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muebles y casas de vivienda.

Debe, naturalmente, haberse pen-


VI. El Curso de la Revolucin Econmica La revolucin
sado que, a su tiempo, los nuevos instrumentos habran facilita-
do e incrementado la produccin, lo cual disminuira los precios; industrial
La Revolucin Industrial debe concebirse como un movimiento pero los ciclos econmicos se vieron frustrados por aventuras 1760-1830
social, y en forma alguna como un simple periodo de tiempo. polticas, y fue tan slo hasta los ltimos quince aos del perio-
Sea cuando se presenta en Inglaterra despus de 1760, en los do que estudiamos cuando puede decirse que la Revolucin
Estados Unidos y Alemania con posterioridad a 1870, o bien en Industrial rindi su cosecha: oferta ms abundante de bienes
Canad y en Rusia en nuestros das, sus efectos y caractersti- que se ofrecan al consumidor ordinario.
T. S. Ashton
cas son fundamentalmente iguales. Siempre va acompaada
por el crecimiento de la poblacin, por la aplicacin de la cien- Si bien durante todo el siglo XVIII la cantidad de numerario de
cia a la industria y por un empleo del capital ms intenso y ms plata acuado por la Casa de Moneda fue escaso, aument el
extenso a la vez; tambin coexiste con la conversin de comu- de oro, y sin duda que el total fue mayor al terminar el siglo. Los
nidades rurales en urbanas y con el nacimiento de nuevas bancos y los hombres de negocios, no contentos con esto,
clases sociales. Pero en cada caso la marcha del movimiento ha tomaron las medidas necesarias para crear una circulacin de
sido afectada por elementos circunstanciales, variables siem- billetes y documentos, y como, a partir de 1797, esta prctica
pre; por ejemplo, muchos de los malestares sociales atribuidos haba logrado crear numerario en cantidades inflacionarias,
a la Revolucin Industrial inglesa fueron, hasta donde permiten debe tomarse en cuenta el fenmeno para explicar el aumento
afirmarlo nuestros conocimientos, resultados de fuerzas que de precios. Sin embargo, a partir de 1815, tanto el Gobierno
hubiesen obrado de modo idntico, aun sin cambios en las for- como el Banco de Inglaterra empezaron a reducir la circulacin
mas econmicas. monetaria, esta reduccin, unida al hecho de que durante la
depresin de 1816-17 muchos bancos provinciales se vieron
Entre estos factores debe sealarse el movimiento de precios. obligados a cerrar, origin una sbita baja en el nivel de precios.
Al iniciarse el siglo XVIII y hasta su quinta dcada, los precios Para la segunda decena del pasado siglo la importacin de me-
de mayoreo en Inglaterra permanecieron estables, con pequea tales preciosos de las minas sudamericanas no pudo conser-
tendencia a disminuir, a partir de 1750 hasta terminar la octava varse al nivel de la demanda europea, y las condiciones bajo las
dcada, subieron en un 30% y desde 1790 hasta 1814, puede cuales se estableci el patrn oro en 1821 requirieron una cons-
decirse que se duplicaron. A partir de entonces hubo una baja, tante limitacin del papel moneda. Por consiguiente, en tanto la
ligera, al principio, despus ms rpida, hasta que en 1830 produccin aumentaba, la oferta monetaria permaneca cons-
haba alcanzado un nivel ligeramente inferior al de 1790 y tante o disminuida, y dentro de estas circunstancias los precios
menor de la mitad de los precios de 1814. No cabe duda que a forzosamente bajaron. Tambin influyeron las condiciones exis-
la Revolucin Industrial se debieron algunas de estas fluctua- tentes fuera de Inglaterra. Durante la guerra las importaciones
ciones, pues era esencial, para efectuarla, que los recursos se haban venido precios altos en relacin con las exportaciones.
transfiriesen de la manufactura de bienes de consumo a aque- Cuando termin la guerra una importante disminucin del costo
llos que constituan equipo industrial, y tal cambio no poda lle- de las materias primas importadas y productos alimenticios
varse a cabo sin afectar los precios. En efecto a partir de 1760 (algodn, lana, azcar, t; etc, constituy una gran contribucin
una gran proporcin del poder de trabajo de la Gran Bretaa fue para el descenso del nivel general de los precios.
empleada en la construccin de caminos, canales, muelles,
buques, fbricas y maquinaria, en tanto que disminuy la pro- Los precios ascendentes se asociaban generalmente con la
porcin que produca alimentos y bebidas, zapatos y vestidos, expansin, en tanto los descendentes con una contraccin de
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las actividades sociales. Sera equivoco, no obstante, calificar el clusin aplicable a todo el gnero humano lo es especialmente
periodo que se inicia en 1760 y se extiende hasta 1814 como al agricultor, pues, como dijo William Cobbett, quien sin duda La revolucin
uno de invariable prosperidad, en tanto el comprendido de 1815 conoca esta clase social, la mxima del agricultor es "conser- industrial
a 1830 como uno de depresin constante; en los dos hubo altas var el dinero que recibe tanto como pueda". Fue precisamente 1760-1830
y bajas, algunas de las cuales, al menos, procedan de causas debido a que el numerario que iba a manos del agricultor sala
independientes del cambio industrial o tcnico. muy lentamente, por lo que periodos sealados de malas cose-
chas (tales como los del 1756-57, 1767-68, 1772-75, 1782-83,
Durante muchos siglos la vida econmica de la Gran Bretaa 1795-96, 1799-1801, 1804-05, 1809-13 y 1816-19) fueron, por
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haba sido dominada por los productos de la tierra, y aun lo general, seguidos de un estancamiento del comercio, una dis-
despus de que el pas se industrializ en su mayor parte, las minucin de los salarios y por el desempleo.
cosechas continuaron siendo causas de ansiedad perpetua.
