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Um pouco demais

Lisa DesRochers

Dedicação

Para Amanda,

editora extraordinária,

por fazer o livro que eu pensei que eu escrevi.

Agradecimentos

Como sempre, o meu agradecimento mais sincero vai para vocês, meus leitores fabulosos, por investir em meus pobres personagens atormentados. Eu posso verdadeiramente dizer que eu amo meu trabalho, e é só por causa de você que eu posso fazer o que faço. Obrigado do fundo do meu coração.

Dediquei este livro a minha editora brilhante, Amanda Bergeron, que puxou a história fora do poço da escuridão e fez-lo em algo que você pode gostar de ler. Estou tão honrado que ela decidiu que Hilary e eu valíamos a pena o esforço. O dia em que meu agente mandou meu manuscrito para Amanda foi o dia mais sortudo da minha vida.

E por falar em meu super-agente onipotente, Suzie Townsend, como sempre, eu devo tudo a seus incansáveis esforços em meu nome. Ela está encantada toda a esperança e expectativa que eu poderia ter tido por um agente, e tornou-se alguém que eu considero um amigo. Não há palavras para agradecê-la adequadamente por tudo que ela fez por mim.

Há também um grupo que preciso agradecer. Todos os bastidores do New Leaf Literária e HarperCollins - incluindo, mas não limitado a , Jo Volpe , Kathleen Ortiz, Pouya Shahbazian , Jaida Temperly , Danielle Barthel , Abigail Tyson, e Dana Trombley - colocou em incontáveis horas para obter a história de Hilary fora para o mundo, e eu devo-lhes a minha mais profunda gratidão. E o Departamento de Arte William Morrow são algumas das minhas pessoas favoritas! Obrigado pelas capas impressionantes!

Para o meu parceiro crit, Kody Keplinger ! Amo você, garota! Obrigado também a Ingrid Paulson por me guiar em direção alguns livros incríveis de NA, e para ajudar a suavizar alguns pedaços em um presente.

Minha família é minha maior fonte de inspiração. Sem o apoio deles, eu nunca seria capaz de fazer o que faço. Se eu pudesse ter escolhido mão que eu estou relacionado, eu teria escolhido a cada um de vocês. Te amo. E um agradecimento especial a meus sobrinhos para sua experiência de Minecraft.

E, como sempre, porque a minha musa é uma aspirante estrela do rock, eu preciso enviar uma mensagem de saída para a inspiração musical para este livro. Hilary e Alessandro são personagens muito complexos, e existem várias canções que moldaram- los, mas o que mais encarna Hilary é Pink "Just Give Me a Reason". Alessandro evolui ao longo dos dois primeiros livros desta série, mas sua música como um todo é de Creed "My Sacrifice", que Hilary escolhe como seu ringtone.

Capítulo Um

A LOIRA FALSA com os lábios falsos e os duplos Ds falsos está olhando para mim. Inferno, eu estaria olhando para mim também, se pudesse. Eu não posso acreditar que eu estraguei tudo isso.

Mas eu fiz.

Eu sempre faço.

Os únicos testes que eu consigo fazer sem um agente são para os musicais off-off-

Broadway. Isso porque a única coisa no meu currículo é o American Idol, onde fiz todo o caminho para Hollywood Week há três anos. Infelizmente para mim, eu não sei

dançar

algo assim, então eu estou basicamente ferrada.

o que é um problema a menos que você esteja interpretando um paraplégico ou

Mas isso era pior do que o habitual. Cristo, eu realmente bati naquela garota.

Em minha defesa, ela estava estragando quase tanto quanto eu. Se ela estivesse no lugar

dela, eu não teria trombado sobre ela. Mas

merda.

Eu puxo minha vista para longe do brilhoso olhar de feixes da morte da Loira e olho para a diretora de elenco, girando ao redor como se ela fosse tudo isso. Ela nunca atuou numa única peça na Broadway, e ainda assim aqui está ela, meu juiz e júri.

Brett trabalhou com ela antes. Diz que é muito legal. Ele me disse que ia falar com ela - comentar uma boa palavra. Mas ele entrou no meio da audição, fez barulho na fileira de trás, e não se moveu desde então. Eu realmente só percebi sua chegada por causa da explosão de feromônios na frente e a mistura de estrogênio que se seguiu. De repente, todas as meninas no palco estavam ajustando seus seios e afofando os cabelos. Mas eu não o vi sequer olhar na nossa direção. E ele nunca foi para a frente.

Eu olho para ele agora e me forço a respirar. Ele está teclando no celular, parece, e claramente não tem a intenção de dizer nada a ninguém.

Um lampejo de irritação começa no meu intestino, mas é esfriado pelos nervos quando a Diretora de Elenco Rapariga se aproxima do palco. Ela olha para nós e bate palmas duas vezes para chamar nossa atenção.

"Tudo bem

olha para ele. "Números um, dois

dezoito, vinte, e vinte e um: Eu preciso que vocês se sentem. Nós vamos fazer o número novamente em cinco minutos. O resto de vocês, muito obrigada pela audição. Vocês estão livres para ir."

",

Diz ela em voz alta, em seguida, puxa seu iPad debaixo de seu braço e

sete, dez, doze

quinze, dezesseis, dezessete,

Droga.

Muitos Idol rejeitam gravações independentes, ou tentam contratos de gravação, mas desde que eu tinha seis anos e meu avô me levou para ver Annie na Broadway antes de morrer, o meu sonho sempre foi atuar no palco. Mas tudo é tão político, e a competição

é dura, então isso é simplesmente como os últimos três anos tem passado. Obrigada, mas não obrigada.

Meus músculos estão agrupados tão apertados que, quando eu olho para baixo para checar o número fixado na minha manga, eu sinto algo no meu pescoço puxar.

Treze.

Essa deveria ter sido a minha primeira pista de que as coisas não estavam indo bem. Número da sorte sete conseguiu. Azarada treze, nem tanto.

"Isso passa, Hilary".

A voz simpática de Jessica me puxa fora do meu lado penoso e eu tento sorrir para ela. Ela tem quilômetros de pernas e em cima grandes olhos castanhos de corça, que estão olhando para mim como se o meu cachorro tivesse sido atropelado. Seu longo cabelo castanho-mel está puxado em um rabo de cavalo alto, e sua pele clara está perfeitamente limpa, sem um ponto de maquiagem, fazendo-a parecer muito Eu-não-tenho-ideia-quão- quente-eu-sou.

"Foi apenas um mau karma. Número treze", ela diz com um puxão no meu ombro. "Eu acho que todos devem aproveitar a sugestão dos hotéis e apenas ignorá-lo".

"O quê?"

Ela planta uma esbelta mão branca na cintura e vira a outra palma para cima em um gesto apresentando-o-óbvio. "Você sabe, como nunca há um décimo terceiro andar em hotéis?"

"Eu nunca notei." Principalmente porque eu nunca fiquei em um com mais de dois andares e uma máquina de fazer gelo quebrado.

"Então, nós ainda estamos saindo para o meu aniversário na semana que vem?"

Isso ilumina meu humor um pouco. Tão adorável como ela é, Jess sabe como ter um bom tempo, e é isso que eu preciso agora. "Definitivamente. Uma semana a partir de quinta-feira, não é?"

Ela acena com a cabeça. "Devemos tentar um novo lugar no Lower East Side Sixty-nine, eu acho?"

"Parece bom."

Clube

Ela salta na ponta dos pés um pouco e seu rabo de cavalo oscila atrás dela. "Vai ser épico!"

"Quebre a perna, Jess," eu digo a ela com um soco no ombro direito - em seu número da sorte sete. Se eu tivesse dito isso a mais alguém, eu teria dito isso literalmente. Não há lugar neste planeta mais acirrado do que a Broadway. Mas Jessica é uma garota muito doce. Aos dezenove anos e recém saída do ônibus de Biloxi, ela não deixou que este

lugar arruinasse ela ainda. Ela é uma contradição ambulante: uma adorável e alegre campainha sulista que acredita em karma.

Tento me lembrar como eu era há três anos, na mesma idade. Eu não estava tão cansada como eu estou agora, mas eu nunca fui tão inocente e ingênua como Jess é. Este mundo me dava meu primeiro chute três dias antes de meu aniversário de quatorze anos, quando minha querida mãe teve sua bunda bêbada jogada na cadeia, deixando-me a cuidar de mim mesma.

E isso foi só o começo.

"Obrigada", ela diz com um sorriso inseguro, quando ela quer saltar para cima e para baixo em sua excitação, mas ela não quer ferir meus sentimentos.

Dou-lhe um abraço rápido. "Nós vamos conversar mais tarde, ok?"

Ela sacode a cabeça. "Eu ligo para você."

Quando ela faz o seu caminho para o grupo de retorno, eu olho para a Loira - número três. Chamas reais estão atirando para fora de seus olhos em minha direção. Eu vou para as escadas do palco antes dela me incendiar por pura força de vontade.

Saída à esquerda do palco: a história da minha vida.

Eu pego minha mochila do monte na parte inferior das escadas e coloco no meu ombro, então vou em direção a Brett, no final da fila de trás dos assentos. Ele está em calças de exercícios preta e um moletom cinza aberto, curvado para baixo com os pés no encosto do banco em frente a ele. Ele ainda está suado do ensaio, que é o seu melhor look. Quando eu o alcanço, ele está rindo baixo para algo em sua tela do iPhone. Ele sorri, em seguida, começa a mover seus dedos furiosamente sobre a tela enquanto tecla de volta.

"Você falou com ela?"

Minha voz corta em sua consciência e ele olha com aqueles olhos profundos do oceano azul, surpreso. Ele me dá um olhar de soslaio simpático. "Sinto muito, querida. Mas, pelo que vale, eu realmente não acho que teria feito qualquer diferença".

Ele não disse realmente isso.

"Foda-se muito, Brett." Mas quando eu giro e começo a caminhar para a porta do lado, eu vejo algumas das outras meninas com os olhos em mim, e em Brett, e sinto a súbita vontade de voltar e reivindicar a minha propriedade.

Sim, ele é lindo, e sim, todo mundo quer ele. Ele tem, basicamente, seis pés de deus loiro bronzeado no meio de Manhattan, completando com dentes perfeitos e covinhas. Sexo no espeto. Eu sempre brincava dizendo que se eles lançassem algum desses filmes animados da Barbie na Broadway, Brett teria o papel de Ken toda vez.

Mas ele tem algo melhor.

O nome Brett Collins pode não significar nada para você, mas para aspirantes a atrizes da Broadway, ele significa. Ele marcou um importante papel de apoio no novo show Calculus, my Cock e Other Hard Things, que estreará no Teatro Brooks Atkinson em duas semanas, depois vai para a estrada para uma turnê nacional. É sobre cinco rapazes universitários e toda essa baboseira de auto -descoberta. Brett tem um corpo assassino, por isso suas cenas de nudez parcial chamam muita atenção. Os espetáculos de pré começam esta semana e os comentários são inesperadamente bons. E todos eles mencionam especificamente Brett.

Mas mesmo ele admite que não é tão bom ator quanto eu.

Por cerca de um ano depois do American Idol, eu tinha um agente. A meu ver, que é único, eu acho que ela pensou que os meus quinze minutos de fama do Idol me garantiriam um grande papel em algum momento. Quando isso não aconteceu, ela parou de me chamar para audições, então me deixou. Eu tenho um par de guias para novos agentes, mas até eu conseguir um, eu preciso de alguém de dentro para minhas audições. Brett é meu bilhete na Broadway, e se qualquer uma dessas cadelas acirradas coloca a mão sobre ele, eu juro por Deus, eu vou levá-la no pulso.

Eu giro e olho para ele. Quando ele transporta-se para fora do assento, ele me dá essa porra sexy de meio sorriso que ele sabe que me faz querer pular seus ossos. Isso é muito bonito como podemos acabar com todas as nossas lutas - com suor, gemidos, massa, emaranhados numa massa de braços e pernas.

Mas não desta vez.

Ele prometeu que iria dizer algo para a Diretora Rapariga.

Mas, então, ele chega até mim e eu sinto um formigamento subindo minha espinha quando ele coloca a mão no meu quadril. "Eu realmente sinto muito", diz ele baixo no meu ouvido com aquela voz - apenas um pouco áspero em torno das bordas – e o formigamento em minha coluna se transforma em um latejar na minha virilha.

Maldito.

Eu giro e encaro-o, apenas querendo estar puta, mas ele desliza os dedos ao longo da curva do meu peito e me derrete de dentro para fora.

Ele se inclina para mais perto e seus lábios escovam meu ouvido quando ele diz: "Você vai ter a próxima."

Quando os lábios pressionam nos meus, eu me esqueço de respirar. Isso é o que ele faz comigo. Isso é o que apenas olhar para ele faz com a maioria das mulheres. Desde a primeira vez que ele me tocou em uma audição off-Broadway há um ano, não houve como negar a atração.

Mas eu não tenho nenhuma ilusão de que isso é amor. Ele não me ama e eu não o amo. Nós nunca fazemos nada do lado de fora do quarto, e nós realmente não temos mesmo algum amigo em comum. Estamos apenas pelo físico, o que funciona para mim. Eu não faço amor.

Ele finalmente me deixa ir, e quando eu olho para cima, um grupo de minhas colegas, incluindo a rejeitada Loira, estão em pé perto da porta, olhando para nós com mandíbulas escancaradas.

Puxo meu casaco e sorrio docemente para elas enquanto jogam punhais com os olhos, mas apesar da minha "recuem" vibração, Loira leva um passo mais perto.

"Ei, Brett", diz ela, roçando os dedos sobre o braço e empurrando seu silicone em seu rosto. "Faz tempo que não te vejo. Parabéns por sua peça."

Ele lhe dá o mesmo sorriso sexy que ele me deu. "Obrigado. Você estava ótima lá em cima", acrescenta com um aceno de cabeça para o palco.

Eu pego sua mão, rebocando-o para a porta.

"Te vejo por aí", ele chama de volta a ela quando nós saímos na calçada.

Eu puxo o meu casaco apertado em volta de mim. A garoa fria de outubro está caindo, mas pelo menos não está ainda nevando, então isso é uma coisa. "Você a conhece?"

Ele encolhe os ombros. "Nós nos envolvemos algumas vezes."

Eu olho para ele.

Ele sorri e faz um giro com o cotovelo no meu pescoço, me puxando para mais perto. "Muito antes de você, querida. Não se preocupe", diz ele no meu cabelo quando nós tecemos nosso caminho através da horda de pedestres disputando espaço na calçada.

"Eu não estou preocupada. Estou enojada. Ela é vadia." A verdade é que eu estou acostumada a meninas que caem sobre Brett, mas ele tem sido bom no ano que estivemos juntos e manteve as mãos fora, então eu realmente não posso dar-lhe muita porcaria.

Os nova-iorquinos já viram de tudo, nada costuma virar a cabeça de um nativo, mas

Brett e eu sempre fazemos algumas cabeças girarem, e o turista ocasional fica de boca

aberta. Brett é lindo e eu sou

interessante.

Onde minha irmã Mallory tem o cabelo da mamãe Irish – todo ondulado vermelho, pele clara e sardas, eu tenho engraçados olhos avelã-esverdeados e até o ombro uma juba de leão preto encaracolado, com luzes vermelhas que realmente saem no verão. Minha pele é café-com-muito-muito-creme, e se eu passar algum tempo no sol, ela se transforma quase tão negra quanto do meu pai, destruindo totalmente o punhado de sardas fraco em meu nariz e bochechas.

Mamãe só foi casada com o pai de Mallory, e eu acho que só durou alguns anos, até que Mallory tinha uns três anos. Depois disso foi só uma série de coabitantes namorados, um dos quais foi o meu pai. Ele estava fora de cena antes que eu tivesse idade suficiente para me lembrar dele, no entanto. Quando eu era pequena e eu perguntei a mamãe por que o pai de Mallory vinha e tomava seu lugar e o meu não, ela disse que o meu pai

voltou para a Jamaica quando eu era um bebê. Eu costumava me perguntar se era por causa de mim, mas eu descobri uma vez que ele não era o que você chamaria de um cidadão íntegro. Eu acho que ele foi deportado depois que ele foi preso por tráfico de drogas. Eu só vi fotos dele, o suficiente para saber que eu sou uma combinação engraçada dele e mamãe.

No momento em que saímos do metrô e caminhamos para o nosso apartamento, eu estou atrasada para Mallory. Nosso apartamento fica no quarto andar de um bairro decente de Upper West Side. É pequeno, um quarto, um banheiro e uma sala grande - apenas uma caixa branca, basicamente.

Quando me mudei pra cá há quase um ano, era um completo amortecedor de solteiros. Eu não sou nenhuma puritana, isso é apenas um pouco menos bagunçado agora do que era antes, mas ao contrário de Brett, eu tenho um ponto de ruptura. Quando eu não aguento mais eu vou lavar os pratos ou esfregar o banheiro. Eu adicionei alguns toques próprios também. Eu não tenho bugigangas com babados ou qualquer coisa assim, mas eu coloquei algumas impressões e joguei algumas almofadas vermelhas no sofá de couro marrom do Brett. E eu comprei algumas coisas para a cozinha, mesmo que eu não entenda muito de cozinhar. Não é muito, mas me fixo a este lugar. Eu possuo alguma coisa. Existo neste espaço. Eu pertenço aqui.

Vou para o banheiro e aciono o chuveiro. Eu retiro minhas calças de ioga e calcinha e puxo o clipe do meu cabelo, passando a mão por ele assim que cai em torno de meus ombros.

Meus olhos traçam sobre a primeira borboleta laranja e preta tatuada na parte da frente do meu quadril direito. Viro-me e sigo no espelho a torção, a linha de cores vivas das asas pequenas esvoaçantes que giram sobre minha nádega direita, em toda a minha lombar, e embaixo do meu ombro esquerdo, em seguida, na parte de trás do meu ombro em seu caminho para girar sobre a parte superior e terminando na minha clavícula esquerda. Nenhuma borboleta tem uma envergadura maior do que meia polegada, e a maioria são menores, mas existem duzentas e nove delas, uma para cada dia que passei na casa de grupo. Levaram dois anos para terminar, e o dinheiro que eu gastei com elas realmente deveria ter ido para aulas de dança, mas elas me fazem lembrar da minha

liberdade

e nunca me deixam ficar presa novamente.

Eu entro na água quente, sentindo os dedos fazendo cócegas na minha pele. Estou só enxaguando meu condicionador alguns minutos mais tarde, quando a cortina do chuveiro desliza aberta e Brett passa para dentro. Ele espalma minhas nádegas nas mãos. "Hilary McIntyre, esta é uma bunda legal."

Viro-me e olho para sua ereção crescente. "Desculpe, querido, mas estou atrasada para minha irmã."

Ele coloca a mão em si mesmo e alisa, um sorriso perverso curvando sua boca. "Eu tenho algumas idéias sobre como atrasá-la ainda mais."

"Eu tenho que ir. É o jantar de aniversário de Jeff."

Ele dá de ombros e se deixa ir, mas aquele sorriso ainda está lá. "Mais tarde, então."

Eu sei que é melhor convidar Brett para ir na Mallory. Ele provavelmente iria, mas ele não gostaria de estar lá. Ele odeia crianças. E a verdade é que eu não quero que ele vá de qualquer maneira. Eu gosto de manter os três Fs compartimentalizados. Família = Mallory, Amigo (Friend) = Jessica, Foda = Brett. Sem a polinização cruzada. É apenas mais fácil dessa maneira.

Eu termino no chuveiro e abandono-o para a água fria. Envolvendo uma toalha em torno de meus quadris sem me preocupar em secar, eu ando até o salão para o nosso quarto, onde eu saqueio o armário e saio com um short, com franja em camadas e um suéter preto confortável. Esta roupa é de arrasar com as minhas botas novas. Eu deixo cair minha toalha em cima da cama e vou para o espelho sobre a cômoda. Eu esguicho algum Frizz -Ease em minha palma e domo minhas torções em cachos macios, então torço-os em torno de meus dedos que saem saca-rolhas apertados. Estou encostada na cômoda passando meu rímel alguns minutos mais tarde, quando Brett vem, uma toalha pendurada baixo em seus quadris.

Seus dedos trilham até o interior da minha coxa. "Tem certeza que não está pronta para uma rapidinha?"

Não, eu não tenho certeza de nada. Mas se eu perder o jantar de Jeff, eu nunca vou ouvir o final disso. "Eu já estou atrasada." Eu chego para ele e aperto. "Mas mantenha esse pensamento."

Capítulo Dois

NÃO HÁ NADA tão eficaz para jogar todas as minhas imperfeições na minha cara como uma viagem para a minha irmã. Ela é o retrato da classe média americana: um marido, 2ponto4 filhos (referência a uma série de TV), uma cerca branca, e um cachorro. (Ok, não há cerca de piquete real, ou 2ponto4 de crianças, mas pode não ser bem assim). Ela é tudo o que eu não sou e nunca poderia ser, mesmo que eu quisesse. Que eu não quero.

Não me entenda mal. Devo tudo a Mallory e Jeff. Eles são a única família que eu tenho. Mas ainda é difícil de estar em torno deles, às vezes, mesmo que eu realmente não quero esta vida. Eu não estou talhada para o casamento, ou maternidade, ou uma hipoteca, ou qualquer tipo de compromisso em tudo, para esse assunto.

E eu não sou ciumenta.

Eu realmente não sou.

Mas, ainda assim

Eu comemorei meu aniversário de quatorze anos sendo enviada para uma casa de grupo depois que nossa mãe decidiu realizar suas pequenas acrobacias e ter-se jogado na cadeia. A lei não vê com bons olhos a condução com uma taxa 2,1 de álcool no sangue e levou pra baixo um homem inocente no processo. Mas a verdade é que todo mundo já tinha me abandonado anos antes. No momento que Mallory foi para a faculdade, quando eu tinha dez anos, minha mãe estava muito envolvida na garrafa e seus namorados (mesmo os que bateram nela) para dar alguma merda sobre qualquer outra coisa, então eu era apenas bagagem. Nós nunca ouvimos de Mallory. Eu estava sozinha. Eu comecei a fazer coisas como arrancar pedaços de cabelo ou roer as unhas até

sangrar, porque a dor física era algo que eu poderia entender. Significava que eu existia.

E era mais fácil de lidar do que a solidão.

Depois mamãe foi para a prisão, o tribunal não iria deixar Mallory ter a custódia de mim até que ela tivesse vinte e um anos e empregada, mesmo que ela me queria, então eu tinha sete meses, no sistema. Isso era tudo que eu precisava ver por que as crianças que vêm de famílias de acolhimento quase sempre vão mal. Mallory estava terminando a faculdade, na Flórida, por isso ela não estava por perto até que eu fui para a reabilitação, em seguida, ela estava tentando encontrar um emprego para que eles deixassem ficar comigo. Foram longos sete meses.

Quando eu finalmente vim morar com ela eu estava muito confusa. Não deve ter sido

fácil me levar. E sobre isso, ela e Jeff só estavam namorando, tipo, há oito meses. Eu e toda a minha bagagem teria sido suficiente para enviar a maioria dos caras correndo para as colinas, mas Jeff me tratou como uma princesa - como parte da família. Tudo o que eu queria, ele conseguiu para mim. Ele me arrumou para que eu pudesse voltar para

a escola para o meu segundo ano. Ele está sempre sendo como o pai que eu nunca tive.

Ele e Mallory se casaram quatro meses após me mudar, 18 dias antes de Henri nascer. Desde aí, estava em todos os jantares tarde da noite e arrotos e os inevitáveis vômitos,

consultas médicas e fraldas de cocô. Toneladas de fraldas de cocô. Mas Jeff não recuou de nada disso. Ele estava no cocô e vômito até os cotovelos e nunca reclamou.

E ele e Mallory são ainda totalmente apaixonados. Como eu disse: a imagem da América.

Eu tomo o caminho para Jersey City, mas minha conexão de ônibus está atrasada, por isso estou ainda mais atrasada do que eu pensava. Quando eu finalmente chego até a porta e toco a campainha, o seu grande labrador dourado, Rufus, começa a latir no quintal. Um segundo depois, a porta se abre e eu estou olhando para baixo para uma pessoa baixinha com um tufo de cabelo negro e olhos grandes e cinzentos. Henri.

"Ei, amigo! Como está indo?" Eu digo, despenteando seu cabelo desgrenhado.

"Tia! Venha ver o que eu fiz para o papai!" Ele pega a minha mão na sua um pouco suada e me reboca pela porta, então espera enquanto eu tiro os sapatos.

"Ei, Hil! Eu estou na cozinha", Mallory chama quando chego à sala de estar.

"Você precisa de ajuda?" Eu grito para trás quando Henri me arrasta pela sala em direção ao seu irmão mais novo, que está deitado no tapete, apoiado em seus cotovelos, cutucando afastado em um laptop na frente dele.

"Veja!" Henri exclama, ajoelhando-se ao lado de um navio pirata Lego na mesa de café na frente do sofá verde desgastado. Há um grande laço vermelho ligado ao mastro principal.

"Uau, cara. Isso é realmente incrível. Ele vai adorar." E eu não estou apenas dizendo isso. Jeff e Henri são ambos geeks de Lego. Antes que a noite acabe, eles desmontarão e reconstruirão juntos. Eu arrepio seu cabelo de novo e atravesso para seu irmão mais novo. Eu dobro as pernas e caio sobre o tapete ao lado dele com as pernas cruzadas. "Ei, Max. Como vai?"

"Shhh!" Max assobia sem tirar os olhos da tela.

"Minecraft", diz Henri, vindo atrás de mim e abraçando meus ombros.

Max está loucamente cutucando chaves e olhando para a tela, como se nós não estivéssemos mesmo aqui. Ele sempre foi o garoto sério. Embora ele se pareça com o pai dele, ele é como sua mãe - totalmente focado e auto-suficiente. Seis com seus sessenta, Mallory gosta de brincar. Esse garoto vestia-se com 11 meses e ele treinou-se no pinico aos dois. Se você tentar abraçá-lo, ele vai lutar para fora de seus braços, e se você não deixar ir, ele vai bater em você. Dizem que ele tem alto-espectro autista, mas eu não coloco muito estoque em rótulos.

Deus sabe que eu tenho alguns que são uma mentira.

Henri, por outro lado, sempre foi um abraçador. Ele é apenas o garoto mais feliz que eu já vi, e até às sete, ele adora se aconchegar. Mallory chama-o de sua "grande bola de amor". Quando ele era pequeno e eu ainda morava aqui, ele vinha engatinhando no meu

colo e fazia carinho no meu ombro, enrolando uma mecha do meu cabelo crespo em torno de sua mão e sugando-o com o polegar. A sensação de seu pequeno corpo enterrado em mim puxou meu coração de uma maneira que nada jamais poderá fazer.

Mas eu não estou talhada para as crianças. Há algumas pessoas que apenas nunca podem ser pais. O maior favor que podem fazer ao mundo é reconhecer isso antes que seja tarde demais. Então, parabéns para mim.

Mallory chega à porta e apóia-se na moldura da porta entre a sala e cozinha. "Eu acho que tenho a maior parte das coisas sob controle, mas se você e os meninos puderem fazer as bandeirinhas na sala de jantar, seria realmente uma ajuda. Jeff deve estar aqui em cerca de quinze anos, e eu não tive a chance de fazer isso ainda."

Ela não disse: "Você prometeu que ia ajudar. Onde você estava?", Mas está no toque da boca e as bordas enrugadas de seu olhar.

"Fiquei presa em uma audição e, em seguida, o ônibus estava atrasado", eu digo a ela, respondendo à pergunta que ela realmente não perguntou.

Ela gira de volta para a cozinha. "Como foi?"

"Uma mer-" Eu me pego, mas Henri ri de qualquer maneira. Esse garoto não perdeu muito. Ele sempre foi uma das pessoas mais observadoras que eu conheço. Acho que ele está na idade em que as crianças começam a pensar que xingar é engraçado. Eu dou-lhe um olhar e pressiono o dedo nos lábios para calar antes que Mallory me dê merda. "Muito ruim."

"Que decepção", ela chama do mais profundo da cozinha.

Diga-me sobre isso.

Eu fico e agarro a mão de Henri, puxando-o para cima. "Vamos decorar para o seu pai."

Ele sorri para mim e corre para a sala de jantar.

Mallory é uma pirada por organização e o lugar está sempre impecável, apesar da destruição de dois meninos. Eu gostava de viver aqui. Foi um bom lugar para me curar. Mas um ano depois de me formar no colegial, eu me mudei para a cidade. Mallory estava muito chateada que eu não ia para a faculdade, mas sempre senti que parecia muito compromisso. E por esse tempo eu tinha decidido perseguir o meu sonho atuando para viver de qualquer maneira. As audições do Idol foram chegando e eu tinha certeza que eu ia ter meu sucesso lá em uma carreira na Broadway.

