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ADAM SMITH

Adam Smith (5 de junio de 1723 17 de julio de 1790) fue un economista y filsofo


escocs, uno de los mayores exponentes de la economa clsica.

Adam Smith basaba su ideario en el sentido comn. Frente al escepticismo,


defenda el acceso cotidiano e inmediato a un mundo exterior independiente de la
conciencia. Este pensador escocs crea que el fundamento de la accin moral no
se basa en normas ni en ideas nacionales, sino en sentimientos universales,
comunes y propios de todos los seres humanos.

En 1776 publica: La riqueza de las naciones, sosteniendo que la riqueza procede del
trabajo. El libro fue esencialmente un estudio acerca del proceso de creacin y
acumulacin de la riqueza, tema ya abordado por los mercantilistas y fisicratas,
pero sin el carcter cientfico de la obra de Smith. Este trabajo obtuvo para l el ttulo
de fundador de la economa porque fue el primer estudio completo y sistemtico del
tema.

Biografa
Adam Smith Douglas Jr. naci en Kirkcaldy (Escocia), durante el ao 1723
(bautizado el da 5 de junio del mismo ao), hijo pstumo de Adam Smith Sr., oficial
de aduanas, y Margaret Douglas, se desconoce la fecha exacta de su nacimiento.
Poco se sabe de su infancia, excepto que a la edad de 4 aos fue raptado por una
banda de gitanos, siendo rescatado gracias a la accin de su to. Me temo que no
hubiera sido un buen gitano, coment John Rae, su principal bigrafo. Aparte de
este incidente, la vida de Smith fue singularmente tranquila, y su historia es
esencialmente la de sus estudios y sus libros.

En 1737, a la edad de 14 aos, habiendo concluido su curso en la escuela local de


Kirkcaldy, Smith ingres en la Universidad de Glasgow, donde fue influido por el
nunca olvidado Francis Hutcheson, el famoso profesor de filosofa moral, que a la

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postre le valdra ser influido por la escuela histrica escocesa. Es en esta asignatura,
en la que se dedicaba una parte a la moral prctica, en la cual Smith basara gran
parte de La riqueza de las naciones. Luego de su graduacin en 1740, Smith obtuvo
una importante beca para Oxford, donde estudi por seis aos en Balliol College,
una universidad en decadencia, como sostendra en la Riqueza de las Naciones.

Habiendo retornado a la casa de su madre en 1746, Smith se dedic a buscar un


empleo adecuado, a la vez que continuaba sus estudios. De 1748 a 1751 fue
profesor ayudante de las ctedras retrica y literatura en Edimburgo, bajo el
mecenazgo de Lord Henry Kames, quien tambin le emple como conferenciante
sobre las mismas materias. Durante este periodo estableci una estrecha amistad
con el filsofo David Hume, amistad que influy mucho sobre las teoras econmicas
y ticas de Smith.

En 1751 fue llamado por su propia Universidad de Glasgow para ocupar


primeramente la ctedra de Lgica, y al ao siguiente, la de Filosofa Moral. Este
ltimo cargo lo ejerci por 12 aos, perodo que luego describira como el ms til y
por tanto el ms feliz y honorable de mi vida. Su curso de filosofa moral estaba
dividido en cuatro partes: teologa natural, tica, jurisprudencia, y economa poltica.
En 1759 public su primer libro, La Teora de los Sentimientos Morales, que
incorporaba la segunda porcin de su curso, y que casi inmediatamente estableci
su reputacin acadmica y literaria. En public un ensayo sobre La Primera
Formacin de los Idiomas, que fue incluido como apndice en posteriores ediciones
de los Sentimientos Morales (se publicaron seis ediciones durante su vida).

En 1763 el poderoso aristcrata Charles Townshend ofreci a Smith una pensin


vitalicia a cambio de que sirviera como tutor de su hijastro, el III Duque de
Buccleuch, durante un viaje de tres aos por Suiza y Francia. En este viaje conoci a
los fisicratas franceses (entre ellos, Quesnay y Turgot), que defendan la economa
y poltica basada en la primaca de la ley natural, la riqueza y el orden, y se encontr
con su viejo amigo David Hume. Tambin conoci a otros pensadores ilustrados,
como Voltaire, Benjamn Franklin, Diderot, D'Alembert y Necker. En 1766 la
repentina enfermedad y muerte de Hew Scott, el hermano del Duque, puso fin al
viaje, forzando un repentino retorno a Inglaterra.