Durante toda la primera mitad del siglo XVIII, stas fueron gene- La poltica gubernamental se diriga a conservar altos precios a
ralmente buenas, pero hubo pocas (como, por ejemplo, los los productos agrcolas, a fin de hacer de la agricultura actividad
aos de 1709-10, 1727-28 y 1739-40) que el mal tiempo que productiva. Por medio de una serie de disposiciones, los culti-
dur dos aos consecutivos trajo consigo un incremento brusco vadores de granos se vieron protegidos de la competencia
y considerable en el precio del pan. Y puesto que la mayor parte extranjera, y bajo la Ley de Subvencin a los Cereales, dada en
de los ingresos d la clase pobre se gastaban en alimentos, 1689 y en vigor hasta 1814, cada arroba de trigo que se exporta-
una- mala- cosecha siempre era seguida de miserias. No resul- ba reciba, en caso de que el precio del mercado britnico no
ta claro, a primera vista, que las malas cosechas hayan tambin excediera el de 48 chelines, un subsidio de 5 chelines. En aos
provocado depresiones en la industria; sin embargo, muchos de escasez, se prohibieron las exportaciones y se libr de
observadores contemporneos -desde el versificador de impuestos a las importaciones; en esta forma se remediaba el
Lancashire, Tim Bobbin, hasta el economista escocs Adam hambre, pero no podan evitarse los efectos perjudiciales de las
Smith- afirmaron claramente que la caresta de los alimentos malas cosechas sobre la industria: la disminucin en el valor de
produca menores salarios y falta de empleo. No puede discu- las exportaciones, acoplada con el incremento de las importa-
tirse que, si ta mayora de los britnicos se vean obligados a ciones, motiv frecuentemente un descenso en el tipo de cam-
gastar ms en comprar pan, menos era la cantidad disponible bio, con la consiguiente concentracin d crdito y depresin
para la adquisicin de vestidos y otros artculos. A la vez es del comercio. Ningn ardid fiscal, por ms ingenioso que fuese,
indiscutible que los terratenientes y hacendados vean sus pudo eli-minar los efectos producidos por las malas cosechas.
ingresos incrementados en forma idntica, y no es lgico supo- Slo cuando la Gran Bretaa se convirti en un pas acreedor,
ner que el aumento del poder adquisitivo de los unos compen- con haberes disponibles en el extranjero, los cuales podan
saba la prdida de los otros, y que las condiciones de actividad absorber todo choque inmediato pudo verse con relativa calma
industrial deben de haber permanecido idnticas. La conclusin cualquier deficiencia en la balanza de pagos del da.
anterior no debe tomarse como absoluta, pues es preciso con-
siderar que los ricos agricultores y terratenientes no compraran Segn el seor Fussel, durante el siglo XVIII la superficie culti-
iguales artculos para su comodidad- que los pobres, y que es vada con trigo aument en una tercera parte, y la produccin por
dudoso que hayan gastado algo de su ocasional fortuna. cada e fue incrementada en una dcima paste. Pero el aumen-
Ejemplos provenientes de muchas pocas y lugares sugieren to de la poblacin fue la causa por la cual, a partir de 1775, la
que, en tanto aumentan los ingresos, es mayor la proporcin Gran Bretaa deja de ser pas exportador de granos, convirtin-
atesorada, la cual tiende siempre a aumentar; y si esto es con- dose, casi siempre, en importador. Tampoco puede decirse que
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dependa del extranjero slo para satisfacer su demanda de eran, en su mayor parte, sus propios capitalistas, y ponan den-
cereales; muchos otros, artculos que componan su dieta, tales tro de la empresa todos sus ahorros, sin meditar mucho sobre La revolucin
como el t y el azcar, se traan de Ultramar, materias primas la posibilidad de un rendimiento inmediato. Para la agricultura y industrial
como el algodn, el lino, la lana, la seda y la madera, lo eran la construccin, era vital un cambio en el precio del dinero. La 1760-1830
asimismo. Para el desarrollo de sus mercados, en especial los produccin de ladrillos es en extremo ilustrativa, pues se usa-
de ferretera y textiles, los ingleses miraban hacia Ultramar. De ban extensamente no slo en el levantamiento de casas y fbri-
1760 a 1785 hubo una expansin moderada en el volumen cas, sino tambin en las aberturas de las minas y en la construc-
anual de las exportaciones; pero a medida que la Revolucin cin de puentes y canales; sus variaciones son, pues, indicati-
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Industrial ganaba terreno, las ventas a otros pases, en especial vas de cambios en vastos campos de lo industrial. Tal como lo
los de Europa, incrementaron en forma espectacular. Si las ha demostrado el seor Shannon, la produccin de ladrillos
importaciones de granos algo aliviaron una de las causas de aumentaba o disminua -casi un ao despus, por lo general-,
inestabilidad econmica, no puede decirse lo mismo del comer- de acuerdo con los movimientos ascendentes o decrecientes de
cio internacional, el cual introdujo otra nueva. Por consiguiente, la tasa del inters.
