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Bioterrorismo:
un nuevo problema de salud pblica
Carlos del Ro-Chiriboga, Dr, (1) Carlos Franco-Paredes, Dr. (1)

L adebe
evolucin histrica de las sociedades actuales se
en gran parte a guerras, desarrollo tecnol-
tuvieron un gran impacto en la humanidad. La prime-
ra de ellas inici en Egipto en 541 A.C. y acab aproxi-
gico e integracin de los diferentes grupos tnicos en madamente con 60% de las poblaciones en el norte de
sociedades. Sin embargo, a lo largo de la historia, dis- frica, Europa y en el centro y sur de Asia. La segun-
tintas epidemias ocasionadas por agentes infecciosos da epidemia de peste ocurri en Europa durante el si-
han tenido un gran impacto en la conformacin del glo XIV (se inici en 1346) causando la muerte a entre
mundo actual.1 Desde el punto de vista de la biologa 20 y 30 millones de personas.6,7
poblacional, la tasa reproductiva bsica de una epide- La perversa idea de utilizar agentes infecciosos
mia establece que la introduccin y subsiguiente di- para efectos similares a los de las grandes epide-
seminacin de un agente infeccioso en una poblacin mias ha sido considerada por el hombre desde hace
dependen de tres factores. El primero de ellos es dado muchos aos y existen descripciones en distintos pe-
por el riesgo de transmisin por exposicin (tasa de riodos de la historia.3 Es as como, durante la segunda
ataque), el segundo por la frecuencia de la exposicin pandemia de peste bubnica, se registra uno de los
por unidad de tiempo, y, por ltimo, por la susceptibi- primeros eventos que puede ser considerado como
lidad de la poblacin al agente en cuestin.2 bioterrorismo. En 1346, durante la invasin de la ciu-
La conquista por el ejrcito espaol del Nuevo dad de Kaffa (actualmente Feodosia en Crimea), la Ar-
Mundo ejemplifica el efecto de la introduccin de un mada Trtara coloc los cadveres de gente que haba
agente infeccioso en una poblacin susceptible. La di- sucumbido por plaga en las entradas de la ciudad. La
seminacin del virus de la viruela entre las poblaciones epidemia que se gener provoc la derrota de los de-
susceptibles de los imperios Azteca e Inca tuvo un pro- fensores de la ciudad de Kaffa.8
fundo impacto y fue un factor decisivo para facilitar la De forma similar la utilizacin del virus de la
derrota de stos. Por ejemplo, gracias a la epidemia de viruela de manera intencionada como arma biolgi-
viruela entre los soldados del Imperio Inca Francisco ca fue realizada por vez primera por el Ejrcito Brit-
Pizarro, con slo pocos soldados, fue capaz de derro- nico en contra de los nativos norteamericanos entre
tar al ejrcito de 80 000 soldados de Atahualpa.1,3 1754-1767. Los soldados del Ejrcito Britnico dis-
De la misma manera, las grandes transiciones de- tribuyeron mantas que haban sido utilizadas por en-
mogrficas en los tiempos modernos se han debido a fermos con viruela entre los nativos norteamericanos
las grandes epidemias ocasionadas por agentes infec- matando hasta 50% de las tribus afectadas. Con el
ciosos como la plaga bubnica y la influenza.4,5 Las descubrimiento de la vacuna contra la viruela por
epidemias de peste, ocasionadas por Yersinia pestis, Edward Jenner y el subsecuente desarrollo de vacu-

(1) Departamento de Medicina, Division de Enfermedades Infecciosas, Universidad de Emory. Atlanta, Georgia, Estados Unidos de Am rica.

Solicitud de sobretiros: Dr. Carlos del Ro Chiriboga. Chief of Medicine, Grady Memorial Hospital, Emory University School of Medicine. 69 Butler
Street Atlanta, GA 30303. United States of America.
Correo electrnico: cdelrio@emory.edu