Três anos e meio depois, ainda estou atendendo bar.

"Você quer ajuda, Max?" Pergunto, inclinando-me ao lado dele.

"Em um minuto." Ele ainda não olha para cima de seu jogo.

Ele aperta minha mão quando eu arrepio suas ondas de morango-loiro, então eu levanto e sigo Henri na sala de jantar. Quando eu chego lá, ele já tem as bandeirinhas abertas e tem desenrolada a maior parte do rolo, que está caída em um monte a seus pés. Eu olho ao redor da sala para o antigo conjunto de sala de jantar e lustre. "Então, como você quer fazer isso?"

Um sorriso ilumina todo o seu rostinho. "Quero decorar meu pai."

Eu rio. "Isso seria interessante."

Ele pega a pilha de bandeirinhas. "Eu vou amarrá-lo na sua cadeira com isto."

"Talvez você devesse perguntar a sua mãe sobre isso." Eu acho que soa divertido, mas eu tenho certeza que não é isso que Mallory tinha em mente.

"Mãe!" Henri geme, correndo em direção à cozinha, assim como Rufus começa a latir novamente. Um segundo depois, a porta da frente abre e Jeff entra. Henri abruptamente muda de curso e lança-se. "Pai!"

Jeff tira seus sapatos, em seguida, se inclina para abraçá-lo. "Ei, campeão. Como está o truque?"

Henri sobe nas costas de seu pai quando Jeff segura. "Eu vou amarrá-lo a sua cadeira!"

"Realmente

seu filho passando para a cozinha. "Ei, Hilary."

?",

Diz Jeff com um sorriso. Ele me dá um aceno quando coloca no ombro

"Feliz aniversário", digo a ele.

Há um puxão na minha calça jeans e quando eu olho para baixo, Max finalmente se afastou do computador. Tomo sua mão e seguimos Jeff e Henri.

"Feliz aniversário, papai", Max diz calmamente quando alcançamos na cozinha.

Jeff colocou Henri sobre o balcão, onde ele está feliz balançando as pernas e batendo os calcanhares no armário abaixo. Ele se abaixa e espera por seu filho mais novo para chegar a ele. Max faz lentamente a sua maneira os poucos passos entre ele e seu pai, e Jeff dobra-o em seus braços, abraçando-o com força. Mas um segundo depois, Max está se retirando de seu alcance e Jeff deixa-o ir. É como Jeff deseja seu filho, mas sabe que Max só pode lidar com alguma coisa. Ele está disposto a jogar pelas regras de Max, avidamente toma qualquer que seja o afeto que Max oferece, nunca empurrando para mais.

Eu gostaria de ter um pai como Jeff.

Eu olho para eles juntos. Jeff está no lado curto com uma constituição robusta. Seus olhos são marrom escuro e seu rosto é forte. Max é a sua imagem viva, exceto por suas ondas de morango-loiro. O cabelo de Jeff é marrom arenoso e em linha reta.

"Feliz aniversário, Sr. LaForte", Mallory diz, mexendo algo fervendo em uma frigideira de ferro fundido e sorrindo para eles.

"Ora, obrigado, Sra. LaForte", diz Jeff com um sorriso. Ele se levanta e move-se para Mallory no fogão, dando um beijo em seus lábios com tanta ternura que eu tenho que desviar o olhar. É uma sensação muito pessoal. "Então o que é isso sobre me amarrar a minha cadeira?", Ele pergunta a ela quando seus lábios se separam.

Mallory me lança um olhar.

"Eu estou indo para amarrar o papai!" Henri anuncia, batendo os calcanhares com força no gabinete para pontuar o seu ponto.

O olhar de Jeff desloca-se para ele, então de volta para mim.

"Com as bandeirinhas", eu esclareço. "Ele quer decorar você."

Mallory revira os olhos e volta-se para o fogão, mexendo a panela. "Você chegou cedo", ela diz a Jeff. "O jantar não estará pronto por mais quinze minutos."

Jeff puxa o colarinho de sua camisa de botão. "Bom. Então eu tenho tempo para trocar." Ele balança Henri fora do balcão quando passa no caminho, e o seu mais velho segue-o para o quarto quando Max volta para o computador.

Eu me inclino para o balcão. "Então, se você está bem com a coisa toda de cativeiro, eu acho que não preciso colocar qualquer bandeirinha."

Mallory lança um olhar por cima do ombro. "Então faça-se útil e encha o pote com água e coloque para ferver", diz ela, inclinando a cabeça em uma panela banho-maria.

Eu levo para a pia e começo a pôr água.

"O que Brett está fazendo esta noite? Pensei que poderia vê-lo."

"Ensaio", minto. Eu expliquei o nosso acordo pra ela várias vezes, mas ela não gosta. Ela continua pensando que nós vamos cair loucamente apaixonados, mudar para uma casa em Jersey com uma cerca, e ter 2ponto4 filhos e um cão, assim como ela fez.

Isso não vai acontecer.

Coloquei a panela sobre o queimador e acendi, assim como Jeff volta vestindo uma camiseta verde Heineken e largos suores negros.

"Isso é jeito de se vestir para o seu jantar de aniversário?" Mallory pergunta, acenando com a mão para ele, exasperada.

Ele dá um passo atrás dela e puxa-a para a curva de seu corpo. "Você está dizendo que você me prefere no meu terno de aniversário?", Ele murmura em seu ouvido.

Ela cora e olha para mim como se eu ainda tivesse catorze anos. "Jeff", diz ela, batendo

a mão errante fora de sua bunda.

Mas ela está sorrindo.

Eu tenho o sentimento de que Mallory e Jeff ainda tem um monte de sexo. Lembro-me de ouvi-los quando eu era adolescente, o rangido de molas e seus gemidos abafados.

Eu tive relações sexuais antes e não parecia nada com isso. Eu nunca gemi o nome de ninguém, nem disse, "oh, Deus", e eu nunca ri. Então, uma noite, quando eles estavam fazendo isso, eu escapei pelo corredor até a porta e empurrei para abrir uma fresta. Henri era um bebê, provavelmente três meses de idade ou mais, e ele estava dormindo em uma cesta ao lado de Mallory na cama. Os lençóis foram agrupados no chão do lado de Jeff e ele e Mallory estavam nus no colchão. Jeff estava se movendo tão lentamente entre as pernas de Mallory que parecia uma dança. Ela estava fazendo estes gemidos suaves no fundo de seu peito, e uma de cada vez, ela envolveu suas pernas ao redor dele, cruzando-as na altura dos tornozelos e puxando-o para mais perto.

Jeff gemeu quando ele afundou-se dentro dela e sussurrou: "Eu te amo muito, querida."

E um minuto depois, quando ouvi Mallory fungar e vi Jeff alcançar e limpar seu rosto

com as pontas dos dedos, eu percebi que ela estava chorando. Mas Jeff não poderia estar

machucando. Ele estava sendo tão gentil.

Eu afastei-me da porta e voltei para o meu quarto pensando que deve haver algo de errado comigo, porque isso não era o que o sexo parecia quando eu fiz isso.

Agora eu sei que existe.

Jeff sorri e deixa Mallory ir. "Eu vou servir o vinho. Você quer uma Coca-Cola ou algo assim, Hilary?", Pergunta ele, virando-se para mim, e de repente eu me sinto como se eu tivesse sido pega assistindo, a voyeur que eu fui todos aqueles anos atrás.

"Hum

certo. Coca-Cola". Eu tenho vinte e dois anos, mas eles não vão me oferecer

vinho

que é uma espécie de coisa ridícula, considerando que eu trabalho em um bar.

Nós nunca conversamos sobre isso, mas eu acho que é por causa da reabilitação. Mallory tem medo que eu "escorregue". Eu não lhes digo que eu nunca fui uma

viciada

verdade, e isso é muito pior.

era tudo apenas uma grande asneira. Porque então eu teria que dizer-lhes a

EU FIQUEI para ajudar a colocar o Henri e Max na cama, em seguida, voltei para a cidade. Tem um cara de aparência triste com um longo, pegajoso, cabelo cinza sentado de pernas cruzadas na base das escadas, quando eu faço o meu caminho para fora do metrô. Ele está tocando seu sax - uma canção triste, lenta que eu não reconheço.

É lindo.

Eu fiquei ali ouvindo por muito tempo, música embrulhando em torno de mim como um cobertor quente, provocando arrepios na espinha.

Ele é tão bom que me assusta um pouco. Quero dizer, por que há alguns caras sentados em covas na Broadway ou no palco do Lincoln Center com a Filarmônica, e esse cara, que é tão bom que só de ouvi-lo me faz querer chorar, está sentado aqui com um batido sax no chão de cimento frio do metrô?

E se eu não sou boa o suficiente? E se eu nunca for boa o suficiente?

Eu busco pela minha bolsa para uma nota de cinco e lanço no estojo sujo aberto, forro de veludo vermelho rasgado, em seguida, deslizo para baixo na parede amarela de azulejos para me sentar ao lado dele. Ele não olha para cima. Ele continua tocando. Eu envolvo minha jaqueta firmemente em torno de mim e fecho os olhos. Como minhas borboletas, a música é de graça. Imagino todas as notas que vibram no ar como asas, em seguida, flutuando para longe na brisa.

Mas isso me deixa mais triste.

Finalmente, depois de cinco ou seis músicas, eu me arrasto para fora da terra, vasculho

o fundo da minha bolsa, e saio com os meus últimos três dólares amassados. Eu atiro-os no estojo, então subo as escadas para a garoa fria.

Eu paro no bar para pegar o meu salário a caminho de casa. Quando abro a porta, uma onda de ar quente e úmido, cheio do cheiro de cerveja velha e as coisas mofadas, me bate no rosto. Candidatei-me a este trabalho há dois anos e meio atrás, quando eu estava aquecida nos meus quinze minutos de fama do American Idol. Isso e meu corpo ondulante são as únicas razões que eu tenho o trabalho. Eu nunca fui bartended na minha vida, mas Jerry me olhou e decidiu que tinha "potencial". Ele me entregou um punhado de pequenas camisetas brancas com o logo do bar - um ondulado Filthy McDermott no peito - e perguntou se eu tinha algum short mostrando a bunda. Disse que isso dá aos caras algo para olhar, para eles ficarem mais tempo e beber mais. Ele também me disse para não usar um sutiã, foi quando eu disse para ele ir se foder. É tão apertado passar neste lugar, que você pode acreditar que eu estou mantendo as meninas amarradas.

Jerry mantém o lugar mal iluminado, apenas no caso de uma barata ocasional fazer a sua aparição. Entre isso, os painéis de madeira escura, o gigante de mogno de uma barra na parte de trás da sala, e o cheiro permanente de suor e coisas podres, o lugar tem um apelo distinto de homem das cavernas.

Há alguns frequentadores balançando em suas banquetas no final do bar, e um grupo de jovens universitários altos jogando em uma cabine perto da parte traseira. Nada mal para uma noite de quinta-feira. O aparelho de som está na estação de rock favorita de Jerry dos anos oitenta, mas a TV sobre o bar também é estridente com algum show de esportes de repescagem ESPN, então entre isso e os garotos gritando, tudo isso só combina com uma grande quantidade de ruído branco.

"Hilary! Baby!" Jerry grita quando os sinos da porta tocam. Faz-me sentir como aquele cara Norm no velho show Cheers. "Como vão as coisas?" (a palavra “coisas” faz referência ao órgão masculino). Apesar do fato de que ele sabe claramente que eu sou uma garota, ele sempre fala isso.

"Baixo, Jerry. Está pendurado realmente muito baixo". Quando eu passo mais para o fundo na sala eu sinto o distinto cheiro de queijo queimado e sei que Jerry deve ter esquecido um lote de nachos sob a grelha novamente.

"Sinto ouvir isso, querida. Você veio aqui beber suas tristezas pra fora?" Ele está sempre tentando colocar meu salário de volta para a caixa.

Eu me inclino contra o bar. "Nah. É o décimo quinto dia. Apenas parei para o meu cheque."

Metade de seu rosto apertou, como se ele estivesse apenas metade arrependido do que ele está prestes a dizer. "Eu não tenho isso pronto para você. Pendure ao redor e tome uma bebida e eu vou buscá-lo."

"Em casa?" Eu pergunto, já sabendo a resposta.

Ele sopra um riso fora de sua boca, pulverizando o balcão com saliva suficiente para que ele tenha que limpá-lo com o pano sujo na mão. E isso é toda a resposta que recebo.

Jerry nunca me tocou, mas dada a oportunidade, não tenho dúvida de que ele faria. No geral, ele é um cara muito decente, mas eu acho que ele deve ser uma espécie de nebuloso em lei de assédio sexual. Praticamente qualquer noite ele está aqui após o turno, ele joga fora a sugestão que poderia "pegar uma bebida" ou "experimentar algumas novas receitas de rum". Eu acho que ele ainda está abrigando a ilusão de que me deixar bêbada é a chave para entrar em minhas calças - uma estratégia que geralmente funciona muito bem para ele quando ele não está usando-a em mim.

Ele deve ter quarenta e poucos, mas mesmo assim, ele não é difícil para os olhos - um corte escuro agitado, forte, rosto quadrado, e incríveis olhos azuis. Ele é ex- militar e ainda cuida decentemente de si mesmo. Apesar do volume impressionante de cerveja que consome (todos na casa, é claro), ele não tem uma barriga de cerveja ainda. Ele pega sua parte da clientela e ele tem algumas regulares que vêm aqui para flertar com ele. O que ele parece não ter descoberto ainda é, eu não vou ser uma delas.

Eu ando ao redor do bar e me sirvo um copo de água, em seguida, sento em um banquinho do bar. "Eu vou esperar".

Ele me dá um arrogante sorriso de lado e desaparece no escritório em volta. "Segura as pontas".

"Hilary!" um dos caras para baixo do balcão grita com um sorriso largo, como se fôssemos velhos amigos. Ele tem, provavelmente, sessenta anos, com cabelos grisalhos e um mau penteado. Toda terça-feira e sexta-feira à noite, desde que eu trabalho aqui, ele veio – alguma coisa sobre sua esposa ter clube do livro ou Bunco ou algo naquelas noites - mas eu nunca me lembro se o nome dele é Bob ou Bill. "Posso pegar outro?", Ele pergunta, levantando a caneca vazia.

Estou fora do horário, então eu não tenho nenhuma intenção de manter qualquer coisa. Eu empurro minha cabeça para a torneira. "Sirva-se".

Ele sorri mais amplo e desliza sua bunda gorda para fora do banco. "Isso vai na minha conta?", Ele murmura quando ele requebra por mim.

"Não se você mover sua lamentável bunda", eu digo com um olhar deliberado na porta do escritório.

Ele se apressa em torno do bar e derrama sua cerveja, em seguida, dá um tapinha na minha bunda e pisca no caminho de volta ao seu lugar. "Eu sabia que eu gostava de você."

Ele sorri para mim novamente alguns minutos depois, quando Jerry volta, acenando com um cheque na minha cara. "Eu contei a sua última saída como cheia, mesmo que você bateu quinze minutos mais cedo."

Eu pego o cheque de sua mão e enfio na minha bolsa. "Obrigada, Jerry. Devo a você."

Ele mexe as sobrancelhas e sorri. "E não se esqueça disso."

Eu reviro os olhos e escorrego no banco do bar. "Vejo você amanhã".

"Você está fechando, não se esqueça."

"Estarei fechando" Eu o tranqüilizo. "Vejo você às cinco."

Eu paro no caixa eletrônico e deposito o cheque, em seguida, vou para casa. A garoa me pegou e na hora que eu chego lá, eu estou muito encharcada, mas eu realmente não me importo. Eu gosto de andar na chuva. É uma das poucas coisas que eu acho realmente calmante. Poças estão começando a se formar na calçada e eu caminho através delas, espirrando o máximo de água que puder, pisoteando como alguém de quatro anos de idade. Na verdade, estou sorrindo quando eu chego à porta do nosso apartamento e olho para cima.

E então eu não estou sorrindo mais.

Tem um cara de pé na minha porta. Um cara alto, calças pretas cargo, botas militares e um capuz azul escuro. Um cara lindo. E ele está olhando para mim com os olhos arregalados.

"Hilary?", Ele pergunta, e ele tem um sotaque iluminado que não pode se identificar com apenas essa palavra. Algo europeu, talvez?

"Depende", eu digo recuando um passo. Ele parece familiar, mas ele também parece um pouco perigoso. Ele está tenso, as mãos se contorcendo em seus lados, e há algo escuro em seu olhar intenso.

Eu sinto que eu deveria conhecê-lo, mas eu não posso identificá-lo. Ele tem cabelos pretos ondulados curtos que está penteado para trás de sua testa e olhos escuros definidos em um dos mais belos rostos de homens que eu já vi. Sua pele é verde-oliva,

não mais escura do que a minha, mas um tom totalmente diferente. Ele tem que ser um ator ou algo assim. Talvez eu o conheço de uma audição? "Quem quer saber?"

"Sou eu, Hilary. Alessandro".

Suas manchas faciais e as luzes da rua acima da minha cabeça giram. Sinto-me oscilar em meus pés, antes de espalmar a minha mão sobre o edifício e me orientar novamente. "Alessandro?" Eu só conheço uma pessoa com esse nome.

Seu rosto torce um pouco. "Alessandro Moretti

da casa de grupo?"

A próxima coisa que eu sei é que estou na minha bunda em uma poça, minhas pernas tendo virado a Jell- O (gelatina), e Alessandro tem meu braço. É como se os últimos oito anos desaparecem. Estamos na sala de recreação e um punho invisível está esmagando meu coração.

Vamos embora.

Leva-me um segundo para encontrar a minha respiração e eu olho para o seu rosto comprimido. "O que você está fazendo aqui?"

Ele me ajuda fora da calçada, mas não chega a sacudir minha bunda. "Eu

a cabeça. "Acabei de encontrar o seu endereço. Eu só queria ver como você estava".

" Ele balança

Meu estômago cai aos meus pés e eu acho que por um segundo eu deveria ter ficado no chão. Será que ele sabe? Como ele poderia ter descoberto?

Eu me inclino contra a parede como apoio. "Onde está o Lorenzo?" De repente eu estou desesperada para saber se ele está vindo para mim também.

Seus lábios pressionam em uma linha dura e os olhos de carvão escurecem. Ele fecha os olhos e transporta uma respiração profunda antes de abri-los novamente. "Lorenzo morreu há dois anos."

Capítulo Três

LORENZO ESTÁ MORTO. Eu não sei como me sinto sobre isso.

Eu passei muito tempo tentando esquecer os irmãos Moretti já existiram. Eu nunca pensei que eu iria vê-los novamente. Mas Alessandro está aqui. Ele me estabiliza com uma mão no meu braço e eu não tenho certeza se eu quero que ele seja fruto da minha imaginação ou não.

Eu tinha apenas quatorze anos a última vez que eu vi Alessandro e seu irmão mais

velho. Foram apenas três meses que ficamos juntos na casa de grupo, mas esses três

meses me assombram desde então. Há coisas que eu não me lembro

bloqueei fora. Mas há outras coisas que estão gravadas na minha memória como se fosse de pedra. Coisas que, não importa o quanto eu tente, eu nunca vou esquecer.

coisas que eu

Lorenzo foi meu primeiro, e eu sei que o mais certo teria sido com Alessandro. Agora, olhando para trás, eu vejo o que era. Lorenzo estava entediado e queria algo para fazer. Mas, na época, minha vida era um vazio emocional. Todo mundo que deveria me amar tinha me abandonado. Eu empalhei a dor para baixo onde eu não podia senti-la, mas sem a dor, não havia nada. Eu estava totalmente dormente. Eu estava tão desesperada

para sentir alguma coisa

fazendo isso, eu me ofereci para ele em uma bandeja de prata.

qualquer coisa

que, mesmo sem perceber que eu estava

Lorenzo pareceu tão vivo para mim - tão longe da dormência que sentia. Vê-lo era como assistir a um cometa passar como um raio em todo o vazio negro do céu noturno: tão grande e brilhante, mas que pertence a um universo completamente diferente. Ele estava sempre com problemas com nossa conselheira, mas ele não quis voltar atrás. Ela gritava e ele ficava bem na sua cara. Então um dia ele bateu nela. Eu vi. Eu assisti o punho balançar para fora e se conectar com sua mandíbula. Eu vi o sangue e a saliva espirrar de sua boca em um arco que deixou uma mancha no tapete. Eu vi o olhar em seu rosto em seus olhos. De repente, ela estava totalmente viva.

Eu queria estar viva também.

Eu diria coisas para irritá-lo, em primeiro lugar para ele notar que eu existia, mas, mais tarde, para ver se eu poderia obter um lugar fora dele. Eu acho que eu queria que ele me batesse muito.

Em vez disso, ele fez outra coisa para mim.

Com Lorenzo, não era doce ou afetuoso. Não houve conversa fiada. Sem preliminares. E quando acabou, ele estava feito comigo.

Eu estava sozinha de novo, então eu fui para Alessandro .

Ele era tão diferente de seu irmão. Ele queria falar - sobre meus pais e sua família

mundo e nosso lugar nele. Mas isso não é o que eu precisava dele. Eu não dou a mínima para o sentido da vida, eu só precisava me sentir viva. Então eu disse a ele sobre Lorenzo - o que tinha feito - então eu abri o zíper de seu jeans. Ele me disse que não no início, mas eu era persistente.

o

Quando ele finalmente cedeu, não era o que eu esperava.

Tudo o que eu sabia era Lorenzo. Ele estava tão seguro de si mesmo, levando o que ele precisava e não realmente dando a mínima para mim ou qualquer outra pessoa. Ele não era gentil e doeu, mas a dor física era algo que eu poderia entender.

Alessandro, por outro lado, era assustado e macio e desastrado. Ele estava dolorosamente suave, e quando acabou, ele me abraçou e perguntou se eu estava bem.

Eu não entendi a pergunta.

Foi só mais tarde, quando ele me fez sentir coisas que eu nunca tinha sentido antes, que eu percebi que o sexo para Alessandro era mais do que físico. Ele me abriu os olhos e viu o meu preto, a alma quebrada, e não se assustou. Ele me fez acreditar que tudo ia ficar bem. Ele me ajudou a entender o amor.

Então, um mês depois, ele saiu. Assim como todos os outros.

Mas agora, aqui está ele.

"É muito tarde", eu digo, tentando descobrir o que fazer. Há coisas que eu preciso saber,

Eu preciso descobrir algumas coisas primeiro. Eu não estou pronta para fazer isso agora. "Você está na cidade por um tempo? Podemos talvez nos encontrar amanhã?"

mas

Ele balança a cabeça. "Eu sinto muito, Hilary. Eu não quero fazer você se sentir desconfortável."

Bem, você faz. "Argo Tea no Columbus Circle? Onze? Eles têm café também, no caso "

"Argo Tea", diz ele com um aceno de cabeça, poupando-me de mim mesma.

Eu volto alguns passos na direção da minha porta. "Tudo bem vou vê-lo amanhã."

assim

Eu acho que

Ele me nivela no seu olhar escuro e recua um passo. Algo nos olhos de sondagem envia um arrepio através de mim e eu olho para longe, com medo de que ele vai ver muito. Eu torço minha chave e deslizo pela porta sem olhar para trás, então golpeio o botão de chamada do elevador com o lado do meu punho, desejando que ele chegue aqui antes das minhas pernas pararem outra vez. Quando finalmente chega, eu entro e aperto o quatro, então inclinando contra a parede no canto de trás e deslizando para o chão. Eu abraço meus joelhos no meu peito e descanso minha testa doendo neles. Quando as portas abrem no meu andar, não me movo. Deslizam fechadas novamente após um minuto e eu ainda não me movo.

Lorenzo está morto e Alessandro está aqui. Tanta coisa aconteceu comigo desde os três meses que estivemos juntos na casa de grupo. Uma vez que eles se foram, tudo o que restava era a dor e raiva. Eu sobrevivi ao aprender a ser forte. Enfiei a dor para baixo, onde ninguém podia vê-la e fingi que nada importava. Mas vendo Alessandro

novamente traz tudo à tona novamente. Ele mexe os lugares escuros de minha mente onde eu afastei tudo escondido. Eu não vou me machucar desse jeito nunca mais. A dor faz-me fraca.

Mas a raiva é meu combustível.

Então eu faço novamente. Enquanto o elevador começa a se mover, me levanto do chão, enchendo minha dor para essas fendas escuras da minha mente. A porta se abre em um andar e um casal que eu tenho visto por aí mas não sei de onde, entra de braço dado, rindo sobre alguma piada interna. Eles me olham desconfiados e param de rir.

Quando o elevador pára no quarto andar, eu saio sem olhar para eles e passo pelo corredor à minha porta. O apartamento está escuro, mas é apenas onze, por isso sei que Brett não está na cama. Eu ligo a luz e vou para a cozinha, onde eu pego um quase vazio dois-litros de Coca Diet para fora da porta da geladeira e engulo o resto.

No caminho para o quarto, eu paro no banheiro para fazer xixi e escovo os dentes. Quando eu olho no espelho sobre a pia, olhando de volta para mim está a assustada menina de tanto tempo. Eu abro a água quente e salpico meu rosto, respirando o vapor e forçando o medo para longe, e quando eu olho para cima mais uma vez, a menina desapareceu. É somente eu. Dura, resistente, indestrutível. Eu deixei os garotos Moretti perto o suficiente para me machucar todos esses anos e eu aprendi minha lição. Ninguém nunca conseguiu passar através da minha armadura novamente.

A cama está vazia, Brett deve estar fora. Eu tiro a roupa e deslizo debaixo dos lençóis. Tudo o que eu quero fazer é enrolar em uma bola e dormir.

Mas eu não consigo dormir. Minha mente não desliga, se perguntando o que Alessandro tem a dizer. Uma hora depois, quando Brett chega em casa, bêbado, eu ainda estou acordada. Sento-me na cama, quando ele cambaleia para o quarto. Ele acende a luz e

tira o paletó. Ele está encharcado da chuva, os ombros e costas de sua camiseta molhada

e grudadas.

"Finalmente", eu digo, e seus olhos descem as linhas do meu corpo enquanto eu varro os lençóis de lado. Eu rolo nas minhas mãos e joelhos e rastejo para a borda da cama. "Venha aqui."

Ele sorri e anda em minha direção, parando na minha frente na borda da cama. "E

agora?"

Eu chego e solto o botão de sua calça jeans, facilitando o zíper. Ele está no comando, como de costume, e sua masculinidade já está em meia-haste. Eu me inclino para a frente e provoco sua crescente ereção com a minha língua. Um minuto mais tarde, quando ele está duro, eu levo-o em minha boca.

"Foda-se", ele engasga quando eu chupo. Ele rosna e me arrasta para fora da cama para

o chão, me jogando para baixo e subindo em cima de mim. No segundo seguinte, ele

apunhala em mim duro. Ele rosna a cada estocada que ele me bate no piso de madeira, e

isso machuca mas é malditamente bom.

Ele dura apenas alguns minutos. Eu não venho, mas eu não preciso. Isso não é do que se tratava. Eu só precisava saber que eu estou aqui, neste lugar. Agora. Eu precisava sentir isso.

Brett rola fora de mim e eu escorrego de volta para cima da cama, finalmente sentindo sono. E quando eu fecho meus olhos, não há nada. Do jeito que eu quero.

QUANDO ACORDO de manhã, eu percebo que Brett nunca deitou na cama. Ele está deitado com as roupas sujas no chão, exatamente onde eu o deixei, dormindo profundamente e completamente vestido, com seu pênis mole pendurado para fora da braguilha aberta. Eu pego meu telefone em cima do criado-mudo e verifico a hora.

Dez.

Eu passo por Brett e me apresso para o chuveiro, correndo através da minha rotina, o tempo todo me perguntando se eu estou indo realmente para passar por isso. Eu ainda não sei o que eu deveria dizer a Alessandro. Por que ele está mesmo aqui depois de todo esse tempo?

Eu não tenho tempo de enrolar meu cabelo, por isso ele está mais afro do que o normal quando eu corro até o Tea Argo às onze e quinze. Eu não tenho certeza se eu quero que ele esteja lá ou não.

Mas ele está.

Ele está sentado sozinho em uma mesa no canto de trás, uma xícara de café embalado em ambas as mãos. Eu vejo quando ele traz para a boca e dá um gole. Ele mudou, mas não tanto que eu não posso ver o garoto de dezesseis anos de idade, eu sabia. Ele ainda tem o mesmo cabelo sedoso, preto, as ondas penteadas da testa agora, em vez de desgrenhado na cara dele. Ele tem os mesmos olhos carvão esfumaçados, escuro com anéis pretos ao redor das íris. Mas, onde suas feições eram mais delicadas então, elas ficaram mais forte e masculino. Seu queixo fino é sombreado com barba escura e há uma covinha rasa na ponta do queixo. Ele é alto, provavelmente 1m90, mas ele era magro antes. Ele está preenchido. Ele está em uma camisa azul-safira de abotoar com a barra solta sobre jeans preto, e não há dúvida de que há um corpo muito sério sob o algodão fino.