y a partir de mediados de los ochenta, los jornales de un nmero
de britnicos muy superior al de cualquier otra poca, Y puesto que mayores o menores ganancias en una de las
dependieron de los acontecimientos extranjeros. La prosperidad ramas de la industria repercutan en las dems, las condiciones
de los aos de 1792, 1799-1801, 1801-1810, 1815 y 1924-1925, de bonanza o adversidad se generalizaban fcilmente. Cuando
se debi en gran parte a un aumento, en tanto que las depre- un periodo de actividad en la construccin coincida con buenas
siones de 1793; 18111 1816, 1819 y 1826 a un descenso de las cosechas y amplias exportaciones -as en 1792, 1810 y 1815-,
demandas de exportacin. En algunas- ocasiones el viraje del haba mucha prosperidad, en tanto imperaban condiciones de
auge a la quiebra era repentino, y las estrechas relaciones que depresin cuando ninguna de estas condiciones exista.
las casas londinenses conservaban con instituciones extran-
jeras significaban que vientos malignos, provenientes de Europa Las fluctuaciones de empleo fueron causadas con frecuencia, y
o de Amrica, precipitaban con frecuencia la crisis. muchas veces aumentadas por el juego de fuerzas politizas.
Durante la mayor parte de la Revolucin Industrial, la Gran
Al propio tiempo, las pulsaciones de las inversiones internas Bretaa se encontr en estado de guerra; en ciertos aspectos
motivaron fluctuaciones dentro de la bolsa de trabajo. Cuando por dems importantes, los hombres del siglo XVIII eran ms
el dinero era barato, y grandes las esperanzas de utilidad, hom- civilizados que nosotros, y la declaracin de hostilidades no
bres de empresa contrataban trabajo para fa-bricar una planta pona fin al intercambio entre individuos britnicos y franceses;
industrial o bien constituir reservas de materiales; y, puesto que y, en vista de que los gobiernos no haban an logrado contro-
aquellos que trabajaban dentro de dichas empresas tenan ma- lar las vidas de sus sbditos, la guerra nunca lleg a ser lo que
yores salarios para gastar, las empresas que fabricaban bienes hoy da se denomina total. Sin duda que las prdidas en hom-
de consumo prosperaban la bienes Despus de cierto tiempo, bres y buques fueron serias, pero a pesar de ello la destruccin
sin embargo, la creciente demanda de capital motiv un aumen- escasa; las deformaciones que sufri el sistema econmico y
to en la tasa del inters: decayeron las esperanzas de benefi- los trastornos en las relaciones sociales puede decirse que
cios y el proceso de inversin fue cortado. No por ello debemos motivaron las prdidas ms graves.
suponer que un aumento en la tasa de mercado del inters tuvo
un efecto inmediato sobre las empresas manufactureras; como La guerra de 1756-1763 tuvo como resultados un aumento del
antes hemos visto, el tpico industrial hilandero o el del hierro inters y de los precios, una disminucin de los salarios reales
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y un estimulante excesivo para la construccin de buques y la de oro y de numerario en general, que se consider necesario,
manufactura del hierro; origin a la vez el principio que motivo en 1797, suspender la obligacin que tena el Banco de La revolucin
la disputacin las colonias, con sus perjudiciales efectos en el Inglaterra de pagar el valor de sus billetes en oro. Como despus industrial
comercio y su desastre final en 1775. Los ocho aos siguientes de la suspensin de pagos en numerario no hubo presin sobre 1760-1830
a la declaracin de guerra a los norteamericanos trajeron consi- este Banco o sobre otros bancos provinciales para que practicas-
go una considerable disminucin tanto de las importaciones en el descuento con discrecin, al poco tiempo el volumen de la
como de las exportaciones, caso nico durante el siglo; tambin circulacin monetaria aument y, en consecuencia, lo propio
trajeron un aumento en la tasa del inters y un descenso de las pas con el nivel de precios. Era evidente que para 1810 la libra
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inversiones internas; y no fue sino hasta 1792, en vsperas de esterlina haba perdido parte de su valor, no slo cuando se la
un conflicto an mayor, cuando el rendimiento de los consolida- comparaba con mercancas, sino tambin con respecto a otras
dos descendi al nivel, de 1775. En los tiempos de paz de los divisas, o al oro. Mucho se ha debatido -como se debati
ltimos aos de los ochenta mucha actividad se emple en cons- entonces-, si el responsable de la inflacin fue el Banco de
trucciones y servicios pblicos, y todos los signos de la bonanza Inglaterra, o bien si lo fueron los bancos privados. En realidad, el
aparecieron en 1792. Al principio del siguiente ao la demanda responsable fue el Estado, quien con su sistema de prstamos y
de trabajadores alcanz tan alto grado, que en vanas regiones gastar su producto, increment los ingresos de los particulares
del pas los labradores solicitaron del Parlamento que se prohi- muy por encima de la proporcin adecuada a los bienes exis-
biera el empleo de sus campesinos en la apertura de canales tentes en el mercado y destinados al consumo de los civiles. Es
durante los meses de cosecha, y resulta evidente, a la luz de ahora cuando reconocemos que se precisa cierta inflacin para
nuestros actuales conocimientos sobre los ciclos econmicos, la direccin de la guerra. Si los estadistas hubieran en 1810
que la depresin se aproximaba. seguido el consejo de Francis Horner y sus colegas del Comit
Monetario, retornando al patrn oro, hubiese habido una baja de
La iniciacin de las hostilidades con Francia, en ese mismo ao, precios suficiente para motivar grave desempleo y hacer peligrar
motiv una crisis cuya esencial caracterstica -cual sucede con la continuacin de la guerra. Tal como ocurri, el aumento de los
todas las crisis financieras- fue una gran escasez de numerario. precios aument las ganancias, y puesto que los jornales cojea-
Temerosos del futuro, los hombres atesoraron su dinero; los ban lentamente detrs del costo de la produccin; el nivel de vida
comerciantes fueron incapaces de obtener remesas del extran- de los trabajadores fue ms bajo.
