R G O D E L A VIDA 217

las actividades celulares. Se pueden encontrar embrin. (Obsrvese que el ser humano en de-
detalles ms completos sobre las actividades sarrollo se conoce como embrin durante las
celulares y la herencia en textos de biologa primeras 10 semanas posteriores a la fecunda-
general como el de W. K . Purves y otros, 1998.) cin; a partir de entonces se le llama feto.) E n
La divisin celular rpida inicia el programa la figura 7.3 se observa el desarrollo prenatal
del desarrollo. En el plazo de 12 horas despus del cerebro humano entre las semanas 10 y 41.
de la concepcin, la clula individual se ha
dividido en dos clulas, y al cabo de tres das
stas se han convertido en una pequea masa El desarrollo del sistema nervioso puede
de clulas homogneas, como un racimo de dividirse en seis f a s e s diferenciadas
uvas, de unos 200 mm de dimetro.
En una semana, el embrin humano emer- Desde una perspectiva celular, es til contem-
gente presenta tres capas diferenciadas (vase plar el desarrollo del cerebro como una secuencia
la figura 1.2a) que constituyen el origen de de fases distintas, la mayora de las cuales se
todos sus tejidos. E l sistema nervioso se desa- suceden durante la vida prenatal. A continuacin
rrollar a partir de la capa extema, llamada enumeraremos estas fases, y en el anlisis que
ectodermo (del griego ektos, fuera, y derma, sigue nos ocuparemos de ellas por separado:
piel). A medida que las capas celulares se
vuelven ms gruesas, se convierten en una pla- 1. Neurognesis, o divisin mittica de clu-
ca oval plana. E n el nivel ectodrmico de sta, las no neuronales para producir neuronas.
ritmos desiguales de la divisin celular forman 2. Migracin celular, o movimientos masivos
una hendidura, la lnea primitiva, que constitui- de clulas nerviosas o de sus precursores
r el plano de simetra bilateral. E n el extremo para establecer poblaciones diferenciadas
ceflico de la hendidura, dos semanas despus de clulas nerviosas (ncleos en el SNC,
de la fecundacin se forma un conjunto espesa- capas de la corteza cerebral, etc.).
do de clulas. Siguen sobresaliendo crestas del 3. Diferenciacin de las clulas en tipos carac-
ectodermo en ambos lados de la posicin cen- tersticos de neuronas.
tral. L a hendidura que hay entre ellas se deno- 4. Sinaptognesis, o establecimiento de co-
mina hendidura neural (vase la figura 7.2b). nexiones sinpticas a medida que crecen los
A partir de este momento, el ritmo de los axones y las dendritas.
acontecimientos se acelera. Las crestas neura- 5. Muerte de clulas neuronales, o muerte se-
les se unen para formar el tubo neural (vase lectiva de muchas clulas nerviosas.
la figura 7.2c). E n la parte anterior de ste, se 6. Nueva disposicin de sinapsis, o prdida de
hacen visibles tres subdivisiones, que se co- algunas sinapsis y desarrollo de otras para
rresponden con los futuros encfalo anterior perfeccionar las conexiones sinpticas.
(prosencfalo, que consta del telencfalo y el
diencfalo), encfalo medio (mesencfalo) y Esta secuencia est representada en la figura
encfalo posterior (rombencfalo, que consta 7.4. Las seis fases se suceden a distintos ritmos y
del metencfalo y el mielencfalo), ya estudia- en distintos momentos en partes diferentes del
dos en el captulo 2 (vase la figura 7.2d). E l sistema nervioso. Algunas de las fases pueden
interior del tubo neural se transforma en los solaparse incluso dentro de una regin concreta.
ventrculos cerebrales, el canal central de la
mdula espinal, y las vas que los conectan.
Hacia el final de la octava semana, el em- L A PROLIFERACIN CELULAR PRODUCE CLULAS
brin humano muestra los inicios rudimenta- O U E S E CONVIERTEN E N NEURONAS
rios de la mayora de los rganos corporales. E l O CLULAS G U A L E S
rpido desarrollo del cerebro se refleja en el
hecho de que, en ese momento, el tamao de la En este apartado centraremos la atencin es-
cabeza equivale a la mitad del tamao total del pecficamente en las fases del desarrollo de las
218 P S I C O L O G A BIOLGICA

Mdula espinal

Figura 7.2
Desarrollo del sistema nervioso en el embrin humano, a) A los 18 das, el embrin ha empezado a
implantarse en la pared uterina y consta de tres capas de clulas: endodermo, mesodermo y ectodermo. Un
espesamiento del ectodermo da lugar al desarrollo de la placa neural (recuadros). b)Alos 20 das, empieza a
desarrollarse el surco neural. c) A los 22 das, el surco neural se ha cerrado a lo largo del eje longitudinal del
embrin, dando como resultado el inicio rudimentario del cerebro en el extremo anterior, d) Unos das ms
tarde, ya se distinguen las cuatro principales divisiones del cerebro: telencfalo, diencfalo, mesencfalo y
rombencfalo.
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A L O L A R G O D E LA VIDA 219

neuronas. Las clulas gliales siguen la misma


secuencia. L a produccin d clulas nerviosas
se conoce como neurognesis. Las clulas ner-
viosas como tales no se dividen, pero las clulas
que darn origen a neuronas empiezan forman-
do una especie de capa celular sencilla a lo largo
de la superficie interna del tubo neural. Estas
clulas se dividen (en un proceso denominado
initosis; vase el Apndice) y forman gradual-
mente una capa compacta: la zona ventricular
(vase la figura 7.5). Las clulas de esa zona
siguen dividindose, dando lugar a clulas hi-
jas, que tambin se dividen. Todas las neuronas
y clulas gliales derivan de clulas cuyo origen
est en una mitosis ventricular de este tipo. A la
larga, algunas clulas hijas abandonan la zona
ventricular y empiezan a expresar genes que
transforman la clula en una neurona o en una
clula ghal. Estas dos clases de clulas se sepa-
ran pronto en la zona ventricular. E n la mayora
de los mamferos, las clulas neurales de la capa
ventricular siguen formndose hasta el nacimien-
to; despus se producen muy pocas, aunque s se
aaden algunas clulas nerviosas a ciertas regio-
nes cerebrales.
('ada parte del cerebro de un animal tiene
una fecha de nacimiento caracterstica de la
especie. Es decir, hay un programa ordenado y
cronolgico del desarrollo cerebral, y es posi-
ble determinar los das aproximados en que,
durante el desarrollo, grupos concretos de clu-
las dejan de dividirse. Por supuesto, dada la
complejidad del cerebro de los vertebrados, es
difcil seguir la pista del desarrollo de una clu-
la individual desde la pequea poblacin ini-
cial de las clulas ventriculares. Los descen-
dientes desaparecen entre la mulfitud. No
obstante, en algunos invertebrados cuyo siste-
ma nervioso sea ms simple que contenga
muy pocas neuronas, se pueden trazar lina-
jes mitticos de un modo ms fcil y completo.
Uno de los animales favoritos de los inves-
tigadores que estudian el linaje de las clulas
nerviosas es el nematodo Caenorhabditis ele- Figura 7.3
gans, un diminuto gusano que tiene slo 302 Desarrollo del cerebro en el feto humano. Visiones
clulas nerviosas. Dado que el cuerpo de C. laterales del cerebro humano (a un tercio de su
tamao) en distintas fases del desarrollo fetal.
elegans es casi transparente (vase la figura Obsrvese la aparicin gradual de los surcos y las
7.6a), los cientficos han podido hacer mapas circunvoluciones.
de los orgenes de cada clula nerviosa, y han (DeLarroche, 1977.)
220 P S I C O L O G A BIOLGICA

) Mitosis (neurognesis) b) Migracin c) Diferenciacin

\
) Sinaptognesis e] Muerte celular * f] Reorganizacin sinptica

Figura 7.4
Seis fases del desarrollo neural. a) Las clulas del tubo neural se dividen para producir clulas hijas, b) Las
clulas producidas emigran a su regin correspondiente, c) Las clulas se diferencian para convertirse en
neuronas o en clulas gliales. d) Las neuronas extienden sus axones y dendritas para formar muchas sinapsis
entre s. e) Normalmente muchas neuronas mueren en una fase temprana del desarrollo, f) Muchas de las
sinapsis formadas inicialmente desaparecern, mientras que se forman otras de aparicin ms tarda.

identificado varios de los genes que controlan lo que estn haciendo las clulas vecinas. As,
las vas del desarrollo neural (Wolinsky y Way, el desarrollo de los vertebrados est menos de-
1990). A l observar las sucesivas divisiones ce- terminado desde un punto de vista intrnseco;
lulares de un zigoto de C. elegans, los investi- esto es, est ms sujeto a las seales medioam-
gadores pueden predecir exactamente el desti- bientales y, como veremos, a la experiencia.
no de cada clula en el adulto sea una clula Tradicionalmente, los investigadores del de-
sensorial, muscular, epitelial, etc. sobre la sarrollo del sistema nervioso crean que, al na-
base de sus antepasados mitticos. cer, la mayora de los mamferos tenan todas
Mientras en C. elegans el destino celular es las clulas nerviosas de que iban a disponer en
el resultado muy determinado y estereotipado su vida. Por lo general, los cientficos atribuan
de linaje mittico (vase la figura 1.6b), en los el crecimiento postnatal del peso del cerebro
vertebrados las vas que van desde los orgenes humano al aumento de tamao de las neuronas,
de la clula hasta el sistema nervioso acabado a las ramificaciones de las dendritas, al estable-
son ms complejas. Nuevas tcnicas, como la cimiento de sinapsis, al incremento de la mie-
inyeccin de sustancias que actiian como mar- lina y a la formacin de clulas no neurales
cadores o el uso de mutaciones inducidas, han (gliales). E n los ltimos aos ha cambiado este
puesto de manifiesto que en los vertebrados las criterio, sobre todo porque ahora parece que se
vas del desarrollo incluyen ms mecanismos forman pequeas neuronas durante un cierto
reguladores locales. L a caracterstica principal perodo despus del nacimiento y, en algunos
de su desarrollo es que el destino de la clula casos, incluso durante la edad adulta ( E . Gould,
resulta afectado por interacciones clula-clula y otros, 1998).
a medida que las clulas se separan y asumen En efecto, todas las grandes neuronas que
que su destino es el adecuado en el contexto de siempre contendr el cerebro estn presentes al
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A LO L A R G O D E LA VIDA 221

nacer, si bien en regiones que-rodean los ventrcu-


los cerebrales, la zona ventricular (vase la figura
7.5), la divisin mittica prosigue despus del
nacimiento. E n varias regiones del cerebro de la
rata, entre las que se incluyen el bulbo olfatorio y
el hipocampo, parece haber pequeas nuevas neu-
ronas procedentes de la zona ventricular. De he-
cho, en la actuaUdad est claramente demostrado
que clulas nerviosas del rgano terminal olfato-
rio son sustituidas normalmente a lo largo de la
vida. Este proceso impca a un conjunto de clu-
las adyacentes a las clulas receptoras olfatorias
que se convierten en neuronas, quiz en respuesta
a la muerte progresiva de clulas nerviosas olfato-
rias (Jacobson, 1991).
Interesantsimas investigaciones sobre las Esta clula se diferenciar
bases neurales del canto de las aves (analizado Superficie para convertirse en una
en los captulos 12 y 19) ponen decididamente externa neurona
en tela de juicio el dogma de que al sistema
nervioso adulto no se le aaden nuevas neuro-
nas. En pocas palabras, el desarrollo del canto
de las aves en los machos de algunas especies
est bajo control hormonal: depende de la hor-
mona testosterona. E n investigaciones ante-
riores, Nottebohm (1980) haba determinado
qu partes del cerebro del ave eran responsa- Superficie Mitosis
bles del aprendizaje y la ejecucin del interna Esta clula experimenta
canto. E n el curso de su trabajo, seal un segundo ciclo mittico
que al menos una parte del circuito cere- Figura 7.5
bral relacionado con el canto es grande en Proliferacin de precursores celulares de neuronas
primavera y se reduce a la mitad en otoo. y clulas gliales. a) Una pequea seccin de la
pared del tubo neural en una fase temprana del
Este cambio estacional en el tamao de la
desarrollo embrionario. Slo son visibles las capas
regin cerebral tiene que ver con los niveles ventricular (V) y marginal (M). b) Ms adelante,
de hormonas masculinas y la conducta del se desarrolla una capa intermedia (Y) a medida
canto (Nottebohm, 1991). que la pared se espesa, c) Los ncleos (dentro de
Parte de esta variacin estacional en el tama- sus clulas) emigran desde la capa ventricular
hasta las capas externas. Sin embargo, algunas
o de la regin cerebral responsable del canto de clulas vuelven a la zona ventricular y se dividen,
las aves se explica por cambios estacionales en y las clulas hijas resultantes emigran a las capas
la longitud y las ramificaciones de las dendritas. exteriores, repitindose el ciclo.
Sin embargo, Nottebohm tambin ha aportado
pruebas de que se forman nuevas neuronas a lo condiciones que provocan el habitual cese de
largo de la vida. En la zona ventricular se produ- formacin de neuronas en la edad adulta.
cen clulas nuevas que migran a la cercana re-
gin cerebral del control vocal y all se diferen-
cian en neuronas. Estas observaciones sugieren L A S C L U L A S N E R V I O S A S N U E V A S MIGRAN
la necesidad de revisar la idea de que en el
cerebro adulto no se forman nuevas neuronas. Las neuronas del sistema nervioso en de-
Cuando menos, estas investigaciones renovadas sarrollo estn siempre en movimiento. E n cier-
podran ofrecer una mejor comprensin de las ta fase, las clulas que se forman en la capa
222 P S I C O L O G A BIOLGICA

Figura 7.6
Destino de la clula en un organismo simple, a) iJn
montaje de microfotografas que muestran el cuerpo
transparente de C. elegans. b) Linaje mittico de
clulas que dan origen al cuerpo del adulto C.
elegans; las clulas del sistema nervioso estn
intensamente marcadas en azul. Puede predecirse la
estructura y la funcin de cada clula a partir de su
linaje mittico. Esta determinacin mittica de la
diferenciacin celular no parece importante en el
desarrollde los vertebrados.
(Parte a, cortesa de Erik Jorgensen y el Instituto
Mdico Howard Hughes; b, segn Pines, 1992.)
Zigoto
b)

Las reas
sombreadas
representan
clulas neurales.