Ele ainda é bonito. Essa é a única palavra que lhe faz justiça. Mas há uma vantagem para ele agora que me faz lembrar de Lorenzo.

Mesmo que o rosto de Lorenzo era mais infantil em alguns aspectos - redondo com um pouco de bebê gordo em seu rosto - ele era mais forte e mais robusto de aparência do que Alessandro. Seu cabelo era uma espécie de lama marrom, e seus olhos eram totalmente pretos e totalmente ilegíveis. Sua pele não era tão escura como Alessandro. Ele tinha dezessete anos e meio e não fazia a barba com muita frequência, então ele tinha um aloirado desleixado no queixo e lábio superior que arranhava meu rosto quando ele estava em cima de mim. Ele era menor que Alessandro, embora ele era um ano e meio mais velho, e, no momento, ele era mais amplo do que Alessandro, mas é claro que Alessandro pegaria nesse departamento em algum ponto. Mas ele sempre

tinha aquele olhar em seus olhos que você sabia que ele podia tirar a qualquer momento. Alessandro tem esse olhar agora.

Eu fico na porta, olhando para ele por mais um minuto, decidindo de uma vez por todas, se eu realmente estou passando com isso. Eu odeio que eu estou com medo. Eu não tenho mais medo. Chateada? Sim. Um pouco nervosa? Às vezes. Mas nunca medo. Mas eu tenho que fazer isso. Eu tenho que saber por que ele está aqui - o que ele sabe. Eu respiro fundo e acerto meus ombros, então dou passos largos até onde ele está sentado.

Ele endurece por apenas um segundo, quando ele me vê, mas ele levanta quando eu chego a sua mesa. "Eu não tinha certeza de que você realmente viria."

"Yeah

tanto faz", eu digo, deixando cair os meus olhos de seu olhar intenso.

"Eu teria pedido para você, mas eu não sei o que você gosta." Ele puxa a cadeira na frente dele. "Eu vou pegar algo para você."

Eu estou apenas olhando para ele. Eu não consigo superar a mudança.

"Eu posso fazê-lo." Eu giro e corro em direção ao balcão, onde, felizmente, há uma fila. Eu não olho para trás, eu espero. Em vez disso, eu trabalho para puxar meus pensamentos juntos. Eu não sei se é um fechamento que eu preciso ou o que, mas há coisas que eu preciso saber - perguntas que precisam de respostas.

Agora eu só preciso limpar a minha cabeça o suficiente para lembrar onde diabos eles estão.

Alessandro levanta novamente quando eu ando de volta à mesa alguns minutos mais tarde. Ele segura a parte de trás da minha cadeira enquanto eu me abaixo para sentar, então me ajuda a deslizar dentro. Ele se senta novamente e olha para mim por um longo e estranho minuto, agitando seu café. "Me desculpe, eu estava tão estranho na noite passada. Você me pegou de surpresa. Eu não estava planejando tocar a campainha, mas "

eu só descobri o seu endereço e eu

porque eu o peguei lá. Ele está envergonhado.

Seus olhos apertam um pouco e eu percebo que é

"Você estava me perseguindo?"

Todo o seu rosto aperta agora. "Eu nunca quis

"Como você me achou?"

Eu não ia entrar em contato com você."

Ele pressiona para trás em seu assento e hesita antes de responder. "Levou alguma

engenhosidade

e o Google."

Eu bato a minha xícara de chá sobre a mesa. "Meu endereço não está no Google!"

"É realmente muito chocante, a quantidade de informações pessoais que podem ser encontradas on-line."

"Então você estava me perseguindo."

"Em um modo de falar, suponho eu, se há uma conotação não-assustadora para esse termo."

"Como isso não é assustador?" Eu digo, acenando com a mão para ele. "Você aparece em Nova York, oito anos após desaparecer da face do planeta, e eu acho você bisbilhotando meu prédio no meio da noite, então você admiti para mim uma "

perseguição cibernética. Não

cara feia para ele. "Nada assustador."

Eu digo, cruzando os braços sobre o peito e fazendo

Ele respira profundamente. "Como eu disse, eu não planejava -"

"Há quanto tempo você está em Nova York, de qualquer maneira?" Eu pergunto, interrompendo-o. Eu não quero ouvir mais nada de suas explicações esfarrapadas. Eu só quero saber o que diabos ele está fazendo aqui - por que ele me encontrou. Se ele sabe.

"Cerca de um mês", ele responde, e meu olhar é atraído de volta para seus olhos.

"Você já está aqui há um mês", digo, tentando absorver isso. "Fazendo o quê? Você tem um emprego?"

"Não no momento. Por enquanto, estou voluntariado no West Side YMCA."

"Onde você estava? Antes?"

Ele toma um longo gole de café, e abaixa o punho enrolado de sua manga, eu assisto os músculos de seu antebraço ondularem quando ele define seu copo para baixo e roda-o. "Alguns lugares, mas principalmente Córsega e Roma".

"Roma". Ele estava em Roma, enquanto a minha vida desmoronava. "Então você voltou?"

Por que

"Para colocar alguns velhos fantasmas para descansar." Quando ele diz isso, o olhar

escurece

torna-se mais intenso, parecendo furar através de mim.

Mas eu não vou recuar. Eu seguro o seu olhar. "Eu sou um fantasma?"

"Você é."

"E você vai me colocar para descansar", eu digo, incapaz de conter a borda cínica na minha voz.

"Eu precisava encontrá-la", diz ele, finalmente baixando o olhar. "A maneira como as

coisas ficaram

Eu nunca me senti bem com isso."

"A maneira como as coisas ficaram

deixadas ruins. Ele não tem idéia de quanto.

"

Eu repito. A forma como as coisas foram

Ele espalma suas longas e finas mãos sobre a mesa de cada lado do seu copo, como se para firmá-las e pressiona na parte traseira de seu assento. "Eu nem tenho palavras,

Hilary. Eu não tenho palavras para me desculpar adequadamente pelo que Lorenzo e eu "

fizemos para você. Você era tão jovem

também era jovem", ele finalmente diz, mais baixo.

Ele diminui com um aceno de cabeça. "Eu

"Então o que é que você acha que pode fazer sobre isso agora?" Estou mais amarga do que eu percebi, e isso escorre através da altura e clareza em minhas palavras.

"Nada", diz ele, abaixando o olhar e vejo-o traçar com o dedo a borda de sua xícara de café. "Não há nada que eu possa dizer ou fazer para deixar isso certo. Tudo que posso fazer é pedir desculpas. Tudo que posso fazer é dizer-lhe que eu orei por você todos os dias. Já -"

Eu pulo para fora da minha cadeira, batendo as palmas das mãos sobre a mesa e espirrando o meu chá. "Você orou por mim? Que diabos é que ia me ajudar? Como diabos estar orando por mim ia fazer um pouco de diferença, porra?"

Estou apenas vagamente consciente de que toda a loja apenas ficou em silêncio.

Seu rosto amassa como se eu tivesse estendido a mão e lhe dado um tapa. Boa. Ele merece a doer. "Isto foi um erro", ele finalmente diz, em pé. "Foi errado da minha parte abrir velhas feridas para aliviar minha consciência. Eu estou indo."

Ele se vira e sai da loja, deixando-me olhando para ele. O que me faz querer arrancar a cabeça dele. Se alguém tinha que sair, era eu. Eu saio atrás dele e quando eu bato a porta para a calçada lotada, ele está esperando na faixa de pedestres.

"Não há nenhuma porra de maneira que você começa a sair sem mim!" Eu grito, acusando atrás dele. Ele se vira e começa a se mover de volta para mim. "Você pode me ouvir, Alessandro? Você não tem que ir embora de novo!"

Eu paro na frente dele. Por várias batidas do meu coração acelerado, nós ficamos ali olhando um para o outro. Então eu chego perto, não sei o que eu quero fazer.

O que eu faço é dar um tapa nele. Duro. E isso é muito bom.

Então eu faço novamente.

Ele só fica lá, tomando. Ele não vacila, ou chega a esfregar seu rosto. Ele não volta atrás, ou careta, ou levanta a mão para se defender, ou bater-me de volta. Ele não me diz para parar.

Então eu bato nele de novo.

Sua mandíbula aperta e ele fecha os olhos por apenas um segundo, como se estivesse aliviado. Mas então eu estou presa naquele olhar carvão novamente. "Faça tudo o que você precisa fazer, Hilary."

É como se ele estivesse pedindo mais

tem que chamar essa chance. Este é o meu show, e eu estou feita.

como se ele achasse que merecesse. Mas ele não

Eu giro e passo para o Tea Argo sem olhar para trás. Nossos copos ainda estão sobre a mesa, e quando eu caio no meu lugar e pego o meu, eu percebo que meus nervos estão rocha sólida. Não tremo. Além de uma leve picada na minha mão, eu estou bem. De repente, estou orgulhosa de mim mesma. Se você não mostrar fraqueza, então você não é fraco. Primeira regra de sobrevivência.

Isso me faz a irmã mais forte ao redor.

EU DEIXEI ALESSANDRO em pé na calçada do lado de fora da Argo Tea há cinco dias, mas eu não consigo parar de olhar por cima do ombro em todos os lugares que eu vou, pensando que eu vou vê-lo à espreita em torno dos cantos ou em vãos de portas. Eu nunca estive tão paranóica na minha vida.

O Filthy está fechado às segundas-feiras, por isso eu costumo passar minhas noites de

segunda-feira na biblioteca 11th-Street com o meu grupo de atores. Eu posso me perder

aqui, tornar-me outra pessoa. E se alguma vez houve um tempo que eu precisava para ser outra pessoa, é agora.

Todos no meu grupo são negros, exceto por alguns caras que vêm ao longo de Columbia. O facilitador do grupo, Quinn, é um professor aposentado do departamento de teatro do City College. Tenho certeza de que ele está sempre drogado, mas ele é muito legal, e ele mantém o frescor.

"Irlandesa", ele chama quando eu entro no quarto. Ele acha que uma criança misturada com cabelo preto-avermelhado e sardas é hilário. "Você que vai balançar o nosso mundo com Rosalind hoje à noite? Ou será que vai ser Katherine?"

É noite de Shakespeare, e cada um de nós tem que fazer uma leitura dramática de um

monólogo de Shakespeare.

"Você me conhece muito bem, Quinn," eu digo a ele, deslizando em um lugar no

círculo. A sala da comunidade está sempre congelando no inverno, então eu mantenho o meu casaco. Normalmente existem cerca de quinze de nós, e cerca de metade do grupo

já está aqui, conversando em seus assentos. Os caras de Columbia, Nathan e Mike, estão

conversando e rindo sobre o encontro de Mike no fim de semana. Do outro lado do círculo são duas irmãs de Harlem, Kamara e Vee, que sempre vêm juntas. Elas jogam entre si muito bem, e sempre me fazem rir.

Tenho vindo aqui com bastante regularidade nos últimos dois anos, desde que eu perdi o meu agente. No início, eu estava esperando por conexões, mas não demorou muito para perceber que não ia acontecer. Eu sou provavelmente a pessoa mais experiente aqui, com exceção de Quinn. Mas eu continuo voltando pelas pessoas. E a fuga. Eu comecei a vir aqui e ser outra pessoa, mesmo que seja só por um tempinho. Posso pôr sobre meu caráter e só me esquecer.

"Então o que você tem para nós esta noite?" Quinn pergunta, me cutucando com o cotovelo ossudo quando ele abaixa seu velho corpo esquelético para o assento ao meu lado.

Dou-lhe um sorriso malicioso. "Você só vai ter que esperar e ver."

Ele me lembra meu avô, sempre brincando comigo, só que ele não se parece nada com vovô. Vovô era um ruivo de pele clara. Quinn é negro como a noite, com uma penugem cinza e uma voz como a de James Earl Jones.

Ele ri e cutuca meu ombro, enquanto um pouco mais do nosso grupo goteja através da

porta. "Algum dia eu vou ser capaz de dizer: ‘Eu sabia que quando ela

'".

ela "

rotina de dança," eu termino para ele.

ficou na lista negra da Broadway para a execução de um diretor durante uma

"Eu sei que você pode cantar, irlandesa, mas eu não sei por que você acha que tem de fazer musicais."

"Você sabe por quê. A coisa do Idol é a minha única. Se não tem a parte do canto, eu não posso nem começar a audição."

"Estamos num negócio idiota", ele resmunga.

Quando o grupo está montado, Quinn se levanta e começa com o famoso monólogo de Teseu "Mais Estranho que a verdade" do Ato Cinco de Sonho de uma Noite de Verão. Todo mundo, por sua vez fica no centro do círculo e atua com o seu monólogo. Quando chegamos às meninas Harlem, elas estão juntas.

"Monólogos são chatos

"

A mais pesada, Kamara, diz.

"Então, nós estamos fazendo a cena do segundo ato de A Megera Domada, onde Petruchio está tentando entrar nas calças de Katherine", a mais alta, Vee, diz.

Kamara passa na frente dela. "Eu sou Petruchio."

"E eu sou Katherine", diz Vee.

Quinn revira sua mão em um círculo. "Apenas sigam em frente."

Kamara limpa a garganta e fica em linha reta, estendendo a mão para Vee. "Bom dia, Kate, pois esse é o seu nome, eu ouço."

Vee faz uma cara de nojo. "Bem tem você ouvido falar, mas algo difícil de ouvir: Eles me chamam de Katherine que é o que falam de mim."

"Você mente, tenho fé, porque você é chamada simplesmente de Kate, e formosa Kate e às vezes a Kate amaldiçoada".

Kamara continua rolando, derramando tudo sobre como ela termina a longa lista de virtudes de Kate. Como elas ironizam indo e voltando, todos ao redor do círculo estão à beira da risada. Quando terminam, elas se sentam com um arco e floreios, e todos aplaudem. Mas, então, as próximas três meninas fazem monólogos de Julieta totalmente

sem inspiração e trazem toda a sala para baixo. No momento em que começo todo o caminho de volta ao redor do círculo para mim, todo mundo está bocejando.

"O que você tem, irlandesa?", Diz Quinn, me dando uma cotovelada. "É hora de colocar tudo na mesa."

"Mantenha os cotovelos ossudos para si mesmo, velho." Eu levanto e vou para o centro

do círculo. "Então, esta é Rosalind

tentando convencer Phoebe a amar Sílvio em vez dele terceiro ato, cena cinco de Como você gosta".

ou seu alter ego masculino, Ganimedes, realmente,

ou dela

ou o que seja. É do

Eu fecho meus olhos, sentindo-me Rosalind infiltrar-se em minha corrente sanguínea.

"E por que, peço-vos? Quem pode ser a sua mãe, que você insulta, exulta, e tudo de uma vez, durante a desgraça?" Um formigamento passa pinicando minha pele quando eu me abro com ela, deixando-a me ter.

"O que você considera ter não é belo como minha fé, eu não vejo mais em você do que sem vela pode-se ver no escuro na cama, você deve ser, portanto, orgulhosa e impiedosa? Por que, o que significa isso? Por que você olha para mim?" Eu pergunto, levantando a voz e levantando minha mão, pressionando-a contra o meu peito enquanto Rosalind começa a usar o meu corpo como sendo dela.

"Eu não vejo mais em você do que o normal da criação da natureza. Oh Deus, é a minha pequena vida!"

Abro os olhos e me movo ao redor do círculo. Quinn sorri e balança a cabeça quando eu deslizo passando.

"Eu acho que ela meio que enredou os olhos também. Não, creia, amante orgulhosa, espero nada depois disso: não são suas feições escuras", eu digo, correndo um dedo sobre Nathan, "seu cabelo preto de seda", acrescento eu, a minha mão correndo através de suas ondas. Mike acotovela ele e eu o vejo corar. "Seus olhos que clamam, nem o seu rosto de creme, que poderá domar meu espírito para a sua veneração."

Esta é a parte que eu amo sobre atuar - quando eu totalmente escapo para o personagem, alguém que não sou eu. Deixei Rosalind ter-me, corpo e alma, como ela nos diz sobre como os homens são tolos. Mas, quando ela termina dizendo a Pheobe para parar de ansiar por seu alter ego masculino e tomar o que ela tem direito à sua frente, a minha vida real se arrasta de volta para os meus pensamentos.

Assim como em Shakespeare, quando sua cabeça cai no amor com alguém que você nem conhece, isso nunca vai acabar bem. Amor matou Julieta quando ela tinha treze anos. Eu fiz todo o caminho aos quatorze anos antes que isso me matasse.

Capítulo Quatro

JESS ESTÁ CONSEGUINDO este aqui. Eu posso sentir isso. Isso se deve a karma ou o que quiser. É só por um pequeno e curto prazo no show off-off Broadway, mas se ela for bem, há a possibilidade de ir para a estrada. LA e talvez Vegas. Vegas poderia ser divertido. Eles estão levando três para o coro e ela é de longe a melhor. Eu, nem tanto, mas eu não estou surpresa. É na leitura onde eu costumo brilhar, e não há nenhuma leitura para esta parte. Pelo menos desta vez, estou poupada da humilhação de ser rejeitada bem na frente de todos. Eles não estão postando os resultados até amanhã. Não é até eu pegar minha bolsa que eu noto Brett nas costas. Ele está falando com o diretor.

"Nós ainda estamos para esta noite?" Jess me pergunta, puxando a minha atenção para longe da tentativa desesperada de ler os lábios do diretor.

"Yeah. Clube Sixty-nine, certo? Em Ludlow? Às dez?"

"Perfeito. Se importa se eu convidar outros amigos também?"

Dou-lhe um abraço rápido e suado, para que eu possa assistir por cima do ombro, sem ser rude, como Brett chega junto no diretor. "É a sua festa. Convide quem você quiser." Eu puxo para trás quando Brett faz o seu caminho para o palco. "Tenho que ir, mas vejo você esta noite."

Eu me viro e Brett está esperando no fundo das escadas. "O que ele disse?" Murmuro quando eu faço o meu caminho para baixo.

Ele encolhe os ombros. "Ele pode ser capaz de encontrar algo para você."

Eu não posso me ajudar. Eu salto o último degrau em cima dele e coloco minhas pernas em volta da cintura, sorrindo como uma idiota. "Obrigada!"

Ele sorri de volta. "Não me agradeça ainda, querida. Mas eu gosto do entusiasmo."

Ele se vira para a porta do lado e eu ainda estou agarrada a ele como um macaco, mas depois eu vejo o diretor nos dando uma olhada. Eu escorrego de Brett e tentar parecer outra coisa que não uma louca.

"Vejo você, Tim", Brett chama com um aceno enquanto nos dirigimos para a porta.

O diretor levanta a mão. "Eu vou te enviar mensagem sobre a audição."

"O teste?" Pergunto uma vez que estamos na calçada.

"Algo que ele pensou que poderia ser mais adequado."

Grande. "O que significa que ele não está me dando uma peça."

Nós tecemos através da calçada lotada em direção ao metrô e ele circula o braço em volta da minha cintura. "Você não sabe disso."

"Então, qual é essa outra coisa?"

"É uma substituição para alguém que está grávida em When You Least Expect It. Ele diz que vai levá-la na lista de teste."

Eu sinto meus olhos arregalarem. "No Elektra? Você está cagando comigo?"

Ele sorri quando ele nos leva através de um enxame de crianças do ensino médio em camisetas iguais cor de laranja que estão obstruindo a calçada. "Até onde eu sei, não, eu não estou cagando você."

"Mas isso é off-Broadway. Abre temporada!"

"Pelo que vi." Ele está todo presunçoso agora, tentando esconder seu sorriso de auto- satisfação.

Mas então a realidade desaba em mim. "Eu não estou indo para obtê-lo."

Ele me puxa para o seu lado. "Tim diz que a dança é menos coreografada por eles então estão basicamente procurando alguém com um corpo quente, porque há um nu parcial que você tem coberto", acrescenta ele, apertando a minha bunda, "e uma voz, que você também tem."

"Quando é o teste?"

"Ele só ouviu falar sobre isso então ele não tem certeza. Depois da Ação de Graças, talvez. Ele disse que ia falar com o diretor e colocá-la na lista, em seguida, deixe-me saber."

Eu não vou nem deixar acreditar que eu poderia conseguir isso. Mas

puta merda!

Nós saltamos no metrô, mas quando chegarmos ao Columbus Circle, eu paro. "Eu vou pegar um pouco de chá e executar um serviço. Eu estarei em casa em um tempo."

"Eu tenho ensaio em poucas horas. Não me deixe esperando muito tempo", diz ele com aquele sorriso sexy e levantando as sobrancelhas.

Subo as escadas e vou até a Central Park West com a Rua Sessenta e dois, onde os meus pés desaceleram. Eu fico na esquina e olho para o edifício. O West Side YMCA fica em

um prédio de tijolos realmente velho apenas para cima do Central Park. Eu já passei por esse cruzamento mil vezes, mas eu nunca tive um motivo para olhar para a Sessenta e

dosi. Eu não tenho uma razão agora também eu faço isso de qualquer maneira.

pelo menos não um que faz sentido, mas

"O que estou fazendo aqui?" Eu pergunto em voz alta, mas isso não impede que os meus pés me carreguem sobre o limiar. Através de um segundo conjunto de portas de madeira tem uma área de recepção. Eu quase dou a volta, mas em vez disso, eu vou para a mesa.

Um jovem asiático está atrás do balcão, rindo em um telefone celular. Eu espero alguns minutos até que ele desliga. "Posso ajudá-la?", Ele pergunta.

"Hum

talvez. Tem um cara que eu acho que é voluntário aqui

Alessandro Moretti?"

Ele só olha para mim um segundo como se ele estivesse esperando mais. Quando eu olho para trás, ele diz: "Aqui é um lugar grande. Você vai ter que ser mais específico."

Eu dou de ombros. "Eu não tenho nada mais específico."

"Você pode tentar o ginásio", ele finalmente diz, olhando para a tela do seu celular. "Pegue o elevador para o terceiro andar." Ele acena a mão para o corredor enquanto ele enfia o telefone no ouvido.

Eu viro a cabeça na direção que ele indicou e encontro o elevador. Quando a porta se abre no terceiro andar, há uma mesa com outro cara asiático que poderia ser o último irmão do cara. "Oi", eu digo quando eu passo até a mesa. Ele levanta o rosto para fora do livro que ele está lendo e me olha fixamente. "Você sabe se há um cara chamado Alessandro Moretti que é voluntário aqui?"

Finalmente, algo registra em seu rosto. Pode ser curiosidade. "Sim".

Quando ele não elabora, eu pergunto: "Você sabe se ele está aqui talvez? Agora?"

Ele coloca seu livro virado para baixo sobre a mesa. "Ele está aqui."

Depois de mais uma batida estranha, eu inclino-me sobre o balcão. "Você acha que talvez eu pudesse vê-lo?"

Ele aponta para uma escada. "Suba um lance. Ele está no ginásio de basquete."

Eu descobri que não é tão fácil quanto parecia quando eu chego em um lance e encontro uma sala de musculação primeiro, e depois uma piscina. Eu olho em volta em ambos os lugares para alguém que pareça que pode trabalhar aqui. Eu finalmente vejo um homem latino-americano mais velho que é, provavelmente, um zelador que sai de um vestiário.

"Hum

oi".

O homem olha para mim e sorri. "Olá".

Por que eu estou nervosa? Eu me forço a parar de remexer. "Onde está o ginásio de basquete?"

"Se você for em linha reta através do vestiário das mulheres", diz ele, indicando a porta apenas abaixo de onde estamos, "você vai encontrá-lo do outro lado."

Eu me pego mastigando meu lábio inferior e me faço parar. "Obrigada."

Ele sorri novamente e vira para as escadas.

Eu passo através do vestiário feminino e empurro a porta na outra extremidade em um ginásio com uma pista de corrida em um mezanino acima dela. Há um grupo de quatro crianças negras arremessando no aro em uma extremidade, e no canto sob o mezanino está um cara em um wifebeater, soltos shorts preto e luvas de boxe, socando um saco pendurado. Sua pele brilha sob um brilho de suor, e eu pego o meu olhar errante sobre a ondulação dos músculos em seus braços enquanto ele ataca o saco, um ritmo alucinante de rígidas esquerdas e direitas. Eu não sei o que esse saco já fez para ele, mas ele está claramente decidido a matá-lo.

Quando meus olhos traçam as linhas das veias de seu antebraço, eu percebo que não estou respirando. Nada é tão quente como um grande par de braços másculos, e estes são alguns dos braços mais sexy que eu já vi.

O

problema é que eles estão ligados a Alessandro.

O

apito do grupo de meninos na quadra quebra meu torpor, e eu percebo que estou à

beira de babar. Ele também chama a atenção de Alessandro. Ele se vira, e quando ele me vê de pé perto das portas, todo o seu corpo fica tenso. Depois de um longo

momento, ele puxa as luvas de boxe, jogando-as no chão, perto do saco, e caminha. Até

o momento que ele me alcança, estou quase pronta para fugir

para baixo numa daquelas veias do braço, pulsando sob a pele perfeita, suada.

ou passar o meu dedo

O que eu estava pensando, vindo aqui?

Ele pára na minha frente - fora do meu alcance, eu não posso deixar de notar - e seus lábios pressionam em uma linha.

"Não se preocupe, eu não vou te bater

"

Eu digo a ele. "A menos que você mereça."

"Eu acho que nós dois sabemos que eu mereço." Ele olha para mim um longo tempo e eu tenho que puxar meus olhos longe dele. Eu só estou lembrando agora que uma pessoa poderia se perder em seu profundo olhar. "Existe algo que você queria?"

Eu dou de ombros e corro meus dedos sobre a moldura da porta de madeira escura ao meu lado. "Eu estava no bairro."

Isso consegue um lampejo de um sorriso que não alcançou seus olhos. "Então, eu estou feliz que você esteja por aqui."

"Desculpe que eu te bati”, Eu digo, nem tenho certeza de onde veio, mas quando eu digo, eu sei que é verdade.

"Eu sinto muito que eu te dei motivo para isso." A pele ao redor dos olhos enruga quando ele olha para mim, como se ele estivesse tentando entrar na minha cabeça. "Gostaria de pegar algo para beber?"

"Yeah. Claro."

Ele aponta com um aceno de cabeça para trás para os vestiários. "Vou encontrá-la na escadaria central."

Concordo com a cabeça e volto através do vestiário na direção que eu vim. Um minuto depois, Alessandro sai pela porta do vestiário dos homens, um moletom cinza cobrindo seus braços surpreendentes.

Ele faz um gesto com um movimento de seu braço em direção à escada, e quando chegamos ao primeiro andar, ele me direciona para um pequeno café lá.

"Sirva-se de tudo o que você quiser", diz ele com um aceno de cabeça para uma máquina de bebidas.

Eu deslizo a porta aberta e arranco uma garrafa de Diet Coke da prateleira. Ele escolhe um recipiente de Muscle Milk e se estabelece em uma mesa perto da janela.

Ele atravessa um tornozelo sobre o outro joelho, então só olha para mim por um longo minuto desconfortável. "Quando saí, você estava esperando pelos tribunais para a atribuição de sua custódia para sua irmã", ele finalmente disse.

"Yeah." Eu não vou dizer a ele que, na metade do tempo neste meio, eu estava na reabilitação. Eu realmente não me lembro muito sobre isso de qualquer maneira, e mesmo que eu fizesse, não é nenhum de seu negócio. "Fui morar com ela cerca de cinco meses depois que você saiu."

Ele balança a cabeça. "Você estava feliz lá?"

"Ela e Jeff sempre foram ótimos para mim." E isso é tudo o que ele está recebendo. Sua vez de responder a algumas perguntas. "Como é que Lorenzo morreu?" E é isso, eu percebo. É por isso que estou aqui. Isso é o que eu preciso saber.

Seus olhos piscam para mim, escuro e protegido, quando ele endurece. Ele leva um minuto para destravar sua mandíbula, e quando o faz, sua voz é baixa. "Quanto é que você lembra sobre Lorenzo?"

Lembro que ele me machucou. Lembro-me de ele lidar com drogas. Lembro-me que ele não dava a mínima para ninguém, mas a si mesmo. "Ele era difícil. Lembro-me de que ele bateu na Sra. Jenkins".

Alessandro acena lentamente. "Ele tinha treze anos quando o nosso pai foi morto nos

ataques de 11/9, e ele já tinha tido problemas. Nosso pai era capaz de controlá-lo, mas

depois que ele se foi, e nossa mãe ficou

responsável por ele. Acabamos na detenção juvenil porque Lorenzo decidiu assaltar um vendedor de rua. Era um hábito que ele nunca quebrou. Ele foi baleado e morto em Toulon, na França, há dois anos, durante um assalto a uma loja."

doente, não havia ninguém que sentia

"Você estava com ele?"