Smith se inspir en esencia en las ideas de Franois Quesnay y Anne Robert


Jacques Turgot para construir su propia teora, que establecera diferencias respecto
a la de estos autores.

Durante los siguientes siete aos Smith vivi con su madre en Kirkcaldy, dedicando
la mayor parte de su tiempo a su siguiente libro, La Riqueza de las Naciones. Este
perodo tambin lo describi como feliz (Quiz nunca estuve (tan feliz) en toda mi
vida).

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En 1773 viaj a Londres, llevndose su manuscrito consigo, y durante cinco aos
vivi en Londres, donde su crculo de amigos inclua a Edward Gibbon y Edmund
Burke. En esa poca muri su amigo David Hume, motivo que llev a Adam a
publicar la "Carta a William Strahan" a modo de obituario. Debido a sus libros
especialmente crticos a la religin, los elogios a Hume provocaban grandes
protestas en todo el Reino Unido. Smith habra de anotar despus: Una simple e
inofensiva hoja de papel... me caus diez veces ms vituperios que el violento
ataque que realic en contra de todo el sistema comercial de la Gran Bretaa.

Fue nombrado director de Aduana de Edimburgo en 1778, puesto que desempe


hasta su muerte el 17 de julio de 1790 a causa de una enfermedad, viviendo con su
madre y su prima, Miss Janet Douglas, en Edimburgo. En 1787 fue nombrado Rector
Honorfico de la Universidad de Glasgow, sirviendo hasta 1789. Lleno de honores,
Adam Smith muri a la edad de 67 aos.

Obra
Su clebre obra sistematiza de manera cientfica las bases del capitalismo moderno,
y present su justificacin terica en una forma que marcara el pensamiento de los
ms influyentes economistas del siglo XIX (a favor y en contra) y que en parte sigue
inspirando a los defensores del mercado libre, incluso hoy en da.

Sin embargo, pese a su importancia para la historia de la ciencia econmica, es


importante recordar que Smith no era nicamente (ni acaso principalmente) un
economista; de hecho, en sus tiempos la economa an no se haba desarrollado
como disciplina independiente.

La amplitud de sus intereses, que abarcaban no solo economa, tica, filosofa


poltica, y jurisprudencia, sino tambin literatura (antigua y moderna), lingstica,
psicologa, y la historia de la ciencia, destaca tanto por su variedad como por su
profundidad analtica.

El profesor Julio Harold Cole, de la Facultad de Ciencias Econmicas de la


Universidad Francisco Marroqun, dice de Adam Smith:

"En esta poca de excesiva especializacin, no pueden dejar de impresionarnos la


amplitud y profundidad de la erudicin de Smith, fiel y genuino representante del
espritu de la Ilustracin Escocesa. Sin embargo, por mucho que admiremos sus
logros en campos tan variados, no puede negarse tampoco que la posteridad ha
decidido recordarle principalmente por sus contribuciones a la ciencia econmica, y
su fama siempre se basar mayormente en su obra maestra, La Riqueza de las
Naciones. Aunque escrita en ingls en el siglo XVIII, ahora pertenece al mundo y a
todos los tiempos. Smith separ definitivamente la economa del restrictivo marco de
referencia mercantilista, que negaba los beneficios del libre comercio entre las
naciones, e hizo de ella el estudio del orden social espontneo (y generalmente no-
intencionado) que surge de los intercambios voluntarios entre individuos que

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producen beneficios para todas las partes involucradas, sean domsticas o
extranjeras. En tanto sobreviva en este mundo el amor por la libertad, los hombres
libres seguirn inspirndose en Adam Smith, autor de La Riqueza de las Naciones."

Teora de los sentimientos morales


Artculo principal: Teora de los sentimientos morales
La Teora de los sentimientos morales de 1759 empieza por la exploracin de todas
las conductas humanas, en las cuales el egosmo no parece desempear un papel
determinante, como aseguraba Hobbes. Sin embargo s confiere razn a los
postulados de Thomas Hobbes en que la primera tendencia del ser humano es la del
amor hacia s mismo. De ah que se vea obligado a controlar y dominar su egosmo,
elemento fundamental para que la vida en comunidad no se convierta en una guerra
de todos contra todos.