jero o de prorrogar crditos a sus clientes locales; hubo pnico
en las instituciones bancarias y muchas empresas que estaban Las actividades prestatarias del gobierno tuvieron otra conse-
lejos de ser insolventes quebraron ante la falta de numerario y de cuencia no menos importante. En 1792, cuando la Gran Bretaa
billetes. Fue bien pronto, sin embargo, cuando le toc el turno al estaba en paz, el rendimiento de los consolidados haba sido de
gobierno de verse en apuros por falta de recursos; se hicieron 3.3; cinco aos ms tarde haba alcanzado a 5.9. Muchos
algunos emprstitos que cubri el pblico, y los fondos se gas- proyectos iniciados cuando el dinero poda obtenerse a la tasa
taron, en su mayor parte, en ultramar. EI costo de la manutencin primera, no pudieron continuarse cuando su costo se incremen-
de las fuerzas expedicionarias, as como un prstamo que se t. El capital experiment una desviacin de los usos privados
hizo a los alia-dos austriacos, motiv un descenso en el tipo de hacia los pblicos, y algunos de los desarrollos de la Revolucin
cambio. Por otra parte, y a la vez que hubo terminado su desas- Industrial fueron; una vez ms, suspendidos. Los gastos guber-
troso experimento con los asignados, Francia restableci el namentales en buques de guerra, municiones y uniformes esti-
patrn oro, y algunos saldos que conservaba Londres como mularon las industrias navieras, de hierro y acero, cobre y qumi-
garanta fueron entonces repatriados. Fue tan grande el saqueo ca, en tanto que el desarrollo de las del algodn, ferretera, alfa-
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rera y otras se suspendia. Durante la primera fase de la guerra, consistan en mercaderas de origen extranjero; este porcentaje
la construccin se limit mucho; pero la paz de 1801-1803 trajo aument hasta el 44% en 1800, y en 1814 se mantena en un La revolucin
consigo un renacimiento, y entre los aos de 1804 y 1815 la 36%. Sera equivocado, por consiguiente, suponer que un alto industrial
construccin -con excepcin de la de casas particulares- se nivel de exportaciones brutas era signo de bonanza en aquellas 1760-1830
mantuvo a un nivel considerablemente alto. industrias que buscaban los mercados exteriores. En particular
la situacin de los obreros algodoneros y de los fabricantes de
El comercio exterior tambin sufri menos que durante guerras clavos variaba con todas las vicisitudes de la batalla y los cam-
anteriores. Despus de un descenso ocurrido en 1793, las bios de la poltica estatal. Mas, en conjunto, puede decirse que
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exportaciones subieron, casi constantemente, hasta alcanzar un la Gran Bretaa atraves la tormenta con todos sus habitantes
auge dentro de la paz de 1802. La reanudacin de hostilidades trabajando; cabe hacer notar que; en realidad, los civiles con-
se vio tipificada por un descenso, pero durante los seis aos tribuyeron al esfuerzo blico con sus sufrimientos no ya durante
siguientes el volumen de las transacciones comerciales fue bas- la batalla, sino cuando sta haba cesado.