Seu rosto puxa apertado quando ele balança a cabeça. "Não. Ele deixou meus avós, logo

depois de fazer dezoito anos

Córsega. Nunca ouvimos falar dele até que fomos notificados que ele foi morto."

apenas alguns meses depois que tinha chegado na

"Por que você não apenas voltou com sua mãe quando você saiu do reformatório? Por que ir a Córsega com seus avós?"

Ele gira a bebida distraidamente com os dedos e eu não posso deixar de notar suas mãos. Elas são fortes e seguras, e seus dedos são longos. "Nossa mãe tentou o suicídio, enquanto Lorenzo e eu estávamos na detenção juvenil", ele responde. "Ela nunca ficou bem depois que nosso pai foi morto. Os pais dela a levaram para casa para a Córsega para cuidar dela."

"Suicídio?" Isso me tira do meu torpor da mão sexy. Será que ele me disse isso? Naquela época? Há tanta coisa que eu realmente não me lembro. Sinto, de repente, frio

e envolvo meus braços em volta de mim, estremecendo com a lembrança que vem à tona. "Mas ela está bem?"

Ele levanta um ombro em um encolher de ombros. "Ela sobreviveu, mas nunca mais foi

a mesma."

Minhas entranhas estão em um nó duro e eu estou tendo dificuldade de tomar uma respiração completa. Isso tudo está me acertando um pouco perto de casa. Eu mudo na minha cadeira e viro a conversa para longe de sua mãe e seu suicídio fracassado.

"Córsega

Roma. Isso soa muito incrível. Por que você iria querer voltar aqui?"

Ele hesita um longo segundo, e quando eu olho para ele, sua expressão é cautelosa. "Minha vida tomou um rumo inesperado nesta primavera. Quando saí da formação para

o sacerdócio meu -"

"Pára tudo! Voltemos atrás um segundo. O sacerdócio?"

Ele esfrega a testa e acena. "Eu me formei no seminário no ano passado. Eu estava a dias da minha ordenação em abril deste ano, quando eu mudei de idéia."

"Você queria ser padre?" Isso sai afiado e cínico. Eu não posso nem começar a colocar minha cabeça em torno do garoto que eu conheci tornar-se um elegante homem do clero.

Seu olhar fica totalmente intenso e eu juro por Deus que é como se ele estivesse tentando ver no meu crânio. "Eu mudei desde que você me conheceu, Hilary."

"Quando eu te conheci, você estava traficando drogas e arruinando minha vida!" Isso sai para fora da minha boca como uma espada antes mesmo de eu pensar, mas há alguma satisfação quando vejo que atingiu a marca. Seu olhar penetrante obscurece e ele não encontra meus olhos.

Ele pega sua bebida e toma um gole. "Como eu já disse, eu sinto muito por minha parte no que aconteceu com você. Eu sempre me arrependi."

Ele se arrependeu. Ele está arrependido de mim. Certo. Não é como se isso fosse novidade.

"Então, por que você mudou de idéia? Por que não é um padre?"

"Eu me apaixonei."

Em algum lugar dentro de mim, uma faca torce. "Então

você está com alguém?"

Ele balança a cabeça lentamente enquanto algo parecido com desgosto lampeja em seu rosto, mas ele foi embora tão rápido quanto apareceu. "Não. Nós não estamos juntos."

"Por quê? Quero dizer, se você desistiu do sacerdócio

"

"Ela estava apaixonada por outra pessoa", diz ele, observando os círculos traçados por seu dedo sobre a mesa. "Mas ela foi a pedra no meu sapato que me fez ver que o que tenho perseguido como dogma por toda a minha vida adulta não era o meu caminho. Ela me fez questionar a mim mesmo e perceber que eu não tenho a disciplina necessária para essa vida. Eu nunca tive esse tipo de controle", acrescenta ele, seu olhar escuro trava no meu.

"Você a ama." Ele a ama. Eu não posso explicar a súbita explosão de amargura que sinto com o pensamento, a não ser que ela explode para fora das camadas mais profundas do meu ser.

"Eu amei", diz ele. "Ela é uma pessoa extraordinária."

De repente, eu quero fazê-lo sofrer do jeito que eu sofri quando ele me deixou, e eu sei exatamente o necessário. Dirijo-me para trás e sorrio para ele. "É aniversário da minha amiga Jess. Vou levá-la ao Clube Sixty-nine no Lower East Side esta noite. Você deve vir."

Tenho certeza que ele vai pular fora. Eu não posso ver o Sr. Eu-quase-me-tornei-um- padre se divertindo em um clube de dança. Mas é exatamente por isso que eu o convidei - vou levá-lo no meu campo de jogo e jogá-lo fora de seu jogo. Eu quero vê-lo tão desconfortável como ele me faz. Eu quero vê-lo sofrer. E eu definitivamente sei como fazer os homens se contorcerem.

"A que horas?", Ele pergunta.

"Dez".

Ele me dá um aceno lento. "E qual é o traje?"

"Você não sai muito não é?" Eu sorrio. "Vista-se quente. É um clube de dança."

Ele bufa um riso fora de seu nariz. "Não, eu não ‘saio muito', mas eu tenho certeza que posso encontrar algo que sirva."

Um pequeno zumbido de energia elétrica dispara por minha espinha. Isso vai ser tão gratificante. Ele se apaixona por outra pessoa, mas ele me lamenta? Legal. Ele vai ver o que ele tinha e desistiu. Ele vai se contorcer com o seu pau duro, sabendo que ele pode nunca ter-me novamente.

Minha vez de machucá-lo como uma troca.

Capítulo Cinco

QUANDO CHEGO em casa, Brett já saiu para o ensaio. Desde que a minha saída normal se foi, eu decidi me exercitar com a limpeza. Eu preciso de algo estúpido para me manter ocupada até a hora do show. Eu esfrego o equivalente a três meses de espuma de sabão fora do chuveiro, dou ao chão da cozinha sua esfregada anual, lavo o monte transbordando de pratos na pia da cozinha, e limpo todas as superfícies no local.

Brett chega quando eu estou terminando a cozinha. "O que há para o jantar?"

Eu me inclino na geladeira, que eu provavelmente deveria ter limpado na minha

loucura. "Há sobra de comida chinesa e

isopor descartável da prateleira e abro. Meu rosto aperta contra o cheiro rançoso. "Ugh!

Não

mofadas no lixo. "Temos ovos. Eu poderia fazer uma omelete de queijo."

o que é isso", eu digo puxando uma caixa de

você definitivamente não quer isso." Eu digo, lançando as sobras mexicanas

Adoro cozinhar, mas a nossa geladeira é bastante escassa, porque eu estou no bar na maioria das noites e Brett fica feliz com comida pra viagem. Além disso, a cozinha é excelente, a alimentação é excelente, mas a limpeza depois bate.

Brett vem atrás de mim e espalma minha bunda em suas mãos. "Se você continuar apontando essa coisa na minha cara você será minha comida no jantar."

"Por mais atraente que isso soa, eu estou bebendo hoje à noite, então eu vou precisar de um pouco mais do que isso para me manter na vertical."

Ele desliza a mão entre minhas pernas. "Com quem você vai?"

Eu removo a mão dele e pego os recipientes chineses. "Jess. É seu aniversário." Eu giro, chuto a porta da geladeira fechada. "Você quer vir?"

Só pergunto porque eu sei que ele vai dizer que não.

"Não posso, querida. Tenho a noite de poker no Rob. Provavelmente não vou estar em casa até tarde."

O que na verdade significa que ele não vai estar em casa nesta noite. Ele normalmente chega tropeçando em suas noites de poker ao redor do nascer do sol, fedendo a charutos e uísque.

Acabei dando de ombros. Essa é a grande coisa sobre o nosso relacionamento. Eu não tenho que fingir que estou chateada. Sem falsidade, "Nossa, querido, isso é muito ruim. Sentiremos sua falta." Ele sabe que eu realmente não dou a mínima.

Eu coloco os recipientes chineses no microondas e aqueço o conteúdo, em seguida, despejo o mu shu e o chow mein em pratos.

"Eu ouvi sobre outro teste que você deve ir fazer", diz ele, quando eu trago os pratos para o sofá. "Não é um musical, mas tem um elenco muito grande, por isso vale a pena tentar."

Eu entrego-lhe o seu prato e caio sobre o sofá ao lado dele. "Se isso não é um musical, eles provavelmente nem vão querer me ver."

"Se você quiser, eu te levo na audição", diz ele com a boca cheia de macarrão. "Não há nenhuma dança, então tudo que você tem a fazer é olhar quente e dizer suas linhas."

Acabei encarando-o. Por que ele está me ajudando muito, de repente? Depois de um segundo, ele olha para cima e me vê encarando.

"Eu vou com você na audição", diz ele, um pouco irritado, como se eu fosse uma cadela por interrogá-lo.

Eu rodo meu garfo no meu macarrão e alguns derramam fora da borda do prato para o meu colo. "Maldição." Eu olho de um lugar para o meu prato e acabo colocando-o no banco ao meu lado. "Por que não temos uma mesa de café?"

Ele dá de ombros e pega o macarrão do meu colo. "Só nunca tive uma, eu acho. Além disso, elas ocupam espaço."

"Eu quero uma".

Ele dá um meio sorriso evasivo. "Vá em frente."

Quando terminamos de comer, eu vou para o chuveiro e eu fico um pouco aliviada quando Brett não me segue. Estou me sentindo estranhamente sem tesão. Muita atividade conspiratória, eu acho.

Eu vou ser a coisa mais quente que os olhos de Alessandro já viram. Ele me lamenta? Vou fazê-lo se arrepender do dia em que ele me abandonou.

Eu escorrego em uma calcinha preta pura depois saqueio através do meu armário, sabendo exatamente a roupa: um top prata apertado que é quase transparente, e uma pequena saia preta de babados que mal cobre minha bunda. Eu tenho os sapatos perfeitos também. Plataformas de cinco polegadas que fazem minhas pernas parecerem totalmente lambíveis.

Quero que Alessandro queira me lamber.

Uma vez que eu estou vestida, eu passo algum blush, desenho com delineador, e pincelo meu rímel. Não há nenhuma maneira maldita que Alessandro vai ser capaz de resistir.

QUANDO JESS E EU chegamos ao clube, pulamos a fila e o segurança nos deixou entrar sem pagar. Puxo o meu casaco, deixando-o na parte de trás de uma cadeira perto da porta, e procuro por Alessandro. Jess e eu estamos meia hora atrasadas, e não há como o Sr. Tenso ser nada, a não ser pontual. Eu finalmente o vejo encostado no bar conversando com um par de morenas, uma das quais está estourando para fora de seu top decotado.

E, caramba, ele está quente.

Seu cabelo está penteado para trás e ele tem o caso mais sexy de sombra de cinco horas (barba por fazer) que eu já vi. Ele está em uma camisa preta de botão com as mangas arregaçadas e solta sobre os jeans desbotados que se encaixam de uma maneira que me faz querer rasgá-los.

Eu puxo Jess na pista de dança e salto para a batida de música pulsando. Nós nos contorcemos em torno e até o final da canção eu estou lisa com o suor. Quando eu olho para Alessandro, eu vejo que as morenas se foram e ele está me assistindo do bar com interesse extasiado.

Isca aceita. Hora de atraí-lo.

A música muda para um dos meus favoritos. Eu fecho meus olhos e deixo meu corpo

pulsar com o ritmo quando Dev canta sobre vagar as mãos e um desejo sexual que está pulsando. Todos os músculos da minha barriga se contraem quando eu sinto mãos fortes longas sobre os meus ombros. Hora do show.

Vou fazer com que ele me queira tanto, que ele não vai saber o que o atingiu quando eu acabar com ele.

Abro os olhos e Alessandro está ali, seu olhar ardente varrendo sobre meu corpo. Eu levanto os meus braços lentamente para cima movendo-me com a música, dando-lhe um olhar de perto e pessoal para as meninas, desafiando-o a me tocar. Com este top e sem sutiã, elas são uma visão espetacular, se eu posso dizer.

Jess sorri e ginga fora para dançar com um grupo misto perto de nós - provavelmente as pessoas que ela convidou. Reconheço alguns deles a partir de audições.

Alessandro se inclina e eu pego seu cheiro - alguma colônia picante, picante que parece conectar meu nariz com minha virilha. "Isso foi um grande show", diz ele, com a voz grossa e áspera.

Você não viu nada ainda.

Eu coloquei o meu sorriso foda-me e balanço os quadris ao som da música. Ele choca o inferno fora de mim quando ele coloca suas mãos na minha cintura e começa a mover-

se comigo. Eu giro em seus braços assim que ele está atrás de mim e agarro seus pulsos,

sentindo a força em seus braços. Deus, ele tem grandes braços. Eu deslizo as mãos sobre minha bunda, descendo as costas das minhas coxas, até a borda inferior da minha saia minúscula. Suas mãos estão seguras e firmes contra a minha pele e ele não me resisti.

Calor pulsa através de mim quando eu fecho meus olhos e reviro os quadris em um círculo. Eu deslizo suas mãos lentamente até meu traseiro, trazendo a minha saia curta com elas e deixando os dedos sobre a pele nua, em seguida, pressiono-me nele. Ele não perdeu o ritmo, movendo os quadris com o meu para o ritmo. Eu giro um círculo contra ele, e caramba, se ele não joga junto. Para um cara que estava a centímetros de ser sacerdote, ele é muito malditamente ousado. Eu circulo meus braços atrás de mim, ao redor de seu pescoço, e pressiono toda a minha volta em toda a sua frente, e eu juro que

eu sinto um gemido baixo em seu peito enquanto sua cabeça vai para trás. Suas mãos deslizam até meu lado e param na minha caixa torácica abaixo dos meus seios.

E maldito se eu não quero que ele continue. Acho que o meu plano pode ser frustrado,

porque em todos os lugares que ele me toca, estou pegando fogo.

Eu me viro para encará-lo e olho em seus olhos, faminto e cru, que faz meu coração bater mais rápido. Eu corro minhas mãos sobre seus braços fortes, enquanto suas mãos deslizam em torno de mim, puxando-me com força ao seu corpo, um joelho deslizando entre os meus. Seu rosto está no meu cabelo, enviando arrepios sobre a minha pele, apesar do fato de que seu hálito quente me faz sentir como se estivéssemos em pé a cinco centímetros do sol. Dançamos assim, grudados um contra o outro, com a mão nas minhas costas, os dedos roçando a pele nua na cintura da minha saia, e eu perco o controle de tudo, exceto as batidas da música e do calor de seu corpo.

Este foi um plano muito ruim.

Eu queria que ele me quisesse. Eu queria machucá-lo.

Mas, assim como eu me sinto começando a questionar se eu poderia realmente seguir,

eu sinto um estrondo no peito e um rosnado baixo escapa de sua garganta. Eu mal ouvi-

lo sobre a música ensurdecedora, mas no segundo seguinte, ele está me empurrando

para longe como se eu o tivesse queimado. Seus olhos estão fechados e sua mandíbula está moída apertada e ele fica parado, imóvel como uma pedra por alguns instantes longos. Ele nem sequer respira.

"Eu tenho que ir", ele finalmente range fora.

"O quê?" Eu digo, incrédula. "Por quê?"

Ele abre os olhos e dá mais um profundo suspiro antes de responder. "Porque vir aqui foi um erro."

Estou tão atordoada que não posso mesmo mover por um segundo enquanto ele se vira e estala fora da pista de dança. Era para eu fazer ele me querer. Era para eu acabar com ele. Como é meu plano de ficar totalmente ligado a sua cabeça? Como é que eu sou a única aqui de pé doendo onde eu não deveria? Como é que ele me desligou?

Jess está a poucos metros de distância, dançando lento com um ruivo bonito com lábios carnudos. Eu toco seu ombro. "Desculpe, Jess, mas eu tenho que ir."

O ruivo corre os dedos para baixo na parte de trás aberta do vestido de Jess e se agarra

um pouco mais forte, e tenho a nítida sensação de que Jess não estava saindo daqui comigo hoje de qualquer maneira. "Você vai ficar bem pra chegar em casa", ela pergunta.

"Eu estou bem. Ligue-me amanhã?"

"Tudo bem", ela diz quando o ruivo fuça seu pescoço.

Eu explodo fora da pista de dança e pego meu casaco, seguindo Alessandro para fora da porta. Ele já está quase na metade de um quarteirão para cima.

"Apenas continue andando, idiota!" Eu grito com suas costas.

Ele não se vira. A única indicação que ele me ouviu é a forma como o seu passo decidido estaca uma batida antes que ele faça exatamente o que eu lhe disse para fazer.

Eu me inclino para trás contra o edifício e levanto minha cabeça, olhando para o céu nublado, esperando a minha frequência cardíaca para retardar uma indução coronária. Mas quando eu empurro o edifício, vejo Alessandro caminhando de volta para mim, parecendo que ele está em uma missão. Ele está quase em cima de mim antes que eu perceba.

"O que você quer de mim, Hilary?"

Há uma borda de raiva em suas palavras que me deixa furiosa. Ele não tem o direito de ficar puto comigo. "Eu quero que você volte a Roma ou a Córsega ou de onde diabos você veio e me deixe em paz."

Sua mandíbula aperta e algo passa sobre seu rosto enquanto ele trabalha para conter o que é que ele quer dizer.

"Por que diabos você voltou aqui?" Eu cuspo.

Ele joga suas mãos no ar e gira, andando longe de mim na direção que ele veio. Mas então ele se vira e olha para mim com os olhos de carvão duro. "Eu não sei! Eu não sei porque eu faço mais nada! Eu não sei o que eu devo fazer para tornar isso direito", diz ele, jogando o braço entre nós. "Eu não sei como consertar nada disso."

Ele termina seu discurso deixando cair o queixo ao peito e esfregando a testa, e foi aí que eu percebi que não é comigo que ele está chateado. Ele está com raiva de si mesmo. Muito irritado, com base na forma como o seu rosto se contorce em desgosto quando ele diz isso.

Eu me pego sentindo pena que eu gritei com ele, mas depois eu paro. Eu não vou sentir pena dele. Depois de tudo, ele tem o direito a minha simpatia. "Vá para casa, Alessandro," eu digo, voltando-me para o metrô.

Eu percorro a Ludlow Street o mais rápido possível que meus saltos assassinos

permitem

estou usando essa roupa toda. O que eu estava pensando mesmo? Este foi um plano tão

estúpido.

que não é tão rápido. Eu odeio que eu o estou usando. Eu odeio que eu

Apesar do meu juramento de não olhar para trás, eu faço ao virar na esquina em Broome, em direção à estação Grand Street, e vejo Alessandro seguindo atrás, a meia quadra de volta. Eu começo a andar mais rápido, mas eu só chego ao final do primeiro edifício quando alguém diz: "Hey!" de muito perto.

Viro-me e vejo um par de crianças brancas, talvez dezoito ou dezenove anos, penduradas em uma porta escura. Um deles tem seu capuz para cima, sombreando seu rosto, um cigarro aceso pinçado entre o polegar e o dedo, todo sombrio e taciturno. O outro é um bobo alto, loiro e sorridente.

O garoto loiro sai da porta. Seus olhos varrem em cima de mim e eu puxo minha jaqueta fechada. "Você está procurando um bom tempo?"

Eu, apenas, não estou com disposição para isso. "Eu estou tão fora de sua liga, querido, que você não tem a primeira pista do que fazer comigo."

Aquele com o cigarro olha pra mim, mas o loiro ri. "Eu tenho certeza que podemos pensar em uma coisa ou duas."

"Não nesta vida." Eu começo a me mover novamente, mas o garoto com o cigarro salta como uma cobra e me agarra. Eu começo a gritar, mas eu caio em meus calcanhares enquanto ele me gira contra a porta da alcova e me prende com seu corpo. Ele bate a mão sobre minha boca e prende o cigarro contra o meu rosto, apenas um centímetro do meu rosto. "Você grita de novo, puta, e eu vou furar a porra dos seus olhos", ele sussurra.

"Cara!", Diz o garoto loiro. "Acalme-se. Ela vai fazer isso." Ele olha para mim, os olhos arregalados e suplicantes. "Nós temos dinheiro. Quanto você cobra?"

Eles acham que eu sou uma prostituta. Perfeito.

Com a mão do outro garoto na minha boca, não é como se eu fosse responder. Acabei olhando para ele.

"Você vai querer deixar a menina ir."

Eu não posso ver Alessandro, mas não há dúvida sobre a voz. A atenção do garoto me segurando encaixa ao seu amigo, que está olhando fixamente, com os olhos arregalados, para onde eu tenho certeza que Alessandro está de pé, na esquina da alcova, fora da minha linha de visão.

"Cara", o garoto loiro diz novamente ao seu amigo, sem tirar os olhos de Alessandro. "Deixe-a ir."

Ele não faz. Ele aperta o cigarro mais perto do meu olho. "Você vai querer cuidar da porra dos seus próprios negócios, cara."

Alessandro pisa em minha vista, a poucos metros do garoto loiro, e, se olhares pudessem matar, o garoto me segurando seria vaporizado. Seu rosto está escuro e apertado, o olhar de laser apontado para o garoto com o cigarro. Suas mãos se contorcem ao seu lado e ele tem aquele olhar meio louco que Lorenzo sempre teve, como ele está enrolado apertado, pronto para agarrar.

O loiro divide um olhar entre Alessandro e seu amigo, então decola em uma corrida. O aperto do garoto de cabelos escuros em mim solta quando ele vê o seu amigo fugir. A

distração momentânea é tudo que eu preciso. Eu trago meu joelho com força em sua virilha e ele grita e cai em suas mãos e joelhos, segurando seu lixo. Ele só leva um segundo para encontrar seus pés e sai cambaleando fora.

Alessandro entra na alcova, a raiva em seu olhar escuro dando lugar ao pânico. "Você está bem?"

"Eu estou bem", eu cuspo. "Eu tinha as coisas sob controle, sabe? Eu não preciso de você para me salvar. Eu nunca precisei de você para me salvar."

Ele estremece e eu fecho meus olhos contra a memória indesejável.

Alessandro me abraçando. Enxugando as lágrimas.

"Eu nunca precisei de você", repito, revoltada com as lágrimas que eu sinto apontar nas costas dos meus olhos. Eu não vou chorar na frente dele - ou de qualquer um - nunca mais.

Ele pega meus sapatos e coloca-os na calçada para os meus pés. "Deixe-me levá-la para casa."

Eu passo por ele e começo a andar, ignorando-o da melhor forma possível. Mas eu não o paro quando ele continua a andar a passos largos comigo.

Eu sei que eu disse a Alessandro que eu não precisava dele, mas eu não tenho certeza de que é verdade. Essa coisa toda me abalou - embora eu nunca vou admitir isso a ele. Meu coração está acelerado, e a adrenalina ainda está derramando em minha corrente sanguínea. Eu me forço para não tremer, ou soprar uma respiração nervosa, ou mostrar qualquer sinal de fraqueza, enquanto caminhamos os três blocos para o metrô. Nós esperamos em silêncio pelo trem D, em seguida subimos. Não é até que eu estou para fazer a transferência, em Columbus Circle, vinte minutos depois que eu penso em perguntar. "Onde você mora?"

Ele me segue fora do trem para a plataforma. "West Village."

"Você está indo na direção errada."

A sugestão de um sorriso voa sobre os lábios que eu só estou percebendo agora são cheios e vermelhos e perfeitos. "Eu sei."

"Por quê?"

"Porque eu quero saber que você está em segurança em casa".

Eu fico ali na plataforma, olhando para ele, enquanto o trem passa sibilando e desaparece no túnel.

"Por quê?"

Seus olhos estreitam com sua confusão. "Eu só -"

"Não. Quero dizer

que você me encontrou? Por que você concordou em sair hoje à noite? Por que você se preocupa comigo?"

por que tudo isso?" Eu digo, sacudindo o meu pulso para ele. "Por

Ele apanha os lábios entre os dentes, pensando. Finalmente, ele sopra um suspiro e arranha na parte de trás de sua cabeça. "Você significa algo para mim, Hilary. Você foi importante para mim uma vez. Eu só precisava saber que você estava bem. Eu precisava ver por mim mesmo." Ele balança a cabeça. "Você nunca deveria saber que eu estava aqui."

Deus, eu desejo que eu não soubesse que ele estava aqui. Eu estreito meus olhos para ele e giro para as escadas, sentindo toda a minha raiva borbulhando e transbordando. Como ele pode pensar que ele saberia quão quebrada eu sou só de olhar? Passei oito anos aprendendo a esconder. "E eu estou? Eu tenho o seu selo de aprovação?"

Ele me interrompe com uma mão no meu braço. "Não foi isso que eu quis dizer." Sua voz é suave, e quando eu giro para enfrentá-lo, o olhar em seus olhos puxa meu coração – envia-me oito anos no meu passado. Lágrimas pressionam na parte de trás dos meus olhos novamente, e maldito seja.

"Eu vou pegar o um”, eu digo, acenando com um braço até o saguão em direção ao meu trem. "Você deve voltar."

Seus olhos me escaneiam novamente, demorando-se sobre minhas pernas. Ele morde o canto do lábio inferior e olha para minha cara. "Eu gostaria de vê-la novamente em algum momento quando poderemos conversar."

"Você sempre quis falar", Eu resmungo abrindo minha bolsa e procurando por um pedaço de chiclete. Quando eu encontro um e olho para ele, sua expressão está firme. Cuidadoso.

Ele chega pra arranhar a parte de trás de sua cabeça

infância falava. Por isso eles não estão acabados. "Há um monte de coisas que precisam ser ditas."

novamente. Uma parte de sua

"Quando?"

Seus olhos param em cima de mim de novo. "Deixe-me pagar o almoço. Qual é o seu restaurante favorito?"

Ele quer me levar? Ninguém me leva para fora há muito tempo. "Luigi’s".

Ele balança a cabeça. "Eu vou te encontrar lá a uma hora."

Ele mantém o passo comigo quando nós caminhamos para a minha plataforma e minha raiva começa a diminuir um pouco. Quando chegamos lá, eu olho para ele. "Obrigada."

Seus olhos se arregalam um pouco, surpreso, eu acho, depois da minha impertinência. "Pelo quê?"

Eu gesticulo vagamente na plataforma. "Isto".

Seu rosto escurece quando seus lábios pressionam em uma linha. "Não me agradeça, Hilary."

O trem chega e eu subo. As portas se fecham e eu assisto Alessandro desaparecer quando o trem me leva para longe. Eu sento em um banco perto da porta e inclino a cabeça para trás para o painel da parede, fechando os olhos.

Eu me lembro como tudo mudou para mim com Alessandro. Ele foi a primeira pessoa em anos que parecia realmente se importar comigo. Ele nunca me machucou. Ele me

beijou na boca e ele me tocou tão suavemente. Ele era doce e terno confiar nele. Então eu comecei a precisar dele.

e eu comecei a

E depois ele me deixou.

Eu sinto a ferida sugada no meu peito abrir novamente como se fosse ontem. Como se eu não tivesse passado os últimos oito anos forçando-me a esquecê-lo e seguir em frente.

Mas eu segui em frente. E eu nunca posso voltar.

Capítulo Seis

LUIGI 'S ESTÁ SEMPRE lotado e tem apenas, tipo, oito mesas, mas tivemos sorte que um grupo que tinha duas ocupadas saíram juntos, por isso nós e o casal da frente na lista de espera conseguimos assentos perto da janela.

"Então, sobre o que estamos falando hoje?" Pergunto uma vez que já estamos acomodados e o garçom levou nosso pedido de bebidas.

"Você".

Eu sopro uma risada. "Então essa vai ser uma conversa curta."

Ele esfrega a testa, depois se inclina sobre os cotovelos e olha para mim com os olhos cansados. "Eu tenho sido perseguido por oito anos, Hilary. Não houve um dia que passou que eu não perguntei sobre você."

Eu sinto que minha armadura se recupera e as garras saem quando eu cravo os olhos por cima da mesa nele. Ele não tem idéia do que significa ser assombrada. "Eu disse a você. Eu estou bem."

"Eu tenho que saber

olhar. "Lorenzo estuprou você?"

"

A pele ao redor dos seus olhos aperta, mas ele não quebra o meu

Eu surpreendentemente rio em voz alta. "Isso é o que se trata? Você acha que me deve alguma coisa para compensar o seu irmão?"

Ele só olha para mim, porque eu não respondo a pergunta.

"Não, Alessandro. Ele não me estuprou."

Sobre o ombro de Alessandro, eu vejo a mulher sentada atrás dele virar e olhar para mim.

