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Rev Chil Neuro-Psiquiat 2001; 39(4): 281-285

ARTCULO ESPECIAL

Sincrona, conciencia y el "problema duro" de la


neurociencia*

Synchrony, Consciousness and the "Hard Problem" of


Neuroscience

Francisco Aboitiz

Instituto de Ciencias Biomdicas (ICBM), Facultad de Medicina, Universidad de Chile.

Direccin para Correspondencia

Francisco Varela's lifetime work was oriented to find a connection between conscious
phenomena and the neuronal mechanisms associated to them. A current approach to
this problem consists of the analysis of synchronic activity among groups of distributed
neurons in the brain. Varela made an outstanding contribution to neuroscience by
establishing a relation between conscious perception in humans and the generation of
widespread networks of synchronic neural activity in the cerebral cortex. However, in
my opinion the more elusive problem of how subjective sensory sensations originate in
our brains remains without a clear answer.

Key words: perception, cerebral cortex, top-down mechanisms, vision

Francisco Varela dedic su vida al trabajo de encontrar una conexin entre los
fenmenos conscientes y los mecanismos neurales asociados a ellos. Una aproximacin
actual a este problema consiste en el anlisis de la actividad sincrnica entre grupos de
neuronas distribuidas en el cerebro. Varela hizo una contribucin sobresaliente a las
neurociencias al establecer una relacin entre percepcin consciente en los seres
humanos y la generacin de amplias redes de actividad neuronal sincrnica en la corteza
cerebral. Sin embargo, en mi opinin, el problema ms complejo de cmo se originan
las sensaciones sensoriales subjetivas en nuestros cerebros, permanece sin una
respuesta clara.

Introduccin
Cuando Francisco Varela conoci a Humberto Maturana, le seal que su inters era "el
psiquismo del universo", a lo que Maturana respondi "muy bien, has llegado al lugar
correcto. Comenzemos por el ojo de la paloma". La fenomenologa psquica fue una de
las grandes pasiones de Varela, y dedic gran parte de su vida al estudio, tanto cientfico
como vivencial, de este problema. Al final de su vida, se dedic a impulsar un novedoso
paradigma de investigacin llamado por l "neurofenomenologa" en el cual intentaba
conciliar ambos enfoques, el de la investigacin neurobiolgica y el de su experiencia
relacionada a la prctica budista.

Sincrona neuronal y estados conscientes

En este artculo, discutir algunos aspectos del problema de la conciencia desde una
perspectiva neurobiolgica, basndome en buena medida en la lnea de investigacin
liderada entre otros por Wolf Singer (1, 2), Antonio Damasio (3), Rodolfo Llins (4) y
mas tarde Francisco Varela (5), en que se pone especial nfasis en el rol de grupos
neuronales interconectados entre s, los cuales se caracterizan por poseer una actividad
neuronal oscilatoria y sincronizada. Se ha propuesto que dichos grupos neuronales
estaran en la base de muchos procesos perceptuales y cognitivos fundamentales,
actuando a niveles muy elementales (por ejemplo, en el bulbo olfatorio o en la corteza
visual) y a niveles mas globales (involucrando redes de neuronas distribudas en amplias
regiones del cerebro). Por ejemplo, las distintas caractersticas de un objeto, como
pueden ser su color, su forma, su movimiento, el ruido que genera y tal vez su olor
pueden ser integrados en nuestro cerebro como perceptos totalizados. Sin embargo, el
procesamiento de cada una de estas caractersticas del objeto ocurre en distintas
regiones del cerebro, y una pregunta que ha intrigado a los neurobilogos por mucho
tiempo ha sido cmo se comunican las diversas reas cerebrales para establecer una
percepcin unificada. La actividad sincronizada de grupos de neuronas conectando estas
distintas regiones del cerebro ha surgido como una muy interesante posibilidad para
producir el enlace requerido entre los distintos componentes del procesamiento
sensorial. En este contexto, se postula que la sincrona de actividad opera como una
especie de "pegamento" que mantiene a las clulas unidas en su actividad, en base a
interacciones recprocas que refuerzan la mantencin de dichos patrones de actividad
sincrnica.