tante satisfactorio, y de 1809 a 1810 hubo, una vez ms, una
bonanza. En abril - de 1814, Napolen abdic - su trono y fue proscripto
a la isla de Elba, y durante varios meses, la industria britnica
El napolenico intento de rendir a Inglaterra por medio de la tuvo una gran expansin optimista: la tasa del inters decae,
supresin de sus mercados, fracas. Si bien es cierto que las mucho baj el precio del pan y fueron altas las producciones
exportaciones directas a la Europa Occidental cesaron, las islas tanto para el mercado interno como para la exportacin. Mas
de Heligoland y Malta fueron las puntas de lanza por medio de esta bonanza haba terminado antes de que 1815 forma parte
las cuales los productores britnicos penetraron al corazn del del pasado. La desmovilizacin arroj casi trescientos hombres
Continente, y hubo un aumento de exportaciones a las Indias sobre el mercado del trabajo en una poca en la cual la indus-
Occidentales, a los Estados Unidos y a Suramrica. La situacin tria todava no se ajustaba a las condiciones de paz; los datos
no fue tan favorable en 1810, cuando Austria hubo de firmar la aportados por la Ley para combatir la pobreza proporcionan el
paz y Holanda fue anexada, ce-rrndose as varios de los ms elocuente instrumento sobre la suerte de los antiguos com-
canales comerciales; para el siguiente ao, cuando el comercio batientes. A esto se aada que la demanda europea de mer-
con los Estados Unidos se suspendi debido a la legislacin cancas britnicas haba decado, y que el gobierno redujo sus
anticomercial, el volumen de las exportaciones decay consi- gastos casi a la mitad. Los comerciantes e industriales se preo-
derablemente. En 1812, fecha en la cual Rusia inicia su conflic- cuparon por el hecho de saber que, tarde o temprano, el nivel
to con Napolen, el intento lleg a su fin; y no obstante Ia gue- monetario se fijara en una paridad que slo podra sostenerse
rra martima con los Estados Unidos, el comercio exterior se mediante una reduccin de precios; las inversiones privadas- se
mantuvo a buen nivel durante los aos de 1813 a 1814, para lle- encontraban en un reflujo y grande era el desempleo; si a esto
gar a un mximo al final de la contienda. se aade que hubo malas cosechas durante los aos de 1816 y
1817, se comprender que los precios de los productos alimen-
La Gran Bretaa haba, durante largo tiempo, facilitado el alma- ticios subieran, en tanto descendan los de los productos manu-
cenaje de mercancas en trnsito de un pas a otro. Durante la facturados. No fue sino hasta 1818 cuando se mejor la
guerra, se convirti en un objetivo poltico importante el desviar situacin; bajas tasas de inters, gastos gubernamentales incre-
las mercancas de las Indias Occidentales francesas en particu- mentados, mercados ms activos en el extranjero y una cons-
lar, hacia Londres, para despus reexpedirlas a Europa y otros truccin en mayor escala, trajeron breve bonanza. Pero no
puntos. En 1790 como un 26% de las exportaciones britnicas puede decirse que la situacin, durante los tres aos siguientes,
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haya sido tan satisfactoria, y solo en 1821 el periodo de capital Adems de esta injusticia fiscal, los trabajadores tenan motivos
inactivo y de desempleo -lo cual sera ahora llamado periodo de verdaderos para quejarse; algunos aleccionados por Tom Paine La revolucin
deflacin y reconversin- tuvo fin. y William Cobbett, si resentan por su falta de derechos polticos; industrial
y muchos haban aprendido, por experiencia, los lmites que la 1760-1830
Los acontecimientos de estos aos han ocultado, por mucho ley de asociaciones les impona sobre sus fuerzas para con-
tiempo, la verdadera naturaleza de los cambios tcnicos y tratarse. Durante todo el siglo XVIII los desrdenes haban sido
econmicos del periodo. Del mismo modo que la guerra frus- endmicos: una y otra vez los mineros y los marinos, los carpin-
tr el propsito, de modo idntico las situaciones predomi- teros de ribera y los alijadores, as como los jornaleros de
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nantes al restablecerse la paz pospusieron la total realizacin Londres, inutilizaron herramientas, rompieron ventanas y que-
de la Revolucin Industrial. No puede dudarse que, paralela a maron las efigies de aquellos a quienes consideraban sus ene-
la escasez, se agudiza la lucha de clases; sta, en gran parte, migos. Muchos de esos incidentes tuvieron el carcter intrascen-
se debi no tanto a un conflicto entre el capital y el trabajo, sin dente de las demostraciones del Da del Trabajo, pero los tumul-
a una oposicin de puntos de vista sobre la clase ms propia tos que ocurrieron durante la segunda dcada del siglo XIX
para cubrir los nuevos impuestos. Es tpica la peticin que en alcanzaron un caracter inquietante y profundo. Aquellos que
esa poca hizo un miembro del Parlamento, representante de tomaron parte en ellos no fueron obreros de las fbricas, sino tra-
los terratenientes, a fin de suprimir el impuesto sobre la renta, bajadores pertenecientes al antiguo sistema industrial: los culti-
creado exclusivamente por motivos blicos, reemplazndolo vadores de Yorkshire, los tejedores de bastidor en Nottingham y
con nuevos impuestos sobre los granos; le contestaron que las los hilanderos en los telares manuales de Lancashire. Empleados
clases agricultoras, a travs del impuesto sobre la tierra, de los en condiciones desfavorables, mal nutridos, no poda esperarse
diezmos y gravmenes en beneficio de los pobres, ya soporta- que teorizaran acerca de las causas de su miseria; era natural
ban la mayor parte del costo de los establecimientos pblicos que atacaran las mquinas, las cuales se les aparecan como las
y eclesisticos; mas se replic, con menos razn, que los ser- causantes de su pobreza. Si bien es cierto que parte del desem-
vicios prestados por los terratenientes al Estado los hacan pleo se debi a cambios tcnicos, es en la cronologa de revolu-
merecedores de especiales consideraciones. La Ley de cin en donde se encuentran las causas reales del malestar
Granos de 1815, la cual prohiba que los molineros pudieran social. En 1811, y despus en 1816; durante las depresiones a
adquirir trigo proveniente del exterior en tanto el precio de mer- que los acontecimientos polticos y las malas cosechas haban
cado fuese inferior al de ochenta chelines por arroba; tena por llevado, los ludditas destruyeron los bastidores de los calceteros
objeto conservar, en beneficio de los agricultores, la estructura en las zonas centrales, y los telares mecnicos en el norte. En
de precios y productos que haba sido creada por la guerra, en 1817 los obreros hambrientos y sin trabajo que recibieron el
tiempos, claro est, cuando las fbricas haban tenido que nombre de blanketeers iniciaron su lgubre marcha desde
vender sus productos ms baratos, y cuando los jornales en Arwick Green, y en 1819, la escasez del pan y la paralizacin deI
dinero tendan a disminuir. En realidad, rara vez el precio del comercio dieron lugar al motn y a los padecimientos de los
mercado domstico ingls alcanz el precio de ochenta che- obreros reformistas del Lancashire en el Campo de San Pedro.