"Eu sei que não posso corrigir se ele fez, mas há recursos -"

"Ele não me estuprou", eu digo de novo, mais baixo, mais lentamente, de modo que ele possa ouvir. Lorenzo nunca foi o problema. Eu não me importava com ele o suficiente para ele ter o poder de realmente me machucar. Eu pego o menu e abro-o, recusando-me a olhar para a pessoa que fiz nos olhos. "Estamos pedindo pizza ou o quê?"

Alessandro sopra um suspiro e a tempestade em seu rosto desaparece lentamente. "O que você gosta?”, Pergunta, e ele parece dez graus mais frio, quando seu olhar de raio- laser abaixa de mim para o seu menu.

"Vegetariana, principalmente. E pepperoni."

O garçom volta com os nossos chás gelados e os coloca diante de nós, e meus olhos são atraídos para os braços de Alessandro quando ele se estende e pega meu menu. Quando eu sigo as veias em seu antebraço, que vão mais além, dos músculos definidos para a

manga enrolada de seu botão, eu me pego imaginando a perfeição todo o caminho para cima, coberto por um brilho fino de suor quando ele deu um soco no saco no ginásio.

"Você está pronto para pedir?" O garçom pergunta, me tirando da minha fantasia.

Alessandro lhe entrega os nossos menus. "Nós vamos ter uma grande vegetariana combinada com pepperoni."

O garçom rabisca em seu bloco, em seguida, pega os menus. "Saladas?"

"Antipasto para dois, eu acho", diz ele com um olhar interrogativo para mim.

"Tudo bem", eu digo, espremendo limão em meu chá.

Enquanto eu vejo o garçom levar o nosso pedido para o computador e digitá-lo, sinto os olhos de Alessandro em mim novamente, mas eu não estou pronta para olhar para ele ainda.

"Eu preciso saber o que aconteceu com você depois que saímos", diz ele, de repente, intenso.

Não, você não precisa. Eu estreito meus olhos para ele. "Por quê?"

Há um longo minuto em que ele não responde.

"Ouça, Alessandro, eu sei que você tem toda essa grande coisa da culpa acontecendo", eu digo, acenando com a mão em um círculo para ele, "mas isso não é realmente o meu problema, sabe? Estou seriamente bem. Todo mundo tem merdas que precisam lidar. Eu lidei com a minha. Minha vida é muito boa. Por uma questão de fato, é ótima. Então, neste momento, a única coisa que você poderia fazer para tornar a minha vida melhor seria marcar para mim uma peça na Broadway."

Suas sobrancelhas sobem. "Broadway

?"

Eu rodo meu canudo no chá. "Eu estou esperando para marcar uma peça em um musical. Eu tenho uma voz incrível."

Um sorriso contrai os lábios e um pouco da tensão que está sempre lá sai de seus ombros. "Eu me lembro".

Acabo olhando para ele quando tudo isso vem à memória.

Foi apenas uma semana após Lorenzo e Alessandro aparecerem na casa de grupo. Estávamos todos no porão "sala de recreação", onde havia um rádio e uma televisão com um Xbox quebrado. Eu estava enrolada em uma cadeira estofada pegajosa e Lorenzo e Eric estavam deitados no sofá envergado se drogando. Duas meninas, Hannah e Trish, que estavam com dezesseis anos eu acho, tinham passado uma maquiagem pesada com toneladas de sombra para os olhos e delineador e estavam fazendo um desfile de moda. Elas tinham ligado o rádio e estavam dançando em torno de Beyonce "Naughty Girl", tirando a roupa que tinham comprado na loja do Exército

da Salvação, até que ficaram apenas com minúsculos biquínis. Lorenzo e Eric estavam assistindo e assobiando. Lembro-me de Alessandro sentado no chão, no canto. Ele estava rabiscando algo em um bloco de papel, mas ele também estava olhando.

A negra

biquíni, mas eu não tinha um, assim eu apenas balancei a cabeça.

Trish, eu acho

ou talvez fosse Hannah, disse-me para ir colocar meu

"Cadela estúpida", disse ela, virando-se para os meninos e moendo seus quadris em um círculo.

"Sem coragem não há glória", a outra disse quando ela deslizou para o colo de Eric.

Tinha coragem, eu só não tinha um biquíni, então eu me levantei e comecei cantando "Naughty Girl" com Beyonce como se minha vida dependesse disso.

Olhando para trás, foi muito ruim, mas mais tarde naquele dia, quando estávamos jantando, Alessandro entrou e sentou ao meu lado, o que ele nunca tinha feito antes. "Você tem uma boa voz", ele murmurou, sem olhar para mim.

Essas foram as primeiras palavras que ele me disse.

Eu olho para baixo na mesa, puxando um guardanapo do dispensador como algo para

fazer, chateada que ele pode me fazer sentir estúpida com apenas duas palavras. "Sim,

bem

Eu estou melhor agora."

"Você era excepcional então, agora eu só posso imaginar."

Eu não sei se ele está brincando comigo ou não, mas, de repente, eu desejo que eu não tivesse vindo aqui. Passei a última semana e meia fingindo que sua aparição do nada não abalou meu núcleo - como isso não importa. Eu gostaria de poder apenas esquecer que ele alguma vez voltou. Mas eu não posso.

Nosso garçom está de volta com o antipasto e dois pratos, que ele coloca na borda da nossa mesa. "Sua pizza sairá em breve", Ele inclina a cabeça no meu copo. "Mais chá?"

"Sim, claro", digo, em seguida, vejo como ele vai para o balcão para um jarro. Ele está de volta um momento depois, com um sorriso, enchendo meu copo.

"Estou feliz que você sabe o que quer e que você está perseguindo o seu sonho", diz Alessandro quando o garçom recua novamente, puxando a minha atenção de volta para ele.

Eu corro um dedo para baixo no rastro de suor no meu copo. "O problema é que ele está correndo o caminho do inferno mais rápido do que eu no momento."

O garçom chega até nossa mesa alguns minutos depois com uma grade e uma fôrma de pizza, que ele põe no meio da mesa. "Qualquer coisa que eu possa fazer por vocês?"

Alessandro levanta a sobrancelha questionando a mim.

"Não, obrigada", eu respondo, e o garçom se arrasta para fora para limpar a mesa ao lado.

"Mas você está fazendo audições", diz Alessandro, girando a fôrma de modo que a alça da espátula está de frente para mim. "Com todas as atrizes aspirantes na cidade, eu acho que não seria uma tarefa fácil."

Eu dou de ombros. "Só por causa do American Idol. Eu fiz isso para o Hollywood Week".

Ele levanta uma sobrancelha para mim. "Eu sei."

Eu serro meus olhos para ele. "Você não

?"

Ele encolhe os ombros. "Eu não vi em tempo real, mas eu te disse, eu pesquisei você no Google. O primeiro resultado da pesquisa para você é um clipe do YouTube do American Idol."

Por que me envergonho, que ele já viu isso? Eu coloco uma fatia de pizza no meu prato.

"Então

orientar a conversa para longe de mim.

quanto tempo você ficará hospedado em Nova York?" Eu pergunto, para

Ele pega uma fatia. "Eu não pretendo ficar muito tempo."

Eu pego uma mordida de pizza e tento ignorar a corrida fria através do meu intestino. Eu não quero que ele fique. Quando ele sair de Nova York de novo, vai ser uma coisa boa. "Então, você acabou de gastar todo o seu tempo me seguindo?"

Seus olhos lampejam nos meus. "Não. Eu persigo outras pessoas também."

"Mais fantasmas?"

Ele recua e abaixa o olhar para o prato. "Eu passo o máximo de tempo que eu posso no Y com as crianças."

"Você está ajudando crianças carentes?"

Ele balança a cabeça.

"Como você e Lorenzo."

Seu olhar intenso trava no meu. "Eu espero que eu possa mantê-los longe de se tornar como eu e Lorenzo, sim."

Comemos em silêncio, mas eu não posso parar de lançar-lhe olhares. Há coisas sobre ele que não mudaram em tudo, e há outras coisas que são tão diferentes. Há tantas coisas que eu quero perguntar: Será que ele sentiu falta de mim depois que ele me deixou? Será que ele quer voltar? Ele diz que está assombrado, mas são as memórias de todo ruim?

Por favor, não me deixe.

Eu aperto meus olhos fechados contra a imagem espontaneamente.

"Você está bem, Hilary?"

A voz de Alessandro dizendo essas palavras batem dentro com o desespero que eu escondi por tanto tempo. Só dele estar aqui depois de todo esse tempo traz para mais perto da superfície.

"Eu estou bem", eu corto.

Ele inclina a cabeça e olha para mim por um longo segundo, desconfortável. "É claro." Está claro pelo seu tom que ele sabe que eu estou mentindo, mas ele não me pressiona. Ele empurra o prato e acena para as últimas três fatias de pizza. "Você já teve o suficiente?"

"Estou cheia".

Ele acena o garçom para a conta. Uma vez que ele paga, ele se levanta e desliza meu casaco largo das costas da minha cadeira, segurando-o aberto para mim.

Eu agarro-o fora de suas mãos. "Eu não tenho três anos. Posso colocar o meu próprio casaco", eu digo, empurrando os braços através das mangas.

Ele inclina a cabeça para mim e encolhe os ombros em sua jaqueta de lã preta, então me acompanha para fora do restaurante com uma mão na parte inferior das minhas costas. Eu odeio que a sensação de sua mão me faça doer por dentro.

É uma nítida tarde de outubro, mesmo à beira do inverno, mas não fria o suficiente para

nevar ainda. Folhas secas se agarram às árvores no parque do outro lado da rua e a brisa leve estimula-as a perder um pouco de cada vez. Eu agrego minha jaqueta em torno de mim e vejo-as flutuar para o chão, enquanto caminhamos em silêncio em direção ao metrô. Alessandro não quebra o passo quando eu não me volto para as escadas, e ele nunca pergunta o que estamos fazendo, enquanto caminhamos lentamente para casa

após o parque. É uma viagem de metrô de quinze minutos

para o meu apartamento. Escolho o meu caminho através dos artistas de rua, vendedores de cachorro-quente e turistas entupindo as calçadas me impedindo de ter de olhar para Alessandro, mas por alguma razão, eu não estou completamente pronta para me livrar dele ainda.

ou uma hora e meia a pé

"Eu tenho vontade de ir para o Met de novo", ele finalmente diz quando passamos o Museu de História Natural. Há andaimes sobre a enorme pedra da frente do edifício, mas a feiúra não impedi os turistas de tirarem fotos como paparazzis raivosos.

"O museu?" Eu olho para cima e o vejo olhando para o parque. O Museu Metropolitano de Arte é a um curto caminho através do parque daqui - a vinte minutos a pé do meu apartamento, e eu nunca estive lá.

Ele balança a cabeça, voltando o olhar para a calçada se desdobrando na frente de nós. "Você foi?"

"Não." Eu vivi na cidade toda a minha vida e eu nunca fui a maioria dos lugares.

Seu olhar fita o meu. "Você está livre no final desta semana? Ou talvez no próximo?"

"Hum

talvez. Eu geralmente folgo as quintas-feiras."

"Você estaria interessada em ir?"

"Para o Met?"

Ele balança a cabeça e um sorriso contrai os lábios. "Para o Met."

"É muito caro?"

Ele olha para cima da calçada novamente. "Por minha conta. E o almoço também, se você pode lidar com a minha presença por tanto tempo."

Eu amasso meu rosto para ele. "Quanto tempo vai demorar?"

"Os museus são vastos. Poderíamos gastar muito ou pouco tempo lá dependendo do que você goste."

Meu rosto enruga mais. "Vasto

Eu não sei se gosto do som disso."

Ele ri e o som me pega desprevenida quando a memória da última vez que eu o ouvi rir bate em mim. Nós não estávamos muito longe daqui, no meio do Central Park, perto de Bethesda Fountain, cercados por borboletas.

"Eu prometo não te entediar. Vamos acertar os destaques", diz ele, puxando-me de volta para o aqui e agora.

"Quanto tempo vai levar os destaques?" Pergunto com cautela.

Ele olha para mim e eu poderia jurar que ele está sorrindo um pouco. "Deixe sua tarde livre."

Voltamos para longe do parque pela Eighty-second Street em direção ao meu apartamento.

"Este é um bairro agradável", diz Alessandro. Considerando que ele mal olhou uma vez para cima da calçada, eu não sei como ele saberia.

Eu dou de ombros, mesmo que ele não está olhando. "Meu namorado pode pagar. Sua família tem dinheiro. É realmente o seu lugar."

Seu ritmo estaca uma batida. "Namorado. Você está com alguém." Não é uma pergunta, e há algo em seu tom que eu não consigo ler.

"Brett . Ele é ator."

Ele olha para mim, seu olhar intenso, de repente, como se ele estivesse prestes a recitar a cura para o câncer ou algo assim. "Será que ele te faz feliz?"

Mais uma vez, ele me leva desprevenida. Eu sou feliz? Eu não sou infeliz. Eu chuto uma pedra no meu caminho e ela desliza para a rua, assustando um pombo bem alimentado que está bicando algo na sarjeta. "Feliz é tudo relativo."

"Você merece ser feliz." Sua voz é baixa agora, como se ele disse isso mais para si mesmo do que para mim. Ele olha para cima na Igreja da Trindade, do outro lado da rua, e algo triste passa sobre seu rosto. Ele estava indo para ser um sacerdote e ele saiu pelo amor de uma menina que não o ama de volta. Eu me pergunto se esse olhar é para ela, ou para o que ele desistiu por causa dela.

Chegamos a minha porta e eu digo para ele. "Então, nós decidimos sobre o Met?"

Ele balança a cabeça. "Quinta-feira. Encontre-me lá, na entrada principal? Meio-dia?"

Eu deveria dizer não.

Eu deveria.

"Tudo bem". Eu destranco a porta e escapo para encontrar o elevador esperando. Eu empurro o quatro e aceno através do vidro quando as portas se fecham.

E me pergunto o que diabos eu estou fazendo.

Capítulo Sete

"Então, que tipo de arte você mais gosta?" Alessandro pergunta sobre as nossas saladas.

Em vez de ir no refeitório do museu, ele insistiu neste café ostentoso, completo com um maître presunçoso e garçons pretensiosos. Eu sinto que estou sendo julgada.

"Isso é uma pegadinha?" Pergunto, apunhalando um tomate cereja, que explode uma pilha viscosa de sementes minúsculas na toalha branca.

Seu garfo pára a meio caminho de sua boca. "Você não gosta de arte em tudo, não é?"

Eu dou de ombros. "Na verdade não."

"Eu não deveria ter torcido o braço pra vir aqui." Ele mantém sua voz neutra, mas ele não consegue esconder a decepção em seus olhos, e isso me faz pensar sobre a outra garota. A que ele amava. Ela estava na arte? Será que eles se enroscaram na cama em tardes chuvosas e tiveram longas conversas sobre coisas que eu nem sequer sei os nomes? Tudo o que sei sobre arte é o que eu aprendi assistindo O Código Da Vinci.

A verdade é que, se alguém tivesse me pedido para vir aqui, eu teria dito não. Mas algo dentro de mim queria um motivo para ver Alessandro novamente. Curiosidade talvez? Parte de mim quer odiá-lo, mas a verdade é que, mesmo depois de tudo, eu nunca fui capaz de encontrar ódio em qualquer lugar em mim para Alessandro ou o irmão. Raiva? Sim. Eu estive seriamente chateada por oito anos e minha raiva me alimentou, me fez mais forte. Mas eu nunca os odiei. "Que tipo de arte que você gosta?"

"Impressionismo nunca foi o meu favorito, mas posso apreciar quase tudo". Suas bordas afiadas amoleceram um pouco, uma vez que atravessamos as portas do museu, como se estar aqui, de alguma forma, levantasse o peso do mundo fora de seus ombros.

"Eu me lembro de você sempre rabiscando", eu digo, jogando minha salada com o garfo para misturar no molho ranch. Eu odeio quando está tudo com um pingo. "Você ainda desenha?" Eu olho para ele quando ele não responde imediatamente.

"Não. Não por um longo tempo". Seu olhar tranca com o meu e é como se ele estivesse tentando ver meus pensamentos. Ele nunca perdeu muita coisa, até mesmo quando criança, mas eu não tinha tanto a esconder até então. Eu baixo os olhos, com medo de que ele vai ver muito.

Eu tenho um flash de uma imagem

recreação com seu bloco de desenho, de forma tranquila, observando como Lorenzo e Eric lutam no chão. Seus olhos continuavam passando rapidamente por mim, onde eu estava sentada no sofá caído, pintando minhas unhas.

Alessandro em seu canto habitual da sala de

Esse foi o dia depois de Lorenzo e eu dormirmos juntos. Eu não queria que ninguém me olhasse, especialmente Alessandro, que sempre parecia ver tudo, então eu me virei para o lado no sofá, de costas para ele.

Lorenzo geralmente me ignorava, mas Alessandro sempre se sentava ao meu lado no jantar. Depois da primeira vez, quando ele me disse que eu tinha uma boa voz, ele

nunca disse nada e nem eu, mas não era estranho. Ele colocou o bloco de desenho sobre

a mesa entre nós naquela noite e eu olhei para ele. O esboço era de uma menina em uma

camiseta folgada e enrolada calças de brim, com seu cabelo preto crespo caindo em seu rosto. Ela estava à beira de um sofá caído pintando as unhas dos pés. Você poderia ver

apenas as linhas do seu rosto nas sombras de seu cabelo, e havia uma lágrima correndo um caminho torto pelo seu rosto.

Eu odiava que ele prestava atenção suficiente para ver isso.

O garçom aparece com a nossa comida e limpa as nossas saladas. Quando Alessandro assegura-lhe que não precisamos de mais nada, ele sai.

"Há algumas coisas que eu perdi da última vez que estive aqui", diz ele, baixando os olhos para o prato e corta uma fatia de seu quiche com o lado do garfo. "Poderíamos começar na seção européia do século XIX?"

"Sim, claro", eu digo enquanto ele mastiga, porque é tudo grego para mim. "Você vai me dizer o que é o que, né? Porque eu sou muito ignorante sobre essas coisas".

Ele levanta um dedo, e depois que ele engole, ele diz: "Eu vou te dizer, tanto quanto eu sei, mas está tudo muito bem marcado".

"Se você diz." Estou nervosa. Eu não sei por que, mas eu não quero parecer uma idiota na frente dele.

"Então, me fale sobre a sua irmã", diz ele e meu estômago dá uma guinada.

"O que tem ela?"

Há um corte na minha voz, e ao ouvi-lo, seu olhar levanta de seu prato e questiona-me.

"Ela é ótima", eu digo, antecipando sua próxima pergunta, que seria uma versão de "O que há de errado?" "Ela é casada com um cara ótimo e eles têm dois filhos maravilhosos

e eles são ótimos."

"Meninos ou meninas?"

"Meninos".

"E você é a sua tia favorita, tenho certeza", diz ele com um meio sorriso divertido.

Apesar do nó no estômago, não posso deixar de sorrir de volta. "Algo como isso."

"Você gosta de crianças?"

"O que você quer dizer?"

Ele abaixa o garfo para seu prato. "Quero dizer, você é uma pessoa para crianças? Você quer ter seus próprios filhos?"

"Claro que não", eu digo, mas, em seguida, emendo "quero dizer, Henri e Max são divertidos, e eu gosto de sair com eles, mas eu não quero nenhum dos meus."

Ele inclina a cabeça para mim. "Por que não?"

Eu dou de ombros. "Algumas pessoas simplesmente não são talhadas para serem pais, sabe?"

Ele balança a cabeça. "Eu luto com isso. Eu não estou convencido de que eu seria um bom pai, mas eu não posso negar a parte de mim que quer desesperadamente uma família - com meus próprios filhos. Muitos deles."

Eu olho para o meu prato e torço meu macarrão. "Você precisa encontrar alguém que sente o mesmo sobre isso."

"Isso é verdade". Ele pega o garfo e seus olhos estudam meu rosto quando ele pega outra mordida. "Você era feliz vivendo com sua irmã e sua família?"

Eu relaxo um pouco. "Yeah. Fui muito feliz lá."

"Quanto tempo você viveu com eles?"

"Eu me mudei para fora a cerca de três anos atrás, quando eu tinha dezenove anos."

"Você vai para a faculdade?"

O que é isso, vinte perguntas? "Não", eu digo um pouco defensivamente.

Seu olhar encontra o meu novamente. "Por que não?"

"Por causa

grêmios-universitários para manter Mallory fora das minhas costas, mas eu realmente só

queria atuar. E, em seguida, o American Idol aconteceu e eu comecei a fazer audições e

me mudei para a cidade e

Eu não sei. Eu não queria ir direito da escola. Eu levei um par de cursos

Eu nunca quis ir."

Ele segura o meu olhar. "Sem julgamentos, Hilary. Estou apenas curioso."

Eu olho para baixo enquanto giro o macarrão no meu garfo.

Quando estamos saindo e Alessandro paga, ele me leva até o segundo andar. Há uma longa galeria com pinturas nas paredes e estátuas em pedestais. Em cada uma, vamos parando e lendo a placa que nos diz o que é. Ocasionalmente, ele me diz coisas que não estão na placa - como a forma como o artista morreu, ou com quem ele treinou. Ele parece ainda mais relaxado aqui do que ele estava durante o almoço, e eu percebo que, o que andar na chuva faz por mim, a arte faz para ele.

No meio do caminho, chegamos a uma pintura que parece diferente das outros. É de uma mulher em um vestido amarelo-ouro com o cabelo preto encaracolado, sentada lá olhando para fora da tela para nós. Ela é bonita em uma forma única e ela parece que não tomaria porcaria de ninguém.

"Salomé de Henri Regnault", diz Alessandro. "É uma das obras assinadas do movimento romântico."

"Eu gosto disso. Parece que ela tem sua merda junta. "Meus olhos pairam na placa ao

lado da pintura e eu passo um dedo sob o nome do artista. "Henri

jeito que o meu sobrinho. Eles o chamaram assim em homenagem ao pai de Jeff."

É escrito do mesmo

"É a ortografia tradicional francesa, pronuncia-se ehn-reh".

"Isso soou muito francês".

"Oui, mademoiselle", diz ele com um sorriso.

"Isso soou muito francês também."

"Eu morei na França depois que eu saí daqui", diz ele, e foi aí que eu percebi que eu não sei nem onde fica Córsega.

"Então, você fala francês?"

"Eu falo."

"Mas eu me lembro que você tinha um sotaque antes." E, uau. Eu mesma só lembrei à medida que disse isso. Mas ele tinha, só um pouco. Era a maneira que certas palavras rolavam em sua língua.

"Eu podia ter", diz ele com um pouco mais de um encolher, como se tivesse vergonha. "O italiano foi a minha primeira língua. Meu pai era militar e viveu na Itália até que eu tinha seis anos. Ele falava italiano para nós em casa, mesmo depois que voltamos para Nova York."

"Então, você fala francês e italiano. O que mais?"

Ele sorri. "Inglês".

Eu reviro os olhos para ele. "Eu quero dizer o que mais?"

Seu sorriso se transforma em mais de um sorriso e ele levanta as sobrancelhas para mim. "Isso não é o suficiente?"

Eu dou de ombros. "Eu acho. Diga alguma coisa em italiano."

"Come sei bella", diz ele, com seu sorriso suavizando.

"O que você disse?"

"Você é linda."

Olhei para ele por um bom tempo antes de voltar para Salomé. "Por que você parou de

desenhar?"

Eu ouço-o soprar um suspiro, mas não se afasta da pintura. "As coisas mudaram. Eu só

não me sinto

inspirado. Eu perdi meu amor por isso, eu suponho."

"Isso é muito ruim. Você era bom." Ele viu coisas que os outros perderam. Ele viu tudo.

E então ele conseguiu colocar no papel de uma maneira que tornou mais real do que

tinha sido no momento. Ou, pelo menos se sentia assim.

A memória que pisca na minha cabeça me faz sorrir.

"O quê?" Alessandro pergunta, dando-me um olhar curioso.

"Você se lembra daquele dia no parque? Foi logo antes de você

posso fazer-me dizer isso. "Você estava me puxando e eu agarrei seu bloco de desenhos e fugi, e eu corri para o cara mímico totalmente chato perto da fonte, que continuou

ficando -"

"

partir, mas eu não

"- preso em uma caixa", ele acaba por mim com um sorriso e um pequeno aceno de cabeça.

"Yeah. E ele ficou irritado e começou a xingar e então vieram todas aquelas pequenas borboletas laranjas e pretas, como um enxame sobre nós."

"Nós nunca descobrimos que tipo de borboletas eram aquelas", ele brinca com os olhos distantes, ainda sorrindo.

"Foi muito legal, apesar de tudo. Eu nunca tinha visto mais do que uma ou duas borboletas no parque antes disso." Eu me lembro de Alessandro me puxando contra ele e rindo quando elas se agitavam em torno de nós. E eu lembro de me sentir livre de uma maneira que eu nunca senti antes, como se eu fosse uma delas, vibrando acima do solo, leve como o ar. Eu poderia ir a qualquer lugar. Ser qualquer coisa. A sensação fez -me tonta. Alessandro fez-me tonta. Eu acho que foi nesse segundo que eu soube que eu o amava, porque nos braços dos outros, eu me sentia presa, mas nos seus, eu me sentia livre.

Nós passamos as próximas duas horas nas galerias de pintura européia, olhando para pinturas super velhas que parecem ser principalmente italianas e francesas, e Alessandro responde a todas as minhas perguntas. Ele fica muito animado quando eu pergunto alguma coisa, com as mãos trabalhando quando ele responde, por isso, mesmo sem querer, eu pergunto muito. Adoro ver aquelas mãos. Mas é mais do que isso. É como se

o seu entusiasmo fosse contagioso, porque eu estou surpreendentemente não-entediada.

Nós terminamos na escadaria principal, no final das galerias que caminhamos e ele olha para mim um longo momento. "Você já teve o bastante, não é?"

Eu olho para trás por cima do meu ombro. "Isso foi realmente muito legal."

Ele sorri suavemente e me guia para a escada com uma mão nas minhas costas. "Eu posso ver que isso não é realmente uma coisa sua. O que você gostaria de fazer?"

Eu dou de ombros quando começamos lentamente a descer as escadas. "Eu não sei. Nada, realmente."

Ele me pisca um olhar. "Você deve ter um lugar favorito na cidade especial para você."

algum lugar que é

Eu dou de ombros novamente. "Eu meio que gosto do Central Park

Island, uma vez, quando eu era criança." O pai de Mallory teve pena de mim uma vez e me trouxe com eles.

e eu fui a Coney

"Coney Island", ele repete. "E sobre a Estátua da Liberdade, ou o Empire State Building?"

"Nunca fui", eu respondo.

"O Museu de História Natural?", Diz ele com um aceno em direção ao parque, quando chegamos ao térreo.

"Não?"

Ele breca o passo e apenas olha para mim. "Precisamos consertar isso."

"Eu não estou quebrada."

Sua boca pressiona em uma linha. "Eu não disse consertar você, eu disse isso. Você está livre às quintas-feiras?"

"Normalmente".

"Então, quinta-feira será o nosso dia de descobrir a cidade."

"Eu tenho certeza que a cidade já foi descoberta pelos, você sabe, oito milhões de pessoas que vivem aqui."

"Então, aqui está o desafio. Toda quinta-feira nós vamos encontrar um lugar que a maioria deles não conhece."

Eu levanto minhas sobrancelhas para ele. "A desconhecida Nova York?"

Ele balança a cabeça. "As pérolas que ninguém mais vê." Ele se vira e começa a caminhar em direção às portas principais. "E é a sua vez."

"Eu não acho se isso conta como descobrir", eu digo, apontando para as centenas de pessoas amontoadas em torno das exposições.

Nós colocamos nossos casacos e eu puxo minhas luvas do meu bolso enquanto ele

segura a porta aberta para mim. O ar frio me dá um tapa na cara quando eu escovo por

ele no meu caminho. E mmm lembro do Clube Sixty-nine.

ele cheira assim ácido, um perfume picante que eu me

"Talvez não, mas ainda é a sua vez", diz ele no meu ouvido quando eu passo. Seu sotaque é tão fraco, mas está lá, fazendo a sua voz ronronar.

Ele me alcança e andamos em torno do parque.

Eu vejo minha respiração sair em ondas de nuvens brancas que quebram-se quando eu passo por elas, e penso sobre onde eu quero ir. "Então, eu posso escolher qualquer coisa?"

Ele balança a cabeça. "Qualquer coisa que você não tenha visto ainda."

"Bem, isso não exclui muita coisa fora Distrito Teatral ou Coney Island."

Ele sorri. "Eu já estive."

a menos que você tem seu coração situado no

"Qualquer coisa", eu digo novamente. Eu olho para cima à medida que tecemos através de um grupo de crianças em fantasias, movendo-se em direção a Quinta Avenida. E foi aí que eu me lembrei que é o Dia das Bruxas. "Merda", eu arranco meu celular do meu bolso e verifico a hora. Cinco.