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nacin, la amenaza potencial de utilizar la viruela como cin Internacional, en 1972, para la prohibicin del
arma biolgica disminuy considerablemente.3,9-11 desarrollo, produccin y almacenamiento de armas
El establecimiento de los postulados de Koch y biolgicas. El tratado que result de dicha convencin
el desarrollo de la microbiologa moderna han per- se firm por ms de 100 pases incluyendo EUA y la
mitido el aislamiento y produccin de arsenales de Unin Sovitica.3,12-13
agentes infecciosos. En el siglo XX existe evidencia En 1970, el presidente Richard Nixon detiene la
de que el ejrcito alemn desarroll un programa para produccin de armas biolgicas en EUA, y concluye
la creacin de armas biolgicas durante la Primera con la destruccin total de dicho arsenal en 1972. 3,14 A
Guerra Mundial. El Bacillus Anthracis o Burkholderia pesar de la ratificacin del tratado por la Unin So-
mallei fueron usados por los alemanes para contami- vitica, la sospecha internacional de la continua
nar ganado vacuno que fue exportado a Rusia.3 produccin de armas biolgicas por el gobierno so-
Japn tambin desarrolla armas biolgicas para vitico se incrementa debido a una epidemia de n-
destruccin masiva durante su ocupacin en Manchu- trax en abril de 1979 entre civiles que viven cerca de
ria, desde 1932 hasta el final de la Segunda Guerra una base militar en Sverdlovsk, Rusia.14-16 Esta epi-
Mundial, bajo la direccin de Shiro Ishii. La unidad demia ocasion la muerte de 66 individuos por in-
731 era la base para la creacin de armas biolgicas y feccin con B. anthracis. A pesar de la sospecha de la
los experimentos eran llevados a cabo en prisioneros liberacin no intencional de la base militar, el go-
chinos. La unidad 731 fue responsable de epidemias bierno ruso neg el incidente y report que las muer-
con Vibrio cholerae, Shigella spp., B. anthracis y Y. pestis tes se debieron a la ingesta de carne contaminada con
en diversas regiones de China. Especficamente, pul- ntrax obtenida en el mercado negro ruso. En 1992, el
gas contaminadas con Y. pestis fueron dispersadas Presidente Boris Yeltsin reconocio que el brote de n-
mediante aviones y se les considera responsables de trax en Sverdlovsk fue ocasionado por la liberacin
mltiples brotes de plaga en China.12 no intencional de una planta militar que era parte del
Durante la Segunda Guerra Mundial prisioneros continuo programa de creacin del arsenal biolgico
en campos de concentracin Nazis fueron expuestos a en Rusia.3,14
Ricketsia prowazekii, al virus de la hepatitis A y Plasmo- Otro Estado que, se considera, desarroll un am-
dium spp, con el objetivo de crear sulfonamidas y va- bicioso programa para la elaboracin de un gran
cunas contra estas infecciones. Sin embargo, no existe numero de armas biolgicas es Irak. Despus de la
evidencia alguna de que estos experimentos fueron guerra del Golfo Prsico, oficiales iraques admitieron
llevados a cabo para la creacin de armas biolgicas haber desarrollado un programa que inclua la pro-
por parte del Gobierno de Adolfo Hitler. 3 duccin de toxina botulnica, rotavirus, aflatoxinas,
En Estados Unidos de Amrica (EUA) la produc- micotoxinas y ntrax como agentes de destruccin
cin de armas biolgicas comienza en 1942 en Fort masiva.17,3 Reportes de los servicios de inteligencia
Detrick con la produccin de 5 000 bombas que con- sugieren que se produjeron aproximadamente 19 000
tenan esporas de B. Anthracis. A pesar de que no litros de toxina botulnica que se sabe seran sufi-
existe evidencia de la utilizacin de estas bombas du- cientes para matar a la humanidad entera.18 No existe
rante la Segunda Guerra Mundial, en el periodo de la hasta este momento evidencia alguna de que ninguno
posguerra la creacin de un vasto arsenal de armas de estos agentes fuera utilizado durante la guerra
biolgicas en EUA se fortalece con la incorporacin de del Golfo Prsico. Debido a la presin internacional, el
cientficos japoneses de la unidad 731. Especficamen- Gobierno de Irak ha notificado la destruccin de su
te, este programa tiene importantes avances durante arsenal de armas biolgicas; no obstante, dudas bien
la guerra contra Corea (1950-1953). En los aos subse- fundamentadas de organismos internacionales obli-
cuentes a esa guerra, el gobierno de EUA es acusado garon a la destruccin de plantas de produccin de
en mltiples ocasiones de la utilizacin de armas bio- armas biolgicas por la Comisin de Seguridad de las
lgicas durante el conflicto.13 Por su parte, EUA acusa Naciones Unidas. 17
a la Unin Sovitica de la utilizacin, en lugares como En las ltimas dcadas, grupos de fanticos reli-
Laos (1975), Kampuchea (1979) y en Afganistn (1979), giosos han utilizado de manera intencional agentes
de micotoxinas producidas por Fusarium spp (lluvia infecciosos para ocasionar dao entre la poblacin. En
amarilla) y que actan bloqueando la sntesis de 1984 en una poblacin del Estado de Oregon, EUA,
ADN en clulas humanas. La tensin generada en es- un culto religioso de seguidores del gur Bhagwan
tos aos de la Guerra Fra entre Rusia y EUA, sobre la Shree Rajneesh contaminaron restaurantes, super-
base de los alegatos acerca de la produccin y uso de mercados y depsitos de agua con Salmonella typhi-
armas biolgicas, lleva a la creacin de una Conven- murium ocasionando 751 casos de gastroenteritis. El

