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Julien Offray de La Mettrie

(Julien Offray u Offroy de La Mettrie; Saint-Malo,


1709 - Berln, 1751) Mdico y filsofo francs.
Nacido en el seno de una familia de
comerciantes, se educ con los jesuitas y estudi
medicina en Pars y Reims. Caus polmica su
interpretacin materialista de los fenmenos
fsicos, que le llev a negar la existencia de Dios
y el alma humana en textos como Historia
natural del alma (1745). Por ello se vio obligado a exiliarse primero en
los Pases Bajos y luego en la corte de Federico II de Prusia, de la que fue
mdico. Su mecanicismo radical qued expuesto en El hombre mquina
(1748), ensayo en el que interpreta el pensamiento como el resultado de
la accin de los componentes del cerebro y propone una continuidad
entre los animales y el hombre. Tambin propuso considerar a ciertos
criminales como enfermos. Tpicamente ilustrado, su pensamiento pone
una fe sin lmites en el progreso cientfico y ataca con saa la religin y
la ignorancia mdica. Entre sus obras de medicina destaca
Observaciones de medicina prctica (1743). Despus de haber
estudiado teologa y sido un ferviente jansenista, Julien Offray de La
Mettrie march en 1733 a Leyden, y, bajo la gua del famoso mdico y
fisilogo Herman Boerhave, seguidor de las doctrinas de Spinoza, se
dedic al estudio de la medicina; ello le indujo al materialismo, al que
dara la forma ms sistemtica y lgica. Mdico militar en Pars en 1742,
se enemist con todos sus colegas a causa de algunos despectivos
textos polmicos.

Su primera obra filosfica, Historia natural del alma, publicada en 1745


en La Haya, le indispuso tambin con los medios eclesisticos, y hubo de
salir de Francia; refugiado en Holanda, fue igualmente expulsado de este
pas tras la publicacin de su libro El hombre mquina (1748).
Finalmente se vio bien acogido en la corte de Federico el Grande, quien
incluso le introdujo en la Academia de Berln. Sin embargo, poco
despus y de forma inesperada, La Mettrie falleci de una indigestin.

A partir de su tratado sobre el alma, el materialismo de La Mettrie


aparece fundamentado en observaciones fisiolgicas (explicacin
mecnica de los movimientos de los animales) y en consecuencia
procedentes de la fsica de Newton (la atraccin es una prueba de las
capacidades activas de la materia). La vida orgnica e incluso los actos
de la conciencia, mera funcin fsico-qumica del cerebro, pueden
quedar suficientemente explicados por la materia. Ello excluye, en
cuanto que intil hiptesis, el alma como sustancia.

En El hombre mquina (1748), su obra ms famosa, La Mettrie funda


toda la actividad consciente del hombre en la teora del automatismo
animal, y extiende al ser humano lo que Descartes haba considerado
evidente slo en las bestias; convencido del desarrollo de los rganos
mediante el ejercicio y la educacin, La Mettrie juzga posible incluso la
enseanza del lenguaje a los monos.

Posteriormente escribi El hombre-planta (1748), donde afirma que los


vegetales poseen, como el hombre, sensibilidad, y Les animaux plus que
machines (1750), para demostrar, en oposicin a Descartes, que la
conciencia de los animales tiene la misma naturaleza que la humana. La
Mettrie considera la existencia de Dios como una suposicin innecesaria,
y se complace en una moral libremente materialista, que exalta por
encima de todos los restantes el placer de los sentidos, aun cuando
tambin deduce del mismo individualismo (a travs del sentimiento del
"honor") el criterio de la subordinacin del inters privado al pblico, y,
en consecuencia, la posibilidad de una norma de conducta moral.