El final de cada
Unea representa
una de las 987
clias del adulto
C. elegans.

ventricular mediante la divisin mittica se tes estudios llevados a cabo por Rakic (revisa-
alejan, en un proceso conocido como migra- dos en Rakic, 1985) muestran que algunas c-
cin celular, y adquieren extensiones cortas lulas del cerebro en desarrollo se desplazan por
en los extremos de la cabeza y de la cola. la superficie de un tipo concreto de clula glial
Algunas descripciones de clulas migratorias que aparece en las primeras fases. Como los
las comparan con un reguero de hormigas ac- radios de una rueda, estas clulas gliales ra-
tivas (vase la figura 7.7). E n los primates, en diales se extienden desde la superficie interior
el momento de nacer, casi todas las presuntas a la exterior del sistema nervioso emergente
clulas nerviosas han completado su mi- (vase la figura 7.8). Las clulas gliales radia-
gracin, pero en las ratas, las clulas que se les actan como una serie de cables gua, y las
transformarn en neuronas siguen migrando a clulas recin formadas se deslizan por ellos.
algunas regiones durante varias semanas des- Un artculo sobre este proceso se titula Con-
pus del nacimiento. duciendo por el monorral de gla (Hatten,
Las clulas no se mueven de una forma 1990). En la figura 7.8c se muestra una llamati-
casual, sin rumbo fijo. L a informacin sobre la va imagen de este proceso observado in vitro
direccin de la migracin celular procede de (en una placa de laboratorio). Algunas clulas
estudios que utilizan sustancias radiactivas que que se forman ms tarde migran de un modo
se incorporan a la clula antes de la migra- distinto, atradas hacia las superficies de las
cin. Estas sustancias marcan la clula neuronas (Rakic, 1985).
para as poder seguirla y perfilar clara- Ciertos fallos en el mecanismo de fnigra-
mente sus vas migratorias. Muchos y excelen- cin celular se traducen en una enorme dismi-
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA CONDUCTA A LO L A R G O D E LA VIDA 223

nucin de la poblacin de, neuronas o una dis- ponindose en capas, y estos agrupamientos
posicin desordenada, y, como cabna suponer, son los inicios de las regiones definidas del
trastornos conductuales. L a migracin de las cerebro.
clulas y las excrecencias de sus extensiones
(dendritas y axones) implican a varias sustan-
cias qumicas. Las molculas que favoreceii la L A S C A P A S N E O C O R T I C A L E S S E HAN FORMADO
adhesin de elementos del desarrollo del siste- POR OLEADAS S U C E S I V A S D E NUEVAS NEURONAS
ma nervioso, y, por tanto, guan a las clulas
migratorias y a los axones en crecimiento, se Durante el desarrollo, el ensamblaje de cada
denominan molculas de adhesin celular regin del cerebro sigue un calendario preciso;
(MAC). Saber acerca de las M A C y otros com- muchas partes de ste parecen depender de
ponentes de la matriz que rodean a las clulas interacciones mutuas de clulas de la regin en
en desarrollo es importante para comprender desarrollo. Para mostrar cmo las regiones pue-
los pasos principales del desarrollo neural (Rei- den adquirir formas caractersticas ordenadas,
chardt y Tomasell, 1991). Las M A C tambin tomaremos como ejemplo la corteza cerebral.
pueden orientar a axones hacia su regeneracin Los miles de millones de neuronas de la neocor-
si han sido cortados en la edad adulta (vase el teza humana estn dispuestas en seis capas, y
recuadro 7.1). E l aspecto de fila nica de los las clulas de cada capa difieren en cuanto a la
precursores de clulas nerviosas durante la mi- forma y el tamao.
gracin celular (vase la figura 7.8a) es segui- E l examen del tubo neural concluido de un
do por la agregacin, o agrupamiento, de clu- embrin humano al final de la tercera semana
las de un modo que prefigura los ncleos del despus de la fecundacin revela una zona de
cerebro adulto que estudiamos en el captulo 2. clulas que se dividen alrededor de las superfi-
Por ejemplo, durante el desarrollo fetal, clulas cies internas: la zona ventricular (vase la figu-
de las cortezas cerebral y cerebelar acaban dis- ra 7.5). L a divisin celular intensa sigue produ-

Clulas de Purkinje ^^,,;;^jrA

Clulas de Purkinje

Ufe
8 das 11 das 14 das

Figura 7.7
Migracin de los precursores de las clulas de Purkinje del cerebelo.
En los polluelos, ocho das despus de la fecundacin, las clulas
que se convertirn en clulas cerebelosas de Purkinje parecen un
gran grupo de hormigas que salen en tropel de la regin de su
formacin inicial. A los 11 das han comenzado a formar una capa
diferenciada. A los 14 das esta capa est ms desarrollada, y a los
19 das consta de clulas individuales sobre una superficie
extendida de tejido que ha empezado a formar pliegues. Cerebelo
(Segn Levi-Montalclni, 1963.)
224 P S I C O L O G A BIOLGICA

Recuadro 7.1
Degeneracin y regeneracin del tejido nervioso ^

Cuando una clula nerviosa madura resulta da- mente. De la parte del axn que est todava conec-
ada puede volver a crecer de varias maneras. En tada al soma de la clula nerviosa surgen brotes
los mamferos no es frecuente la sustitucin com- que avanzan lentamente hacia la periferia (4). Las
pleta de las clulas nerviosas daadas, pero la figu- molculas de adhesin celular (MAC) ayudan a
ra ilustra dos formas-caractersticas de degenera- guiar a los axones que se estn regenerando. Algu-
cin y regeneracin en los sistemas nerviosos nos animales tienen una ventaja envidiable. Des-
central y perifrico de los mamferos. Las lesiones pus de sufrir dao en el cerebro, ciertos peces y
cercanas al soma de una neurona causan una serie anfibios'parecen ser capaces de regenerar porcio-
de cambios que dan como resultado la destruccin nes grandes del propio cerebro.
final de la clula. Este proceso se llama degenera- Desde un punto de vista experimental, nues-
cin retrgrada (izquierda; 2 y 3). Si la neurona tro inters en la regeneracin del sistema nervioso
daada muere, las clulas diana anteriormente iner- radica principalmente en el hecho de que conlleva
vadas por aqulla pueden mostrar seales de dege- procesos que parecen similares al desarrollo ori-
neracin transneuronal (4). ginal. Por tanto, el estudio de la regeneracin
E l corte del axn tambin provoca prdida de puede incrementar nuestro conocimiento de los
la parte distal de ste (la separada del soma). Este procesos originales del crecimiento del sistema
proceso se conoce como degeneracin walleriana o nervioso. Desde un punto de vista teraputico,
degeneracin antergrada (derecha; 2 y 3). La estos estudios pueden ayudar a los cientficos a
parte del axn que permanece conectada al soma aprender a provocar la reparacin y el nuevo cre-
puede volver a crecer. En el sistema nervioso peri- cimiento de los tejidos neurales daados en los
frico, los axones cortados vuelven a crecer fcil- seres humanos.

Degeneracidn retrgrada Degeneracin antergrada


Lugar de Lugar de
la lesin la lesin

Degeneracin
Recuperacin
transneuronal
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A LO L A R G O D E LA VIDA 225

ciendo clulas que, a su debido tiempo, se trans- lejos que las nacidas antes. As, la capa interna
formarn en neuronas d la corteza cerebral. (capa VI) tiene las neuronas ms viejas, y las
Esta rpida proliferacin prosigue hasta el sex- ms jvenes estn en la capa ms externa
to mes de vida fetal; para entonces la corteza (capa I). E n cada capa, nacen primero las clu-
cerebral ya dispone de su dotacin completa de las que se convertirn en las neuronas grandes;
neuronas. las ms pequeas nacen algo despus. E l tiem-
Como se muestra en la figura 7.9, la confi- po de migracin intervalo entre el nacimien-
guracin de las capas celulares en la corteza to de la clula y la llegada de sta a su posicin
cerebral es un proceso regular. Las clulas que final se hace progresivamente ms largo, de
se forman a lo largo de la zona ventricular se modo que la capa V I tarda slo unas cuantas
alejan de all. Cada nueva clula migra ms horas, y el grupo de nuevas clulas corticales.

Figura 7.8
Los radios de las clulas gliales guan a las clulas migratorias. Al principio del desarrollo, las clulas gliales
radiales abarcan la amplitud de los hemisferios cerebrales emergentes (abajo). La ampliacin (a) muestra
cmo las clulas gliales radiales actan como cables gua para la migracin de las neuronas. Una
ampliacin mayor (b) muestra una neurona individual que emigra a lo largo de una fibra glial radial, c) Un
vdeo secuencial muestra que, incluso en cultivos, las clulas granulares del cerebelo emigrarn a lo largo de
los somas alargados de las clulas gliales (los procesos largos que se extienden verticalmente). Las clulas
gliales no se alargarn a menos que estn presentes las clulas granulares, y stas deben ser capaces de
adherirse a las clulas gliales para emigrar a lo largo de ellas.
(Partes a y b, segn Cowan, 1979, basado en Rakic, 1971; c, de Hatten, 1990.)
226 P S I C O L O G A BIOLGICA

a) Recin nacido , b] Tres meses de edad c) Dos aos de edad

Figura 7.9
Tejido de la corteza cerebral en las primeras fases del desarrollo de humanos. Estas representaciones de la
corteza cerebral muestran el alcance de las conexiones neuronales en el nacimiento (a), a los tres meses de
edad (b)ya los dos aos de edad (c). Los nmeros romanos se refieren a las seis capas corticales.
(De Conel, 1939, 1947, 1959.)

unos cinco das. L a fase ms intensa de creci- vez ms ramificaciones, extendindose progre-
miento dendrtico y formacin de sinapsis en la sivamente la superficie receptora de la clula
corteza cerebral se produce despus del naci- de Purkinje.
miento. No se sabe bien qu controla la diferencia-
cin, pero s se conocen dos clases de influen-
cias. E n primer lugar, la autoorganizacin in-
CLULAS D E LAS R E G I O N E S C E R E B R A L E S RECIN trnseca es un factor importante; en un cultivo
FORMADAS S E DIFERENCIAN E N NEURONAS de tejidos, tanto las clulas granulares como las
de Purkinje crecen de una manera caractersti-
Las clulas recin llegadas al cerebro no se ca, aunque estn privadas de algunas conexio-
parecen ms a las clulas nerviosas maduras nes normales (Seil y otros, 1974). Cuando
que a las clulas de otros rganos. Tan pronto una clula exhibe rasgos que son indepen-
alcanzan su destino, no obstante, las clulas dientes de las clulas vecinas, decimos que
comienzan a usar (expresar) genes particula- est actuando de una manera autnomo-celular.
res para fabricar las protenas concretas que En la diferenciacin autnomo-celular, segura-
una neurona necesita. Este proceso de diferen- mente slo los genes de esta clula dirigen
ciacin permite a la clula adquirir el aspecto eventos. E n el sistema nervioso existen algunos
propio de las neuronas que es caracterstico de ejemplos.
su regin particular. L a figura 7.10 muestra el Sin embargo, se ha puesto una y otra vez
progresivo despliegue de clulas de Purkinje de manifiesto que el entorno neural tambin
de la corteza cerebelar. Las excrecencias de las influye mucho en la diferenciacin de las c-
dendritas de esas clulas aparecen poco des- lulas nerviosas. E n otras palabras, las clulas
pus de que stas se hayan alineado en una vecinas constituyen la segunda influencia.im-
hilera nica. Lentamente, se van formando cada portante en la diferenciacin de las neuronas.
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A LO L A R G O D E LA VIDA 227

En los vertebrados (a diferencia del caso del reconocibles de la mdula espinal y envan
nematodo C. elegans), las clulas neurales j- sus axones en las primeras fases del desarrollo
venes parecen tener la capacidad de convertir- fetal. Cmo saben estas clulas que deben
se en muchas variedades de neuronas, y el tipo expresar los genes especficos de las moto-
concreto de neurona en el que se transforma neuronas y crecer y convertirse en motoneu-
una clula depende de dnde se halla y de ronas?
cules son las clulas vecinas. Por ejemplo, Ciertos experimentos que examinan las di-
examinemos las motoneuronas espinales visiones tardas que dan origen a las motoneu-
clulas de la mdula espinal que envan sus ronas dejan bien sentado que las clulas no
axones a controlar los msculos. Las moto- esta prestando atencin al linaje mittico (Le-
neuronas son clulas grandes, multipolares, ber y otros, 1990). E n vez de ello, algunas
que se hallan a derecha e izquierda de la m- clulas espinales reciben la orden de convertir-
dula espinal, en el asta ventral de la sustancia se en motoneuronas bajo la influencia de otras
gris. Se cuentan entre las primeras neuronas clulas que estn justo en posicin ventral a la

12 semanas en el feto 15 semanas 18 semanas 22 semanas

5501;

28 semanas 32 semanas 35 semanas Nacimiento

100 M-m

11 meses despus del nacimiento Adulto

Figura 7.10
Desarrollo de las clulas de Purkinje en el cerebelo humano.
(Segn N. Zecevic y Rakic, 1976.)
228 P S I C O L O G A BIOLGICA

La influencia de un conjunto de clulas en


el destino de las clulas vecinas se llama induc-
cin; la notocorda induce a algunas clulas de
la mdula espinal a diferenciarse en motoneu-
ronas. Este tipo de induccin se ha puesto mu-
chas veces de manifiesto en el cuerpo de los
vertebrados en desarrollo y, ms recientemen-
te, en el cerebro. Otro modo de describir la
situacin es que hay una frecuente interaccin
clula-cjula, de modo que cada una sigue indi-
caciones de sus vecinas. E n las actuales ck-
cunstancias, la idea de clulas que se influyen
recprocamente con respecto a su diferencia-
cin puede hacer que la cuestin global parezca
muy compleja.
No obstante, una consecuencia de este
sistema es que las clulas se diferencian en el
tipo de neurona apropiado para esa regin
cerebral; as, la interaccin clula-clula co-
ordina el desarrollo, dirigiendo la diferencia-
cin para proporcionar el tipo correcto de
neurona para cada parte del cerebro. Otra con-
Figura 7.11 secuencia de que el desarrollo dependa de
La induccin de motoneuronas espinales. interacciones clula-clula como la induc-
Normalmente, las motoneuronas espinales se cin es que, si unas cuantas clulas resultan
agrupan en la regin ventral de cada lado. La
notocorda (crculo verde del fondo) est justo daadas o muertas, otras respondern a la
debajo de la mdula espinal y segrega una llamada de los factores inductores y reem-
protena llamada sonic hedgehog. La plazarn a las clulas perdidas.
concentracin de esta protena en la mdula Este fenmeno puede observarse en cual-
espinal ventral induce a estas clulas a
desarrollarse como motoneuronas (dorado). Otra quier embrin de vertebrado, y en muchos de
protena (azul) se manifiesta slo en la mdula invertebrados, de los que se han suprimido
espinal dorsal. algunas clulas. Por ejemplo, si en una fase lo
(Cortesa de Thomas Jessell.) bastante temprana se han quitado clulas del
brote de un miembro en desarrollo en un em-
mdula espinal en desarrollo: en la notocorda, brin de pollo, otras clulas echarn una mano
una estructura en forma de bastn que se forma y, para cuando el pollo salga del cascarn, el
a lo largo del plano de simetra bilateral (vase miembro tendr un aspecto normal, no le fal-
la figura 7.2a). Si introducimos una longitud tar ninguna parte. Los embrilogos denomi-
adicional de notocorda encima de la mdula nan regulacin a estas respuestas adaptativas
espinal, las clulas empezarn a diferenciarse a lesiones tempranas: el animal en desarrollo
en motoneuronas en cada lado de la mdula compensa las clulas perdidas o daadas. Dado
espinal, cerca de la porcin extra de notocorda que en C. elegans el destino de la clula est
(Roelink y otros, 1994). L a notocorda libera un tan estrechamente acoplado con el linaje mi-
mensajero protenico (que ha sido identificado ttico, este organismo presenta poca o nin-
y denominado festivamente sanie hedgehog guna regulacin. Si se mata una clula de
[erizo snico]) que se propaga por la mdula C. elegans (mediante un rayo lser a travs
espinal y ordena que algunas clulas (pero no del microscopio), no habr otras que ocupen
todas) se transformen en motoneuronas (vase su lugar: el animal deber prescindir de.esta
la figura 7.11). clula.
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A LO L A R G O DE LA VIDA 229

' Figura 7.12


Se forman conos de crecimiento en el extremo de axones y
dendritas en crecimiento, a) Las extensiones finas y
filiformes aqu mostradas son filopodios, que encuentran
superficies adhesivas y tiran del cono del crecimiento, y
por tanto del axn en crecimiento, hacia la derecha,
b) Las clulas diana liberan una sustancia qumica que
crea un gradiente (puntos) a su alrededor. Los conos de
crecimiento se orientan hacia el gradiente y avanzan
hacia las clulas, c) Las extensiones aqu visibles estn
creciendo desde un ganglio sensorial (izquierda) hacia su
tejido diana normal
(Parte a, cortesa de Paul Bridgman; b, segn
Tessier-Lavigne y otros, 1988; hyc, cortesa de Marc
Tessier-Lavigne.)