Como seal, la actividad sincrnica ha sido observada al nivel de pares de neuronas


muy cercanas entre s, entre grupos de neuronas relativamente distantes, y entre
neuronas que incluso pueden estar localizadas en dos hemisferios cerebrales distintos
(5), por lo que es un fenmeno observable a diversos niveles y en diversos componentes
del cerebro. Sin embargo, ha sido muy difcil demostrar que la actividad sincrnica es
realmente necesaria para alguna tarea determinada, ya que el bloqueo de la sincrona
normalmente trae como consecuencia una alteracin en la propia actividad neuronal.
Hasta el momento, existe un trabajo que ha mostrado la necesidad de la sincrona para
el desempeo en funciones sensoriales. En un elegante estudio en insectos, Stopfer y
colaboradores (6) lograron demostrar que la discriminacin olfativa decrece si se reduce
el grado de actividad sincrnica mientras se mantienen los niveles totales de actividad
neuronal. Sin embargo, este es un sistema neuronal muy simple, en un organismo
tambin simple. El rol que juega la sincrona en vertebrados, y especialmente en los
fenmenos conscientes, es por ahora materia de intensa investigacin.

Si bien la sincrona de grupos de neuronas es observable a diversos niveles en el


funcionamiento del cerebro, para Varela eran especialmente importantes los procesos
de integracin a gran escala en la corteza cerebral, que se podran asociar a la
fenomenologa consciente (5, 7). Los ltimos trabajos de Varela y sus colaboradores
(5, 8) marcaron un hito en el estudio de las redes macroscpicas del cerebro, al asociar
por primera vez un fenmeno de sincrona a gran escala con la actividad consciente en
humanos. A travs de un anlisis matemtico altamente sofisticado de la actividad
electroencefalogrfica (9), Rodrguez y colaboradores (8) pudieron observar la
generacin y el esparcimiento de actividad sincrnica en la corteza cerebral durante una
tarea de reconocimiento visual de caras humanas. Esta evidencia indudablemente asocia
el fenmeno de la sincrona a algunas experiencias conscientes, aunque como dijimos
an queda por determinar si existe una relacin causal entre ambos fenmenos.

Conciencia y el "problema duro" de la neurociencia

Un problema fundamental en este contexto es la definicin de los fenmenos


conscientes. Estos incluyen la capacidad de atender a las propias percepciones (mas que
al "objeto" causante de ellas), la sensacin de "yo" en cuanto a agente de intenciones y
volicin, y la conciencia autobiogrfica. El aspecto que abordar en este artculo se
refiere fundamentalmente a la primera acepcin sealada, o sea, a la capacidad de hacer
reflexin y darse cuenta del momento subjetivo de una percepcin sensorial. Esto es, no
la capacidad de percibir el color rojo, sino la "sensacin de rojo", que es subjetiva,
incomunicable, y evocada por la presencia del rojo. Podemos estar de acuerdo con otras
personas respecto de la presencia del color rojo, e incluso si estableciramos categoras
de colores, todos agruparamos los colores similares al rojo de maneras bastante
parecidas (a no ser que existiera un problema visual, como el daltonismo). Sin embargo,
no podemos estar seguros que la sensacin subjetiva que tenemos cuando vemos el
color rojo sea la misma en todos nosotros. Este problema ha sido llamado el "problema
duro" de la neurociencia, en tanto que es tremendamente difcil de abordar, y (a mi
juicio) posiblemente imposible de resolver.