lines. La Ley fue defectuosa no slo en cuanto sostuvo un El relato de la represin de los espas del Ministerio del Interior y
nivel de precio muy alto y constante para los granos, sino que, las infames Seis Leyes-, ha sido hecho muchas veces, y no hay
en pocas d escasez, prohiba el alivio por medio de importa- para qu repetirlo; asustados polticos y administraciones ineptas
ciones del extranjero, manteniendo esta ficticia situacin hasta ayudaron no poco a los infortunios que llenaron estos aos tan
que las condiciones del mercado britnico se aproximaban a poco felices.
las de la caresta.
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Al principio de la tercera dcada del pasado siglo, varias circuns- iz. Resulta innecesario detallar la historia de la depresin de
tancias se combinaron para producir gran prosperidad. La mone- 1826, la recuperacin de 1827, la prosperidad de 1828; y la tene- La revolucin
da se estableci sobre base oro, y hubo una sucesin de buenas brosidad y zozobra de la situacin agrcola durante 1829 y 1830. industrial
cosechas; Huskisson y sus colegas se ocupaban, con energa, Los ciclones y anticiclones de los veinte tuvieron el mismo carc- 1760-1830
en suprimir aranceles, impuestos sobre consumo y en destruir ter de aquellos que haba de sufrir Inglaterra multitud de veces
toda restriccin sobre el comercio o la industria. Esta poltica durante las posteriores dcadas del siglo XIX.
abolicionista se vea apoyada por todos aquellos individuos que,
atados por las medidas de control, slo deseaban que se les En medio de mares tan tempestuosos, los capitanes de la indus-
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dejara en paz. Gran parte de la deuda nacional redujo su pro- tria se vieron obligados a determinar sus rumbos. Es claro que
ducido del 5 o del 4 al 3 1/2 %; en 1820 los productos de los con- muchas de sus dificultades resultaron de sus propias acciones,
solidados haban sido de 4.4, en tanto que eran de 3.3 en 1824. pues algunos de ellos no podan distinguir un viento durable de
Para 1822 la tarifa bancaria, que durante casi medio siglo haba un cfiro, y no todos saban cundo era conveniente navegar o
permanecido en 5, baj al 4%. Pero para entonces las tasas esperar, o cundo era prudente manejarse con precaucin.
fijadas por los bancos no eran todava espejo del mercado, y a Tampoco todos tomaron muy en cuenta el estado de su tripu-
principios de 1825 prstamos a corto plazo se colocaban a un lacin, y muchos iniciadores fueron al fracaso debido a esta
inters tan bajo como lo es el del 2 1/2 %. En Lancashire y en causa. Pero las mayores dificultades las motivaron no ya la falta
Escocia las fbricas trabajaron con inusitada velocidad, y la pro- de habilidad o de iniciativa -seguramente que no podr decirse
duccin de ladrillos, de 1821 a 1825, casi se duplic. Las fundi- la falta de valor-, sino las fuerzas naturales y las corrientes polti-
ciones se ocupaban en suministrar tubera para gas y agua, as cas. Si las cosechas hubiesen sido buenas y uniformes; si los
como piezas para puentes y ferrocarriles. Reservas de algodn, estadistas hubiesen procurado proporcionar una norma estable
lana y otras materias primas fueron apiladas; el comercio exterior de valor v un adecuado medio de intercambio; si no hubiese
creci; y como los productos reexportados constituan entonces habido guerras que incrementaron los precios y las tasas del
tan slo el 16 o 17% del total de mercancas enviadas al extran- inters, convergiendo los recursos de la nacin hacia fines de
jero, el crecimiento debe atribuirse casi exclusivamente a una destruccin; la trayectoria de la Revolucin Industrial hubiese
mayor productividad de la industria britnica. El reconocimiento sido mas suave, y sus consecuencias no estaran, como hoy lo
que Canning hizo de las antiguas colonias espaolas, en 1823, estn, sujetas a discusin.