L O S AXONES Y LAS DENDRITAS DE LAS NEURONAS traen para tirar del cono de crecimiento (dejan-
J V E N E S C R E C E N E X T E N S A M E N T E Y FORMAN do tras l el axn o la dendrita en desarrollo) en
SINAPSIS una direccin concreta. E l hecho de que se
hayan encontrado conos de crecimiento de den-
Los mayores cambios producidos en las c- dritas en animales adultos sugiere que las
lulas cerebrales tienen lugar en fases tempranas dendritas siguen alargndose y cambiando du-
de la vida en las ramificaciones y las conexio- rante toda la vida en respuesta a demandas
nes entre neuronas. Hay enormes aumentos en funcionales.
la longitud de las dendritas que parecen impli- Qu gua a los axones por los caminos que
car a procesos semejantes a los involucrados en toman? Una idea antigua es la de que los axo-
el crecimiento de los axones. Colectivamente nes son guiados por sustancias qumicas libera-
se conoce a estos procesos como sinaptog- das o secretadas por las clulas nerviosas diana
nesis. E n los extremos de los axones y las u otros tejidos, como los musculares (C. S.
dendritas hay conos de crecimiento, extremos Goodman, 1996; Tessier-Lavigne y Placzek,
hinchados desde los cuales surgen las prolon- 1991). E l cono de crecimiento del axn respon-
gaciones (vase la figura 7.12a). Las excrecen- de al gradiente de concentracin de esta sustan-
cias muy finas, llamadas filopodios, tienen for- cia qumica que proporciona orientacin direc-
ma de pa, mientras que las de forma de lmina cional. Este enfoque, denominado formalmente
se llaman lamelipodios. Parece que tanto los gua quimiotrpica de los axones, est ilustra-
filopodios como los lamelipodios se adhieren do en la figura l.llby c, que muestra la capaci-
al entorno extracelular y a continuacin se con- dad de una sustancia para atraer a las neuronas
230 P S I C O L O G A BIOLGICA

racciones clula-clula, en especial el acerca-


) Corteza visual de la rata
miento de axones de otras clulas (T. H . Brown
y otros, 1992).
L a biologa molecular del crecimiento ax-
nico y dendrtico ha sido estudiado en detalle, y
n este proceso se han visto implicadas muchas
sustancias distintas. E n las primeras fases del
desarrollo, el axn y la dendrita en crecimiento
contienen diferentes protenas, lo que sugiere
que la clula nerviosa adquiere una-polaridad
bsica el extremo axnico y el extremo den-
drtico en las fases ms tempranas de ese
0 4 8 12 16 20 24 28 desarrollo. E l modo en que el soma dirige a las
Edad postnatal (das) molculas adecuadas a cada extremo constitu-
b] Corteza visual humana ye un rea de estudio intensivo.
Las sinapsis se forman a un ritmo cada vez
ms rpido, particularmente en dendritas (va-
5 - se la figura 7.13). E n muchas clulas nervio-
sas, se forman sinapsis en las espinas dendrti-
cas. Las propias espinas proliferan rpidamente
despus del nacimiento. Estas conexiones pue-
den resultar afectadas por la experiencia post-
natal, como veremos en el captulo 18. Para
sustentar las necesidades metablicas del rbol
dendrtico expandido, el soma de la clula ner-
ih-
28 6 15 2 4 811 19 3 5 1113 26 71 viosa aumenta muchsimo de volumen.
Semanas g Por qu se crea una sinapsis en cualquier
despus g Das Meses Aos
de la lugar de una neurona o de otras dianas como
Edad
concepcin 2 los msculos? Sin duda, algn tipo de recono-
cimiento qumico une una terminacin presi-
Figura 7.13 nptica a un lugar postsinptico concreto; las
Desarrollo postnatal de sinapsis. Ritmo de
desarrollo sinptico en la corteza visual
caractersticas moleculares de este mecanismo
de la rata (a) y en la corteza visual humana (b). de reconocimiento se van desvelando poco a
En los seres humanos, obsrvese la disminucin poco.
en la densidad de las sinapsis despus del primer
ao de vida.
(Parte a, segn Blue y Parnavelas, 1983; b, de
L A M U E R T E D E MUCHAS N E U R O N A S E S UNA P A R T E
Huttenlochery otros, 1982.)
NORMAL D E L D E S A R R O L L O

sensoriales en crecimiento. E n un buen nmero Por extrao que parezca, la muerte celular
de trabajos sobre el modo en que los axones del neuronal es una fase crucial del desarrollo ce-
ojo se regeneran y encuentran sus dianas origi- rebral, especialmente durante las fases embrio-
nales en los anfibios tambin se involucra a la narias. Esta fase del desarrollo no es especfica
gua quimiotrpica de los axones. Otras seales del sistema nervioso. L a muerte celular que se
qumicas parecen guiar a los axones repeliendo produce de manera natural, tambin llamada
los conos de crecimiento de algunas clulas apoptosis (del griego apo, fuera de, y ptosis,
pero no los de otras (Keynes y Cook, 1992). E l accin de caer), es manifiesta como proceso
crecimiento dendntico tambin resulta afecta- de modelado en la aparicin de otros tejidos
do tanto por factores intrnsecos como por inte- tanto en animales como en plantas. (Oppen-
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A LO L A R G O D E LA VIDA 231

heim, 1991). En el sistema nervioso, sin embar- En esta masiva muerte celular que tiene
go, el nmero de clulas que mueren durante lugar en el sistema nervioso influyen varios
las primeras fases del desarrollo es bastante factores. E l alcance de la muerte celular est
arande. E n algunas regiones del cerebro y la regulado en parte por factores asociados a los
mdula espinal, la mayora de las clulas ner- objetivos sinpticos de las clulas. L a reduc-
viosas mueren durante el desarrollo prenatal. cin del tamao de la diana sinptica reduce
La figura 7.14 ilustra la magnitud de este fen- invariablemente el nmero de clulas nerviosas
meno. L a proporcin de clulas nerviosas que supervivientes. Por ejemplo, si a un renacuajo
mueren vara de una regin a otra y flucta se le extirpa la pata en las primeras fases del
entre el 20 y el 80 % de las clulas. Viktor desarrollo, mueren muchas ms motoneuronas
Hamburger (1958) fue el primero en describir espinales en desarrollo que si se hubiera dejado
la muerte celular neuronal natural en los po- el miembro en su lugar. A la inversa, si se
lluelos, en los cuales ms o menos la mitad de injerta una pata adicional tcnica que es po-
las motoneuronas espinales producidas origi- sible con embriones de pollo y renacuajos, se
nalmente mueren antes de que los animales reduce sensiblemente la prdida habitual de
salgan del cascarn. clulas; en este caso, la mdula espinal madura
tiene ms neuronas de las normales.
Estas observaciones sugieren que la diana
a) Motoneuronas espinales del polluelo de una poblacin de clulas nerviosas en desa-
rrollo influye en la supervivencia de esas neu-
ronas, y que stas estn compitiendo por algo a
I 18.000 d
fin de sobrevivir. Estos resultados tambin in-
dican que algunas de las clulas que habran
muerto en ausencia de la pata adicional son
capaces de ejecutar el trabajo de las motoneu-
ronas; por ello podemos concluir que un defec-
8 Despus
Incubacin (das) de salir del
to fatal no es la causa de su muerte normal. De
cascaron hecho, tenemos pruebas de que todas las clu-
b) Motoneuronas espinales del ser humano las llevan genes de la muerte, genes que se
2 0 0 . 0 0 0 -1
expresan slo cuando una clula decide mo-
rir (Johnson y Deckwerth, 1993; Peter y otros,
i3 175,000
1997; L . M. Schwartz, 1992). Parece que los
genes codifican enzimas que cortan en pedazos
T3 150.000 -
el ADN y las protenas, seguramente para que
o los constituyentes se puedan reciclar.
Las aferencias (axones que proporcionan
-3 125.000 -
2 input sinptico a una neurona) ejercen alguna
influencia en la muerte neuronal durante el
o 10 20 30 desarrollo. L a reduccin del input aferente au-
Edad aproximada de gestacin (semanas) menta significativamente la muerte neuronal
en varias regiones del sistema nervioso (Op-
Figura 7.14 penheim, 1991). E n algunos de estos efectos
Muchas neuronas mueren durante las primeras pueden mediar las aferencias que estn exci-
fases del desarrollo normal. Patrn de muerte tando a las neuronas (quiz las neuronas acti-
celular neuronal en las motoneuronas espinales vas tienen ms probabilidades de sobrevivir).
de los polluelos (a) y en los seres humanos.
A veces las hormonas presentes en la circula-
Muchas poblaciones neuronales muestran un
patrn similar de apoptosis. cin general afectan a la muerte celular. L a
(Partea., de Hamburger, 1975; b, deForgery muerte de las clulas nerviosas en el sistema
Breedlove, 1987.) nervioso de la mariposa es desencadenada por
232 P S I C O L O G A BIOLGICA

Estas sustancias derivadas de la diana se


denominan factores neurotrficos (o, simple-
mente, factores trficos) porque actan como si
alimentaran a las neuronas para ayudarlas a
sobrevivir (en griego, trophe significa nutri-
cin). E l primer factor neurotrfico en ser
identificado mantiene vivas las neuronas sim-
pticas en desarrollo, como estudiaremos a con-
tinuacin. Est ampliamente admitido que exis-
ten muchos factores neurotrficos, cada uno de
los cuales mantiene especficamente una po-
blacin concreta de neuronas durante un pero-
do de muerte celular neuronal.

Figura 7.15
Efectos del factor de crecimiento nervioso (FCN). L O S FACTORES NEUROTRFICOS PERMITEN
Si se aade FCN a la solucin que baa un
QUE LAS NEURONAS SOBREVIVAN Y CREZCAN
ganglio espinal que se desarrolla fuera del
organismo (in vitro), los procesos neuronales
muestran un exuberante crecimiento en forma Hace ms de 30 aos, se descubri una sus-
radial. tancia, llamada factor de crecimiento nervioso
(De Levi-Montalcini, 1963.) (FCN), que afecta apreciablemente al crecimien-
to de neuronas de los ganglios espinales y de los
las mismas hormonas que producen la transfor- ganglios del sistema nervioso simptico (Both-
macin de la oruga en mariposa (Truraan, 1983; weU, 1995; Levi-Montalcini, 1982). Si se ad-
Weeks y Levine, 1990). L a clula de Mauthner ministraba F C N a un embrin de polluelo, se
(clula especializada del bulbo raqudeo) de provocaba la formacin de ganglios simpticos
algunos anfibios cambia como consecuencia que contenan muchas ms clulas de lo normal,
de la secrecin de hormonas tiroideas. L a clu- las cuales tambin eran ms grandes e interve-
la degenera a medida que el estilo de vida del nan en un buen nmero de procesos de gran
animal cambia de acutico a terrestre. E n el alcance (vase lafigura7.15).
captulo 12 sealaremos la importancia de cier- Por el descubrimiento del FCN, Rita Levi-
tas hormonas sexuales en el control de la muer- Montalcir y Stanley Cohn recibieron el premio
te celular en la mdula espinal de los mamfe- Nobel de Fisiologa y Medicina en 1986. E n un
ros. No obstante, el principal factor regulador principio, se hall F C N en una gran variedad de
de la muerte celular neuronal parece ser resul- lugares inusuales, entre los que se incluan las
tado de la competicin entre neuronas. glndulas sahvales de los
Segn un determinado enfoque, las neuro- ratones, ciertos tumores
nas compiten por conexiones con estructuras de la piel y el veneno
diana (otras clulas nerviosas o bien rganos de una serpiente. Ms
terminales, como los msculos). Las clu- adelante, tcnicas bio-
-r*- las que establecen las sinapsis adecuadas lgicas precisas revela-
J permanecen; las que no disponen del lugar ron que, normalmente, el
para formar conexiones sinpticas mueren. Otro FCN es producido por
enfoque es el de que las clulas compiten no varios rganos diana du-
slo por lugares sinpticos, sino tambin por rante el desarrollo. E l
una sustancia qumica fabricada y liberada por FCN es absorbido por
la estructura diana. Las neuronas que reciben los axones de neuronas
una cantidad suficiente de sustancia sobrevi- simpticas que inervan
ven; las que no, mueren. los rganos, y transpor- Rita Levi-Montalcini
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A LO L A R G O D E LA VIDA 233

tado de nuevo al soma; adems, evita que mueran describi como eliminacin de sinapsis, pero
algunas de las neuronas simpticas. L a cantidad estudios posteriores hallaron que, aunque se pier-
de F C N fabricado por dianas durante el desarrollo den algunas sinapsis originales, tambin se for-
correlaciona ms o menos con la cantidad de man o-as nuevas. As pues, un trmino ms
inervacin simptica que la diana recibe en la preciso sera nueva disposicin sinptica, o re-
edad adulta. Esta relacin sugiere que grados di- modelado sinptico. En la mayora de los casos,
ferentes de muerte celular, controlada por el acce- la nueva disposicin sinptica tiene lugar tras el
so al FCN, se corresponden con la inervacin perodo de muerte celular, de modo que los dos
simptica a cada diana. E l F C N fue el primer procesos no estn directamente relacionados.
factor neurotrfico identificado. Por ejemplo, como ya hemos estudiado,
Parte del inters en el F C N surgi de la aproximadamente la mitad de las motoneuro-
posibilidad de que hubiera ms factores neuro- nas espinales que se forman mueren ms ade-
trficos, y que cada uno de ellos afectara a la lante (vase la figura 7.14). Hacia el final del
supervivencia de un tipo particular de clulas perodo de muerte celular, cada motoneurona
durante un perodo especfico del desarrollo. superviviente inerva muchas fibras muscula-
Tras el descubrimiento del FCN, los investiga- res, y cada fibra muscular es inervada por va-
dores empezaron a buscar otros factores. Uno rias motoneuronas. Sin embargo, ms adelante
de stos, extrado del cerebro de muchos ani- las motoneuronas supervivientes retraen mu-
males, se denomin factor neurotrfico deri- chos de sus axones colaterales hasta que cada
vado del cerebro (FNBD). E l gen para el fibra muscular resulta inervada por una sola
FNBD result ser muy parecido al gen para el motoneurona. A continuacin, cada motoneu-
FCN. Se utilizaron tcnicas moleculares para rona agranda el resto de la sinapsis.
encontrar otras molculas afines al F C N y se Se han documentado hechos similares en
hallaron algunas ms. varias regiones neurales, incluidos el cerebelo
La familia de molculas afines al FNC reci- (Mariani y Changeux, 1981), el tronco del enc-
bi el nombre de neurotropinas. Los dos miem- falo (Jackson y Parks, 1982), la corteza visual
bros descritos ms recientemente se llaman (Hubel y otros, 1977), y varios ganglios auton-
neurotropina-3 y -4 (los nmeros 1 y 2 se reser- micos (Lichtman y Purves, 1980). En un princi-
varon para el F C N y el FNBD, respectivamen- pio, cada clula ganglionar recibe pocas sinapsis
te). Tambin se han encontrado factores neuro- de cada uno de un conjunto de axones. Despus,
trficos no relacionados con el F C N , entre los se retraen algunas sinapsis mientras se forman
que se incluye el factor neurotrfico ciar (que otras, hasta que cada clula gangonar recibe
recibe este nombre por su capacidad para man- muchas sinapsis de una sola fuente individual.
tener vivas in vitro neuronas procedentes de los En la corteza cerebral de los monos en de-
ganglios ciliares). E l papel preciso de estos di- sarrollo hay una gran prdida neta de sinapsis
versos factores (y ottos factores neurotrficos (Rakic y otros, 1986). Tras alcanzar un valor
an por descubrir) en cuanto a mantener vivas mximo unos tres meses despus del nacimien-
las neuronas est siendo objeto de un profundo to, hacia los tres aos de edad el nmero de
examen cientfico (Lewin y Barde, 1996). sinapsis disminuye hasta aproximadamente los
dos tercios del nmero mximo. L a magnitud
de la prdida de sinapsis parece ser la misma en
L A S C O N E X I O N E S SINPTICAS S E P E R F E C C I O N A N los cuatro lbulos cerebrales. No se ha estudia-
DEBIDO A NUEVAS D I S P O S I C I O N E S D E L A S S I N A P S I S do si se produce una prdida neta de sinapsis en
la corteza cerebral humana durante el desa-
Del mismo modo que no todas las neuronas rrollo. De qu depende que unas sinapsis se
producidas por el individuo en desarrollo se con- pierdan y otras se mantengan? Aunque no co-
servan en la edad adulta, tambin algunas de las nocemos todos los factores, una influencia im-
sinapsis formadas en las primeras fases del desa- portante es la actividad neural (como ejemplo,
rrollo se retraen. E n un principio este proceso se vase el recuadro 7.2).
234 P S I C O L O G A BIOLGICA

