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CAPITULO 1:

1.- REACTORES DE FISION NUCLEAR

El trmino reactor nuclear se utilizar en este texto para referirse a dispositivos en los que se
pueden mantener reacciones de cadena de fisin nuclear controladas.
En un dispositivo de este tipo, se utilizan neutrones para inducir reacciones de fisin nuclear
en ncleos pesados. Estos ncleos de fisin se transforman en ncleos ms ligeros (productos
de fisin), acompaados por la liberacin de energa (unos 200 MeV por evento) ms varios
neutrones adicionales. Estos neutrones de fisin pueden entonces utilizarse para inducir an
ms reacciones de fisin, induciendo as una cadena de eventos de fisin.
En un sentido muy estrecho, entonces, un reactor nuclear es simplemente una masa
suficientemente grande de material fisible apropiado (por ejemplo, 235U o 239Pu) en el que
puede mantenerse una reaccin en cadena de fisin controlada. De hecho, una pequea
esfera de metal de 235 U de poco ms de 8 cm de radio podra soportar tal reaccin en cadena
y por lo tanto se clasificara como un reactor nuclear.

Sin embargo, un reactor de potencia moderno es una bestia considerablemente ms compleja.


No slo debe contener una red de combustible nuclear refinado y fabricado muy
cuidadosamente, sino que tambin debe proporcionar refrigeracin de este combustible
durante el curso de la reaccin en cadena a medida que se libera la energa de fisin,
manteniendo el combustible en una disposicin geomtrica muy precisa con Materiales
estructurales. Adems, debe proporcionarse algn mecanismo para controlar la reaccin en
cadena, proteger el entorno del reactor de la intensa radiacin nuclear generada durante las
reacciones de fisin y proporcionar la sustitucin de conjuntos de combustible nuclear cuando
la reaccin en cadena de la fisin ha agotado su concentracin de ncleos fisionables. Si el
reactor va a producir energa de una manera til, tambin debe estar diseado para funcionar
de forma econmica y segura. Estas limitaciones de ingeniera hacen que la configuracin
nuclear real sea bastante compleja (como se ver en las ilustraciones del Captulo 3)

Los reactores nucleares se han utilizado durante ms de 30 aos en una variedad de


aplicaciones. Son herramientas particularmente valiosas para la investigacin nuclear, ya que
producen abundantes cantidades de radiacin nuclear, principalmente en forma de neutrones
y rayos gamma. Tal radiacin puede usarse para sondear la estructura microscpica y la
dinmica de la materia (espectroscopia de neutrones o gamma).