"O que é isso?" Alessandro pergunta, alarmado.

"É Dia das Bruxas. Prometi levar Henri e Max no doces ou travessuras. Eu tenho que ir!" Eu acelero em todo o parque para a passagem de metrô mais próxima, deixando-o parado ali, olhando atrás de mim.

EU TINHA prometido estar aqui às seis, mas é depois das sete quando eu corro até os degraus da frente de Mallory. Eu toco e Mallory chega à porta com um grande sorriso e uma tigela de doces. Sua juba vermelha está puxada para trás em um rabo de cavalo desleixado e ela tem uma cabeça com orelhas de gato preto. Há bigodes tortos desenhados em seu rosto com delineador. Obra de Henri, sem dúvida.

"Eles estão prontos?" Eu ofego.

O sorriso de Mallory desaparece no segundo que ela me vê. "Eles estão prontos por mais de uma hora, Hilary. Eles estavam esperando. Jeff só chegou em casa do trabalho e levou-os".

"Maldição!" Eu estava ansiosa para isso por um mês e eu estraguei tudo.

Mallory se move para fora do caminho e eu passo pela porta. "Não se preocupe. Eles estão acostumados a isso", diz ela, colocando a tigela de doces sobre a mesa da sala e se movendo para a sala de estar. Ela cai no sofá e clica no botão do TiVo (TV a cabo).

"O que isso quer dizer?" Me irrita quando ela diz coisas assim.

Seus olhos caem em mim. "Você não é a pessoa mais confiável, Hilary."

"Eu estava no Met e eu esqueci que era Dia das Bruxas".

Suas sobrancelhas sobem em seu couro cabeludo. "Você? No Met? Quem estava com você?"

Eu dou de ombros. "Só um cara."

Um lento sorriso curva seus lábios. "Um cara chamou você para ir ao Met? Eu quero conhecer esse cara."

Não, ela não vai. Eu me movo para a cozinha e puxo uma Coca Diet fora da geladeira. "Você quer alguma coisa?" Pergunto a partir da porta.

"Sim", ela diz quando a campainha toca. "Agarre-me um deles."

Ela aperta o botão TiVo novamente, parando a TV, em seguida, vai para a porta, enquanto eu trago a Coca-Cola para a sala e sento. Eu ouço falando e rindo na porta

quando ela entrega o doce. Um minuto depois, ela está de volta, se jogando para o outro

lado do sofá. "Então, esse cara Brett?"

Quero dizer, o que está acontecendo com você e

Droga. Eu estava esperando que nós mudássemos de assunto. "Brett e eu estamos a mesma coisa. Ele é apenas um cara que eu conheço."

"Quem é ele?", Ela pressiona.

Eu sopro um suspiro. "Ninguém, Mallory."

Seus rosto muda em uma fração de segundos de sugestivamente divertido para desconfiado.

"O quê?"

"Quem é ele?" Ela não está brincando mais. Ela sempre foi superprotetora, e isso não mudou só porque eu mudei.

"Alguém de antes."

"Antes?", Diz ela lentamente.

Tomo um gole de Coca Diet e pego o controle remoto, despausando a TV. "Ele é da casa de grupo."

Por um longo tempo, Mallory não diz nada. Eu não olho para ela. Finalmente, ela limpa

a garganta e diz. "Eu não acho que você deve gastar tempo com ele. Eu não acho que é bom para você."

Eu ainda não olho para ela quando todas as minhas entranhas puxam em um nó apertado. "Eu estou bem, Mallory. Não é realmente um grande negócio."

Ela puxa meu braço, obrigando-me a olhar para ela. Ela apenas olha nos meus olhos por um longo tempo antes de dizer: "É ele?"

"Isso não importa. Ele está dif -"

"É claro que importa!", Ela estoura. "Você não pode estar em torno dessas pessoas. Eu a proíbo de vê-lo de novo."

Eu descasco uma risada amarga e pulo para fora do sofá, derramando minha Coca Diet.

"Você está falando sério? Tenho vinte e dois anos de idade. Você não tem que me dizer

o que fazer."

Eu vou para a cozinha pegar uma toalha de papel, deixando-a chocando no sofá. Quando eu volto e começo a secagem das poucas gotas de Coca-Cola para fora do

tapete, ela diz, "Eu sinto muito, Hilary. Eu só em sua vida?"

você não acha que ele te quer de volta

"Ele tem algumas questões importantes de culpa. Ele queria se desculpar."

Ela sopra uma risada. "Como ele poderia pedir desculpas."

Sento-me de volta para baixo. "Eu acho que ele quis dizer isso. Ele mudou. Muito."

Seus lábios fazem beiço. "Eu ainda não gosto disso."

A porta bate aberta e Henri vem correndo através dela em um traje Transformers, com uma fronha pendurada para baixo em sua mão. Max fica atrás com o pai, usando algum traje verde que não se parece nem remotamente familiar para mim.

"Ei, pessoal!"

"Tia!" Henri dá gritinhos e lança-se para mim. "Sou Maximus Prime!"

"Há algum Decepticons lá fora?" Pergunto, agradando seu lado.

"Não se preocupe, tia! Eu vou te proteger", ele ri, afastando-se e estufando o peito.

"Estou contando com isso, amigo", eu digo a ele. "Oi, Jeff", eu digo quando ele dá uma esfregada nas dobras de Henry quando passa.

"Desculpe, mas fomos sem você", diz ele, e ao contrário de Mallory, não há nenhuma acusação em seu tom. "Os meninos estavam mordendo o freio."

Henri cai no chão e despeja o conteúdo de sua fronha para o tapete, enquanto Max sobe no sofá entre seus pais e abre o seu.

"Tudo bem aí?" Pergunto, aproximando-me e espreitando dentro.

"Você quer um Charleston Chew?", Ele pergunta, puxando para fora.

"Claro", eu disse, tirando-a de sua mão. "Qual é a sua fantasia?"

"Um Creeper", ele responde, cavando em sua bolsa novamente.

A campainha toca e Mallory vai abri-la. Eu olho com a questão para Jeff.

"De Minecraft", ele esclarece. "Creepers são um dos monstros do jogo."

"Eles são feitos de TNT! Eles assobiam e explodem!" Henri voluntariou-se com a boca cheia de algo azul.

Max entrega a Jeff um divertido-grande Snickers, que rasga aberto quando Mallory volta para a sala de estar. "Hilary chegou tarde, porque ela estava com alguém", ela diz

a Jeff, "de antes." O jeito que ela diz a palavra não deixa dúvida de qual "antes" ela está

se referindo. Seus lábios e seus olhos se apertam um pouco quando Jeff não responde

arrastando-me para o quarto e me dando lições. "Eu disse a ela que eu não acho que foi uma boa idéia", ela pressiona.

Jeff divide um olhar entre nós. "Ela está crescida, Mallory. Eu não acho que tem alguma palavra a dizer sobre quem ela vê."

Eu amo totalmente Jeff. Se ele não estivesse casado com a minha irmã, eu poderia realmente considerar me casar com ele.

Henri pula para cima e sobe no colo de Mallory com um colar de doces na mão. Ele coloca pela cabeça e posso dizer que ele já foi chupando-o pelo jeito que adere a seu cabelo. "Você está muito linda, mamãe", ele diz a ela, admirando o colar.

Ela puxa para perto e beija sua testa. "Obrigada, querido." Ele se contorce, tentando voltar para seu esconderijo no tapete, mas ela não o deixa ir de imediato. "Eu não gosto disso", diz ela, com os olhos fixos em mim. E eu sei que isso não é o fim da discussão.

Capítulo Oito

É O PRIMEIRO dia do mês. Eu vou sempre no primeiro dia de cada mês, como um relógio, para que ela saiba o que esperar. Mamãe não faz grande com surpresas.

Quando eu subo no trem às 09:48 no Grand Central para a longa caminhada para Bedford Hills, eu ainda estou pensando sobre o que há em Nova York que vale a pena

ver. Quando o trem vem a superfície na Ninety-seventh, eu inclino a minha testa na janela e vejo como a cidade rola nela, na esperança de que algo vai chamar minha

atenção

aqui que ninguém mais sabe, porque isso é muito legal."

talvez haja um grande sinal piscando que diz: "Você tem que ver esta coisa

Eu não vejo nenhum sinal assim, e então nós estamos no interior: colinas e árvores sem folhas marrons tão longe quanto o olho pode ver. Eu afundo no meu lugar e fecho os olhos. Eu tenho que me levantar cedo para essas viagens. Demora uma eternidade para chegar lá e voltar, e se eu vou incomoda em tudo, parece que eu preciso gastar pelo menos uma hora lá, por isso é uma coisa que leva todo o dia, ou a maior parte. E eu preciso voltar para o trabalho às cinco.

Uma hora depois, eu tropeço do trem em Bedford Hills. É cerca de um quilômetro da estação para a instituição correcional e eu poderia pegar um táxi se eu pudesse encontrar um, mas, a menos que o tempo estivesse totalmente desagradável, eu costumo andar. Demora cerca de uma hora e meia e me ajuda a limpar minha cabeça antes de mamãe obstruí-la novamente.

Quando eu chego à entrada de visitante eu digo: "Hilary McIntyre, aqui para ver Roseanne McIntyre."

Eu salto através de todos os aros: guardo minha bolsa no armário, atravesso o detector de metais, entro, mostro a minha ID, assino o documento que diz que eu não tenho nenhum contrabando em mim e eu concordo em ser revistada, e depois espero.

Mamãe tem que concordar em me ver.

Dez minutos depois, eles me dizem que eu estou bem para ir e deixam-me ir para a sala de visitante. Eu tomo um dos dólares que guardei no meu bolso para a máquina de venda automática e compro um Oh Henry! (chocolate) depois encontro um lugar em uma mesa vazia perto do fundo da sala.

Quando ela entra pela porta, ela se arrasta até a minha mesa em um macacão laranja que fica grande nela. Ela literalmente cai na cadeira em frente a mim, como o ato de sentar- se leva muito esforço. Suas bochechas são cavernas ocas, sua pele é irregular e seca, e seu longo cabelo vermelho está em um rabo de cavalo baixo bagunçado, com mechas fibrosas soltas atrás, maçantes olhos verdes. Eu juro que cada vez que eu a vejo, ela parece cinco anos mais velha. Ela não tem nem mesmo cinqüenta ainda, mas ela poderia passar por cem.

Ou talvez seja eu. Talvez seja porque, na minha cabeça, eu sempre vejo como ela era antes de matar o cara e ser mandada para cá.

Ela pega o Oh Henry! e descasca a embalagem, mordendo um pedaço e olhando deliberadamente para o relógio preso na parede. "Você fez isso", ela raspa na sua voz de fumante.

É sempre a primeira coisa que ela diz, como se eu estivesse a sua espera.

"Sim".

Ela engole e morde outro pedaço fora da barra de chocolate. Um pequeno pedaço de chocolate gruda no canto da boca e começa a derreter. "Então, como está McDermott?"

Sempre a segunda coisa que ela pergunta. Acho que ela acha que vai até lá.

"Bom. Jerry está se comportando por agora."

Ela abarrota a última mordida em sua boca. "Gorjetas boas?"

Sempre a terceira coisa.

Eu dou de ombros. "Para cima e para baixo. Parece que as pessoas estão ficando mais baratas. Fins de semana são geralmente decentes."

"Como está a sua irmã?"

E, sempre a número quatro.

"Ela está boa."

"Ainda casada?"

Eu me solto mais profunda em minha cadeira. "Ela não se divorciou no mês desde que eu vi você, se é isso que você está perguntando."

"E Harry e Max?"

Toda.

Vez.

Pirada.

Considerando que sua barra de chocolate favorito é Oh Henry! você acha que ela seria capaz de lembrar o nome de seu neto. "Henri, não Harry, e eles estão bons também. Crescendo. Halloween foi ontem à noite. Eles estavam adoráveis."

Ela franze a testa, o que realmente não é tão diferente de sua expressão habitual. "Eu saberia se eu alguma vez visse."

"Sim, bem

como se fosse de alguma forma minha culpa Mallory nunca ver a mãe. Eu não digo a

"

É o mesmo sentimento de culpa que eu recebo toda vez que eu venho,

Mallory quando eu estou vindo, porque ela me proibiu de ver a mamãe quando eu

estava morando com ela. Duvido que ela se sente diferente agora. Ela me disse há muito tempo para esquecer a mãe. Mallory culpa mamãe por tudo o que me aconteceu na casa de grupo e depois. Eu também, eu acho, mas não há como mudar isso, então eu não vejo

o ponto de guardar rancor.

A verdade é que eu sei que é, provavelmente, um desperdício de tempo vir aqui. Eu sei

que eu não deveria me preocupar. Quero dizer, não é como se mamãe realmente já se

preocupou comigo. Eu era apenas um inconveniente a maior parte do tempo. Eu não sei

se ela me queria ou não, mas uma vez que ela me teve, ela realmente não parecia se importar de uma maneira ou de outra. Indiferença grosseira, vinda da pessoa que deveria amá-la incondicionalmente.

Mas, para melhor ou para pior, ela é minha mãe - a única mãe que eu já tive. Assim, mesmo que uma grande parte de mim está gritando que eu deveria esquecê-la, há uma voz menor que vem de algum lugar no meu DNA obrigando-me a continuar a cavar algo mais profundo - como se eu tentando duro o suficiente, talvez ela possa me amar apesar de si mesma.

Mamãe se inclina para frente, apoiando os cotovelos sobre a mesa, e espalma ambas as mãos em seu rosto para segurar a cabeça para cima, como se de repente pesasse mil quilos. "Você deve fazer como sua irmã e manter-se longe de mim. Nunca fui boa para vocês, meninas."

Eu contorço um pouco no meu lugar, desconfortável com o raro momento de honestidade de mamãe. Estou tão acostumada com ela me culpando que eu não sei o que dizer quando ela finalmente aceita alguma parte. "Você fez o melhor que podia, mãe."

Ela levanta os olhos, mas não a cabeça e olha para mim debaixo de seu cabelo pegajoso. "Não era bom o suficiente."

Eu dou de ombros. "Nós acabamos bem." Na maior parte.

Ela puxa a cabeça para fora de suas mãos e olha para mim por um longo segundo, como

se finalmente percebesse que talvez seja verdade. Seu rosto parece mais jovem, de

repente, menos abatido, quando ela endireita o braço e escova os dedos ossudos em toda

a volta da minha mão. "Eu acho que sim. Você é uma boa garota, não é? Talvez eu não errei muito depois de tudo."

Eu nem sei o que dizer. Por alguma razão inexplicável, forma uma protuberância molhado na parte de trás da minha garganta. Não é como se ela tivesse dito que me amava, então por que você se sente assim?

Um sorriso cansado puxa sua boca enquanto ela tira a mão. "Então, se isso é verdade, quando é que você vai encontrar um homem?"

E assim, o momento se foi e estamos de volta a pista.

Eu respiro fundo e engulo. "Eu ainda estou vivendo com Brett. Tem sido a quase um ano."

"O modelo?", Diz ela, levantando as sobrancelhas.

"Ele é um ator, mãe. Da Broadway. Não é um modelo."

"Mas você não tem nenhuma foto", diz ela com um estrabismo cético. Tenho certeza que ela acha que Brett é uma invenção da minha imaginação. De alguma forma, isso não é real, se ela não pode ver a prova.

"Você sabe que levaram o meu telefone. Eu não posso trazê-lo aqui."

Ela amassa a embalagem de Oh Henry! e atira-a como basquete na lata de lixo no canto. Ela encontra uma bituca e desamassa do chão de cimento. "E sobre cigarros? Trouxe- me algum?"

Esta é a parte do programa em que ela usa todos os seus golpes para me lembrar quão uma garota de merda que eu sou.

"Você sabe que nós não estamos autorizadas a trazê-los ou qualquer coisa."

Ela franze a testa mais profundo. "Você teria trazido algum escondido se você me amasse."

Quem disse que eu lhe amava?

Os pensamentos saltam da minha mente, como algum macaco-na-caixa demente. Do tipo palhaço-assustador que dá pesadelos em crianças pequenas.

Em defesa da minha mãe, eu nunca disse a ela sobre qualquer coisa que me aconteceu depois que ela teve a sua bunda jogada na cadeia. Talvez por isso, apesar de tudo, eu não me importo de vir aqui. Ela nunca me dá aquele olhar que recebo de Mallory - o que me lembra que ela sabe todas as minhas merdas e ela sente pena de mim.

"Eles estão te mantendo ocupada?" Eu pergunto, só para dizer alguma coisa.

"Oh, sim." Ela faz uma grande produção revirando os olhos. "Uma grande viagem planejada para amanhã. Eu estarei andando nas passarelas em Paris, em seguida, farei compras em Monte Carlo".

Eu me encosto na cadeira e dobro os braços sobre o peito. "Sinto muito."

Nós sentamos em silêncio durante os quinze minutos seguintes, e a sala de visitantes começa a encher. A conversa fica mais alta, o que só pontua o nosso silêncio.

"Você quer outra barra de chocolate?" Eu finalmente pergunto.

Ela encolhe os ombros.

Levanto-me e compro-lhe dois. Eu volto e deixo-os em cima da mesa, então nós nos sentamos em silêncio por mais quinze minutos, enquanto ela come.

"Então, eu tenho que ir, mas eu vou te ver no próximo mês", eu digo quando ela acaba.

Ela se levanta e se vira para a porta, e me tira do meu lugar quando o guarda abre para ela. Mas pouco antes dela desaparecer, ela olha para mim por cima do ombro. "Tchau, Hilary."

O caroço na minha garganta está de volta. Não me lembro da última vez que ela me

chamou pelo nome. E o olhar em seus olhos quando ela disse isso palavra mais triste que o homem conhece

como se fosse a

Eu volto pela segurança e recolho a minha bolsa, ansiosa para a caminhada de volta para a estação de trem.

"ONDE VOCÊ ESTAVA?" Brett pergunta quando eu chego na porta. Ele está no sofá escorregando em seus sapatos.

Eu retiro meu casaco. "O mesmo lugar que eu sempre estou no primeiro dia do mês."

Ele só olha para mim por um minuto, em seguida, compreensão surge. "Sua mãe."

Concordo com a cabeça.

"Louca como sempre?", Ele pergunta com um sorriso.

"Ela não é louca", eu digo. Desde que eu disse a Brett sobre a mamãe, ele continua achando que ela está em algum hospício ou algo assim. "Ela está presa."

Ele dá de ombros, então apanha sua bolsa de ginástica e fica de pé, colocando-a em seu ombro. "Então, eu ouvi de Tim sobre aquele teste."

Eu olho para cima de onde eu estou pendurando meu casaco no cabide perto da porta. "E então?"

"Eles estão substituindo a garota grávida após o primeiro dia do ano, então eles estão fazendo testes na primeira semana de dezembro."

Meu coração afunda quando eu passo mais no fundo da sala. "Isso é daqui a mais de um mês."

"Relaxa, Hilary. Eu tenho um bom pressentimento sobre isso". Ele aperta minha bunda em seu caminho até a porta. "Eu gostaria de ter tempo para uma rapidinha."

Algo no meu intestino se contorce de uma não tão boa forma e eu dou um tapa na mão dele.

Ele sorri e puxa a porta aberta. "Vejo você depois do show. O seu bilhete está em cima do balcão."

Merda! Eu esqueci completamente que é a noite de estréia. Acho que minha mente tem estado em outros lugares nas últimas semanas. "Ótimo. Vejo você lá embaixo. Quebre a perna."

Ele sorri por cima do ombro e balança a porta fechada.

Eu me movo para a cozinha e puxo meu celular do meu bolso, discando o bar.

"Yo!" Jerry grita para o receptor.

"Hey, Jerry. É Hilary."

"Não se atreva empacotar fora de mim", avisa.

"Estou tossindo um pulmão aqui, Jerry", eu minto, fingindo uma tosse. "Você seriamente não me quer lá." Eu preciso do dinheiro, por isso quase nunca faço isso. Eu não posso acreditar que eu esqueci de perguntar para sair a noite.

"É melhor você começar a melhorar sua bunda antes de amanhã. Eu preciso de você neste fim de semana."

"Eu vou encontrar alguns remédios. Eu vou ficar bem."

Ele desliga sem outra palavra.

Tomo banho e puxo o vestido favorito de Brett fora do armário. É um modelo preto frente única com uma bainha assimétrica. A última vez que eu usei, fizemos sexo na parte de trás do táxi no passeio na cidade alta na noite de encerramento do último show de Brett. Eu penso em ir sem calcinha no caso dele estar planejando uma repetição, mas o aperto desconfortável no meu estômago está lá novamente com o pensamento.

Eu não sei o que diabos está errado comigo.

Eu puxo uma calcinha fio dental preta e deslizo o vestido por cima da minha cabeça, em seguida, viro e olho no espelho. Este vestido é perfeito com as minhas borboletas. Elas são uma barra de cor que varre a partir da cintura na parte inferior direita e desaparece por trás da alça na parte superior esquerda. Eu não preciso nem de qualquer jóia. "Sim, querida", eu digo ao espelho enquanto ajusto o decote. "Você ainda consegue."

Eu suavizo meus cabelos para trás em um coque frouxo e torço alguns cachos para o lado do meu rosto, passo algum blush, e escovo algum rímel, mas assim que eu estou deslizando nos meus sapatos, a campainha soa para a porta no andar de baixo. Eu vou para o interfone. "Sim?"

"É Alessandro." Mmm

esse sotaque. Mas o que diabos ele está fazendo aqui?

Eu pressiono o botão para o trinco da porta. "Espere aí. Estou indo para baixo." Eu pego minha bolsa e meu casaco, e guio para o elevador.

Quando a porta se abre no um, eu acho Alessandro em pé ao lado da porta da frente. "Eu pensei que você poderia estar procurando estas", diz ele, levantando minhas luvas. "Você deixou-os cair quando você correu gritando da minha companhia ontem."

Eu pego-as de sua mão. "Você não veio todo o caminho da cidade para dar estas para mim."

Ele encolhe os ombros com um meio sorriso. "Eu estava no bairro". Eu sorri para sua repetição das minhas palavras no Y de volta para mim, mas então seus olhos varrem na frente de mim e há algo queimando neles quando encontram o meu rosto de novo. "Eu não deveria tê-la incomodado. Você está obviamente no seu caminho para algum lugar."

"O espetáculo do meu namorado estréia hoje à noite."

Sua mandíbula aperta e pisca algo em seus olhos, mas, em seguida, ele estende a mão. "Deixe-me ajudar com o seu casaco."

Hesito, mas, em seguida, entrego a ele e viro. Há uma pausa antes que ele desliza-o e eu quase posso sentir seus olhos varrendo sobre minhas costas nuas. Algo formiga no mesmo lugar que estava se contorcendo um pouco atrás, quando Brett me tocou.

Ele limpa a garganta quando eu viro para encará-lo e puxo minhas luvas. "Obrigada."

"Deixe-me levá-la para o metrô." Ele coloca uma daquelas mãos sensuais na minha lombar e o formigamento está lá na minha barriga novamente quando ele me guia para a porta.

Eu desligo. Eu não posso querer ele assim.

Eu agrego minha jaqueta em torno de mim e andamos os três blocos até o metrô.

"Você já pensou na quinta-feira?", Ele pergunta.

"Eu pensei sobre isso."

Há uma pausa enquanto ele espera para eu dar mais detalhes. "Quaisquer decisões?", Ele finalmente pergunta.

"Não", eu digo sem olhar para ele.

"Você não está muito falante hoje à noite."

Eu mantenho meus olhos na calçada. "Eu sou sempre?"

Ele não responde.

Nós afunilamos descendo as escadas para o metrô e só saímos dessa no trem antes que as portas se fechem. Eu agarro a barra perto da porta e Alessandro passos atrás de mim, pegando a barra sobre a minha cabeça. "Se eu fizer você se sentir desconfortável, Hilary, eu vou embora", diz ele baixo no meu ouvido.

Viro-me e olho para ele, porque esse ponto no meu intestino formiga novamente. "Honestamente, eu não sei o que você me faz. Mas, não. Eu não quero que você vá embora."

Ele pega o canto do lábio inferior entre os dentes e seus olhos obscurecem. "Eu realmente deveria deixá-la sozinha."

Eu não sei o que ele quer que eu diga. Ele está certo, é claro. Ele me faz sentir como aquela menina de novo - fraca e vulnerável. Eu não posso ser ela. Eu deveria ter dito a ele para ir embora, quando ele apareceu pela primeira vez. Viro-me e agarro a barra de costas para ele. "Provavelmente."

Quando nós balançamos com o movimento do trem, o corpo de Alessandro escova contra o meu, e no momento em que pára no Cinquentenário, ele pressiona apertado contra mim. Eu não sei se sou eu que tenho mudado de volta para ele, ou ele está inclinado para a frente dentro de mim, mas seja o que for, o que eu sei é que nenhum de nós está respirando. Há uma cobrança palpável, como eletricidade estática, com cada mudança sutil de seu corpo contra o meu, e quando as portas deslizam abertas, nenhum de nós se move por várias batidas do meu coração batendo.

Finalmente, eu não tenho escolha.

"Hilary", ele diz quando eu passo longe dele para a plataforma, a palavra soando como uma oração. Viro-me e sua expressão está cautelosa. Ele olha para mim com olhos suplicantes, como se houvesse algo mais do que o meu nome que ele queria ouvir. Como se ele só derramou seu coração e está esperando por alguma resposta. Mas antes que eu possa descobrir o que aqueles olhos profundos estão perguntando, as portas se fecham, e um segundo depois, ele é levado para fora através do túnel.

Algo dentro de mim dói enquanto estou aqui assistindo depois dele, mas eu não posso doer por Alessandro. Não é assim.

O TEATRO ESTÁ lotado e o ar está elétrico com antecipação da abertura da noite. Eu sinto-me ficar animada só de estar aqui, e eu não estou nem no espetáculo. Invejo tanto Brett agora.

Acho o meu lugar, quando as luzes da casa tremem sua advertência, e alguns minutos mais tarde, os primeiros acordes do número de abertura irrompem para fora do fosso da orquestra. Quando Brett sobe ao palco alguns minutos depois, todos os olhos do sexo feminino estão treinados nele.

Porra, ele é bom.

Eu rio junto com todo mundo nas partes engraçadas, e salpico meus olhos, juntamente com todos os outros quando uma criança morre. E a mulher mais velha a minha direita, na verdade, suspira perto do final, quando Brett tira a roupa.

Eu não a culpo. Ele é espetacular.

E ele é meu.

Eu sorrio quando a dor familiar se instala na minha virilha com a idéia, e eu estou aliviada que, desta vez, estou sentindo dor pelo cara certo. Eu não posso esperar para levá-lo para casa para que eu possa dar-lhe a sua própria ovação privada. Eu não sei o que o inferno era, no início, com Alessandro, mas eu estou tão de volta.

Capítulo Nove

"BASTA LEMBRAR, você é o único que disse qualquer lugar", eu digo a Alessandro quando deslizamos para assentos no chá Argo em Columbus Circle.

Ele olha para mim com olhos cautelosos de sua cadeira em frente à mesa. "Estou curioso para ver o que você escolheu."

"Ouvi dizer que foi reaberto e eu não estive lá e eu tenho vontade de ir, então de ombros.

Ele balança a cabeça. "Então é o lugar perfeito."

" eu dou

"Quanto tempo você vai ficar?" A questão vem a mim sem mais nem menos e eu tenho que ter um segundo para descobrir exatamente o que eu quero dizer com isso.

Os olhos de Alessandro amassam em confusão. "Em Nova York?", Ele pergunta depois de um segundo.

Sim, eu percebo quando ele pergunta. Isso é o que eu quis dizer. "Sim".

"Enquanto for preciso para resolver as coisas."

"Seus fantasmas", eu digo.

Ele abaixa o olhar para sua xícara de café. "Eu não deveria ter te chamado um fantasma, mas você tem que entender, eu fui perseguido por meu passado durante tanto tempo "

pelo o que eu fiz para pessoas inocentes "

Seus olhos levantam novamente.

incluindo você."

"Então por que você iria querer voltar aqui, então? Não seria mais fácil ficar apenas fora?"

Ele respira fundo e roda o café. "Eu vim para Nova York por uma série de razões. Eu passei algum tempo no memorial do World Trade Center, finalmente tendo o luto por meu pai. Seu nome está na piscina da torre-norte." Seu olhar distante deriva de volta para o meu. "Mas eu também precisava ordenar a realidade da ficção na minha cabeça. Eu andei nesta cidade - da nossa casa, para o lote onde a gangue de Lorenzo agachou, a minha antiga escola, onde negociei com garotos esperando - se eu visse através dos olhos de um adulto, colocaria as coisas em perspectiva melhor e eu poderia colocar alguns demônios para descansar."