Recuadro 7.2
El sistema retinotectal de la rana pone de manifiesto los factores intrnsecos y extrnsecos del
desarrollo neural

En la dcada de 1940, Roger Sperry inici una pretar la informacin presentada bajo un patrn
serie de experimentos que parecan subrayar la distinto.
importancia de factores intrnsecos, como los ge- Varias series de pmebas han establecido que la
nes, en la determinacin del patrn de conexiones primera hiptesis es la correcta. Una de ellas es que
en el cerebro. Si se corta el nervio ptico que los primeros axones retianos en llegar a veces
conecta un ojo con el cerebro en un animal adulto, dejan de lao el tectum no inervado para alcanzar su
ste quedar ciego de este ojo y nunca recuperar posicin original. En el caso clsico que ilustra este
la visin. En peces y anfibios como las ranas, no fenmeno, se cort el nervio ptico y se hizo girar el
obstante, el animal queda ciego slo temporalmen- ojo 180; cuando el animal recuper la visin se
te; al cabo de pocos meses, los axones del ojo (en comport como si la imagen visual hubiera girado
concreto, de las denominadas clulas ganglionares 180: se mova hacia la izquierda cuando intentaba
de la retina) inervan de nuevo el cerebro (concreta- coger comida ofrecida en la derecha, y extenda la
mente, la porcin dorsal del encfalo medio, llama- lengua hacia arriba cuando se le ofreca el alimento
da tectum) y el animal recupera la visin. Cuando abajo. La nica explicacin de esta conducta es que
se le ofrece comida a la izquierda o a la derecha, los axones retianos haban crecido hacia sus posi-
arriba o abajo, el animal mueve la lengua con ciones originales en el tectum, pasando por alto la
precisin para tomarla. As pues, o bien, 1) la rotacin del ojo. Adems, una vez se restablecieron
retina restablece el mismo patrn de conexiones las conexiones originales, el cerebro interpret la
con el tectum que haba antes de la ciruga y el informacin como si el ojo estuviera en su posicin
cerebro interpreta la irrformacin visual igual que original. Aos despus, los animales an no haban
antes, o bien, 2) la retina inerva de nuevo el tectum comprendido el sentido de la informacin proceden-
de forma aleatoria, pero el cerebro aprende a inter- te del ojo girado.

A) Dos posibles mecanismos de la


quimioafinidad.
Gradiente 2
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A L O L A R G O D E LA VIDA 235

Sperry propuso la hiptesis de la quimioafni- Las pruebas ms recientes indican que, tras
dad para explicar cmo los axones retinianos saben llegar a la regin aproximadamente adecuada del
qu parte del tectum han de inervar. Supongamos tectum, las conexiones retinianas son puestas a
que cada clula retiniana y cada clula tectal tienen punto por factores extrnsecos, especficamente por
una identidad qumica especfica: una- especie de la experiencia. Por lo general, cada retina inerva
domicilio. Entonces cada clula retiniana slo nece- slo el tectum del lado opuesto. Cuando la implan-
sita buscar el domicilio apropiado en el tectum, y se tacin de un tercer ojo obliga a dos retinas a inervar
restablecer el patrn completo; pueden estar impli- un nico tectum (figura B, arriba), lo hacen si-
cadas muchas seales qumicas (representadas por guiendo el mismo patrn aproximado, pero se se-
muchos colores en la figura A, izquierda) o slo paran; los axones de una retina predominan en un
unas cuantas (dos colores en la figura A, derecha). rea, y los de otra predominan en el tectum vecino,
Varias preparaciones indicaron que existen U- por lo que existen rayas alternas de inervacin
mites a la precisin con que las clulas retinianas procedentes de los dos ojos (figura B, abajo).
pueden encontrar su diana original; en todo caso, Esta separacin depende de la actividad (Cons-
disponemos de una demostracin espectacular: cuan- tantine-Paton y otros, 1990). Si la actividad neural
do se colocan clulas retinianas en placas de cultivo, de un ojo es silenciada (mediante la inyeccin de
sus axones crecen y muestran preferencias. Los de frmacos), pierde sus conexiones con el tectum, y
clulas ganglionares de la retina lateral prefieren el otro ojo lo sustituye e inerva el tectum entero. Si
crecer sobre membranas celulares del tectum rostral se silencia a ambos ojos (manteniendo al animal en
(su diana normal) y no sobre membranas celulares la oscuridad), no predomina ningn ojo, sus axo-
del tectum caudal (BonHoeffer y Huf, 1985). Sin nes no consiguen separarse en el tectum, y el pa-
embargo, los de la retina medial no muestran prefe- trn detallado de inervacin no aparece. As, el
rencia alguna. Por tanto, las pruebas sugieren que sistema retinotectal parece restablecer el patrn
hay seales qumicas que dirigen los axones retia- original de inervacin en dos pasos: 1) seales
nos a la regin adecuada del tecUim, en trminos qumicas llevan a los axones retinianos a la regin
aproximados. aproximadamente correcta del tectum; 2) la activi-
dad neural de las clulas retinianas, normalmente
B) Una rana de tres ojos tiene dos ojos que inervan el
tectum izquierdo. impulsada por estmulos visuales pautados, manda
a estos axones a inervar o a mantener la inervacin
de la regin tectal precisa.
(Figura S, cortesa de Martha Constantine-
Paton.)
236 P S I C O L O G A BIOLGICA

En posteriores apartados de este captulo siguen sin conocerse. A diferencia de las neu-
veremos casos en los que se mantienen sinapsis ronas, las clulas gliales continan aadindo-
activas y se retraen sinapsis inactivas del siste- se al sistema nervioso durante toda la vida. (A
ma visual de los mamferos. Quiz la actividad veces, el proceso se vuelve anmalo, dando
elctrica incrementa la capacidad de una neu- como resultado tumores gliales, o gliomas, del
rona para absorber factores neurotrficos. E n el cerebro.) Las clulas gliales se siguen fabrican-
captulo 8 analizaremos pruebas de que la nue- do durante ms tiempo que las neuronas, y en el
va disposicin de sinapsis en la corteza cere- proceso de desarrollo esta produccin de clu-
bral puede proseguir durante toda la vida. Los las gliales alcanza su valor mximo ms tarde.
estudios que describiremos ponen de manifies- De hecho, en muchos animales, la fase ms
to que el uso activo de un dedo concreto provo- intensa de proliferacin de clulas gliales tiene
ca una expansin de las regiones corticales lugar despus del nacimiento, cuando stas se
cerebrales que responden a este dedo. Esa ex- forman a partir de clulas inmaduras locaza-
pansin puede ser debida a la retraccin de das en las zonas ventriculares.
algunas sinapsis y a la formacin de otras.

L A S C L U L A S G L I A L E S MIELINIZAN L O S A X O N E S
L a s clulas gliales s e producen a lo largo P R I N C I P A L M E N T E D E S P U S D E L NACIMIENTO
de la vida
E l desarrollo de vainas alrededor de los
Como ya hemos sealado, las clulas glia- axones el proceso de mielinizacin (vase la
les se desarrollan a partir de las mismas pobla- figura 7.16) cambia mucho la velocidad a la
ciones de clulas inmaduras que las neuronas. que los axones transportan los mensajes (vase
Los factores que determinan si una clula se la figura 3.8). L a mielinizacin tiene un fuerte
diferencia en una neurona o en una clula glial impacto en la conducta, pues afecta profunda-
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A L O L A R G O D E LA VIDA 237

mente a la rapidez del impulso nervioso y, por den resultar alteradas por cambios en el gen o
ello, influye en el orden teiiiporal de aconteci- los genes apropiados. Es til concebir los ge-
mientos del sistema nervioso. Los trastornos nes como factores intrnsecos, es decir, facto-
que alteran la mielina en la edad adulta (como res que tienen su origen dentro de la propia
la esclerosis miltiple) tienen efectos devasta- clula en desarrollo. Podemos considerar que
dores. todas las dems influencias son extrnsecas, o
En los seres humanos, la mielinizacin tem- sea, que tienen su origen fuera de la clula en
prana del sistema nervioso perifrico es evi- desarrollo.
dente en los nervios craneales y espinales unas Cules son los factores extrnsecos? E n los
24 semanas despus de la concepcin. Sin em- mamferos, que dependen de nutrientes propor-
bargo, la fase ms intensa de mielinizacin cionados por la madre durante el desarrollo, un
tiene lugar poco despus del parto. Adems, factor extrnseco importante es que el feto reci-
algunos investigadores creen que la mielina ba los nutrientes necesarios para llevar a cabo
puede aadirse a los axones a lo largo de toda la las instrucciones genticas. Como veremos, la
vida. E n el sistema nervioso humano, los pri- ausencia de alimentos o la presencia de sustan-
meros tractos en ser mielinizados estn en la cias qumicas que dificulten la distribucin de
mdula espinal. Por tanto, la mielinizacin se aqullos puede tener efectos capitales en el
propaga sucesivamente hacia el encfalo poste- desarrollo cerebral.
rior, el encfalo medio y el encfalo anterior. Otra clase importante de factores extrnse-
En el seno de la corteza cerebral, las zonas cos en todos los vertebrados son las interac-
sensoriales son mielinizadas antes que las zo- ciones clula-clula: que una clula exprese
nas motoras; en correspondencia, las funciones un gen particular, adopte una forma concreta
sensoriales maduran antes que las funciones o ejecute una tarea especfica puede depender
motoras. de si las clulas vecinas ejercen una influencia
inductiva. E l reconocimiento de que las inte-
racciones clula-clula son muy importantes
El crecimiento y el desarrollo del cerebro en el desarrollo cerebral permiti el descubri-
reflejan la Interaccin de factores miento de otro factor extrnseco: la actividad
Intrnsecos y extrnsecos neural.
Como veremos, a veces la actividad elctri-
Son muchos los factores que influyen en la ca de una neurona puede afectar al destino de
aparicin de la forma, las disposiciones y las otras clulas (que vivan o mueran) y determi-
conexiones del cerebro en desarrollo. Una in- nar si se mantienen o no las sinapsis. Por lti-
fluencia son los genes, que dirigen la produc- mo, la capacidad de la actividad neural para
cin de todas las protenas que la clula puede controlar el desarrollo cerebral identifica otra
fabricar. E n el nematodo C. elegans, los genes influencia: la experiencia.
son casi los nicos factores que afectan al En primer lugar, la propia conducta del or-
desarrollo; de algn modo, las clulas siguen ganismo en desarrollo genera experiencia sen-
de cerca su linaje mittico y, despus, simple- sorial. Adems, los sucesos del entorno (soni-
mente expresan los genes que son adecuados dos, luces, olores, etc.) tambin afectan a la
para el destino celular controlado por su lina- actividad de las neuronas sensoriales; en varios
je. Los genes constituyen una influencia pri- casos, la actividad de stas determina qu si-
mordial en todo desarrollo, incluido el del napsis se mantienen y cules se pierden. De
cerebro de los vertebrados. Un animal que ha este modo, la experiencia puede alterar las co-
heredado un gen alterado fabricar una prote- nexiones del cerebro en desarrollo, afectando
na alterada, lo que afectar a cualquier estruc- con ello a la conducta de un individuo en la
tura que incluya a esta protena. Por tan- edad adulta. L a tabla 7.1 enumera estos facto-
to, todas las estructuras neuronales y, en res intrnsecos y extrnsecos y algunos de los
consecuencia, todas las conductas pue- ejemplos que utilizamos para ilustrar cada uno.
238 PSICOLOGA BIOLGICA

Factores , Ejemplos de efectos


Factores intrnsecos (genes)
Aberraciones cromosmicas , Sndrome de Down, sndrome de fragilidad
del, cromosoma X
Efectos de gen nico Fenilcetonuria, varios mulantes de Drosophila,
enfermedad de Tay-Sachs
Factores extrnsecos ,
Nutrientes Malnutricin

Drogas, toxinas Sndrome alcohlico fetal
Interacciones clula-clula
La induccin controla la diferenciacin Diferenciacin de motoneuronas inducida
por la notocorda
Los factores trficos controlan la muerte celular Neuronas simpticas en desarrollo preservadas
0 la prdida sinptica de la muerte por el NGF
La actividad neural afecta al mantenimiento y la
prdida de sinapsis
De control no sensorial Segregacin del ojo en la capa 4 del crtex antes
del nacimiento
De control sensorial (experiencia) Dominancia ocular fuera de la capa 4 despus
del nacimiento
Proceso del nacimiento en los mamferos Retraso mental inducido por hipoxia

Tabla 7.1
Factores intrnsecos y extrnsecos que afectan al desarrollo neural.