mucho impuls las inversiones en el extranjero, pues la Amrica
Latina ofreca inmensas oportunidades para el comercio, y la Debe admitirse que muchas de estas consecuencias fueron
exportacin de capital a esta regin dio auge a la bonanza. funestas; no obstante los esfuerzos realizados por Thomas
Percival y James Watt, el humo oscureci los cielos de
Las favorables expectativas de beneficios originaron, en 1825, Manchester y Birmingham, y la vida en las ciudades se hizo
una multitud de proyectos especulativos; muchos fueron espu- ms triste. Las pequeas villas industriales, tales como Oldham
rios; en tanto otros, en realidad slidos, no produjeron los frutos o Bilston, cobraron un aspecto hostil; las ciudades, para ser
esperados, o bien, los produjeron dentro de mayor tiempo del agradables, han de crecer despacio. Hubo tambin, segn
planeado. Y puesto que los ingresos y los precios haban subido, parece, una decadencia del gusto, tal como los mismos tipos
los cambios bajaron, y el oro, casi simultneamente en los mer- de imprenta empleados en los libros que han de consultarse lo
cados interno y externo, desapareci. Algunas medidas de refor- demuestra. Pero no todo se perdi; Inglaterra no rehuye aires
ma se introdujeron: las tasas del inters se aumentaron y se nuevos, y la presencia de terratenientes y agricultores le inyec-
redujo el crdito; los precios bajaron y el desempleo se general- t frescura y lozana. Tampoco debe suponerse que los primeros
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industriales se mostraron insensibles al llamado del campo: la explicado el porqu de la tardanza con la que estos ltimos
belleza de Cromford y de Millers Daleno sufri por su cercana a empezaron a producir frutos para el consumidor; pero en 1820 La revolucin
las fbricas de Arkwright, y regiones del Goyt y del Bollin se mejo- los efectos de la guerra podan considerarse como cosa del industrial
raron mies al industrial Oldknow y a los Gregs. Y la suposicin de pasado, y los productos de lana y algodn, as como los alimen- 1760-1830
que los productos industriales de la poca carecan de toda tos y bebidas, eran artculos consumidos no ya por los elegidos,
belleza sera grave error: el puente de Telford en Anglesey y la sino por las masas. Algunos de los productos de las fbricas y de
cermica de Wedgwood y de Spode constituyen vibrantes protes- las fundiciones se enviaron al exterior, pero los que en su lugar
tas. Luego, si la gran industria se superpuso al arte y al artesana- regresaron no consistieron, en conjunto, en objetos de lujo tales
T. S. Ashton
do, en forma alguna debe decirse que los destruy. como vinos o sedas, sino en azcar, cereales, caf y t, desti-
nados a la gran masa de consumidores. Mucho se ha insistido
Mucho se ha escrito sobre los efectos de la Revolucin sobre el hecho de que los precios de las exportaciones britnicas
Industrial en los obreros. Gran parte de los historiadores, impre- disminuyeron con mayor rapidez que los de los productos impor-
sionados por el nmero de los que perecieron en su lucha con- tados, pues no hubo ninguna Revolucin Industrial que redujese
tra la mquina, han declarado que los cambios tcnicos trajeron el costo de produccin en los pases agrcolas de Ultramar y, es
poco ms que miseria y pobreza, y un experto estadstico de tambin posible que los prstamos exteriores hechos por
cierta fama ha afirmado que a principios del pasado siglo, el r- Inglaterra hayan ayudado a este desfavorable desnivel de su bal-
gimen de vida del obrero ingls se vio reducido a niveles asiti- anza. Pero si bien las influencias anteriores pueden explicar por
cos. Esta opinin implica, por parte del seor Colin Clark, la qu durante los treinta y cuarenta del pasado siglo los salarios
ignorancia de las estadsticas elaboradas por ms de una gene- reales fueron menores de lo que poda haberse esperado, poca
racin de estudiosos. Los cuidadosos anlisis, de la seora influencia tuvieron, al parecer, posteriormente. El rgimen ali-
Gilboy demuestran que, a travs del siglo XVIII, el nivel de vida menticio del trabajador ciertamente mejor: la harina de trigo
de los trabajadores en el rea del suroeste en realidad haba sustituy al centeno y la avena, y la carne, que ha sido escasa,
disminuido, pero que el de sus compaeros, en las regiones tex- se convirti, en unin de las patatas, en el plato principal en la
tiles del norte, se mejor incesantemente, en tanto que el del mesa del artesano. No todo el carbn que se extrajo de las minas
obrero londinense tuvo un poco de mejoramiento. Es cierto que fue a alimentar los altos hornos o las mquinas de vapor; y un
el Aumento de precios que ocurri despus de 1793 acrecent hogar bien abrigado y una comida caliente fueron conquistas de
la pobreza de muchas gentes, pero antes de que la guerra ter- importancia para aquel trabajador que regresaba empapado de
minase -como lo ha mostrado el profesor Silberling-, los jornales su trabajo.
industriales en Inglaterra se pusieron a la par con los precios al
menudeo, y para 1820 los haban sobrepasado. Si bien es cier- Fue en 1802 cuando George Chalmers hizo notar que las clases
to que para 1831 el costo de la vida creci en un 11%, sobre el laboriosas eran "demasiado ricas para ambicionar la pitanza del
de 1790, no lo es menos que los salarios urbanos haban, para soldado, o demasiado independientes para cortejar los peligros
la misma poca, logrado un aumento no menor que el de 43%. del marino". Sin duda que hubo muchos vagos y pordioseros;
ms an antes de que la nueva Ley para evitar la pobreza
Y, en realidad, sera muy extrao que la Revolucin Industrial no hubiese entrado en vigor, es probable que las hordas de los
hubiese tenido otros efectos que los de hacer a los ricos ms "indigentes y miserables" se hubiesen reducido. Cierto es que
ricos, y a los pobres ms pobres, puesto que sus productos no las jornadas eran largas y pocos los das de descanso, y sobran
fueron, por regla general, objetos de lujo, sino que consistieron pruebas para demostrar que el empleo en las fbricas fue per-
en artculos necesarios e instrumentos de produccin. Ya se ha judicial para los jvenes tanto en su salud como en su moral.