Lo que se expone entonces es el proceso de simpata (o empata), a travs del cual


un sujeto es capaz de ponerse en el lugar de otro, an cuando no obtenga beneficio
de ello. Adam Smith lo explica por la influencia de la necesidad de ser aprobado por
los dems. Con esto se busca criticar a la concepcin utilitarista, como aparece en
Hume. El desarrollo de la obra lleva al descubrimiento del espectador imparcial, la
voz interior que dictara la propiedad o impropiedad de las acciones.

A lo largo de la obra el autor explica el origen y funcionamiento de los sentimientos


morales: el resentimiento, la venganza, la virtud, la admiracin, la corrupcin y la
justicia. El resultado es una concepcin dinmica e histrica de los sistemas
morales, en oposicin a visiones ms estticas como las determinadas por las
religiones. En trminos filosficos, la naturaleza humana estara diseada para
avanzar fines o causas finales que no necesariamente son conocidos por los
sujetos, que se guan por las causas eficientes.

La riqueza de las naciones (The Wealth of Nations)


Artculo principal: La riqueza de las naciones
En 1776 A. Smith public su obra Una investigacin sobre la naturaleza y causas de
la riqueza de las naciones (o simplemente La riqueza de las naciones), despus de
ms de diez aos de trabajo,1 por la cual es considerado por muchos especialistas el
padre de la Economa Poltica. Esta obra representa el intento por diferenciar la
economa poltica de la ciencia poltica, la tica y la jurisprudencia. Un elemento
fundamental para esta diferenciacin fue la crtica al mercantilismo, corriente
heterognea que vena desarrollando nociones econmicas desde el siglo XV, ms
vinculada a los imperios coloniales que a la naciente revolucin industrial.

l mismo consideraba esta serie de volmenes como una exposicin parcial de una
obra ms amplia sobre Los principios generales de la ley y del gobierno, y de las
diferentes revoluciones que en stas se han producido en las diferentes pocas y
periodos de la sociedad, obra que deseaba escribir pero que nunca lleg a
completar. Ms an, incluso en La Riqueza de las Naciones, para Smith la ciencia

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econmica era mucho ms que la teora de precios, produccin y distribucin,
moneda y banca, finanzas pblicas, comercio internacional, y crecimiento
econmico, campos que hoy en da se consideran como especialidades en si
mismos. Todos estos temas se discuten en el libro, pero tambin incluye detalladas
discusiones sobre tpicos tan diversos como historia eclesistica, demografa,
poltica educacional, ciencias militares, agricultura, y asuntos coloniales.

Segn la tesis central de La riqueza de las naciones, la clave del bienestar social
est en el crecimiento econmico, que se potencia a travs de la divisin del trabajo
y la libre competencia. Segn esta tesis, la divisin del trabajo, a su vez, se
profundiza a medida que se ampla la extensin de los mercados y por ende la
especializacin. Por su parte, Adam Smith considera la libre competencia como el
medio ms idneo de la economa, afirmando que las contradicciones engendradas
por las leyes del mercado seran corregidas por lo que l denomin "la mano
invisible" del sistema.

Una particularidad de la obra es el planteamiento de que, gracias a la apelacin al


egosmo de los particulares se logra el bienestar general. Al respecto, Adam Smith
afirmaba que "el hombre necesita casi constantemente la ayuda de sus semejantes,
y es intil pensar que lo atenderan solamente por benevolencia (...) No es la
benevolencia del carnicero o del panadero la que los lleva a procurarnos nuestra
comida, sino el cuidado que prestan a sus intereses".

Esto es muchas veces interpretado de forma imprecisa, como que simplemente el


egosmo lleva al bienestar general. Sin embargo, pasajes tanto de esta obra como
de los sentimientos morales dejan en claro que en un sistema econmico el inters
personal no es la nica motivacin, ya que si as fuera, toda negociacin resultara
imposible. El ser humano es capaz tambin de comprender el inters personal de su
compaero y de llegar a un intercambio mutuamente beneficioso. La empata con el
egosmo del otro (en donde acenta la siguiente frase: dame lo que necesito y
tendrs lo que deseas) y el reconocimiento de sus necesidades es la mejor forma
de satisfacer las necesidades propias. El pensador y economista escocs subraya
que la mayor parte de estas necesidades humanas se satisfacen por intercambio y
por compra.