Los G E N E S SON L O S F A C T O R E S INTRNSECOS Utilizando clones de saltamontes, C. Good-


Q U E INFLUYEN EN E L C E R E B R O E N DESARROLLO man (1979) compar la uniformidad y la
variabilidad en el crecimiento y el desarro-
Los psiclogos han mostrado la importan- llo de diferentes neuronas. Aunque la forma
cia de los factores genticos en una variedad de bsica de las clulas ms grandes mostraba una
conductas en muchas especies, incluidos los uniformidad considerable, muchas neuronas de
seres humanos (Rende y Plomin, 1995). Por los saltamontes clonados presentaban diferen-
supuesto, los genes no funcionan aisladamente. cias en las conexiones neurales.
E l desarrollo ha de concebirse como la interac- Se obtuvieron resultados parecidos con un
cin de instrucciones genticas con las influen- crustceo diminuto, la dafnia, bien conocido en
cias extrnsecas que mencionamos en el aparta- los acuarios (Macagno y otros, 1973). L a dafnia
do anterior. hembra puede reproducirse sin ser fecundada
por ningn macho, lo que da como resultado
Genes idnticos, sistemas nerviosos diferentes series de descendientes hembras genticamente
idnticas. E l ojo de la dafnia contiene exacta-
Una tcnica de cra produce animales genti- mente 176 neuronas sensoriales, que establecen
camente idnticos llamados clones, que se cono- contactos sinpticos con exactamente 110 neu-
can ante todo por su presencia en las pelculas ronas del ganglio ptico. Adems, una neurona
de horror y ciencia ficcin. Pero la vida imita a la sensorial concreta forma contactos slo con unas
ficcin. Aunque la oveja Dolly fue el primer cuantas neuronas especficas del gangUo. No
mamfero clonado con xito, no era el primer obstante, el nmero exacto de sinapsis estableci-
animal con el que se realizaba esa experiencia. do entre una neurona sensorial particular y una
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A L O L A R G O D E LA VIDA 239

neurona especfica del ganglio puede variar en idnficos no siempre comparten rasgos como la
ms del triple de un clon individual de dafnia a esquizofrenia (vase la figura 1.11), la orienta-
otro. Incluso entre el lado derecho y el izquierdo cin sexual o la depresin; y estas diferencias
del ojo de un individuo, donde hay neuronas entre gemelos no pueden atribuirse al genoma.
gemelas colocadas simtricamente, una de s- Ahora vamos a abordar varios trminos que
tas puede formar ms-sinapsis que la otra. As ayudan en la discusin de los factores intrnsecos
pues, tanto dentro de un individuo como entre y extrnsecos. L a suma de toda la informacin
uno y otro, neuronas codificadas por los mismos gentica, intrnseca, que tiene un individuo es el
genes difieren en el niimero de sus conexiones genotipo, o genoma. L a suma de todas las carac-
sinpticas. Seguramente, las variaciones se de- tepsticas fsicas de que se compone un individuo
ben a modificaciones en los factores extrnsecos. es el fenotipo. E l genotipo est determinado en el
En los vertebrados, es ms difcil encontrar momento de la fecundacin y permanece invaria-
neuronas idnticas para comparar conexiones ble a lo largo de la vida. No obstante, el fenotipo
sinpticas entre gemelos. Sin embargo, hay pe- cambia constantemente, mientras crecemos y nos
ces que fienen neuronas identificables clu- hacemos mayores e incluso, si bien con un alcan-
las de Mauthner, y algunos de ellos se repro- ce minsculo, en cada aliento. E l fenotipo resulta
ducen como la dafnia; es decir, las hembras determinado por la interaccin del genotipo y los
producen hijas que son genticamente idnti- factores extrnsecos, entre los que se incluye la
cas a su madre y entre s. Cada pez tiene una experiencia. As, los gemelos que tienen genoti-
nica clula gigante de Mauthner en cada lado pos idnticos no tienen los mismos fenotipos por-
del cerebro. Aunque, en clones, el patrn de que no han recibido influencias extrnsecas igua-
ramificaciones dendrticas de las clulas de les. Dado que sus fenotipos del sistema nervioso
Mauthner es semejante de. un individuo a otro, son algo diferentes, los gemelos no se comportan
hay diferencias individuales en los detalles de exactamente del mismo modo. A menudo hay
las ramificaciones y de las sinapsis. Por ello, el malentendidos con un trmino conexo, congni-
hallazgo de la dafnia puede extenderse al me- to, porque no significa heredado como se suele
nos a las clulas de Mauthner del cerebro de los creer, sino que se refiere a un rasgo presente al
peces (Levinthal y otros, 1976). naceD>, heredado o no.
No se han realizado observaciones directas
de esta clase en seres humanos, pero, al nacer, Efectos de las mutaciones
los gemelos idnticos presentan a menudo dife-
rencias de tamao, y cabe suponer que sus A veces un animal raro hereda un cambio
cerebros difieren al menos tanto como los de sbito en la estructura gentica, una mutacin,
los ratones engendrados por endogamia. Algu- que est relacionada con un cambio anatmico
nas pruebas indirectas sealan que, para los ~ ] o fisiolgico apreciable. Los investigado-
gemelos humanos idnticos, el patrn de rami- res pueden aumentar la frecuencia de las
ficacin de las terminaciones nerviosas de la mutaciones exponiendo a los animales a
piel debe diferir. Por ejemplo, incluso los ge- sustancias qumicas o radiaciones que provo-
melos idnticos presentan algunas diferencias can cambios en los genes.
en sus huellas dactilares, aunque stas son ms Es interesante estudiar los mulantes ani-
parecidas que las de los gemelos fraternales. males que exhiben estos cambios, porque
Ciertas diferencias adicionales entre los siste- sus caractersticas genticas modificadas pue-
mas nerviosos de gemelos idnticos pueden den ser bastante especficas y llamativas. Por
deberse a respuestas a experiencias diferencia- ejemplo, Greenspan y otros (1980) describie-
les, como veremos en los captulos 17 y 18, ron mulantes de la mosca de la fruta Drosophi-
cuando analicemos los efectos de la experien- la que parecan normales en todos los aspectos
cia y el aprendizaje en la anatoma del sistema salvo en que tenan problemas de memoria.
nervioso. E n efecto, en varios lugares de este Estos mutantes cariosamente denominados
libro hallaremos que los gemelos humanos burro, amnsico y nabo no lograban apren-
240 P S I C O L O G A BIOLGICA

a) Normal , b) Weaver (tejedor) c) Reeler (devanador)

Figura 7.17
Mutantes cerebelosos en los ratones, a) El cerebelo de un ratn normal a tres niveles de aumento (y. 25, x 66 y
X 250, de abajo arriba), b) Planos anlogos en el mulante weaver (tejedor). Obsrvese la ausencia casi
completa de clulas granulares, mientras que el alineamiento de clulas de Purkinje (flechas) es normal
c) Cortes del mulante cerebeloso reeler. Es visible la marcada alteracin de la estratificacin normal de las
clulas. Ambos mutantes muestran un encogimiento global del cerebelo.
(De A. L . Leiman, observaciones no publicadas.)

der o, si lo hacan, olvidaban enseguida. Cier- mutante letal de la Drosophila, llamado Notch,
tos dficits bioqumicos en esos mutantes (de- tiene un sistema nervioso agrandado porque se
bidos a mutaciones que vuelven ineficaces han producido demasiadas clulas precursoras.
genes especficos y, por tanto, protenas espec- Muchas mutaciones de los ratones afectan
ficas) pueden explicar los fallos de la memoria al sistema nervioso. E n estos animales apare-
(Dudai, 1988). L a validez de las investigacio- cen defectos especiales durante el desarrollo
nes con los mutantes de la Drosophila deriva del sistema nervioso. Algunos ratones no lo-
de la profusin de mutaciones especficas, cada gran producir determinadas regiones cerebra-
una de las cuales conlleva un defecto caracte- les. Otros presentan trastornos anatmicos es-
rstico en parte del sistema nervioso de la mos- pecficos, como la incapacidad de mielinizar o
ca (Hall y Greenspan, 1979). Por ejemplo, un de disponer las clulas en sus alineamientos
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A LO L A R G O D E LA VIDA 241

caractensticos. Los mutantes de un grupo que vista anatmico como conductual. Por ejemplo,
resulta especialmente atractivo para los investiga- en los seres humanos, el peso del cerebro al
dores presentan todos mutaciones de gen indivi- nacer es slo una cuarta parte de su peso en la
dual que afectan al desarrollo postnatal del cerebe- edad adulta. Las cras de estas especies depen-
lo. Los nombres de estos animales mutantes den totalmente de sus padres. En esas especies,
reeler, staggerer y weaverreflejan el deterio- los desarrollos del cerebro y la conducta parecen
ro locomotor que los caracteriza.' L a figura 7.17 variar juntos. Los xitos y los fracasos de la
ilustra el impacto de estas mutaciones en el tama- experiencia temprana pueden afectar al creci-
o y la disposicin del cerebelo. miento y al desarrollo de los circuitos cerebrales.
E l cerebelo del reeler (vase la figura 7.17c) Se ha descubierto que la variacin de la ex-
muestra una colocacin anmala de las clulas. periencia individual durante las primeras fases
No existen capas caractersticas en el cerebelo, el del desarrollo altera muchos aspectos de la con-
hipocampo ni la corteza cerebral. Curiosamente, ducta, la anatoma cerebral y la qumica cerebral
aunque las clulas de estas regiones estn en posi- (E. L . Bennett y otros, 1964; Gottlieb, 1976;
ciones anmalas, muchas conexiones entre eas Rosenzweig y Bennett, 1977, 1978). L a propia
son las adecuadas (Caviness, 1980). E l cerebelo conducta modificada indica que la experiencia
del weaver (vase la figura 7. llb) tiene muchas -j^ temprana afect al desarrollo del cerebro.
menos clulas granulares que un cerebelo normal
(vase lafiguralAla), lo cual deriva de la incapa-
cidad de las clulas granulares de migrar correcta-
r Algunos tratamientos experimentales por
. ejemplo, la administracin temprana de hor-
monas sexuales pueden determinar si el orga-
mente. Las clulas granulares de los ratones wea- nismo adquiere el tipo corporal masculino o el
ver no logran fabricar las molculas de adhesin femenino (vase el captulo 12). Puede la expe-
celular (MAC) que les permitiran unirse a clulas riencia tener un papel igualmente relevante?
gliales y migrar a lo largo de ellas; por tanto, no En un experimento clsico, se criaron patos
consiguen alcanzar sus niveles apropiados y el silvestres durante sus primeras 8 a 10 semanas
cerebelo no es capaz de desarrollar la organiza- junto a otras especies de patos. Y a en edad
cin laminar (en capas) normal. En la actuadad, a madura se les ofreci la opcin de aparearse
veces los cientfficos suprimen o introducen en con patos silvestres o con patos de las especies
ratones un gen concreto para estudiar su efecto en con los que haban crecido. Mientras que todos
el sistema nervioso (vase el recuadro 7.3). los silvestres criados con individuos de su mis-
Pese a la importancia de los genes en el ma especie eligieron miembros de sta como
desarrollo del sistema nervioso, la compren- pareja, aproximadamente dos terceras partes de
sin del genoma nunca ser suficiente para los animales experimentales escogieron a indi-
conocer el cerebro en desarrollo, porque, como viduos de la otra especie (Schutz, 1965). Los
veremos a continuacin, la experiencia tam- animales parecen llevar grabados a sus padres
bin controla las neuronas en desarrollo. adoptivos en la mente como el tipo apropiado
de diana sexual. Normalmente, esta clase de
fijacin mental se traduce en la eleccin de un
La experiencia ejerce una importante compaero sexual de la misma especie.
influencia en el desarrollo del cerebro Los efectos de la experiencia en el desarrollo
puede ser positiva o negativa. Por ejemplo, la
Las cras de muchas especies nacen en un exposicin prenatal a ciertos sonidos puede ade-
estado muy inmaduro, tanto desde el punto de lantar el momento de la eclosin del huevo de
los embriones de codorniz (Gottlieb, 1976). E l
' Reeler: mutantes cerebelosos que presentan un andar reconocimiento temprano de las vocalizaciones
vacilante. de la especie y las parentales depende de que el
Staggerer: mutantes que avanzan tambalendose. embrin haya estado expuesto a tipos especfi-
Weaver: mutantes que se desplazan en zigzag. cos de esmulacin auditiva antes de la eclosin
(N. del T.) del huevo (W. G. Hall y Oppenheim, 1987).
242 P S I C O L O G A BIOLGICA

Recuadro 7.3 ,
Ratones transgnicos y ratones knockout

En el texto hemos examinado varios ejem- parte, algunos ganglios parasimpticos no lo-
plos en los que animales con mutaciones en ge- gran formarse en ratones knockout que tienen
nes especficos pueden proporcionar pistas so- FNBD (Erickson y otros, 1996), lo que sugiere
bre el papel de los genes en el desarrollo y la que estas neuronas dependen del citado factor
funcin cerebral. Hasta hace poco, los nicos para sobrevivir. Como veremos en el captulo
tipos de mutantes que se podan estudiar eran los 18,-varios genes de los que se sospecha que
casos muy raros de mutaciones espontneas o desempean un papel en el aprendizaje han sido
mutaciones causadas en animales tratados con suprimidos en ratones, y los animales resultantes
radiaciones o sustancias qumicas para incre- muestran, en efecto, dficits en el aprendizaje.
mentar el ndice de mutaciones. A menos que los A la hora de interpretar estos resultados hay
sujetos investigados fueran animales muy pe- algunos problemas, porque el gen que falta pue-
queos y de vida corta, como la Drosophila, este de haber contribuido slo muy indirectamente al
proceso era pesado porque muy pocas de las proceso de aprendizaje, o la pobre ejecucin del
mutaciones inducidas se producan en el gen de animal puede deberse a una distraccin provoca-
inters. da por la supresin del gen. Por este motivo,
Entre las muchas nuevas herramientas que incluso conductas idnticas de animales que no
nos ha trado la revolucin en biologa molecu- poseen el gen no demuestran que ste carezca de
lar est la mutagnesis dirigida: la capacidad importancia para la conducta. Quiz el animal en
para provocar una mutacin en un gen concreto. desarrollo, en ausencia de este gen, ha compen-
Los investigadores que utilizan esta tcnica de- sado de algn modo la prdida y ha hallado una
ben conocer la secuencia de nucletidos del gen nueva manera de resolver el problema. ste sera
de inters. A continuacin, pueden usar la ten- otro ejemplo de regulacin embrionaria, tan ha-
dencia de los nucletidos complementarios a hi- bitual en el desarrollo de los vertebrados.
bridizarse con esta parte del gen para inducir En otros casos, puede introducirse en el ra-
cambios (vase el Apndice para un repaso de la tn una copia funcional, manipulada, de un gen.
hibridacin). La modificacin ms fcil que se Estos animales se conocen como transgnicos
puede hacer es la ruptura total del gen volvin- porque se ha transferido un gen a su genoma.
dolo inservible. Si hacemos esto en clulas em- Ese mtodo se utiliza a menudo para comprender
brionarias especiales de ratn, hay modos de los trastornos genticos. Por ejemplo, en el cap-
introducir el gen manipulado en los testculos o tulo 11 aprenderemos que cuando un gen huma-
los ovarios de un ratn en desarrollo. Entonces, no que provoca daos motores graves se trans-
ste puede tener hijos a los que les faltar una fiere a ratones, stos desarrollan sntomas muy
copia del gen; y, mediante procreacin por endo- similares a los que aparecen en los seres huma-
gamia, a los nietos les faltarn ambas copias. A l nos. Tal vez sea posible estudiar la enfermedad
animal resultante lo llamamos ratn knockout ms a fondo en estos ratones y someter a prueba
(suprimido) porque el gen de inters ha sido posibles terapias. Hasta ahora, los animales knoc-
knocked out (suprimido). kout y transgnicos tienen una limitacin: po-
Siguiendo el desarrollo de los ratones knoc- seen la manipulacin gentica desde el momento
kout podemos obtener pistas sobre el papel de de la concepcin y en todas las clulas del orga-
genes concretos en animales normales. Por ejem- nismo. E l siguiente desafo para los neurobilo-
plo, las motoneuronas de ratones knockout que gos moleculares ser suprimir o sustituir un gen
tienen el factor neurotrfico derivado del cere- en un animal despus de que ste haya llegado a
bro (FNBD) sobreviven pese a la ausencia de la edad adulta, o reemplazar o suprimir el gen
FNBD (Sendtner y otros, 1996), de lo que dedu- slo en una regin del cerebro. Ya se han publi-
cimos que este factor trpico no es esencial para cado algunos xitos limitados; muchos ms son
la supervivencia de la motoneurona. Por otra los que estn por venir.
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A L O L A R G O D E LA VIDA 243