"E você está?"

Seus olhos encontram os meus e não há desespero em suas profundezas. "Alguns deles não são tão fáceis de colocar para descansar, como eu esperava."

É assim comigo? Ou a sua família?

"Você nunca me disse sobre seu pai. Só que ele trabalhava no World Trade Center."

Ele balança a cabeça. "Ele era assistente de chef no Windows on the World, no topo da torre norte."

"Então, ele estava no trabalho naquela manhã?" Eu tinha apenas nove anos, mas eu me lembro. Morávamos em Alphabet City, por isso não era muito perto do World Trade Center, mas perto o suficiente. Lembro-me de como tudo fechou, como uma cidade fantasma, com exceção dos militares. Havia algumas pessoas nas ruas durante o dia, mas à noite, era tranqüilo. Muito tranqüilo. Parecia uma zona de guerra, e de certa forma era, eu acho. Mallory tinha dezesseis anos - uma júnior no colégio. Ela não me deixou sair de casa na primeira semana. A verdade é que eu não queria. Eu nunca estive tão assustada. Passei a semana dormindo em sua cama de casal com ela. Mamãe passou aquela semana bêbada no sofá, assistindo ao noticiário e resmungando que devíamos bombardear os filhos da puta. Pouco a pouco, as lojas e as escolas começaram a reabrir e nos aventuramos fora novamente. E pouco a pouco, todo mundo voltou para suas vidas. Mas eu nunca fui no local do WTC. Mesmo agora.

Alessandro respira fundo e sopra para fora. Posso dizer que ainda é difícil para ele falar. "Ele sempre foi cedo para supervisionar o trabalho de preparação. Ele andava comigo e Lorenzo para o metrô quando saímos para a escola naquela manhã, e foi a última vez que o vi."

"Uau

Eu nem sei o que dizer."

"Não há realmente nada a dizer." Ele dá um pequeno aceno de cabeça. "Ele apenas foi. Eles nunca recuperaram seu corpo."

"Isso deve ter sido muito difícil."

Ele roda o café de novo e eu estou convencida que é a sua nova fala. "Meu pai era o cimento que mantinha a nossa família unida. Quando ele morreu, ele devastou a nossa mãe. Ela passou semanas com letreiros e vasculhando a cidade, pensando que talvez ele "

estivesse ferido ou inconsciente - que ele tinha sido levado para um hospital ou

diminuiu a voz, sua mandíbula apertada. "Levou muito tempo para ela aceitar que ele se foi, e então ela apenas enrolou-se na cama e deixou de viver."

Ele

Então foi pelo desaparecimento de ambas as mães que nós caímos na casa de grupo juntos, a minha para a cadeia e a sua em sua própria mente. "Eu realmente sinto muito, Alessandro".

Ele olha para mim. "Você sabe o resto. Lorenzo e eu começamos a entrar em apuros e acabamos no reformatório, em seguida, na casa de grupo."

"Onde você encontrou mais fantasmas."

Ele estremece um pouco. "Por favor, Hilary, esqueça que eu disse isso. Você foi o único raio de sol em todo esse pesadelo".

Meu estômago chuta. Eu já fui chamada de muitas coisas, mas eu tenho certeza que raio de sol não é uma delas. Eu tomo até o fim de meu chá em um gole. Isto está ficando muito desconfortável. "Você está pronto?"

Ele termina seu café e fica de pé, puxando minha cadeira.

Nós saltamos no trem F e transferimos na décima quarta rua à L, e o tempo todo Alessandro me mantém sob o olhar, como se ele achasse que eu poderia dar alguma coisa. Mas ele não pergunta para onde estamos indo. Eu desço na primeira parada Williamsburg e ele me segue fora do trem. Nós saímos para fora do metrô em um brilhante sol de inverno e eu giro um círculo para me orientar, em seguida, desço na North Seventh. Alessandro mantém o passo. Seus olhos apertam como se ele estivesse tentando identificar onde estamos indo, mas ele ainda não pergunta. É como se ele quisesse ser surpreendido.

Eu tenho certeza que ele vai se surpreender.

Nós viramos à direita e finalmente chegamos ao Metropolitan Avenue, e do lado de um toldo amarelo em uma loja a meio quarteirão à direita, eu vejo. Museu.

É um edifício de tijolo vermelho, com janelas de vidro com visor de cada lado de uma porta branca. Cidade do Relicário está escrito em branco na frente do toldo. Eu paro na frente do edifício e Alessandro olha para mim com curiosidade, como se ele ainda está esperando para ver para onde estamos indo.

Mas estamos aqui.

Eu viro a minha cabeça na janela da loja ao nosso lado e ele segue o meu olhar. Ele se vira e olha para as antigas lancheiras expostas lá.

Um sorriso parte seu rosto - o primeiro que eu vi realmente chegar a seus olhos - quando ele percebe o que é. "Isso é brilhante."

Ele estende a mão para a maçaneta da porta e abre-a, dando-me um "depois de" com sua mão. Eu nunca vou admitir isso em voz alta, mas eu meio que gosto de todo esse cavalheirismo. Ninguém nunca me ajudou com o meu casaco, ou abrir portas, ou puxou cadeiras para mim antes.

Entramos sob um modelo de dois metros de comprimento do Staten Island Ferry sobre a porta em uma loja de presentes na frente do museu. Eu sorrio quando eu passo por uma prateleira de almofadas alegres, esculturas, e macacos. Eu adoro essas coisas vintage.

Alessandro me pára em um monte de baratas de borracha, escolhe uma para cima e balança na minha cara, e é como se oito anos tivesse escorregado fora. Ele está sorrindo de orelha a orelha, e nesse gesto de menino, eu vejo o garoto que eu conheci há muito tempo.

"Tire essa coisa da minha cara", eu digo, golpeando-o fora.

Ele ri e deixa-a de volta no monte, movendo-se para a prateleira de doces à moda antiga. "Este lugar é uma mina de ouro."

Eu passo até o balcão. "Duas para o museu", Eu digo a mulher mais velha de pé ali.

"Você pode colocar a sua doação aqui", diz ela, colocando a mão em uma caixa de madeira com uma placa que diz, "doação sugerida de $ 5." Eu escorrego uma de dez na caixa e ela me entrega um folheto dobrado. "É tudo bastante auto-explicativo, mas isso vai lhe dizer tudo o que você precisa saber", diz ela.

Eu pego dela e espalho aberto. "Obrigada".

Eu agarro Alessandro pelo braço no caminho para a catraca que leva ao museu, e ele dobra o cotovelo para me impedir de deixá-lo ir. Eu não tento. Alguma coisa mudou entre nós. É como se ele me contando tudo no café libertasse algo dentro dele. A cortina escura não sumiu, mas está mais fina. Eu quase posso começar a ver através dele.

Damos um passo para o museu e na esquerda está uma banca de jornal inteira, assim como ela ficaria na rua.

"Isso é tão legal", eu digo balançando nessa direção para obter um olhar mais atento. Eu espreito o folheto. "Esta banca ficou em Chinatown por trinta anos. Esses são anúncios desenhados à mão nas paredes de madeira", digo a Alessandro, apontando para eles. "E

o cara que possuía esta banca era chamado de ‘cadeira do convidado de honra' ", eu

digo, indicando a cadeira no meio, "porque é aí que as pessoas se sentavam enquanto ele

desenhava-os."

Alessandro se inclina para dar uma olhada mais de perto nos desenhos, e me pergunto se ele sente falta de desenhar por si mesmo.

Depois de alguns minutos olhando boquiabertos, nos movemos até a parede para exposição da Feira Mundial. Há bugigangas de Feiras Mundiais tanto de 1939 quanto de 1964. Eu abro uma gaveta da exposição com uma garrafa de Jim Beam da feira de 1964

e encontro alguns rótulos sob o vidro. "Isso é tão legal", eu digo, e percebo que eu disse isso na última cabine. Eu olho para cima para encontrar um brilho divertido nos olhos de Alessandro. "Bem, é!"

"Isso que é", ele concorda, abrindo a próxima gaveta e revelando uma placa antiga.

Eu olho para o meu folheto. "Isso é de um velho caminhão de bombeiros da Feira Mundial".

Nós nos movemos lentamente após uma parede de parafernálias de uma barbearia vintage do Brooklyn Dodgers.

"Isso é tão legal", diz Alessandro, mal contendo o riso em sua voz.

Eu arranco minha mão de seu braço e bato nele. "Cale a boca".

Nós continuamos a nos mover ao redor da sala, examinando cada exposição, finalmente saindo de volta para a loja de presentes.

"Esta é uma compra obrigatória", diz ele, arrancando uma barata da pilha.

Eu escolho uma e olho para ele. "Isto pode ser útil se eu quiser fechar o bar mais cedo."

Nós nos movemos para a mulher no balcão, e Alessandro pega minha barata quando ele leva para registrar.

Eu arranco de volta. "Você não está comprando este inseto para mim. Este é o meu dia. É a minha vez de pagar". Eu empurro-o de lado. "Duas baratas", eu digo para a mulher.

Ela sorri enquanto digita para o registro à moda antiga. "Eles são realmente Cróton bugs."

"O que é um Croton bug?" Pergunto, entregando-lhe uma nota amassada, do fundo da minha bolsa.

Ela olha para mim e sorri. "Uma barata."

Ela faz o meu troco, e quando ela está devolvendo-o, eu sinto algo fazendo cócegas no meu pescoço. Eu levanto minha mão, em seguida, grito e dou um tapa quando sinto um inseto gigante.

Alessandro ri alto quando a sua barata voa para o chão.

"Seu filho da puta", eu rosno, empurrando-o.

Ele pega sua barata e sorri para mim. "Se eu soubesse que isso é tudo o que precisava para obter um lugar fora de você, eu teria uma em seu chá há muito tempo."

"Se eu encontrar essa merda no meu chá", eu resmungo, empurrando-o para a porta, "Eu juro por Deus, eu vou enfiar isso no seu nariz."

Ele sorri e deixa cair seu inseto no meu cabelo.

Eu agarro quando nós tropeçamos através da porta para a calçada. "Você é pior do que os meus sobrinhos. Você não está recebendo de volta, se tudo o que você vai fazer é me atormentar com isso."

Ele encolhe os ombros. "Você pagou por ela. É sua de qualquer maneira."

Eu giro sobre ele, embolsando sua barata. "Então, eu nunca estou autorizada a comprar alguma coisa? Não é isso coisa de machista?"

"Ao contrário. Eu deixei você comprar o meu bilhete para este estabelecimento fino", diz ele com um semi-sorriso, acenando com a mão para o museu.

"Não foi um bilhete. Fiz uma doação em seu nome. E você vai me deixar pagar o jantar também", eu digo, virando as costas para ele e andando para o lugar de pizza na próxima loja.

"Deixe-me cozinhar para você", diz ele atrás de mim.

Eu me viro e encontro-o exatamente onde eu deixei, perto da porta do museu.

"Você cozinha?"

"Eu faço. Deixe-me mostrar-lhe."

Isso, eu tenho que ver. Eu me pego pensando se sua comida é como a de Brett:

macarrão e queijo para fora de uma caixa, ou espaguete com molho de um frasco. Ele disse que seu pai era um chef, mas ele era jovem então. Duvido que é onde ele aprendeu.

"Tudo bem", eu digo, marchando de volta por ele e pelo museu, em direção ao metrô.

EU DEIXO A sua barata na frente de seu botão quando estamos sentados no trem de

volta a Manhattan, e pego um vislumbre de seu abdômen quando ele abre sua jaqueta e

balança a camisa para deixá-la cair para fora.

E wow.

Brett tem um grande corpo, que ele trabalha constantemente. Quando não está no ensaio ou numa performance, ele está na academia. Eu me pergunto se Alessandro é um rato de academia também.

Nós pegamos o L para a Eighth Avenue e subimos as escadas para a rua. Mas não estamos no meio da escada quando eu sinto alguma coisa cair em meu decote pelo meu ombro. Eu pressiono minha mão entre meus seios para impedi-la de cair mais para baixo da minha camisa e pesco sua barata do meu sutiã.

Ele

pára e olha com um sorriso estampado no rosto. "Bem, isso funcionou melhor do

que

eu poderia ter esperado."

"Muito maduro." Eu pinço o inseto entre o polegar e o indicador e agito-o em seu rosto. "

"Quando você menos esperar

então, eu não sei para onde estou indo, por isso eu tenho que esperar.

Eu enfio no bolso e corro até os últimos degraus. Mas,

Alessandro sabe disso, é claro, e sai do poço, alguns segundos depois com um sorriso. "Por toda a maldade, depois de você", diz ele, varrendo a mão para a Eighth.

Eu olho e volto para o metrô. "Você sabe o quê? Eu mudei de idéia."

Ele pega um punhado de minha manga da jaqueta antes de alcançar as escadas e gira-me

para encará-lo, agarrando os meus dois braços.

Meu coração bate mais forte quando ele me pega em seu olhar ardente. Eu posso sentir

o calor do seu corpo, mesmo através de todas as nossas camadas de roupas do inverno, e eu estremeço com o pensamento – um súbito lampejo de como seria a sensação de estar

tão perto sem todas essas camadas. Seus lábios se abrem, como se ele estivesse sentindo

a mesma pressa que eu estou, e eu decido em um batimento cardíaco que, se ele me

beijar, eu vou beijá-lo de volta. Imagino nossos lábios reunidos - imagino como me sentiria com eles se movendo nos meus, como seria seu gosto. Seus olhos incendeiam quando ele mergulha sua cabeça, seus lábios parando a poucos centímetros do meu. Eu paro de respirar de novo, pega entre a vontade de fechar os últimos centímetros, e querendo parafusar.

Mas não posso fugir.

Capítulo Dez

Eu viro o meu rosto para cima e olho em seus olhos, brilhantes na noite escura. Mas, assim quando um pequeno gemido escapa da minha garganta, ele recua, quebrando o feitiço.

"Conte-me sobre o seu namorado", diz ele. "Há quanto tempo vocês estão juntos?"

Leva-me mais do que deveria para colocar a minha cabeça no lugar. "Namorado", eu

digo um pouco sem fôlego. "Hum

um ano."

A expressão de Alessandro limpa e ele solta meus braços. "Você o ama?"

Uma risada explode para fora do meu peito.

Suas sobrancelhas arqueiam. "Eu não sabia que eu estava contando uma piada."

Eu balancei minha cabeça. "Eu não o amo."

Ele inclina a cabeça de uma maneira que eu estou começando a reconhecer quando ele me questiona.

"Você acha que eu estou mentindo?"

Ele olha para mim por um longo momento, seus olhos ficam tempestuosos enquanto empreende uma guerra interna. "Eu não disse isso", ele finalmente diz.

"Então o que você está dizendo?"

Ele enfia as mãos nos bolsos e começa a andar pela calçada. "Nada".

Caminhamos pela Eighth até que termina em Hudson, em seguida, fazemos a volta para a Perry, o tempo todo nunca chegando a um metro um do outro. Alessandro pesca no bolso quando nós viramos a esquina e sai com uma chave, que ele gruda na primeira porta passada, o restaurante na esquina. "Lar doce lar", diz ele, movendo-se de lado para eu passar.

Eu deslizo por ele, cuidando para não escovar contra ele, e me movo para o elevador. Ele aperta o botão de chamada e assim que a porta se abre, uma mulher velha, de cabelos brancos encaracolados passa pela porta da frente.

Nós entramos e Alessandro detém o elevador para ela. "Sra. Burke. Como você está esta noite?"

Ela aperta o três. "Maravilhosa, Alessandro. E quem é esta bela moça?", Ela pergunta se voltando para mim.

Alessandro sorri para ela quando ele aperta o cinco. "Esta é Hilary McIntyre. Hilary, a Sra. Burke."

Sra. Burke se inclina para mim e sussurra: "Ele é um bom garoto". A porta se abre no três e ela pisca para mim e sai.

Eu fico olhando para ela com os olhos arregalados enquanto as portas do elevador se fecham. Não há nenhuma maneira de Alessandro não ter ouvido isso. Será que ela acha que estamos em um encontro? Ele acha? Eu acho?

Um minuto depois, a porta se abre no cinco. Nós saimos em um patamar de quatro-por- quatro, com três portas. Estou muito envergonhada de olhar para Alessandro quando ele enfia a chave na porta para a frente do edifício, marcado 51, mas no segundo que eu entro, eu estou cobiçando totalmente seu apartamento.

É pequeno, mas não destruiu suas características com uma grande remodelação, como tantos outros apartamentos antigos. Ele ainda tem aquecedores de antigas escolas e os canos estão expostos em alguns lugares. Há ranhuras no piso de madeira e entalhes de madeira nas portas e janelas brancas. Há mesmo alguns lugares onde as molduras nos tetos altos estão desaparecidas.

Eu amo isso.

No meio da sala, ao lado de uma grande cadeira azul, está um sofá de couro preto, e para a direita é a cozinha, com uma bancada de granito preto que a separa da sala de estar. À esquerda está a única porta no lugar, provavelmente para o banheiro, já que sua cama de casal e uma cômoda antiga desajeitada estão em um nicho apenas após isso, ao lado da janela.

"Este lugar é -"

"- tão legal", ele termina por mim com um sorriso. "Eu gosto bastante."

"Só por isso, eu levo-o de volta." Mas na verdade eu não sei. Eu ando em torno do quarto, inspecionando seus retratos. A maioria deles parece muito com algumas das coisas que vimos no Met na semana passada, então eu acho que ele realmente gosta dessas coisas.

"Posso oferecer-lhe algo para beber? Água? Vinho?"

"O que você está abrindo?" Dirijo-me para trás e olho para ele, onde ele foi atrás do balcão da cozinha. Ele aperta o seu iPhone em um pequeno alto-falante redondo, e a música que começa não é o que eu esperava. Eu estava pensando alguma peça de piano clássico, ou talvez algo mecânico, mas é rock: Creed "With Arms Wide Open".

Há um flash de uma memória - Alessandro sintonizando o rádio na sala de recreação na estação de hip- hop e Trish trocou para algo rockish.

"Eu estava pensando em um Chardonnay, porque eu preciso de algo branco para cozinhar", ele responde, levantando uma garrafa fora do balcão, "mas estou aberto a sugestões."

Eu passeio em direção à cozinha. "Isso soa bem."

Ele desarrolha a garrafa, então roda a boca da garrafa debaixo do seu nariz e cheira no final, acenando com apreço.

"Eu esqueci que você gosta de Creed", eu digo com um aceno de cabeça para os alto- falantes.

Ele olha daquele jeito quando ele puxa para baixo dois copos. "Sempre tenho."

"Pensei que você poderia ter superado grunge", eu digo com um sorriso.

"Pós-grunge", ele corrige, arqueando uma sobrancelha para mim quando ele derrama o vinho. "Meus gostos são ecléticos."

Eu ri. Eu não posso ajudá-lo.

"Eu estou feliz que eu a divirto", diz ele com um sorriso secreto, e algo entra em meu peito.

"Você faz." Eu me movo para a janela porque de repente eu me sinto na necessidade de mais distância entre nós. Na rua abaixo, eu espio a Sra. Burke, pegando o cocô de seu pug (raça de cachorro) com uma sacola em sua mão. Um jovem casal com um bebê em um carrinho de criança pára pra falar com ela. Eles todos parecem tão amigáveis.

Não conheço meus vizinhos desde que eu tinha treze anos.

Eu sinto algo tocar a parte de trás do meu braço e eu salto, golpeando o inseto de borracha imagino lá.

Mas são apenas os dedos de Alessandro. "Desculpe. Seu vinho", diz ele segurando o copo para mim.

Eu saboreio e é muito bom. "Este é um ótimo local. Você gosta daqui?"

"Eu gosto", diz ele, dando um passo ao meu lado na janela. "Minha família morava aqui perto. Eu estava esperando encontrar algo na vizinhança."

Dirijo-me de volta para o apartamento. "Quitinetes são difíceis de encontrar."

Seu cotovelo escova o meu enquanto ele gira. Eu tento ignorar o aperto na minha barriga no momento daquele toque. "Tive sorte. A utilização de alguém tinha acabado de vencer quando eu estava procurando."

Eu saboreio o meu vinho e olho para fora da janela.

Ele dá um passo para trás e olha para mim. "Será que você me deixa ensiná-la a dar um soco adequado?"

A pergunta me surpreende. "Isso é uma habilidade que eu vou precisar nos próximos minutos?"

Um sorriso divertido brilha em seu rosto, mas então sua expressão se torna mais grave. "Eu me preocupo com você lá fora, por si mesma", diz ele com um aceno de sua mão em direção à janela.

Eu dou de ombros. "Eu tenho as manobras baixas joelho-nas-bolas e dedo-nos-olhos, então eu acho que eu estou provavelmente bem."

"E Deus não permita que você precise se defender contra um atacante mais uma vez, o que provavelmente será melhor para você, mas não poderá ferir sem saber como dar um golpe sólido."

Concordo com a cabeça. "Tudo bem."

Entramos em uma pequena área aberta entre o seu sofá e o balcão da cozinha e ele leva

o meu copo e define-o para baixo. "O boxe é tudo uma questão de equilíbrio e

alavancagem. Você precisa sentir a sua base de apoio e de ficar em cima dela. Isso dá- lhe a mobilidade e força." Ele põe suas mãos fortes em meus quadris. "Não me deixe levá-la."

Eu abro minhas pernas ligeiramente, e quando ele pressiona o meu quadril, empurrando- me para o lado, eu resisto.

"Bom", diz ele.

Ele aperta mais forte no meu quadril e mal me move, então levanta as mãos nos meus ombros, e eu mantenho a minha base quando ele me empurra em várias direções em rápida sucessão.

"Uma vez que você tem a sua base de apoio", ele me diz, apertando as mangas

arregaçadas em seus antebraços e atraindo minha atenção para as linhas de seus músculos lá "você pode se mover ou atacar." Eu levanto o meu olhar para seu rosto e sei que eu fui pega olhando, quando ele levanta uma sobrancelha. "Mover é definitivamente

a melhor opção. Se você pode correr, sempre faça. Mas se você for encurralada e você

precisa dar um soco, alavanque sua parte superior do corpo fora de sua sólida base de

apoio."

"Como assim?"

Ele dá um passo para trás de mim e gentilmente agarra meus braços, logo abaixo do cotovelo. "Significa", diz ele, levantando os braços, de modo que minhas mãos em punhos estão sob o queixo e os cotovelos dobrados estão contra minhas costelas, "que você precisa manter tudo perto do núcleo até que você esteja pronta para atacar. Eles chamam isso de 'lançar' um soco por um motivo. Fique equilibrada, então alavanque fora a sua base e lance o seu punho para a frente."

Eu tiro o meu punho direito para fora o mais rápido que posso, puxando meu braço para fora de sua mão.

"Bom", diz ele. Ele desenha o meu braço de volta para o meu lado e eu percebo que ele está pressionando contra mim, toda a sua frente em contato com toda a minha volta. Eu perco o foco por um segundo quando ele abaixa as mãos para os meus quadris. "É a mesma coisa, mas tire o braço mais rápido, em seguida, traga-o de volta para o seu núcleo."

Eu faço o que ele manda.

"Você sentiu isso?", Ele pergunta, colocando a outra mão plana e firme no meu estômago. "Se você ficar forte aqui, em seu núcleo, terá uma base sólida para alavancar para fora."

O que eu sinto são os braços tonificados ao meu redor. O que eu sinto é a vontade irresistível de correr meus dedos sobre eles e memorizar os contornos das veias e músculos. O que eu sinto é um formigamento que vitaliza fora da minha virilha para sua mão na minha barriga. Mas eu tenho certeza que não é disso que ele está falando. "Sim".

Ondulações tremem sobre a minha pele ao sentir sua respiração no meu cabelo, quando ele baixou o rosto. Suas mãos mudam para meus quadris e seu aperto em mim aumenta. Nesse segundo, o desejo de me virar em seus braços e olhar para aqueles olhos torturados escuros é quase insuportável. Prendo a respiração e espero por ele para me deixar ir. Finalmente, ele respira estremecendo e passa para trás, limpando a garganta. Eu vejo como ele chega mais para trás do sofá e sai com uma almofada. Ele está na minha frente com ela agrupada em suas mãos. "Mais uma vez".

Eu fico me equilibrando e encaixando socos no centro da almofada.

"Agora, com a esquerda. A mesma coisa."

Eu tento com a minha esquerda e sinto mais lento e desajeitado. "Acho que vou ter de esperar que ele não me pegue pelo braço direito, né?"

"Você é destra, portanto, usar a esquerda vai precisar de um pouco de prática, mas é a mesma coisa. Base sólida, o núcleo apertado, e bate."

Tento novamente com a minha esquerda e sinto um pouco menos estranho.

"Agora cambaleie a sua postura", diz ele, se aproximando e tirando o meu pé esquerdo para a frente com uma mão escaldante na minha coxa, logo abaixo do quadril. Eu luto para manter a minha respiração igual. "À medida que você tirar, fique sobre sua base de apoio, mas pise rapidamente do seu pé de trás para o pé da frente." Suas pontas dos dedos golpeiam na minha perna quando ele me libera, fazendo com que a minha respiração pegue. Ele segura a almofada novamente. "Isso vai colocar algum impulso por trás do golpe."

Eu lanço meu braço direito para fora, mudando para a minha perna esquerda quando faço isso, e meu punho faz um baque sólido na almofada e empurra Alessandro de volta um meio passo.

Ele inclina a cabeça para mim e seus olhos incendeiam. "Você é um talento. Eu quero você no meu ringue".

Na imagem de Alessandro, suado em um ringue de boxe, meu coração pula. "É melhor ter cuidado com o que deseja."

Há algo sensualmente cínico em seu sorriso quando ele segura a almofada para cima. "Mais uma vez".

Depois de meia hora, eu finalmente sinto que eu poderia realmente fazer algum dano a outra coisa que não o meu punho se fosse para se conectar com alguém.

"Você aprende rápido", ele me diz, entregando-me a almofada. Ele aponta para o sofá. "Relaxe. Vou começar o jantar."

Eu lanço a almofada no sofá e sigo-o até a cozinha, onde ele curva-se na geladeira e sai com dois peitos de frango desossados. Ele puxa uma tábua de corte onde os dois são empilhados contra a geladeira e começa a bater limpando o frango com um martelo.

"Tem que haver algo que eu possa fazer para ajudar."

Ele abre a geladeira novamente e sai com um pacote de espargos, que ele coloca sobre o balcão. "Se você insisti, você pode lavar e aparar esses."

Eu lavo os aspargos e aparo as pontas, em seguida, empilho-os e as duas baratas em um prato ao lado do fogão enquanto Alessandro deixa cair um cubo de manteiga em uma frigideira de ferro, onde ela chia. Ele passa sal e pimenta no frango, em seguida, enfarinha.

"Qualquer outra coisa que eu possa fazer?" Pergunto quando ele deixa cair os peitos de frango na frigideira e doura-os.

"Sente-se e beba o seu vinho", diz ele com um aceno de seu braço para o sofá.

Eu vou para a sala principal, levando meu vinho comigo, e afundo no sofá. Eu tomo um longo gole. "Você está tentando me embebedar?"

Ele se vira e me pisca aquele sorriso novamente. "Você está questionando meus motivos?"

"Talvez." Meu coração está batendo. Por que estou flertando?

Eu estou tomando meu vinho alguns minutos mais tarde, quando ele pega o prato de aspargos e começa a despejá-los na frigideira. Ele pára e sorri por cima do ombro para mim quando ele pega as baratas. "Touché".

Eu sorrio docemente para ele.

Ele se vira para o fogão e eu saboreio o meu vinho novamente, mas o que ele apenas derramou na panela cheira bem, me puxando para fora do sofá e de volta para a cozinha. "O que você está fazendo? Eu pergunto, olhando para a frigideira.

"É um tradicional prato de frango italiano."

"O que tem aí?"

"Até agora, apenas frango, corações de alcachofra, aspargos, creme de leite, caldo de galinha e vinho." Ele pega um frasco da prateleira sobre o fogão e quando ele aperta na panela, eu sinto cheiro de orégano.

Ele se move em torno da cozinha como um profissional, enquanto prepara o macarrão e derrama o molho por cima.

"O vinho está bom para o jantar, ou você gosta de algo mais?", Ele pergunta quando ele leva nossos pratos para a pequena mesa perto da janela do lado da cozinha.

"O vinho está bom, mas eu preciso de um refil", eu digo, levantando meu copo vazio.

Ele pega o copo enquanto ele passa em seu caminho de volta para a cozinha. "Sente-se. Eu estarei lá."