Es necesario sealar que esta caracterstica de las experiencias subjetivas se dan una
vez que estas son conscientes, es decir que podemos hacer reflexin sobre ellas. Si
somos inconscientes de un dolor, o de una percepcin visual (como ocurre en el caso de
la visin ciega o "blindsight", en que por lesin en el rea visual primaria se pierde la
conciencia de la percepcin visual, a pesar que se mantiene una cierta capacidad de
discriminacin visual), obviamente este componente subjetivo no est presente. Este
elemento subjetivo es lo que algunos filsofos han llamado fenomenologa de primera
persona, y se aplica a todos los mbitos de las experiencias conscientes: en ellas siempre
existe un componente incomunicable. Una de las tareas que Francisco Varela emprendi
en los ltimos perodos de su vida se relacion precisamente con la intencin de la
solucin de este problema, a travs de lo que el llamaba "metodologa en primera
persona", o "neurofenomenologa" (10). De esta manera, Varela intentaba dar una
explicacin de lo que aparece como inexplicable, que es, como dijimos, el componente
subjetivo, incomunicable de nuestras percepciones.

Reflexin o metarrepresentaciones como base para la conciencia

Se ha postulado que la fenomenologa consciente se basa en la capacidad de establecer


"metarrepresentaciones" (o reflexiones) (11); esto es, generar representaciones
neuronales (o mapas) en un formato comn acerca de las mltiples operaciones
perceptuales, que permiten comparar dichas percepciones con el sistema de
intencionalidad y de valores, de manera de generar decisiones para conductas futuras
(3, 12, 13). De esta manera, se establece una especie de ojo interno, que monitorea las
operaciones cognitivas en funcin de las decisiones a tomar. Un elemento fundamental
en esto son los llamados mecanismos "top-down" que modulan la dinmica intrnseca
de las redes tlamo-corticales, y crean predicciones acerca de los eventos sensoriales
en el futuro inmediato (14). Estos mecanismos "top-down" se asocian a los fenmenos
de atencin, memoria de trabajo, y motivacin entre otros, y su sustrato anatmico
seran redes asociadas a los sistemas lmbicos, a la corteza prefrontal y al cngulo
anterior. (Notemos que si bien para Varela no exista una diferencia entre los
mecanismos "top-down" o "bottom-up" en cuanto a su dinmica intrnseca, era tambin
claro para l que dicha distincin posea un tremendo valor heurstico).

Es importante aclarar que el proceso consciente no sera un fenmeno del todo o nada,
sino que ms probablemente existira una transicin gradual desde la fenomenologa
totalmente inconsciente hacia la "toma de conciencia" en plena magnitud. Esto debido a
que posiblemente los estados conscientes se asocian al desarrollo de reas corticales
filogenticamente nuevas, y que maduran tardamente en la ontogenia (13). De esta
manera, los sistemas de metarrepresentaciones se desarrollaran paulatinamente,
estableciendo capas de proyecciones "bottom-up" y sistemas de control "top down" cada
vez mas complejos, de los cuales en algn momento surgira la experiencia sensorial
como un fenmeno subjetivo.

Una corriente de pensamiento, de la cual Varela formaba parte, propone que las
mencionadas metarrepresentaciones se organizan a travs de la sincronizacin
transiente de las descargas de las neuronas involucradas. De esta manera, las
metarrepresentaciones tomaran la forma de verdaderas constelaciones de neuronas,
distribudas en diversas regiones del cerebro e incluyendo tanto regiones de orden
superior (tal vez en una mayor proporcin) como regiones sensorimotoras primarias e
interacciones tlamo-corticales (tal vez en menor proporcin). Los ltimos hallazgos del
grupo de Varela (8) precisamente apuntaron a la deteccin de conjuntos sincrnicos de
gran escala, que podran dar cuenta de las metarrepresentaciones postuladas para la
generacin de los estados conscientes. Estos trabajos marcarn un hito en los estudios
neurobiolgicos de la conciencia.