L A PRIVACIN V I S U A L P U E D E P R O D U C I R CEGUERA les visuales: una prdida de espinas dendrticas


y una reduccin de la densidad sinptica. Cragg
Donde se conoce mejor el papel de la expe- (1975) hizo hincapi en que estos efectos son
riencia en la orientacin del desarrollo neural es ms generales durante el perodo temprano de
en el sistema visual. Algunas personas no ven desarrollo sinptico de la corteza visual (vase la
las formas claramente con un ojo, aunque ste figura 7.18).
est intacto y en la retina se fije, una imagen Si se mantiene la privacin varias semanas
ntida. Estos deterioros de la visin se conocen durante el desarrollo, cuando los animales abran
como ambliopa (del griego amblys torpe, em- los ojos estarn ciegos. Aunque entre la luz en
botado, y ops, ojo). Algunos individuos que sus ojos y las clulas de stos enven mensajes
sufren este trastorno tienen un ojo perezoso, al cerebro, ste parece pasar por alto los men-
que est vuelto hacia dentro (bizcos) o hacia sajes, y los animales son incapaces de detectar
fuera. Los nios nacidos con este alineamiento estmulos visuales. Si la privacin dura el sufi-
defectuoso ven una imagen doble ms que una ciente tiempo, los animales jams podrn recu-
imagen nica fusionada. Si el ojo desviado no se perar la visin. As pues, la experiencia visual
realinea quirrgicamente en los primeros aos temprana es esencial para el adecuado desarro-
de la infancia, la visin queda daada. Cuando llo de la visin. Parece que hay perodos sensi-
una persona no tratada llega a los 7 u 8 aos de bles durante los cuales estas manipulaciones
edad, la visin general en el ojo desviado ha de la experiencia pueden ejercer efectos de
desaparecido casi por completo. E l nuevo ali- larga duracin en el sistema. Despus del pe-
neamiento de los ojos en la edad adulta no resta- rodo sensible, las manipulaciones tienen poco
blece la agudeza de la visin en el ojo vuelto. o ningn efecto. E l ritmo exacto del perodo
En estos casos, la incapacidad de corregir el sensible depende de la manipulacin efectuada
problema en la edad adulta es bastante sorpren- y de la especie examinada.
dente, pues la luz entra en el ojo de una forma
normal y sus clulas nerviosas siguen siendo
estimuladas durante todo el desarrollo de la
persona. Un similar alineamiento defectuoso
de los ojos, cuando aparece por primera vez en
la edad adulta, causa visin doble, una afeccin
que no presenta ningn cambio a medida que
se envejece. Estas observaciones clnicas de
seres humanos sugieren que una colocacin
inusual de los ojos durante las fases tempranas
del desarrollo modifica conexiones neurales del
cerebro. (Sin embargo, las conexiones pueden
cambiar incluso ms en los adultos si el ojo Nacimiento
dbil se ejercita lo suficiente [Romero-Apis y Edad (das)
otros, 1982].) E n el captulo 10 analizaremos la
ambliopa con ms detalle. Figura 7.18
L a comprensin de la causa de la ambliopa Desarrollo cerebral de la corteza visual del gato.
Entre 8 y 37 das despus del nacimiento es
en las personas ha avanzado muchsimo gra- cuando el desarrollo sinptico es ms intenso;
cias a los experimentos de privacin visual con en este perodo, la experiencia visual puede tener
animales. Estos experimentos pusieron de ma- una gran influencia. Obsrvese que el peso
nifiesto sorprendentes cambios relacionados cerebral y el volumen celular aumentan deforma
paralela y anteceden al desarrollo sinptico.
con el desuso del sistema visual durante pero-
Obsrvese tambin la disminucin en el nmero
dos crticos tempranos. Privar a animales de luz de sinapsis despus de los 108 das de edad,
en ambos ojos (privacin binocular) provoca evidencia de una reorganizacin sinptica.
cambios estructurales en las neuronas cortica- (Segn Cragg, 1975.)
244 P S I C O L O G A BIOLGICA

a) Normal b) Privacin monocular


Figura 7.19
Histogramas de dominancia
ocular. Las clulas de la corteza
visual de los gatos adultos que
responden slo a estimulacin
del ojo contrario son clulas de
clase 1. Las clulas que
responden principalmente a
estimulacin del ojo contrario
son de clase 2. Las clulas que
responden por igual a uno u
otro ojo son de clase 4. Las
clulas que responden slo a
Lado contrario
lo Mismo lado Privacin de un ojo Otro ojo estimulacin del ojo del mismo
- Igual -* Igual - lado son de clase 7, etctera,
Dominancia ocular Dominancia ocular a) Adulto normal, b) Despus
c) Desviacin de un ojo d) Privacin binocular de privacin monocular
durante la fase temprana del
perodo crtico, c) Despus de la
desviacin temprana de un ojo,
es decir, estrabismo, d) Despus
de privacin binocular.
(Segn Hubel y Wiesel, 1965;
WieselyHubel, 1965.)

Lado conttario Mismo lado Lado contrario Mismo lado


Igual -* Igual
Dominancia ocular Dominancia ocular

Incluso manipulaciones sutiles de la ex- la figura 7.9) son estimuladas por igual por luz
periencia visual tienen importantes efectos presentada a ambos ojos (vase lafigura 7.19a).
en el sistema visual en desarrollo. E l innova- Pocas son las neuronas activadas nicamente
dor trabajo de Hubel y Wiesel, que compar- por inputs recibidos en un solo ojo. L a priva-
tieron el premio Nobel de Fisiologa y Medi- cin monocular en fases tempranas del desa-
cina en 1981, mostr que la privacin de luz rrollo se traduce en un cambio sorprendente en
en un solo ojo (privacin monocular) causa el grfico; la mayora de las neuronas corticales
profundos cambios estructurales y funciona- responden slo a input procedente del ojo no

B les en el tlamo y en la corteza visual.


L a privacin monocular en una cra de
L U gato o de mono hace que el ojo afectado
privado de luz (vase la figura 7.19b). E n los
gatos, el perodo susceptible de sufrir este efec-
to son los 4 primeros meses de vida. E n el
no responda cuando el animal alcanza la edad macaco, el perodo sensible se extiende hasta la
adulta. edad de 6 meses. Despus de estas edades, la
E l efecto de la privacin visual pude ilus- privacin visual causa pocos efectos.
trarse grficamente mediante un hstograma Los mecanismos propuestos para explicar
de dominancia ocular, que refleja la intensi- este fenmeno nos conducen a una posible com-
dad de respuesta de una neurona cerebral a prensin de las formas de ambliopa que hemos
estmulos presentados al ojo derecho o al iz- descrito. Durante las primeras fases del desa-
quierdo. Por lo general, la mayora de las neu- rrollo, se reordenan las sinapsis en la corteza
ronas corticales (salvo las de la capa IV; vase visual, y los axones que representan input pro-
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A L O L A R G O D E LA VIDA 245

cedente de cada ojo conjpiten por lugares formar. Los datos mencionados en los aparta-
sinpticos. Las sinapsis utilizadas, activas, se dos anteriores ponen de manifiesto que el desu-
convierten en conexiones eficaces y predomi- so acentuado da como resultado cambios tanto
nan sobre las inactivas, no utilizadas. As pues, ^ en la estructura como en la respuesta de las
si un ojo es silenciado, las sinapsis que trans- vas visuales. L a susceptibilidad del cere-
portan informacin desde este ojo se retraen I bro en desarrollo al cambio se pone tam-
mientras que las procedentes del otro ojo se bin de relieve cuando se expone a los animales
mantienen. E n el captulo 18 veremos que el a ciertos patrones visuales durante las primeras
mantenimiento de sinapsis activas y la retrac- fases del desarrollo.
cin de las sinapsis inactivas tambin puede . Algunos experimentos en los que se mani-
desempear un papel en el aprendizaje y la pulan patrones visuales en fases tempranas de
memoria. la vida de un animal han utilizado modelos
Los investigadores sugieren una explica- como las lneas horizontales o verticales (Blake-
cin similar para la ambliopa producida por more, 1976), un campo de rayas que se ven con
alineamiento defectuoso de los ojos. Hubel y gafas (H. V . B . Hirsch y Spinelli, 1971) o me-
Wiesel (1965) lograron una rplica animal de diante pequeos focos de luz (Pettigrew y Free-
esta afeccin humana cortando los msculos de man, 1973). E n cada caso, los experimentado-
un lado de los ojos en gatos jvenes. E l hsto- res intentan asegurar que se expone a los
grama de dominancia ocular de estos animales animales a estmulos visuales de un solo tipo
revela que la sensibilidad binocular normal de particular. Despus se registran las respuestas
las clulas corticales visuales se reduce enor- conductuales de los animales y/o sus respues-
memente (vase la figura 7.19c). L a estimula- tas cerebrales a los estmulos visuales. L a cues-
cin del ojo derecho o del izquierdo hace que la tin estriba en averiguar si los animales pue-
proporcin de clulas corticales visuales exci- den ver mejor los estmulos a los que han
tadas sea mucho mayor que en animales con- estado expuestos durante un perodo sensible
trol. Este efecto se produce porque, despus de del desarrollo que los estmulos nuevos. Aun-
la ciruga, los estmulos visuales que llegan a que son discutibles (Movshonb y Van Sluyters,
los ojos mal alineados ya no suministran input 1981), los resultados sugieren que las experien-
simultneo, convergente, a las clulas de la cias visuales durante perodos crticos en fases
corteza visual. tempranas de la vida pueden modificar las res-
La interaccin competitiva entre los ojos da puestas de clulas nerviosas de la corteza v i -
como resultado una paradoja: la privacin bre- sual. Los efectos son ms sutiles que los obser-
ve en ambos ojos puede tener menos efecto en vados con la privacin completa, pero la
las conexiones neuronales que un perodo igual capacidad de los animales para detectar estmu-
de privacin en un solo ojo (comprense los los visuales de un patrn general concreto (por
grficos a, b, y d de la figura 7.19). Cabe ejemplo, lneas horizontales frente a lneas ver-
presumir que la privacin binocular mantiene a ticales) depende de su exposicin a tales patro-
ambos ojos en pie de igualdad para impulsar nes visuales durante el desarrollo. Estos efectos
clulas hacia la corteza visual, de modo que se dependientes de la experiencia probablemente
conserva el input predominantemente binocu- estn mediados por la nueva disposicin sinp-
lar a las clulas corticales. tica en el seno de la corteza visual. E l perodo
sensible para esos efectos es aproximadamente
el mismo que para la privacin monocular.
L A EXPOSICIN TEMPRANA A PATRONES V I S U A L E S Una idea admitida es que los factores neu-
AYUDA A LA P U E S T A A PUNTO D E L A S C O N E X I O N E S rotrficos tal vez desempeen un papel en las
DEL SISTEMA VISUAL nuevas disposiciones sinpricas dirigidas por
la experiencia. Por ejemplo, si las clulas post-
A l nacer, la corteza visual es bastante inma- sinpticas estn aportando una cantidad limi-
dura, y la mayora de las sinapsis estn an por tada de un factor neurotrfico, y si las sinapsis
246 P S I C O L O G A BIOLGICA

activas absorben ms proporcin del factor cuantos das despus del nacimiento, la infor-
que las sinapsis inactivas, entonces quiz los macin sensorial procedente de l es silencia-
axones inactivos se retraigan por ausencia de da (porque el pelo acortado no roza con
ese factor. Si ste fuera el caso, el suministro a nada) y su barril cortical no se desarrolla
todos los botones terminales presinpticos de Adems, los barriles que representan pe-
un exceso de factor neurotrfico tal vez retra- los adyacentes, intactos, tienden a agrandarse
sara la nueva disposicin sinptica en res- como si se expandieran a costa de su pelo
puesta a manipulaciones de la experiencia v i - vecino (vase la figura 7.20c y d). Las neuro-
sual. E n efecto, Cabelli, y otros (1995) hallaron nas talmicas que transmiten la informacin
que infusiones de F N B D o neurotropina-4 en de ese pelo a la corteza tambin estn siendo
la corteza visual de gatos pequeos inhiba la remodeladas por los cambios en la experien-
formacin de columnas de dominancia ocular. cia (Zantua y otros, 1996).
Ni el F C N ni la neurotropina-3 tenan este Hemos puesto slo unos cuantos ejemplos
efecto. A la inversa, la obstaculizacin de la de los muchos experimentos que prueban que
accin del F N B D provoca que las dendritas de los estmulos sensoriales influyen en el desa-
las neuronas presentes en la corteza visual rrollo del cerebro con respecto tanto a la estruc-
encojan (McAllister y otros, 1997), lo que tura como a la funcin (Katz y Shtaz, 1996).
sugiere que, por lo general, este factor neuro- Los efectos difieren en funcin de variables
trfico favorece la conservacin de sinapsis. como la edad del sujeto, la duracin de la expe-
As, quiz la absorcin presinptica de fac- riencia y el tipo de estimulacin.
tores neurotrficos depende de la actividad
sinptica, de tal manera que las sinapsis inac-
tivas se debilitan por ausencia de factor neuro- L a s deficiencias en el desarrollo
trfico. del cerebro humano daan la conducta

Dado que el proceso que orienta el desarro-


L A S E X P E R I E N C I A S E N O T R O S S E N T I D O S TAMBIN llo del cerebro humano es tan mltiple, intrin-
AFECTAN AL DESARROLLO NEURAL cado y complejo, hay muchas posibilidades de
que sufra algn fallo. Los nios que tienen un
E l desarrollo del cerebro tambin puede parto difcil, en el que una carencia transitoria
resultar afectado por la manipulacin tempra- de oxgeno (hipoxia) puede afectar al cerebro,
na de inputs sensoriales no visuales: por ejem- corren un riesgo ligeramente superior de retra-
plo, los pelos del bigote del ratn. Thomas so mental que los que no sufren problemas en
Woolsey y sus colaboradores (T. A . Woolsey el parto. Los muchos factores que controlan el
y Wann, 1976; T. A . Woolsey y otros, 1981) desarrollo cerebral los que gobiernan la pro-
hallaron un agrupamiento nico de clulas ner- liferacin, la migracin y la diferenciacin
viosas en una regin de la corteza cerebral del celular, as como la formacin de sinapsis
ratn que recibe input de los pelos del bigote. estn sujetos a errores que pueden tener conse-
L a disposicin de estos pelos en la piel es cuencias catastrficas para la conducta adapta-
caracterstica. Estn alineados de modo simi- tiva. L a magnitud de este problema se refleja
lar en todos los animales de la misma especie. en la incidencia de trastornos que causan un
L a regin de la corteza en la que estn repre- deterioro cognitivo acusado. E n los Estados
sentados los pelos del bigote contiene grupos Unidos, aproximadamente 3,6 nios de cada
de clulas llamados barriles de pelos del bi- 1.000, de edades comprendidas entre 5 y 17
gote, porque la forma en que estn dispuestos aos, tienen niveles de C I por debajo de 50. E n
hace que parezcan barriles apretujados. L a este apartado anahzaremos algunos ejemplos
disposicin de estos barriles corticales se co- de deterioro conductual relacionado con esta-
rresponde con el mapa de los pelos del bigote dos controlados genticamente y condiciones
(vase la figura 7.20). Si se corta un pelo unos maternales prenatales.
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A LO L A R G O D E LA VIDA 247

Si se elimina una hilera de


pelos en una fase temprana
de la vida (puntos rojos en la
columna de la izquierda), los
pelos vecinos ampliarn su
influencia y controlarn
neuronas corticales que
habran respondido a los
pelos que faltan.