Eu deslizo em uma das cadeiras na mesa e pego o meu garfo. Eu sei o suficiente sobre etiqueta para não começar antes de Alessandro voltar, mas isso não me impede de mergulhar os dentes de meu garfo no molho e saboreá-lo.

"Santo Cristo, isso é bom."

Alessandro pega nossos copos e volta para a mesa. "Estou feliz que você aprovou." Ele senta na cadeira em frente a mim e balança a cabeça para meu prato, indicando que eu devo me servir. Ele não tem que me dizer duas vezes.

Eu corto um pedaço de frango e enfio na minha boca. "Oh, Deus", eu lamento. "Quem te ensinou a fazer isso?"

"A minha avó."

"Bem, a mulher merece uma medalha."

Eu cavo de volta a minha comida, mas assim que eu corto um talo de aspargos, uma antena vira fora do meu molho. "Merda!" Eu grito, deixando cair o garfo com um barulho.

Mas então eu ouço Alessandro rindo. Ele está olhando para mim debaixo de seus longos cílios escuros, e, nesse aspecto, vejo o menino que foi há muito tempo.

"Seu filho da puta!" Eu digo, mas eu estou rindo. Como é que eu não vi isso acontecer? "Eu avisei".

Eu pego o inseto do meu molho e jogo para ele, mas ele pula da cadeira, rindo. "Você me avisou sobre baratas no seu chá. Eu não coloquei a barata em seu chá".

"Perto o bastante."

Ele se move para a frente do sofá, mas o que ele não espera é o direto ataque sem- clemência. Eu salto sobre o encosto do sofá e levo-o para baixo, fazendo cócegas sobre as almofadas e enfiando o inseto em seu rosto.

E então eu percebo onde eu estou: deitada em cima de Alessandro em um sofá.

Estamos indo embora, Hilary.

Tudo pára. Eu. Ele. O tempo.

Estou imersa de volta no tempo na sala de recreação. Creed canta "My Sacrifice" no rádio e era apenas nós, o que significava que eu poderia fazer isso. Eu podia tocá-lo. Ele estava no sofá em sua camiseta e jeans, e eu estava em cima dele. Ele estava me beijando, mas ele parou.

"Estamos indo embora, Hilary."

Eu balancei a memória longe, meu coração batendo na garganta.

Por favor. Não faça isso.

Eu saio fora dele e apenas paro ali por um segundo, não tendo certeza se eu deveria ir.

Alessandro levanta e olha para mim um momento com os olhos arregalados. Todo o seu corpo está tenso, com os ombros rígidos e suas mãos agrupadas em punhos ao seu lado.

Eu aliso meu cabelo para trás. "Eu - desculpe. Tenho que ir."

Ele esfrega a testa, em seguida, olha para mim. "Você não comeu ainda. Volte para a mesa."

Nós estamos ali olhando um para o outro por mais um minuto tenso, então resolvo voltar para nossos lugares.

"Eu sinto muito", diz ele quando pesca outra barata de sua comida. "Foi estúpido da minha parte."

Mas vê-lo sentado ali, sugando o molho fora de uma barata de borracha, é mais do que eu posso tomar. Eu quebro.

Ele sorri, sem saber, mas tão suave e tão bonito. "Nós estamos bem?"

"Nós estamos bem." Quando eu digo, eu percebo que eu quero que seja verdade. Eu quero passar um tempo com ele - conhecê-lo novamente. Eu quero saber o que

aconteceu com ele depois que ele deixou Nova York. Eu preciso saber como ele se sentia na época - e ainda hoje.

Eu preciso dessas coisas para a minha sanidade mental. É apenas um encerramento.

Eu não estou totalmente brincando com fogo.

Capítulo Onze

QUANDO BRETT subiu em cima de mim esta manhã antes de sair para o aeroporto, eu senti como se estivesse indo para vomitar. É culpa. Eu sei disso. Porque eu não posso parar de pensar em Alessandro, mesmo quando estou fazendo sexo com Brett. Especialmente quando eu estou fazendo sexo com Brett. É uma fantasia doente, mas eu não posso desligá-la, não importa o quanto eu tente.

Brett está na estrada por seis loucas semanas em turnê. Estou tão ciumenta. Mas eu também estou com medo. Porque sem ele aqui, lutando contra o desejo de gastar todo o meu tempo com Alessandro é ainda mais difícil.

Quando entro no Argo Tea, ele está em uma mesa perto da janela, e já existe um copo no meu lugar. Eu retiro minha roupa de inverno e abaixo em minha cadeira, passando os dedos congelados ao redor da xícara fumegante. Espero que ele pense que a agitação na minha mão seja do frio.

"Parece que está nevando hoje", diz ele por meio de uma saudação, agitando o café em sua xícara.

Esse é o seu tique. Eu olho para ele mais de perto. Ele está nervoso também? Sobre o quê? Eu não lhe disse que Brett tinha ido embora.

"Mais frio do que a teta de uma bruxa", eu digo, trazendo meu copo à boca com ambas as mãos e bebendo. O calor do chá envia um arrepio através de mim.

"Tomei a liberdade", diz ele com um aceno de cabeça em meu copo. "Espero que você não se importe."

"Obrigada. Então, para onde estamos indo?"

Um pouco da cautela derrete fora de seu rosto e sua boca puxa para um meio sorriso presunçoso. "É assim que você quer jogar isso? Sem surpresa?"

Eu dou de ombros. "Eu vou descobrir quando chegarmos lá, né?"

Ele levanta o copo e me olha por cima dele, tomando um gole lento. "Não", ele finalmente diz, baixando-o de volta para a mesa. "Eu não vou dizer a você."

Eu reviro os olhos e saboreio o meu chá. "Tudo bem. Se você não vai me dizer, então eu não estou dizendo o que estamos fazendo na próxima semana".

Seu sorriso está de volta. "Bom. Eu gosto de surpresas."

"Mas vou dizer que teremos de fazê-lo no sábado, em vez de quinta-feira."

Ele levanta uma sobrancelha para mim.

Eu levanto minhas sobrancelhas de volta. "Se eu falar mais, você provavelmente vai ser capaz de descobrir isso", eu aviso.

Ele levanta a mão. "Disse o suficiente. Eu estou supondo que isto está acontecendo na parte da manhã, uma vez que você trabalha nas noites de sábado?"

"Sim".

Ele balança a cabeça. "Eu vou fazer isso funcionar."

Eu dou de ombros, tentando sair como indiferente, mas eu estou realmente começando a entrar nesta. Eu fui na internet para pesquisar as coisas peculiares que Nova Iorque tem para oferecer e tenho algumas paradas que me deixaram muito animada. "Se você diz que sim."

Ele me observa saborear o último gole do meu chá, então diz. "Pronta?"

Eu envolvo meu cachecol em volta do meu pescoço e arrasto minha cadeira de volta. "Vamos."

Damos um passo para fora e há picadas frias após o chá quente. Eu deslizo minhas luvas e puxo meu casaco apertado em volta de mim. Nós vamos para o metrô, e eu pego a via férrea e balanço ao redor para as escadas, mas Alessandro continua.

"Nós estamos caminhando."

"Até onde?" Eu pergunto, sentindo o ar quente vindo lá de baixo.

Ele pára de andar e volta. "Você vai aquecer. E, em qualquer caso, não é muito longe."

Estou na boca do metrô e olho para ele, exagerando meu arrepio.

Ele sorri e caminha de volta para me recolher, enrolando um braço ao redor dos meus ombros.

E, maldição, se eu não fiquei quente de repente.

Ele nos vira e caminha pela Fifty-eighth, e eu continuo o passo ao seu lado. "Eu deveria ter perguntado. Você tem medo de altura?", Ele pergunta enquanto caminhamos.

Cortei-lhe um olhar. "Não estamos indo para o Empire State Building! Você disse sem atrações turísticas chatas."

"Tenho certeza que eu nunca usei a palavra ‘chata', e nós não estamos indo para o Empire State Building."

"Então, onde, então?"

Ele simplesmente sorri para mim.

Vinte minutos mais tarde, quando ainda estamos caminhando na Fifty-eighth, eu começo a pensar que ele vai nos levar em linha reta para o East River, mas então ele

toma uma esquerda na Segunda Avenida. "Quase lá", ele diz com um aperto nos meus ombros.

Eu estou quente agora do passeio, mas eu gosto desse seu braço ainda em volta de mim, por isso não lhe digo isso.

Andamos mais dois quarteirões e paramos em um edifício de cimento de aparência

engraçada. Eu olho para ele. "Esta é aquela coisa-cabo-Y que vai até a ilha, não é? Eu já

vi isso no Queensboro."

Seu sorriso se diverte. "A 'coisa-cabo-y' é um bonde aéreo, e ele vai para Ilha Roosevelt, sim."

Ele desenrola o braço dos meus ombros e pega a minha mão enluvada, me rebocando para as escadas na parte da frente do edifício. Nós passamos nossos MetroCards, esperamos atrás dos portões, e depois entramos no grande bonde vermelho com pelo menos uma dúzia de outras pessoas.

"Eu não acho que isso é descoberta", murmuro para Alessandro quando nós nos movemos para trás.

Ele sorri e seus olhos esfumaçados ficam um tom mais escuro. "É para nós. Isso é tudo que importa."

Encontramos lugares e eu salto um pouco quando nós balançamos fora da estação, alguns minutos depois. Eu paro e viro para a janela quando nossa grande caixa vermelha ergue-se sobre a cidade. A Segunda Avenida está abaixo de nós enquanto nós levantamos para o céu, e atrás de nós, Manhattan é colocada para fora em exibição.

"Uau. Isto é apenas -"

"- legal", diz Alessandro com um sorriso divertido, de pé e voltando-se para a janela.

"Pare com isso", eu amuo.

"Nunca me deixe frear seu entusiasmo", diz ele, mais suave.

Quando eu olho para ele, ele não está olhando para fora da janela. Ele está olhando para mim. Eu limpo com minha manga da jaqueta debaixo do meu nariz, com certeza deve haver algo pendurado lá. Finalmente, seus olhos mudam para a vista da janela atrás de nós, olhando a paisagem de Nova York e localizando o topo do Empire State Building, apenas visível sobre os outros edifícios no centro da cidade. "Você sabe, em algum momento nós realmente vamos ter de visitar o Empire State Building."

Eu dou de ombros. "Eu acho. Quando andarmos por todo o resto." Um pequeno tremor ondula minha pele em arrepios. Quanto tempo vai levar? Quantas mais quintas-feiras eu tenho com Alessandro antes que a cidade seque e deixe-me sem nenhuma desculpa para vê-lo de novo?

Ele balança a cabeça lentamente enquanto seu olhar desloca-se para mim. "Isso poderia levar anos."

Anos. A combinação de suas palavras, a intensidade de seu olhar, e o fato de que ele só respondeu a minha pergunta não feita, me dá mais arrepios. Ele vai ficar por anos? Ou ele vai voltar para a Córsega e me deixar aqui de novo?

Eu agito longe o desespero que se instala em meus ossos com o pensamento. Não importa se ele fica ou vai. Ele não importa para mim.

Mas é difícil convencer a mim mesma disso, quando eu estou aqui, trancada em seu olhar.

"A Ilha Roosevelt foi ocupada pelos britânicos durante a Guerra Revolucionária, até 1782. Prisioneiros de guerra americanos foram esquartejados ali até que as negociações de paz estavam em andamento", diz ele, me liberando de seu olhar e voltando-se para a ilha que estamos nos aproximando.

Eu começo a respirar novamente. "Você entende de arte e história? Que tipo de nerd é você?"

Seu olhar pisca para mim e há uma faísca divertida em seus olhos. "Um nerd de proporções épicas."

Nós deslizamos ao lado da ponte de Queensboro, ao longo do East River, e nosso bonde começa a descer, enquanto nos aproximamos da Ilha Roosevelt. A coisa toda só dura cerca de quatro minutos, mas são quatro minutos seriamente incríveis.

"Existe um ônibus", diz Alessandro quando descemos do bonde, "mas eu prefiro explorar a pé, se você estiver a fim de andar um pouco mais."

Eu dou de ombros para esconder o meu arrepio, perguntando se ele vai colocar o braço em volta de mim novamente. "Claro."

Ele me leva para fora da estação e atravessa a rua para o lado da ilha de Manhattan, onde nós caminhamos ao longo da estrada perto do rio, como disse Alessandro é a única parada do metrô na ilha, até que chegamos a um caminho de tijolos a esquerda. Nós descemos o caminho em direção à água para uma plataforma de observação grande que olha para trás sobre o East River em direção à cidade.

Eu inclino meus cotovelos no parapeito e assisto a um trépido rebocador rio acima. "É bom aqui. Silencioso".

"É. Há apenas uma ponte para a ilha do lado do Queens, assim o tráfego é limitado."

Viro-me e olho para a estrada atrás de nós, entre os prédios de apartamentos e água. Existem alguns carros estacionados, mas nenhum engarrafamento. Sem taxistas buzinando. "Eles deviam fazer isso por toda Manhattan", eu digo, voltando-me para a

como quando as pessoas fazem você tirar os sapatos na porta da

cidade. "Você sabe

frente", eu digo, pensando em Mallory. "Bem-vindo a Manhattan. Deixe o seu carro na porta."

Eu olho para Alessandro e seus olhos digitalizam a cidade. "Isso é um pensamento intrigante." Depois de um minuto, ele olha para mim e aponta um braço para a direita. "Há um velho hospício e um farol para o norte, se você estiver interessada."

Eu abro um sorriso. "Um hospício, hein? É por isso que você me trouxe aqui? Para estar com todas as outras pessoas loucas?"

Ele sorri de volta. "Foi fechado há décadas atrás. Apenas uma pequena parte do que era se mantém. Eles construíram um prédio de apartamentos em torno dele. Na verdade, estou mais interessado no farol no extremo norte da ilha. Foi construído a partir de pedras extraídas fora da ilha. E na ponta do sul são as ruínas de um antigo hospital de varíola que eu gostaria de ver."

"Como você sabe tudo isso?"

Ele sorri e inclina a cabeça para mim. "A internet é uma coisa incrível."

Ele agarra meu cotovelo delicadamente e guia-me fora para a direita, e eu acho que mais uma vez na noite, ele me encontrou. A internet realmente é uma coisa incrível.

Nós seguimos o caminho a pé ao longo da água, captando a calma pacífica e a vista da cidade. Até o ar frio de novembro fica mais nítido aqui. Edifícios de apartamentos e condomínios estão espalhados atrás de nós, mas há uma extensão de espaço gramado em volta deles. Espaço. É como a cidade vivendo no campo.

Nós não falamos, mas é um silêncio confortável, e eu sinto-me descontrair um pouco enquanto caminhamos. Após cerca de 15 minutos, Alessandro rompe o silêncio. "Por aqui", diz ele, dirigindo-me fora do caminho e para o outro lado da estrada. Nós giramos em torno da frente de um prédio de apartamentos cinza cimento, com muitas janelas até que chegamos à entrada da frente. É octogonal, construído a partir de blocos empilhados de granito cinzento áspero, e coberto com um telhado azul.

"O Octógono", diz Alessandro. "Esta era a entrada do hospício. O resto foi demolido há décadas."

"Então", eu digo, olhando por cima do edifício, "houve um hospício e um hospital de varíola. Isto foi como uma Ilha Quarentena ou algo assim?"

"Não exatamente", ele responde, ainda examinando o edifício. "Havia, e ainda são, os hospitais da ilha. É um dos poucos lugares em Manhattan onde havia terreno vazio para construí-los."

Ele pega meu cotovelo novamente e nós começamos a voltar para o caminho ao longo do rio. Em mais dez minutos estamos na ponta da ilha, e na ponta há um farol alto de aparência gótica, construído com os mesmos blocos de granito bruto como o octógono. Existem duas outras pessoas andando em torno dele, tirando fotografias como as duas únicas pessoas que vimos no trajeto. Então, talvez este lugar é realmente desconhecido.

A mão de Alessandro desliza na minha e ele a mantém enquanto nós circulamos em volta do farol. "O farol ficou ativo de 1872 até meados dos anos 1900, quando a maior parte do comércio ainda era marítimo", ele me diz, e por alguma razão eu acho interessante. Mas não tão interessante quanto seu rosto quando ele examina de todos os lados. A partir de suas maçãs do rosto fortes para a covinha no queixo, suas linhas imploram para eu encontrá-las com o meu dedo.

Seus olhos gravitam nos meus, e de repente o ar está carregado. Seu domínio sobre a minha mão torna-se mais apertado, e eu nem sequer percebo que eu me inclinei para ele até que ele limpa a garganta e passa para trás, soltando minha mão. Ele esfrega a parte de trás do seu pescoço. "Devemos voltar para o lado da ilha do Queens".

Concordo com a cabeça e ele coloca a mão nas minhas costas, me conduzindo nessa direção. Onde eu estava com frio antes, agora estou além de quente, e sua mão nas minhas costas é a fonte da queimadura que corre lentamente através de mim. O que quer que paira no ar entre nós é palpável, como uma força gravitacional que não pode ser negada. Andamos sem falar, mas há tanta coisa que eu quero dizer - coisas que eu sinto a necessidade desesperada de lhe dizer.

Mas eu não posso.

Ele me afasta do caminho uma vez passando por uma casa de madeira branca. "Este é uma das construções mais antigas que sobreviveram em Manhattan, a casa Blackwell", diz ele. "Os Blackwell possuíam toda a ilha até 1828, quando venderam para Nova York."

Finalmente, ele enrola o braço por cima do meu ombro, enquanto caminhamos de volta no caminho, e algo dentro de mim dói ao senti-lo lá. Há uma parte de mim que ainda se lembra de como eu me sentia segura com Alessandro enquanto caminhamos de volta - e como eu estava com medo depois.

Por favor, não me deixe.

As lágrimas que escorriam pelo meu rosto quando eu disse essas palavras ameaçam novamente na memória. Eu afasto e olho para fora sobre a água em direção ao Queens.

"É esse", diz Alessandro, "o antigo hospital de varíola".

Eu olho para ele, em seguida, passo por ele para os restos de um edifício de pedra de três andares desmoronando ocupando todo o extremo sul da ilha. É todo gótico, com um complexo trabalho em pedra nas entradas e janelas pontiagudas, construído a partir da mesma pedra cinzenta como todo o resto, com um telhado que desabou há décadas e trepadeiras por todas as paredes. Parece totalmente assustador, como se fosse assombrado. Eu meio que espero gárgulas ou qualquer outra coisa.

"É estranho", eu digo a Alessandro. "Mas muito legal."

"Isso que é."

Eu tremo quando ele sorri para mim.

Nós andamos em torno do edifício grande e mais para o caminho do lado de Manhattan

da ilha, onde se inclina contra o trilho, ele olhando para trás, para as ruínas do hospital,

e eu olhando na direção da cidade. Enquanto estamos aqui, eu percebo como tudo em

mim está mais calmo apenas por estar fora disso. Tudo é mais lento aqui. É tranquilo, e mesmo que seja tecnicamente ainda parte de Manhattan, parece todo um planeta diferente. Eu posso ficar aqui e assistir a corrida pela cidade e pela primeira vez que me lembro, eu não preciso me preocupar se estou acompanhando.

"O que você está pensando?" Alessandro pergunta.

Quando eu olho para ele, percebo que ele está olhando para mim. "Quando isso deixa de ser duro?"

Eu não tenho certeza do que quero dizer, mas Alessandro olha para trás sobre a cidade com uma expressão pensativa e balança a cabeça, como se ele me entendesse perfeitamente. "Dane-se se eu sei."

ESTAMOS ENCENANDO contos de fadas esta noite e eu sou a Bela Adormecida. A partir da versão da Disney, nem menos. Tentei dizer a Quinn que eu não sou totalmente

a garota para esta parte. Eu não sou cabeça oca. Mas ele diz que o verdadeiro teste de

determinação de um ator é quando eles têm que fazer algo fora de sua zona de conforto.

Então, aqui estou eu, no caminho fora da minha zona de conforto.

Nathan é o Príncipe Phillip. Antes ele do que Mike. O tipo de Mike é um canalha.

Nós temos a cena em que a princesa Aurora (eu) se encontra com o Príncipe Phillip

(Nathan) na floresta. Claro, eu sou ignorante e não sei que eu sou uma princesa extraordinária, então eu desmaio em cima do príncipe Phillip e ele se apaixona por mim

à primeira vista, porque eu estou tão avoada, e eu preciso de um grande homem forte para me proteger.

No momento em que Nathan e eu acabamos, eu sinto que eu preciso de um banho.

"Escolha algo melhor na próxima semana, Quinn", eu resmungo quando eu chego ao meu assento ao lado dele.

"Foi horrível, Irlandesa", diz ele, balançando a cabeça. "O pior que eu já vi de você. Totalmente sem inspiração."

"É difícil ser inspirado quando o papel é uma porcaria. O mínimo que você poderia ter feito era me dar a fada má. Eu poderia ter chegado a isso."

"Mas qualquer grande atriz imagina isso. Você precisava de um desafio, e eu entreguei- lhe um. Em vez de subir a ele e nos mostrar algo mais suave, você bateu-o sobre a cabeça. Às vezes você tem que deixar o seu show de lado, Irlandesa." Seus lábios prensam em uma linha. "E eu não estou falando apenas sobre atuar."

Eu remexo com um buraco no meu jeans enquanto o próximo grupo, Kamara, Vee e Mike começam em sua cena de Hansel e Gretel.

Quando todo mundo apresentou, Quinn diz. "Na próxima semana, tragédias gregas. Peguem seus papéis sobre a mesa."

Eu me movo para a mesa e vejo meu nome em um roteiro de Antigone. Mike e eu estaremos fazendo a cena juntos.

Quando eu estou olhando através de minha parte, Nathan vem atrás de mim. "Lamento que ficou tão chato."

Eu olho para cima e dou de ombros. "Nós não tivemos muito que trabalhar com ele." Eu levanto o meu roteiro para a próxima semana. "Isso parece um pouco mais promissor."

"Bom". Ele coça o topo de sua cabeça. "Então

há esta -"

"Cara! Diga-me que eu tenho algo melhor do que Hansel", Mike diz, batendo nas costas de Nathan e cortando-o. Ele escava seu roteiro e me pisca um sorriso cheio de dentes brancos e perfeitos. "Parece que estamos juntos, irlandesa."

"Parece que sim", eu digo, dobrando o meu script em meu bolso de trás. "Vejo vocês mais tarde."

Mas, quando eu vou a pé para casa pelo parque, eu não consigo parar de pensar sobre o que Quinn disse, porque, com o que ele disse, eu percebi uma coisa. Eu ando por aí todos os dias vestindo um rosto que não é meu. Eu escondi as minhas mais fracas e suaves partes por trás de um personagem que é duro e não precisa de ninguém - minha zona de conforto. Mas Alessandro traz essas partes para fora de mim. Algo sobre estar com ele ergue as partes mais suaves debaixo de minha armadura. Ele traz aquela menina que eu era quando nos conhecemos. Mas eu não posso voltar para isso. Não quando eu tenho trabalhado tão duro para chegar onde estou.

Algumas vezes Quinn está errado.

Capítulo Doze

DEIXEI TRÊS mensagens de voz para Brett nos dez dias que ele se foi, e ele finalmente me chamou de volta às duas desta manhã. Ele estava no meio da multidão em algum lugar, mas entre a música alta, o fato de que ele estava bêbado o que deixou sua fala comprometida, e a mulher lamentando de que ele deveria desligar e dançar com ela, eu não poderia saber onde. Eu nem tenho certeza em que cidade ele estava.

A coisa é, o que me incomoda sobre toda essa cena não é o fato de uma garota

(provavelmente mais de uma) estar, obviamente, fazendo movimentos sobre Brett. O que me incomoda é que eu realmente não me importo. Eu queria sentir raiva ou chateada quando eu desliguei. Eu fui para a sala de estar e chutei seu sofá, mas a única coisa que eu sentia era uma dor aguda no meu pé - que ainda dói quando eu entro andando no Tea Argo.

Eu sei que eu realmente preciso parar o que estou fazendo com Alessandro antes de se transformar em algo que eu não posso parar. Mas toda vez que eu abro minha boca para dizer algo como: "Eu não posso sair com você mais", outra coisa vem pra fora, como:

"Conte-me sobre Roma." Então, quando nós pulamos no trem A, que só tem espaço de pé na hora do almoço em um sábado, eu ainda não falei nada. Eu justifico, dizendo a mim mesma que não estou tomando um risco insano. Meu segredo está seguro e nós

mais do que eu tenho feito

estamos apenas explorando a cidade. Estou me divertindo em um longo tempo.

É incrível como uma pessoa pode convencer-se de quase tudo. Mesmo quando quase

nada poderia custar tudo.

Quando saímos uma parada depois, na Forty-second, eu tomo o caminho mais longo passando a estação de ônibus, deixando Alessandro perguntando se estamos pegando o ônibus por um minuto, antes de sair em direção a Eighth com a Thirty-ninth. Quando tomamos a direita na Thirty-ninth, ele olha para mim e sorri. "O mercado de pulgas".

Eu atiro-lhe um olhar. "Eu ouvi que Cozinha do Inferno é o melhor. Coisas vintage legais."

O sorriso dele puxa mais amplo. "Boa escolha. Eu nunca estive."

Está quente para o final de novembro - quase vinte graus. Após a onda de frio que tivemos durante as últimas semanas, as ruas estão cheias de pessoas sob o sol, absorvendo os últimos pedaços de calor antes do inverno pegar pra valer. Muitos estão em blusas ou moletons, mas há ocasionais camisetas ou tops. Peguei minha favorita blusa leve - branca com fios de prata nela. Tem um pescoço aberto e é confortável, sem ser apertado. Alessandro está vestindo calça cargo cáqui, botas militares pretas e uma camiseta preta confortável. E seus braços são verdadeiramente espetaculares – definidos e longos e musculosos e totalmente quentes. Assistindo seus bíceps esticar o tecido na bainha da manga curta, eu não posso negar a pequena parte de mim que está morrendo de vontade de correr meus dedos sobre os músculos, para ver se eles são tão sólidos quanto parecem. Quero traçar as veias onde elas desaparecem por trás do algodão escovado.

Atravessamos a Avenida Ninth e o mercado salta para fora na nossa frente. Há um sinal de metal Coke velho pendurado no dossel sobre uma cabine à frente com um cavalo de balanço de madeira por baixo, e na cabine do outro lado da linha, eu vejo roupas vintage penduradas em prateleiras. De repente eu me sinto como uma criança numa loja de doces. Eu não sou muito de comprar, mas por alguma razão, material vintage me deixa toda boba.

Andamos por todo o caminho até o fim para ter uma idéia do lugar, e está repleto de pessoas andando entre os estandes, o mesmo que nós estamos fazendo.

"Então eu acho que isso não é exatamente desconhecido", eu digo, levantando um chapéu preto vintage fora de um cabide e experimentando.

"Mas você está descobrindo coisas novas", diz Alessandro, apontando para o chapéu.

"Coisas velhas", Eu rebato, olhando-me no espelho sobre a mesa ao lado do rack.

Ele se move para trás e sorri para o espelho por cima do meu ombro. "As coisas velhas que são novidades para você". Ele dá a volta na borda da fita e ela cai sobre os meus olhos.

E eu percebo que é ele - algo antigo, de antes, que eu estou descobrindo tudo de novo. Eu levanto o chapéu da minha cabeça e solto-me, aproveitando a oportunidade para realmente olhar para ele. Meus olhos devoram o seu rosto, da covinha na ponta do queixo, os lábios vermelhos cheios e seu nariz reto, até a curva de suas maçãs do rosto para aqueles olhos cinzentos incríveis, onde meu olhar estaca. Ele é tão parecido com o menino que eu conhecia, mas tão diferente.

Quando percebo que estamos de pé ali olhando um para o outro, eu limpo minha garganta. "O olhar de gangster funciona para você."

Eu baixo os olhos para longe de sua face e eles caem em um par de luvas de seda branca - do tipo que se costumava usar passando acima dos cotovelos. "Oh meu Deus. Estas são tão legais."

Alessandro puxa o chapéu e coloca-o de volta na prateleira. "Experimente."

Eu deslizo uma luva e viro meu braço lado a lado, admirando a forma como a seda branca fica na minha pele morena. "Eu tenho que tê-las."

"Então você deve comprá-las", diz ele com um sorriso.

Eu levo para a vendedora, uma mulher com tatuagem nas mangas. "Tatuagem legal", eu digo a ela quando noto que o padrão é principalmente videiras e borboletas.

"Obrigada", diz ela. "Dê uma volta. Será que percorre todo o caminho ao redor?", Ela pergunta, olhando para as borboletas na minha clavícula esquerda.

Eu levanto a barra da minha camisa, expondo a trilha de borboletas no meu quadril direito. "Termina aqui", eu digo, apontando para baixo, na parte dianteira do meu