La obra incluye una filosofa de la historia, donde la propensin a intercambiar


exclusiva del hombre se convierte en el motor del desarrollo humano, porque permite
la suficiente creacin de riqueza y generacin y acumulacin de capital para poner
en prctica la divisin del trabajo. Debido por tanto a la empata y la divisin del
trabajo se potencia el crecimiento econmico, clave del bienestar social.

Esta obra constituye tambin una gua para el diseo de la poltica econmica de un
gobierno. Los beneficios de la "mano invisible" del mercado solo se obtendrn en
una sociedad bien gobernada.

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Entre sus aportes ms importantes se destacan:
La diferenciacin clara entre valor de uso y valor de cambio.
El reconocimiento de la divisin del trabajo, entendida como especializacin
de tareas, para la reduccin de costos de produccin.
La prediccin de posibles conflictos entre los dueos de las fbricas y los
trabajadores mal asalariados.
La acumulacin de capital como fuente para el desarrollo econmico.
La defensa del mercado competitivo como el mecanismo ms eficiente de
asignacin de recursos.

Preocupaciones sociales
Contrariamente a lo que le achacan algunos crticos debido a los extremos a que el
neoliberalismo lleva sus ideas, Adam Smith conoca los peligros que conllevaba su
ecuacin econmica.

Estaba convencido de que un hombre que pasa toda su vida para completar unas
pocas operaciones simples cuyos efectos son siempre los mismos, no tiene tiempo
para desarrollar su inteligencia ni para practicar su imaginacin. El resultado es la
prdida del hbito de ejercer sus facultades y la alienacin del individuo. Por ello
recomend al Estado que impulsara la educacin pblica de las clases trabajadoras.

De hecho, Adam Smith critic las vidas miserables que sufran muchos de sus
compatriotas y advirti que "ninguna sociedad puede ser prspera ni feliz si la mayor
parte de sus miembros son pobres y miserables".

Influencia
En Marzo de 1776 se public finalmente La Riqueza de las Naciones. La obra tuvo
un xito inmediato y duradero: la primera edicin se agot en seis meses, y durante
la vida de Smith se publicaron cinco ediciones (1776, 1778, 1784, 1786, y 1789).
Adems, en cuestin de tres dcadas se haba traducido a por lo menos seis
idiomas extranjeros: dans (1779-80), tres versiones francesas (1781, 1790, y 1802),
alemn(1776-78), italiano (1780), espaol (1794) y ruso (1802-06).

La investigacin sobre la naturaleza y causas de la riqueza de las naciones ha


estado sujeta a todo tipo de interpretaciones, entre ellas:
David Ricardo: realiza una crtica a la obra, desarrollando ms la teora del
valor trabajo y conceptos tales como el capital y la reproduccin.
Karl Marx: Sigue la lnea de que el trabajo es la esencia del ser humano, pero
discrepa en cuanto a la intervencin del Estado en los mercados.
Milton Friedman y Rose Friedman: se centra en temas como La mano
invisible y el papel del Estado. Milton y Rose Friedman escriben La libertad
de elegir basados en la doctrina smithiana del libre comercio.
Amartya Sen: lectura renovada de Smith que retoma la Teora de los
sentimientos morales, libro de gran importancia en el campo de la tica, la
teologa y la moral. Amartya Sen destaca la importancia del sentimiento de la

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simpata en la obra de Smith y cuestiona la estrecha interpretacin
friedmaniana que atribuye al egosmo la armona del mundo.

Adam Smith y el comercio internacional


La teora clsica del comercio internacional tiene sus races en la obra de Adam
Smith que plantea la interaccin entre comercio y crecimiento econmico. Segn los
principios establecidos en sus obras, los distintos bienes debern producirse en
aquel pas en que sea ms bajo su costo de produccin y desde all, exportarse al
resto de las naciones. Por tanto define la denominada ventaja absoluta como la
que tiene aquel pas que es capaz de producir un bien utilizando menos factores
productivos que otros, es decir, con un coste de produccin menor. Defiende
adems el comercio internacional libre y sin trabas, para alcanzar y dinamizar el
proceso de crecimiento econmico, y este comercio estara basado en el principio de
la ventaja absoluta. Asimismo aboga por favorecer la movilidad internacional de los
factores productivos.

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