Si se eliminan todos los


pelos, no se forman barres
corticales.

Figura 7.20
Barriles corticales en los ratones, a) Representacin de la superficie corporal en la corteza somatosensorial del
ratn, que muestra la localizacin de los barriles de los pelos del bigote, b) Cada barril (recuadros) recibe su
input de un pelo individual del lado contrario del hocico del ratn, c, d) Si se destruye una hilera de pelos
poco despus del nacimiento (como se indica mediante los puntos rojos), se observar que falta la hilera
correspondiente de barriles de la corteza cerebral, y que los barriles contiguos estn agrandados, e) Si se
destruyen todos los pelos del bigote, habrn desaparecido todos los barriles.
(Parte a. y fotografa, cortesa de T. A. Woolsey; b-e, segn Cowan, 1979.)

A L G U N O S TRASTORNOS GENTICOS TIENEN tempranas de la vida. En esta categora hay


EFECTOS GENERALIZADOS EN E L SISTEMA entre 100 y 200 dolencias distintas que conlle-
NERVIOSO van alteraciones del metabolismo de las prote-
nas, los hidratos de carbono o los lpidos. Tpi-
Los ejemplos de estados genticamente con- camente, el defecto gentico es la ausencia de
trolados que provocan trastornos del desarrollo una enzima concreta que controla un paso bio-
se centran en las acciones de genes mutantes y qumico crtico en la sntesis o la descomposi-
anomalas cromosmicas. Muchos trastornos cin de un producto corporal vital. Los dficits
metablicos afectan profundamente al cerebro enzimticos pueden afectar al cerebro de dos
en desarrollo, y algunos aparecen en fases muy maneras: 1) ciertos compuestos aumentan has-
248 P S I C O L O G A BIOLGICA

ta alcanzar niveles txicos, o 2) no se sintetizan un funcionamiento lingstico intacto en su


determinadas sustancias necesarias para la fun- mayor parte, un amplio vocabulario y un habla
cin o la estructura. muy fluida. Sin embargo, tambin presentan un
Un ejemplo del primer tipo de dficit es la claro retraso mental en los tests estndar de C I :
fenilcetonuria (PKU), un trastorno hereditario les resulta muy difcil reproducir un patrn de
recesivo del metabolismo de las protenas que bloques o armar un dibujo a partir de sus ele-
en otro tiempo fue la causa de que un gran mentos (Lenhoff y otros, 1997). Ciertos estu-
nmero de personas fueran mentalmente retra- dios con registros de resonancia magntica
sadas. Una de cada 50 personas es un portador; (RM) revelan un efecto selectivo en el desarro-
en cada 10.000 nacimientos hay una vctima llo del carebro. Los pacientes que sufren el
afectada. E l defecto bsico es la ausencia de sndrome de Wiliams muestran un tamao ce-
una enzima necesaria para metabolizar la fe- rebral reducido, pero una estructura cerebelar y
nilalanina, un aminocido presente en subcortical normal (Jernigan y otros, 1993). L a
muchos alimentos. E l dao cerebral pro- autopsia de uno de estos pacientes puso de
vocado por la fenilcetonuria se debe pro- manifiesto un aumento del apiamiento celular
bablemente a la enorme concentracin de fenil- y que las neuronas estaban agrupadas y orienta-
alanina. das de forma anmala por todo el cerebro (Ga-
E l descubrimiento de la P K U fue la primera laburda y otros, 1994).
ocasin en que un error congnito del metabo- Una forma comn de trastorno cognitivo
lismo se asoci al retraso mental. E n la actuali- derivada de una anomala cromosmica es el
dad, hay mtodos de anlisis, requeridos por sndrome de Down. L a alteracin asociada a
ley en el conjunto de los Estados Unidos y en un 95 % de estos casos es un cromosoma 21
muchos otros pases, que evalan el nivel de adicional (para un total de tres). Este trastorno
fenilalanina en los nios pocos das despus de est sorprendentemente relacionado con la
nacer. L a deteccin precoz es importante por- edad de la madre en el momento de la concep-
que con ella se puede evitar el deterioro cere- cin: en mujeres de ms de 45 aos, la posibi-
bral mediante una dieta baja en fenilalanina. lidad de tener un hijo con el sndrome de
Pruebas recientes sugieren que este control die- Down es casi de 1 entre 40 (Karp, 1976). Las
ttico de la fenilcetonuria es crucial durante la disfunciones conductuales son bastante varia-
primera etapa, en especial antes de los dos das. L a mayora de los individuos que sufren
aos, y que la dieta puede suavizarse durante la el sndrome de Down tienen un C I muy bajo,
edad adulta. No obstante, madres que padecen pero en algunos casos excepcionales alcanzan
P K U pero son conductualmente normales pre- un C I de 80. Las anomalas cerebrales del
sentan un elevado porcentaje de hijos mental- "TI sndrome de Down tambin varan. En
mente retrasados. Este resultado puede estar M biopsias de la corteza cerebral de indivi-
relacionado con los niveles de fenilalanina de duos que padecen el sndrome se pone de
la madre, pero el tratamiento diettico durante manifiesto la formacin anormal de espinas
el embarazo no parece reducir los efectos feta- dendrticas. Un modelo de ratn que incluye
les (Kolodny y Cable, 1982). As pues, el me- un cromosoma adicional da como resultado
canismo que conduce al retraso mental puede cambios estructurales y conductuales anlo-
ser ms complejo de lo que sugiere la hiptesis gos al sndrome de Down en los seres huma-
original del exceso de fenilalanina ( G . N . nos (C. J . Epstein, 1986). Las investigaciones
Thompson y Halday, 1990). con este modelo estn proporcionando valio-
Se estn descubriendo sin cesar nuevos sn- sas revelaciones sobre cmo el cromosoma
dromes que probablemente implican a trastor- extra provoca las anomalas estructurales y
nos metablicos heredados. Hace poco, los in- conductuales asociadas al sndrome de Down
vestigadores han empezado a mostrar inters (Siarey y otros, 1997).
en un trastorno denominado sndrome de Muy probablemente, la causa ms frecuen-
Williams. Los pacientes que lo sufren exhiben te de retraso mental heredado es la afeccin
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA CONDUCTA A LO L A R G O D E LA VIDA 249

conocida como sndrome de fragilidad del nes maternales como las infecciones virales, la
cromosoma X, que es producida por un lugar exposicin a drogas o la malnutricin son espe-
frgil de ese cromosoma. E n el extremo del cialmente susceptibles de traducirse en trastor-
largo brazo de ste hay un lugar que parece nos del desarrollo en el nio no nacido. L a
propenso a romperse porque el A D N de all es preocupacin por el entorno maternal como
inestable ( Y u y otros, 1991). Las personas que determinante del desarrollo cerebral ha hecho
sufren esta anomala tienen un aspecto facial que surgiera un nuevo campo: la teratologa
modificado, incluido el alargamiento de la cara, conductual. (La teratologa del griego teras,
las orejas grandes y prominentes, y una barbilla monstruo es el estudio de las malforma-
saliente. Una amplia gama de deterioros cogni- ciones.) Los investigadores de esta disciplina
tivos, de retraso leve a grave, se asocian con se ocupan sobre todo de los efectos conductua-
este sndrome (Baumgardner y otros, 1994). E l les patolgicos de las drogas ingeridas durante
trastorno es ms frecuente en los hombres que el embarazo.
en las mujeres. Aunque hace muy poco que los investiga-
L a base molecular del sndrome de fragili- dores han probado el potencial del alcohol
dad del cromosoma X dio una sorpresa a los para afectar al crecimiento y al desarrollo fe-
genetistas porque demostr que no siempre tales, hay una larga historia de preocupacin
transmitimos una copia exacta del A D N a por el alcohol y el embarazo, que se remonta a
nuestros hijos. E l lugar frgil del A D N consta la poca de la Grecia y la Roma clsicas.
de los tres mismos nucletidos (CGG; vase el Aristteles adverta que las mujeres insensa-
Apndice para un repaso de stos) repetidos tas, borrachas [...] dan a luz nios como ellas,
una y otra vez. L a mayora de las personas lnguidos y taciturnos (citado en Abel, 1982).
tienen slo entre 6 y 50 de estas repeticiones En la actualidad, el buen tino de esta observa-
de nucletidos en este lugar (Laxova, 1994). cin (si no la misoginia) est respaldado por
Sin embargo, durante la produccin de esper- numerosas investigaciones. Aproximadamen-
matozoides u vulos el nmero de repeticio- te el 40 % de los nios nacidos de madres
nes a veces cambia, de modo que un padre que alcohlicas muestran un perfil caracterstico
tena slo 50 repeticiones de trinucletidos de deterioros anatmicos, fisiolgicos y con-
puede proporcionar 100 a su hija. Las perso- ductuales conocido como sndrome alcohli-
nas que tienen entre 51 y 200 de las repeticio- co fetal (SAF) (Abel, 1984; Colangelo y Jo-
nes de C G G no estn afectadas, pero si sus nes, 1982).
hijos reciben ms de 200, exhibirn el sndro- Entre los efectos anatmicos destacados de
me de fragilidad del cromosoma X . Nadie la exposicin fetal al alcohol se incluyen cam-
sabe por qu el nmero de repeticiones cam- bios en los rasgos faciales (por ejemplo, un
bia de una generacin a la siguiente, o qu puente nasal hundido, y una forma alterada de
determina que aparezcan en un nmero mayor la nariz y los prpados) y un crecimiento atro-
o menor (Paulson y Fiscbeck, 1996). Las re- fiado. Pocos de estos nios se ponen al nivel de
peticiones de trinucletidos se hallan tambin los dems en los aos que siguen al nacimiento
en la raz de otro trastorno conductual de base (Colangelo y Jones, 1982). E l problema ms
gentica: la enfermedad de Huntington (vase frecuente asociado al S A F es el retraso mental,
el captulo 11). que vara en cuanto a su gravedad. No se ha
establecido an ningn umbral para este sn-
drome, pero puede producirse con una ingesta
L A E X P O S I C I N A L A S D R O G A S DURANTE E L relativamente moderada durante el embarazo.
E M B A R A Z O P U E D E DAAR E L D E S A R R O L L O N E U R A L Adems de retraso mental, los nios que su-
fren el sndrome alcohlico fetal presentan otras
Incluso en el entorno protegido del tero, el anomalas neurolgicas, como hiperactividad,
embrin y el feto no son inmunes a lo que est irritabilidad, temblores y otros signos de ines-
ocurriendo en el cuerpo de la madre. Afeccio- tabilidad motora (vase la figura 7.21). Incluso
250 P S I C O L O G A BIOLGICA

siva de muchas de nuestras capacidades. Aun-


que a medida que nos hacemos mayores pare-
cen inevitables las respuestas ms lentas, mu-
chas de nuestras capacidades cognitivas
presentan pocos cambios durante los aos de
la edad adulta, antes de llegar a una edad ms
avanzada. Qu le sucede a la estructura cere-
bral desde la adolescencia hasta que empeza-
mos a perder la memoria o a andar con cierta
indecisin? La estructura del cerebro cambia
continuamente durante toda la vida de cual-
quier animal?
Figura 7.21 Los cambios en la estructura del cerebro a
Desarrollo anmalo del cerebro asociado al medida que pasa el tempo pueden contemplar-
sndrome alcohlico fetal. Cerebro de un nio se a diferentes niveles, desde la estructura sub-
(izquierda) con sndrome alcohlico fetal (SAF), celular a la morfologa cerebral global. E l peso
comparado con el cerebro de un nio normal de
del cerebro disminuye con la edad, pero algu-
la misma edad (derecha). El cerebro con SAF
muestra microcefalia, menos circunvoluciones en nas personas han puesto en entredicho la im-
la corteza cerebral, y la presencia de una capa de portancia de sta en esos cambios de peso, al
gla ectpica (anormalmente emigrada) sobre la ser difcil distinguir entre los cambios debidos
superficie del hemisferio izquierdo. a la edad y los provocados por enfermedades
(Cortesa de S. Clarren.)
poco antes de la muerte. Un excelente estudio
que eliminaba estos factores desconcertantes
los hijos de madres alcohlicas que no mues- (vase la figura 7.1) mostr que los cambios
tran sntomas fsicos y, en consecuencia, no son muy pequeos hasta los 45 aos, y que
reciben el diagnstico de S A F muestran a me- despus el peso del cerebro empieza a reducir-
nudo deterioros neurofisiolgicos (Mattson y se de modo significativo. E l curso de estos
otros, 1998). cambios es el mismo para los hombres y para
Los investigadores an tienen que esta- las mujeres, aunque ellas viven generalmente
blecer si estos efectos estn mediados princi- entre 7 y 10 aos ms que ellos. Los datos
palmente por el alcohol, por sus metabolitos tambin subrayan que hacerse mayor es un
txicos, o por sus efectos en la salud meta- estado variable. Las disminuciones son eviden-
blica y la nutricin de la madre. (Los efec- tes en muchas personas, y exageradas en algu-
tos de la malnutricin se analizan en el Tema nas. Segn ciertos investigadores, esta variabi-
7.1, E l desarrollo cerebral requiere la nu- lidad pone de relive la contribucin gentica al
tricin adecuada.) Este sndrome puede no hecho de hacerse mayor y refuerza la idea de
ser caracterstico del alcohol; el consumo que si se quiere vivir mucho tiempo hay que
- n frecuente de marihuana parece ejercer elegir padres y abuelos que hayan vivido mu-
un efecto parecido en el crecimiento y cho fiempo.
I el desarrollo fetales (Hingson y otros, Otra medida udlizada en estudios sobre
1982). cmo el cerebro se hace mayor es el nmero
de clulas neurales y gliales en volmenes
concretos de tejido. Los investigadores trazan
El cerebro sigue cambiando mientras nos mapas de regiones especficas y cuentan el
hacemos mayores nmero de clulas de diversas reas, para lo
cual utilizan tejido extrado de personas que
E l paso del tiempo nos proporciona una han muerto a diferentes edades. Estos estudios
acumulacin de alegras y tristezas tal vez sugieren que los cambios celulares comienzan
fama y riquezas y una disminucin progre- ya en la tercera dcada de vida y son especfi-
Figura 7.22
La reduccin del hipocampo correlaciona con la disminucin de la memoria en los ancianos.
(Izquierda) Plano de imgenes de resonancia magntica que ilustran las variables analizadas para la
correlacin con la disminucin de la memoria en ancianos normales. (Derecha) La formacin
hipocampal est sombreada en rojo; la circunvolucin supratemporal, en naranja, y el espacio
comprendido entre el cerebro y el crneo, en amarillo verdoso. Slo la reduccin de la formacin
hipocampal correlaciona con la disminucin de memoria.
(De Golomb y otros, 1994.) (Imgenes de resonancia, cortesa de James Golomb.)