El "problema duro" an queda sin resolver

Si bien es indudable que estos estudios y muchos otros nos darn una gran informacin
acerca de la neurobiologa de los fenmenos conscientes, en mi opinin queda an un
gran enigma sin resolver, y que se refiere a la naturaleza de la fenomenologa subjetiva.
En estricto rigor, ni el concepto del ojo interno, ni la existencia de ensamblajes
sincrnicos, aunque se pudieran correlacionar de manera perfecta con los estados
conscientes subjetivos, dan cuenta de un mecanismo que necesariamente produzca
sensaciones subjetivas. El concepto del ojo interno es ineficaz porque en suma, traslada
el fenmeno de la experiencia subjetiva a una metarrepresentacin o a algn sistema (o
mecanismo) que monitorea los procesos que ocurren en otros niveles. Pero qu le
otorga a ese nuevo mecanismo la capacidad de generar experiencias subjetivas? A fin
de cuentas, all no hay mas que potenciales de accin y neurotransmisores. Podra ser
la complejidad (como sea que la definamos) de las redes de metarrepresentacin, pero
no hay nada que indique cmo las experiencias subjetivas pueden surgir de la creciente
complejidad de dichos procesos.

Dicho de otro modo, si pudiramos modelar de una manera muy detallada los sistemas
de metarrepresentacin postulados, no tendramos garanta de que estos estuviesen
generando sensaciones subjetivas, ya que estas no son observables por agentes
externos. La pregunta entonces es: cmo podemos dar cuenta de una fenomenologa
inobservable a travs de fenmenos fsicos? El problema es que, an si esta
fenomenologa subjetiva se produjese, no podemos ni detectarla inequvocamente, ni
decir cmo se produce.

Discusin

El dualismo entre cuerpo y mente ha sido considerado un paradigma de la cultura


occidental. Por el contrario, el budismo tiende a sealar que tal dualidad es ilusoria, y
que toda nuestra experiencia se confunde con nuestra actividad en el mundo que nos
rodea. En mi opinin, la postura budista nace de la experiencia subjetiva e intenta dar
cuenta de nuestras vivencias de una manera global, lo cual incluye nuestra percepcin
del mundo fsico. En cambio, el mtodo cientfico occidental se basa en una premisa
diferente: en la observacin de fenmenos en forma colectiva, y la proposicin de
mecanismos descriptibles en base al lenguaje. Es claro que desde la postura budista
puede no haber dualidad entre cuerpo y mente, pero en mi opinin esto se debe a que
la metodologa budista no pretende dar una explicacin lingstica del mundo, como lo
intenta hacer la ciencia occidental. De esta manera, creo que la dualidad entre mente y
cuerpo, o el "problema duro" de la neurociencia, es inherente a la metodologa cientfica
y en rigor no existe una escapatoria a ello. Desde mi punto de vista, la fenomenologa
subjetiva definitivamente no existe en el mundo fsico, si por ello entendemos el mundo
descriptible en base al lenguaje.

Es indudable que los mecanismos de metarrepresentacin, sincrona neuronal y otros


pueden ser absolutamente necesarios para la generacin de los estados subjetivos, pero
desafortunadamente no dan cuenta de cmo stos se producen en cada uno de nosotros.
Esto no quiere decir que el estudio de los sistemas de redes neuronales, y las
investigaciones en sincrona neuronal sean vacos. Lejos de ello. Estos estudios
posiblemente nos permitan describir mejor el funcionamiento del cerebro, lo que es una
meta de la ciencia occidental. De esta manera, la contribucin de Varela a la comprensin
de los fenmenos conscientes (en cuanto a fenmenos cientficamente observables) ha
marcado un hito que no slo perdurar como tal, sino que ha abierto la posibilidad de
investigacin en un mbito que estaba tcnicamente vedado hasta que l y sus
colaboradores lograron desarrollar una metodologa adecuada (15). En este sentido, los
estudios de Varela son pioneros en una lnea de investigacin naciente, que
probablemente nos dar muchas respuestas acerca de la neurobiologa de los procesos
neuronales a gran escala. Varela era mucho mas optimista que yo respecto de la solucin
del "problema duro", y crea que dicho problema corresponda a una etapa del desarrollo
de la ciencia, en alguna medida comparable al descubrimiento de los mecanismos de la
herencia. Solo el futuro podr decir en qu medida esta intuicin del gran neurobilogo
chileno fue en definitiva correcta.

