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AUTISMO

Procesos de atencin en el autismo


J. Martos-Prez

PROCESOS DE ATENCIN EN EL AUTISMO


Resumen. Introduccin. Se explica y define brevemente en qu consiste la atencin y su implicacin para el desarrollo de fun-
ciones cognitivas complejas. Desarrollo. Se describen los distintos procesos atencionales, en especial aquellos que se han
abordado en la investigacin en el campo de los trastornos de espectro autista, y se refieren los hechos experimentales que se
han obtenido al respecto. Conclusin. Algunos procesos de atencin, como la atencin selectiva o sostenida, no estn altera-
dos en el autismo o no se encuentran evidencias suficientes para respaldar dicha hiptesis. Sin embargo, existen dificultades
en los procesos de atencin dividida, aunque an estn poco estudiados, y, especialmente, alteraciones en las habilidades de
atencin conjunta. [REV NEUROL 2008; 46 (Supl 1): S69-70]
Palabras clave. Atencin. Atencin conjunta. Atencin dividida. Atencin selectiva. Atencin sostenida. Autismo.

INTRODUCCIN les con los que cuenta el sujeto para solucionar o enfrentarse
La atencin es el mecanismo que est implicado directamente en con una tarea compleja [1].
la recepcin activa de la informacin, no slo desde el punto de
vista de su reconocimiento, sino tambin como elemento de con- Atencin conjunta
trol de la actividad psicolgica [1]. La atencin no es algo que Se refiere a la capacidad que tienen las personas de coordinar su
funcione de manera autnoma e independiente, sino que est re- atencin con otra persona en relacin con un objeto o una situa-
lacionada con distintos procesos tanto de tipo cognitivo como de cin [5]. Esta capacidad comienza a emerger durante el sexto
motivacin [2]. Por ello, quiz es ms conveniente hablar de pro- mes de vida y se manifiesta en distintos tipos de conducta.
cesos atencionales o procesos de atencin que, en el sentido que
estamos comentando, son fundamentales en la conducta humana
porque determinan las fuentes de informacin que sern proce- QU OCURRE CON LOS PROCESOS
sadas. El estudio y la comprensin de los procesos de atencin y DE ATENCIN EN EL AUTISMO?
su desarrollo se han constituido en uno de los objetivos de alta Aunque algunos hechos experimentales estn solidamente fun-
prioridad puesto que pueden entenderse como prerrequisitos pa- damentados, en especial en el mbito de la denominada atencin
ra el desarrollo de las funciones cognitivas complejas. conjunta (de la que se da cuenta ms abajo), an no est claro qu
procesos atencionales estn especficamente alterados. En gene-
ral, se ha establecido, y parece existir un consenso al respecto,
A QU NOS REFERIMOS CUANDO que las personas con autismo suelen ser bastante competentes en
HABLAMOS DE PROCESOS DE ATENCIN? el procesamiento de caractersticas de estmulos (no sociales) y
Conviene considerar, en relacin con el campo de los trastornos particularmente hbiles para detectar caractersticas detalladas
del espectro autista [3], los siguientes procesos de atencin: en un entorno visual, mientras que pueden mostrar una dificultad
en el procesamiento global visual de figuras [6], lo que, entre
Atencin selectiva otros aspectos, se ha constituido, ya clsicamente, como apoyo
Es la capacidad de discriminar estmulos dentro de conjuntos y experimental a la explicacin psicolgica de coherencia central
reconocerlos y procesarlos con el mnimo error. El proceso co- dbil en el autismo. Aunque no parece existir un dficit general
mienza con una fase de seleccin espacial y, posteriormente, con en el control que ejercen sobre la amplitud y la extensin de la
otra basada en las caractersticas del objeto. No obstante, ambas atencin, pueden presentar dificultades o problemas especficos
fases pueden coexistir simultneamente. La atencin selectiva pre- para manejarse con la transicin desde un tipo de estmulos a
cisa de habilidades visuales de control y de reconocimiento [4]. otros y, especialmente, para desengancharse de un foco de aten-
cin [7], por lo que se pueden observar fallos caractersticos en
Atencin sostenida tareas que implican un cambio atencional [8]. Courchesne et al
La atencin sostenida se relaciona ms bien con la capacidad de [9] informaron de que las personas con autismo no tienen dificul-
concentracin y suele estar muy condicionada por el dficit de tad para focalizar la atencin, pero s se muestran ms lentas y
atencin con o sin hiperactividad [4]. menos certeras cuando tienen que cambiar rpidamente la aten-
cin entre modalidades sensoriales. Esta peculiaridad, de dificul-
Atencin dividida tad en el desenganche, puede dar cuenta de una atencin hiper-
Es el tipo de proceso de atencin que se produce cuando, ante focalizada, por la que las personas con este trastorno pueden
una sobrecarga estimular, se distribuyen los recursos atenciona- permanecer centradas en algunos estmulos durante ms tiempo
que el que se observa en personas con desarrollo normal. Ade-
Aceptado: 16.01.08. ms, el hecho de que pueda observarse una mayor concentracin
Centro DELETREA. Madrid, Espaa. en detalles, a veces pequeos o irrelevantes del ambiente, duran-
Correspondencia: Dr. Juan Martos Prez. Centro DELETREA. Doctor Es- te una considerable cantidad de tiempo, dejando fuera estmulos
querdo, 82. E-28007 Madrid. E-mail: deletrea@telefonica.net perifricos, contribuye a que puedan desarrollarse habilidades
2008, REVISTA DE NEUROLOGA geniales o una capacidad de memoria muy detallada [10].