eos de regiones determinadas. Ms obvia in- del tejido cerebral (Golomb y otros, 1994).
cluso que la reduccin del nmero de clulas (En el captulo 18 veremos que la F H est
es la prdida de conexiones sinpticas, que es implicada en la formacin de la memoria.)
especialmente destacada en las regiones corti- Se ha referido prdida de tejido de F H en
cales frontales. Sin embargo, pueden hallarse casos de enfermedad de Alzheimer leve y en
conos del crecimiento en los terminales den- personas mayores que presentan deterioro
drticos de clulas corticales de gente mayor, cognitivo (Convit y otros, 1993; Killiany y
lo que indica que algunas formas de plastici- otros, 1993), pero no est claro hasta qu
dad sinptica se mantienen a lo largo de la punto la atrofia de la F H puede explicar las
vida. disminuciones de la memoria ms leves que
experimentan muchas personas mayores neu-
rolgicamente sanas.
E N E D A D E S AVANZADAS, E L D E T E R I O R O En un estudio, unos voluntarios realizaron
D E LA MEMORIA C O R R E L A C I O N A C O N una serie de tests de memoria, y se les puntu
E L ENCOGIMIENTO D E L HIPOCAMPO tanto el recuerdo inmediato como el recuerdo
demorado. Se midi una serie de diez imge-
En un estudio reciente sobre personas nes coronales de R M de cada sujeto para tres
cognitivamente normales, de edades com- variables (vase la figura 7.22): 1) volumen
prendidas entre 55 y 87 aos, los investiga- de la F H ; 2) volumen de la circunvolucin
dores trataron de averiguar si un deterioro supratemporal, regin prxima a la F H y que
leve de la memoria est relacionado especfi- se encoge con la edad pero no est implicada
camente con la reduccin de tamao de la en la memoria, y 3) volumen del fluido cere-
formacin hipocampal ( F H ) o se explica me- broespinal subaracnoideo (es decir, el espacio
jor a partir del encogimiento generalizado lleno de lquido que hay entre el interior del
252 P S I C O L O G A BIOLGICA

de la F H era la nica medida cerebral que


a] Normal b) Enfermo de Alzheimer
correlacionaba significativamente con la pun-
tuacin de memoria demorada.
Por supuesto, regiones cerebrales no com-
prendidas en este estudio tambin pueden co-
rrelacionar con la memoria, por lo que en futu-
ras medidas deberan incluirse otras reas del
cerebro. Adems, las tcnicas de este expe-
rimento no permitieron a los investigadores
medi regiones pequeas como la corteza
entorrinal que, segn demuestran ciertos ex-
perimentos con animales, son tambin impor-
tantes para la memoria.
Dos regiones del sistema motor muestran lo
diferentes que pueden ser los efectos del paso
del tiempo. En la corteza motora, un tipo de
neurona grande la clula de Betz empieza
a reducir su nmero a los 50 aos aproximada-
mente, y cuando el individuo llega a los 80,
muchas de estas clulas ya se han arrugado y
secado (Scheibel y otros, 1977). Por contraste,
otras clulas implicadas en los circuitos moto-
res por ejemplo, las del rea del tronco del
encfalo llamada oliva inferior mantienen
ms o menos su nmero a lo largo de, al menos,
8 dcadas de vida.
Registros T E P de personas mayores apor-
tan una nueva perspectiva a los cambios re-
lacionados con la edad. Estudios de casos nor-
males revelan que el metabolismo cerebral
permanece casi constante. Esta estabilidad
constrasta apreciablemente con el empeora-
Figura 7.23 miento del metabolismo cerebral en la enfer-
Los enfermos deAlzheimer muestran una
medad de Alzheimer, que examinaremos a con-
actividad cerebral disminuida. Si los
comparamos con individuos ancianos normales tinuacin.
(a), los enfermos deAlzheimer (b) muestran una
activacin cerebral menos extensa en las
neurolmgenes de TEP. Los puntos de la parte b L A E N F E R M E D A D D E A L Z H E I M E R E S T ASOCIADA
destacan regiones en las que esta diferencia es
CON U N E M P E O R A M I E N T O D E L M E T A B O L I S M O
especialmente visible.
(Cortesa de John Mazziotta.) CEREBRAL

Desde 1900, el nmero de personas que


crneo y la superficie del cerebro), que pro- superan los 65 aos en los Estados Unidos ha
porciona una medida del encogimiento global aumentado espectacularmente. Para el ao
del cerebro. L a memoria inmediata mostr 2000, al menos habr 30 millones de estado-
poca disminucin con la edad, pero la demo- unidenses en esta situacin. L a mayora de los
rada s se redujo. Cuando se eliminaron esta- individuos que llegan a esa edad viven una vida
dsticamente los efectos del sexo, la edad, el feliz, productiva, aunque a un ritmo njs lento
CI y la atrofia global del cerebro, el volumen que cuando eran ms jvenes. En un grupo
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA C O N D U C T A A LO L A R G O D E LA VIDA 253

creciente de ellos, no obstante, Ja edad ha trado L a enfermedad de Alzheimer se caracteri-


consigo una angustia especfica: el trastorno za por un declive progresivo del funciona-
conocido como enfermedad de Alzheimer, lla- miento intelectual. Empieza como una prdi-
mado as en honor al neurlogo que descubri da de memoria de acontecimientos recientes.
un tipo de demencia (interrupcin brusca de la A la larga, este deterioro de la memoria lo
capacidad cognitiva, incluidos la prdida de abarca todo; es tan vasto que los enfermos de
memoria y los fallos de orientacin) que apare- Alzheimer no pueden mantener ninguna for-
ce antes de los 65 aos. A la enfermedad de ma de conversacin, pues tanto el contexto
Alzheimer se la conoce a veces como demencia como la informacin previa se pierden con
senil. Casi dos millones de estadounidenses rapidez. No pueden responder preguntas como
padecen esta enfermedad, y el hecho de que en qu ao estamos?, cmo se llama el pre-
cada vez habr ms poblacin de edad avanza- sidente? o dnde ests ahora? E l empeora-
da significa que entre los prximos 20 a 40 miento cognitivo es progresivo e implacable.
aos la cifra de enfermos aumentar. E l trastor- Con el tiempo, los pacientes pierden la orien-
no est extendido por todo el mundo, y su tacin y se extravan fcilmente por las cerca-
frecuencia se incrementa exponencialmente con nas de su casa. Con mucha frecuencia, esta
la edad (Rocca y otros, 1991). prdida espectacular de funcionamiento cog-

fl) b)

Ncleos bsales Hipocampo


del cerebro
anterior

Figura 7.24
Los enfermos deAlzheimer muestran cambios estructurales en el cerebro, a) Localizacin de los
ncleos bsales del cerebro anterior y distribucin de sus axones, que utilizan acetilcolina como
neurotransmisor. En los enfermos deAlzheimer parece que estas clulas no estn, b) Maraas
neurofibrilares (objetos en forma de llama) y placas seniles (conjuntos teidos de oscuro) de la
corteza cerebral de un anciano enfermo de Alzheimer.
(De Roses, 1995; micrografa cortesa de Gary W. Van Hoesen.)
254 P S I C O L O G A BIOLGICA

nitivo va acompaada de otras seales fcil- Alzheimer. Sigue sin conocerse el modo en
mente visibles de debilidad, como la prdida que las diferentes versiones del gen ApoE con-
de coordinacin motora. tribuyen al desarrollo de las placas seniles o
Ciertas observaciones del conjunto del ce- las maraas neurofibrilares.
rebro de los pacientes de Alzheimer revelan
una notable atrofia cortical, en especial en las
reas frontal, temporal y parietal. Algunos es- Para describir el desarrollo del cerebro
tudios sobre el metabolismo cerebral de estos se precisan d o s escalas temporales
enfermos son particularmente reveladores. Re-
gistros de T E P practicados tras la administra- En lajntroduccin de esta segunda parte del
cin de una forma radiactiva de glucosa mues- libro ya advertimos que en los captulos 6 y 7
tran una acusada reduccin del metabolismo en presentaramos dos escalas temporales muy dis-
la corteza parietal posterior y algunas porcio- tintas del desarrollo del cerebro: los eones de
nes del lbulo temporal (vase la figura 7.23). la evolucin frente a los das y los aos de la
Una disminucin sustancial en la utilizacin de ontogenia. Estas distintas escalas son anlogas
la glucosa parece preceder a la aparicin de a las contribuciones diferentes, pero esenciales
deterioros cognitivos ms graves (Foster y por igual, de un arquitecto y un contratista a la
otros, 1984). hora de construir una casa.
Estudios microscpicos del cerebro de los A l preparar sus planes, el arquitecto recu-
pacientes de Alzheimer ponen de manifiesto rre a una larga historia de conocimiento hu-
cambios celulares caractersticos. Por ejem- mano sobre estructuras que satisfacen las ne-
plo, los ncleos prosenceflicos bsales pare- cesidades humanas bsicas. Estos planes
cen desaparecer (vase la figura 7.24a). A l - incorporan informacin obtenida tras gran
gunas clulas presentan neurofilamentos esfuerzo a lo largo de los siglos. De modo
extraos, llamados maraas neurofibrilares, similar, nuestros genes transportan un plan
que son espiras anmalas de filamentos que bsico que ha funcionado durante millones
forman una disposicin desordenada en la c- de generaciones. L a perspectiva del contra-
lula. Ciertos estudios con tejidos tambin tista es ms parecida a la del individuo
muestran trozos extraos de botones termina- en desarrollo. Debe utilizar los planos
les y dendritas en fase de degeneracin, deno- generales del arquitecto para construir
minados placas seniles (vase la figura una casa concreta aqu y ahora. Mientras le-
7.23b). E n cada placa hay una sustancia lla- vanta el edificio, son necesarias su opinin y
mada (3-amiloide, una protena inusual que su interpretacin, por lo que dos casas cons-
surge de la divisin de una protena mucho truidas a partir del mismo proyecto original
mayor (Selkoe, 1991). E l nmero de placas no sern idnticas, del mismo modo que dos
seniles est relacionado directamente con la ^ gemelos monozigticos tambin presen-
magnitud del deterioro cognitivo. E n los pa- tarn diferencias. De hecho, incluso los
cientes de Alzheimer se observan placas de mejores arquitectos confan en que los
depsitos amiloides en las cortezas frontal y contratistas resolvern problemas e improvi-
temporoparietal, el hipocampo y lugares aso- sarn para que los planos funcionen. De modo
ciados del sistema lmbico. similar, la informacin contenida en nuestro
Se ha relacionado un gen denominado genoma depende de factores extrnsecos,
ApoE (de apolipoprotena E) con la enfer- como la experiencia, para determinar el fino
medad de Alzheimer (Strittmatter y Roses, cableado del sistema nervioso. Esta ana-
1996). Las formas ms frecuentes del gen son loga se ampla en el Tema 7.2, E l arqui-
ApoE2, ApoE3 y ApoE4. Todas las personas tecto y el contratista.
tienen dos copias del gen, pero las que poseen Hace tiempo, mucho antes de que apare-
una o dos copias de la versin ApoE4 corren un ciera el antepasado comn de todos los verte-
riesgo mayor de padecer la enfermedad de brados, ciertos animales en desarrollo empe-
D E S A R R O L L O D E L C E R E B R O Y LA CONDUCTA A LO L A R G O D E LA VIDA 255

zaron a depender de interacciones clula- gentico, innato, que especifica las relacio-
clula para resolver el destino de clulas in- nes precisas entre axones en crecimiento y
dividuales sobre la base de su posicin en el clulas diana concretas. En animales ms
ort^anismo en su conjunto. Una vez adoptada complejos, no obstante, entre los que se
esta estrategia, slo era cuestin de tiempo incluyen todos los vertebrados, los genes
que el destino de algunas neuronas resultara no ejercen un rgido control de este tipo en
afectado por la actividad neural. As pues, conexiones neurales especficas.
sta comenz determinando qu sinapsis
y neuronas se conservaran y cules queda- 4. Entre los muchos determinantes del desa-
ran eliminadas. A la larga, sera la actividad rrollo cerebral estn: 1) la informacin ge-
neural derivada de neuronas sensoriales l a ntica, y 2) un gran nmero de factores
propia experiencia la que afectara a estas extrnsecos, como los factores neurotrfi-
decisiones. As es como los seres humanos cos, la nutricin y la experiencia.
acabamos teniendo un sistema nervioso tan
maleable, tan plstico, que podemos escri- 5. L a experiencia afecta al crecimiento y el
bir, leer y pensar sobre nuestros propios or- desarrollo del sistema nervioso. Tres posi-
genes. bles explicaciones de esta influencia son
que la experiencia: 1) induce y modula la
formacin de sinapsis; 2) mantiene las si-
Resumen napsis ya formadas, y 3) determina qu
neuronas y sinapsis sobrevivirn y cules
1. Entre los acontecimientos embrionarios de resultarn eliminadas.
la formacin del sistema nervioso se inclu-
ye una secuencia de seis procesos celula- 6. E l desarrollo defectuoso del cerebro puede
res: 1) produccin de clulas nerviosas producirse como consecuencia de trastor-
(neurognesis); 2) alejamiento de clulas nos controlados genticamente. Algunos son
de las regiones de la divisin mittica (mi- metablicos, como la fenilcetonuria; otros,
gracin celular); 3) adquisicin, a cargo de como el sndrome de Down, estn relacio-
estas clulas, de formas neuronales carac- nados con alteraciones cromosmicas.
tensticas (diferenciacin celular); 4) esta-
blecimiento de conexiones sinpticas (si- 7. Ciertos deterioros del desarrollo fetal que
naptognesis); 5) prdida selectiva de causan retraso mental pueden deberse al
algunas clulas (muerte celular neuronal), consumo de drogas como el alcohol o la
y 6) nueva disposicin selectiva de sinap- marihuana durante el embarazo.
sis previamente formadas.
8. E l cerebro sigue cambiando durante toda la
2. Los cambios fetales y postnatales del cere- vida. L a vejez va acompaada de la prdi-
bro incluyen la mielinizacin de axones da de neuronas y conexiones sinpticas en
por las clulas gliales y el desarrollo de algunas regiones del cerebro. E n ciertas
dendritas y sinapsis por las neuronas. Si personas los cambios son ms graves que
bien en los seres humanos la mayora de en otras; determinados cambios patolgi-
las neuronas estn presentes al nacer, la cos caracterizan la afeccin conocida como
mayora de las sinapsis se desarrollan des- enfermedad de Alzheimer.
pus del nacimiento y pueden continuar
hacindolo durante la edad adulta.
Lecturas recomendadas
3. E n animales simples como el nematodo
Caenorhabditis elegans, las vas y las si- BROWN, M . C ; HOPKINS, W . G . , y K E Y N E S ,
napsis neurales se forman segn un plan R. J . : Essentials of neural development, Cam-
256 P S I C O L O G A BIOLGICA

bridge, Inglaterra: Cambridge University GiLBERT, S. F . : Developmental biology ( 5


Press, 1 9 9 1 . ed.), Sunderland, MA: Sinauer, 1 9 9 7 .
COWAN, W . M.; JESSELL, T . M . , y ZIPURSKY, J A C O B S O N , M . : Developmental neurobiolo-
S. L . : Molecular and cellular approaches to gy, Nueva York: Plenum, 1 9 9 1 .
neural development, Nueva York: Oxford Uni- PURVES, D . , y LICHTOAN, J . W . : Principies of neu-
versity Press, 1 9 9 7 . ral development, Sunderland, M A : Sinauer, 1985.

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