Post Scriptum

En un reciente artculo pstumo, Thompson y Varela (16) proponen que la conciencia


surge como una propiedad emergente, esto es, un proceso global que surge de la
dinmica no lineal de las interacciones locales, y que genera procesos top-down
(globales-a-locales) que modulan la dinmica general del sistema. Tal como seal, a
mi modo de ver no hay nada que indique cmo las experiencias subjetivas pueden surgir
de la dinmica global, no lineal de dichos procesos. An si se pudiera demostrar que sin
sincrona ni mecanismos global-a-local, no es posible poseer estados subjetivos
conscientes, esto no soluciona el problema, ya que falta una explicacin de cmo se
generan dichos estados. Existen muchos otros procesos necesarios para la conciencia
(como la propia actividad neuronal) que sin embargo no dan cuenta de su gnesis.

REFERENCIAS

1. Singer W. Synchronization of cortical activity and its putative role in information


processing and learning. Annu Rev Physiol 1993; 55: 349-74 [ Links ]

2. Singer W. Neuronal synchrony: a versatile code for the definition of relations? Neuron
1999; 24: 49-65 [ Links ]

3. Damasio AR. Synchronous activation in multiple cortical regions: a mechanism for


recall. Semin Neurosci 1990; 2: 287-96 [ Links ]

4. Joliot M, Ribary U, Llins R. Human oscillatory brain activity coexists with cognitive
temporal binding. Proc Natl Acad Sci (USA) 1994; 91: 11748-51 [ Links ]

5. Varela F, Lachaux J-P, Rodrguez E, Martinerie J. The brainweb: phase synchronization


and large-scale integration. Nature Rev Neurosci 2001; 2: 229-39 [ Links ]

6. Stopfer M, Bhagavan S, Smith BH, Laurent G. Impaired odor discrimination on


desynchronization of odor-encoding neural assemblies. Nature 1997; 390: 70-
4 [ Links ]7. Varela FJ. Resonant cell assemblies: a new approach to cognitive
functions and brain synchrony. Biol Res 1995; 28: 81-95 [ Links ]

8. Rodrguez E, George N, Lachaux J-P, Martinerie J, Renault B, Varela FJ. Perception's


shadow: long-distance gamma band synchronization of human brain activity. Nature
1999; 397: 430-3 [ Links ]

9. Lachaux JP, Rodrguez E, Martinerie J, Varela FJ. Measuring phase synchrony in brain
signals. Hum Brain Mapp 1999; 8: 194-208 [ Links ]

10. Petitot J, Varela FJ, Roy JM, Pachoud B. Naturalizing Phenomenology: Issues in
Contemporary Phenomenology and Cognitive Science. Stanford, Stanford University
Press, 1997 [ Links ]

11. Varela FJ, Thompson E, Rosch E. The Embodied Mind. Cambridge, MIT Press,
1991 [ Links ]

12. Edelman GM. The Remembered Present. New York, Basic Books, 1989 [ Links ]

13. Singer W. Consciousness and the structure of neuronal representations. Phil Trans
Roy Soc Lond 1988; 353: 1829-40 [ Links ]

14. Engel AK, Fries P, Singer W. Dynamic predictions: oscillations and synchrony in top-
down processing. Nature Rev Neurosci 2001; 2: 704-16 [ Links ]

15. Aboitiz F, Lpez J. Long distance communication in the human brain: timing
constraints for interhemispheric synchrony and the origin of brain lateralization. Biol Res
2002, en prensa [ Links ]
16. Thompson E, Varela J. Radical embodiment: neural dynamics and consciousness.
Trends Cognit Sci 2001; 5: 418-425 [ Links ]

Direccin para correspondencia:


Francisco Aboitiz
Facultad de Medicina, Universidad de Chile.
Independencia 1027, Casilla 70079, Santiago, Chile
Tel. 56 2 7357068; Fax 56 2 6786264
Email: faboitiz@machi.med.uchile.cl

* Dedicado a la memoria de Francisco Varela.

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