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objetivo de este grupo religioso era evitar la partici- conocer como potenciales agentes de bioterrorismo,
pacin de la gran mayora de la poblacin, de ese lu- adems del bacilo de ntrax se encuentran la infeccin
gar en las elecciones de comisionados, pues ello por Yersinia pestis (plaga o peste), la variola mayor
afectara la adquisicin de un rancho donde se esta- (viruela), la toxina botulnica (botulismo), la infeccin
blecera un centro religioso.19 Asimismo, en Japn en por Francisella tularensis (tularemia), y las fiebres he-
1995, el culto terrorista Aum Shinrikyo, responsable morrgicas ocasionadas por los filovirus (Marburg y
de la liberacin intencional del gas Sarin en el tren sub- Ebola) y por el grupo de los arenavirus como Lassa
terrneo de la ciudad de Tokio, intent por lo menos (Fiebre de Lassa) y el virus de la fiebre hemorrgica
en ocho ocasiones distintas, ataques con antrax. Afor- argentina.25,26
tunadamente ninguno de ellos result exitoso.20 En vista del incumplimiento histrico de diver-
Los eventos del 11 de septiembre pasado, auna- sos gobiernos a los tratados internacionales para la
dos al brote de casos de antrax cutneo y por inhalacin destruccin y eliminacin del arsenal de armas biol-
en EUA, sugieren que la posibilidad del bioterrorismo gicas, aunado a los eventos de los ltimos meses en
es una realidad en el nuevo milenio. Entre el 4 de octu- los EUA, nos vemos obligados a confrontar, desa-
bre y el 23 de noviembre de 2001, el Centro de Preven- fortunadamente, una nueva etapa en la historia de la
cin y Control de Enfermedades (CDC, por sus siglas salud pblica en el mundo. La hipottica considera-
en ingls) ha confirmado un total de 11 casos de ntrax cin de que un paciente que llega a urgencias con fie-
por inhalacin y siete de ntrax cutneo en EUA, como bre y tos no es ya un simple caso de neumona sino un
resultado de la utilizacin de B. anthracis como arma posible caso de bioterrorismo hace que la amenaza de
biolgica. La mayora de los casos se han asociado la utilizacin de armas biolgicas con potencial de des-
epidemiolgicamente con el sistema postal de ese truccin masiva sea cada vez menos lejana.
pas.21-24 Estos desafortunados eventos en la poblacin Esto obliga a una nueva perspectiva de los siste-
civil en EUA han determinado una respuesta del siste- mas de salud pblica en este milenio. En esta nueva
ma de salud pblica a travs de sistemas de vigilancia era los sistemas de salud pblica deben estar prepara-
epidemiolgica activa y de informacin a todo el per- dos para responder a la amenaza de la utilizacin de
sonal de salud para estar alerta en la identificacin de armas biolgicas desde mltiples enfoques. Para em-
posibles brotes epidmicos. pezar se requiere del establecimiento de sistemas de
Particularmente, el CDC recomienda que el per- vigilancia epidemiolgica que proporcionen infor-
sonal de salud est alerta para el reconocimiento de macin en tiempo real y de una intensa educacin del
enfermedades que pudieran estar asociadas con a la personal de salud y de la poblacin general. La identi-
liberacin intencional de agentes biolgicos. La dis- ficacin de posibles brotes de enfermedades infeccio-
persin de un agente infeccioso puede no tener efec- sas y el desarrollo de planes de emergencia para el
tos inmediatos debido a los distintos periodos de aislamiento, prevencin de la diseminacin y trata-
incubacin de cada uno de los agentes. Los eventos miento de los casos constituyen medidas importantes
que sugieren la dispersin intencional de agentes bio- de prevencin secundaria. A un nivel de prevencin
lgicos incluyen: a) casos que ocurran en grupos de terciaria, es importante prevenir la invalidez de las
personas que hayan acudido a algn evento pblico; personas que sufrieron a consecuencia de los actos de
b) grupos de pacientes que se presenten con sntomas bioterrorismo.
y signos que indiquen un proceso infeccioso, por ejem- La existencia de redes de intercomunicacin elec-
plo dos o ms pacientes con una parlisis flcida no trnica, hoy en da permite tener acceso a una gran
explicable por otras razones, especialmente si ocurre cantidad de informacin sobre bioterrorismo y es im-
en personas previamente sanas; c) signos y sntomas portante que los portales de internet sean consultados
de un proceso infeccioso en grupos de edad no carac- de manera peridica. Las principales pginas de Inter-
terstica; por ejemplo, un brote de varicela en adultos net dedicadas a bioterrorismo son:
y d) signos de disfuncin del tallo cerebral como dis-
fagia, disartria, diplopa en dos o ms pacientes que http://www.hopkins_biodefense.org/
pudieran sugerir la dispersin intencional de toxina \t _parent http://www.bt.cdc.gov/
botulnica.25 \t _parent http://www.idsociety.org/
La utilizacin de armas biolgicas a escala global \t _parent http://www.usamriid.army.mil/ed-
ya no es hoy en da, una amenaza terica sino una rea- ucation/bluebook.html
lidad cuyo potencial destructivo es extremadamente \t _parent http://www.apic.org/bioterror/
elevado. Entre los agentes que debemos poder re- agentsheets.cfm

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A pesar de que la mayora de estos eventos son 7. Slack P. The black death past and present. Trans R Soc Trop Med Hyg
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