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Uno de los dirigentes polticos ingleses hablado recientemente de El influjo de trabajadores irlandeses, a partir de 1815, complic
"los horrores mecnicos de la Revolucin Industrial", y no puede el problema, pues stos, con fuerte instinto gregario, se amon- La revolucin
ponerse en duda que las minas muy profundas y las complicadas tonaron en los puertos martimos y ciudades del norte. industrial
mquinas trajeron nuevos riesgos de mutilacin y muerte. Pero Cuidadosos clculos hechos por la Sociedad Estadstica de 1760-1830
para compensar stos inconvenientes debe tomarse en cuenta la Manchester sobre los aos de 1835, indican que aproximada-
disminucin de la tensin que soportaban los obreros de las mente una sexta parte de las familias de Manchester eran irlan-
industrias pesadas, y la disminucin de lisiados y mutilados en deses y que el porcentaje de gentes que vivan en stanos lle-
lugares como Sheffield, a consecuencia de la introduccin de la gaba a ser de 11.75; en Liverpool, donde la proporcin de irlan-
T. S. Ashton
fuerza motriz. Tambin hay que tomar en cuenta, como elemen- deses era tambin considerable, no menos de un 15% de los
tos de juicio, la disminucin del esfuerzo de las mujeres y nios, habitantes vivan en stanos. En las ciudades nuevas, produc-
el aumento en las ganancias familiares, la mayor regularidad en to de la Revolucin Industrial, las condiciones eran mucho
el pago del jornal y el mejoramiento de las condiciones materiales menos miserables; en Bury, donde los irlandeses eran pocos y
del trabajo al trasladarse la industria del hogar a la fbrica. pocos tambin los hilanderos de telares de mano, slo el 3.75%,
y en Ashton-under-Lyne slo el 1.25% de la poblacin se aloja-
Determinar si las casas habitacin eran mejores o no, es un ba en habitaciones como las antes descritas. Los investigadores
problema bien difcil; en gran parte su solucin depende de los se muestran acordes para afirmar que en estos lugares las
periodos que se comparen. Muchas de las viviendas que los habitaciones de los obreros eran no slo ms amplias, sino tam-
industriales rurales proporcionaron a sus obreros, en lugares bin ms limpias y mejor alhajadas que las de la ciudad.
tales como Cromford, Mellor y Styal, han sobrevivido; su diseo
y proporcin son buenos, y aun juzgadas con moderno criterio, Un historiador, cuyo nombre no es preciso mencionar, ha diser-
no puede decirse que carezcan de comodidad y de gracia. Pero tado sobre los "desastres de la Revolucin Industrial"; si con
stas habitaciones fueron construidas cuando los materiales esta frase desea expresar que los aos de 1760 a 1830 se
eran abundantes, los salarios relativamente bajos y el dinero vieron oscurecidos por guerras y privados de alegras de por la
proporcionalmente barato. No prevalecieron estas condiciones escasez, nada puede objetarse. Pero si, en lugar de lo anterior,
despus de 1793, cuando la importacin de madera de los pa- desea expresar que los cambios tcnicos y econmicos fueron
ses blticos se restringi, y los jornales d carpinteros y albailes en s mismos una fuente de calamidades, su opinin no merece
aumentaron. Y como a lo menos en sus dos terceras partes el otro calificativo que la de maligna. El problema fundamental del
precio de una habitacin depende del inters, es un hecho de periodo fue cmo alimentar, vestir y emplear a nuevas genera-
singular importancia: que la tasa del inters subi por entonces, ciones, cuyo nmero exceda en mucho al de cualquier otro
y permaneci as durante ms de una generacin; su conse- anterior. El mismo problema observse en Irlanda; y el no haber
cuencia, a fin de alquilar las habitaciones a una renta asequible encontrado una adecuada solucin signific para ella la prdida
a los jornaleros fue la disminucin de la superficie y la construc- de alrededor de un quinto de su poblacin, la cual tuvo lugar por
cin menos durable que aquellas otras edificadas en los ochen- los cuarenta, siendo las causas la emigracin, el hambre o las
ta. Las hileras de casas mal construidas, apretadas unas contra enfermedades. Si Inglaterra hubiese seguido como una nacin
otras y sobre las cuales desbord la poblacin, rpidamente cre- de agricultores y artesanos, no hubiera podido evitar igual des-
ciente, de las ciudades, constituyeron en su mayor parte el pro- tino; en el mejor de los casos, el peso de una creciente
ducto de las condiciones imperantes durante la guerra. poblacin habra dado muerte a la originalidad de su espritu.

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Inglaterra evit este trgico destino gracias al espritu no de sus
gobernantes, sino de aquellos que, buscando sin duda sus pro- La revolucin
pios y mezquinos intereses, tuvieron el ingenio y los medios industrial
para inventar nuevos instrumentos de produccin y nuevos 1760-1830
mtodos para organizar la industria.

Existen hoy da, en las grandes llanuras de la India y de China,


hombres y mujeres cubiertos de plagas, hambrientos, soportan-
T. S. Ashton
do una vida, en apariencia al menos, poco mejor que la de los
animales domsticos que laboran con ellos durante el da y com-
parten, por las noches, sus lugares de descanso. Esos asiticos
niveles y esos horrores producidos por la falta de mecanizacin,
son el sino de aquellos pueblos que aumentan su nmero sin
pasar a travs de una revolucin industrial.

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