REV NEUROL 2008; 46 (Supl 1): S69-S70 S69


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Comparados con los controles normales, las personas con de habilidades mejor estudiadas en autismo. Se ha obtenido un
autismo pueden presentar una desventaja en el procesamiento abundante apoyo experimental en el sentido de observarse en au-
de estmulos verbales en general [11]. Sin embargo, cuando se tismo un grave fallo en el desarrollo de dichas capacidades [5], lo
ha utilizado el paradigma de cambio a ciegas (fenmeno por el que se manifiesta en distintos tipos de conducta. Una de estas
cual un individuo encuentra muy difcil detectar los cambios conductas implica la habilidad del nio para seguir la direccin
que ocurren en escenas cuando se produce algn tipo de inte- de la mirada, la orientacin de la cabeza y/o el gesto de sealar
rrupcin), se ha observado que las personas con autismo reali- de otra persona. Se ha denominado a esta conducta capacidad de
zan, como los controles normales, una adecuada seleccin de atencin conjunta como respuesta [15]. Existe otro tipo de habi-
tems, bien porque son objetos semnticamente importantes, bien lidad que implica que el nio utilice contacto visual y/o gestos
porque son contextualmente inapropiados [12]. decticos (por ejemplo, sealar o mostrar) para iniciar espontne-
La tarea de Navon [13] es una prueba en la que se pide a los amente un episodio por el cual es capaz de coordinar su atencin
sujetos que identifiquen un objetivo seleccionado que existe tan- con un compaero de interaccin. A esta conducta se la denomi-
to local como globalmente y en la que se observan habitualmen- na capacidad de atencin conjunta como iniciativa. Estos dos
te dos tipos de fenmenos: uno denominado ventaja global, tipos de conductas, especialmente la ltima, parecen cumplir fi-
que se relaciona con la velocidad de respuesta (se responde ms nes sociales. Por otro lado, la coordinacin de la atencin social
rpidamente a formas globales), y otro denominado interferen- tambin puede utilizarse con fines menos sociales y ms instru-
cia global (la respuesta local puede ser interferida por la forma mentales; por ejemplo, cuando un nio trata de conseguir un ob-
global, mientras que la respuesta global no es interferida por la jeto o una situacin determinada. Esta conducta se denomina
forma local). Cuando se utiliza esta prueba en tareas de atencin peticin como iniciativa. Los nios con autismo muestran una
selectiva (conociendo previamente el tipo de procesamiento que importante alteracin en el desarrollo de las capacidades de aten-
se exige), las personas con autismo muestran igual ejecucin cin conjunta, en especial en la capacidad de atencin conjunta
que los controles normales. Sin embargo, en tareas de atencin como iniciativa que supone una tendencia a iniciar de manera es-
dividida (no se conoce previamente el tipo de procesamiento pontnea la conducta de coordinacin social de la atencin e im-
que se exige), las personas con autismo no muestran la misma plica procesos ejecutivos y de motivacin social que colaboran
ventaja global ni la interferencia global que los controles norma- en la generacin e iniciacin espontnea de conductas que persi-
les. Las personas con autismo cometen ms errores en objetivos guen una meta [15]. Las alteraciones en atencin conjunta, que
globales que locales (ventaja local) y responden ms lentamente son consideradas como un sntoma central del trastorno autista,
cuando una forma local es incongruente con un objetivo global pueden revelar una perturbacin en el proceso temprano de auto-
en comparacin con cuando una forma global es incongruente organizacin del aprendizaje social que contribuye al desarrollo
con un objetivo local (interferencia local) [14]. de los subsiguientes problemas en el desarrollo conductual, inte-
Las habilidades de atencin conjunta son, quiz, el conjunto lectual e incluso en el desarrollo neural de estos nios [16].

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ATTENTION PROCESSES IN AUTISM


Summary. Introduction. This article briefly explains and defines what attention is, as well as its implications for the development
of complex cognitive functions. Development. The different attentional processes are described, with special emphasis on
those that have been addressed in research conducted in the field of autistic spectrum disorders, and the experimental findings
that have been obtained so far are also reported. Conclusions. Some attentional processes, such as selective or sustained
attention, are not altered in autism or not enough evidence has been found to support such a hypothesis. Nevertheless,
difficulties do exist in divided attention processes, although very little research has been carried out to study them, and even
more problems are seen in joint attention skills. [REV NEUROL 2008; 46 (Supl 1): S69-70]
Key words. Attention. Autism. Divided attention. Joint attention. Selective attention. Sustained attention.

S70 REV NEUROL 2008; 46 (Supl 1): S69-S70