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ENSAYO

D.R. TIP Revista Especializada en Ciencias Qumico-Biolgicas, 18(1):71-81, 2015

El origen geolgico de la vida:


una perspectiva desde la meteortica

Fernando Ortega-Gutirrez1
1
Instituto de Geologa, Universidad Nacional Autnoma de Mxico,
Ciudad Universitaria, Deleg. Coyoacn, C.P. 04510, Mxico, D.F.
E-mail: fortega@unam.mx

Resumen
El origen de la vida tiene sus races en las etapas primitivas de la evolucin planetaria, registradas por
los cuerpos extra-terrestres hoy llamados meteoritas y representa la materia prima principal formadora
de los planetas rocosos como Mercurio, Venus, Tierra y Marte. Este registro incluye el material qumico
precursor de la vida, as como aquellos eventos altamente energticos cuya naturaleza pudo acelerar
el proceso de evolucin qumica de ese material hasta la vida, o bien retrasar su formacin.
Por otra parte, la geologa es la ciencia que estudia los objetos y procesos naturales que han marcado
la evolucin planetaria del Sistema Solar interior y en consecuencia se liga estrechamente con la ciencia
de la Meteortica. Este trabajo analiza esta relacin considerando primero las caractersticas qumicas
y mineralgicas de las poblaciones actuales de meteoritas, ya que representan restos de los objetos
(planetesimales) cuya coalescencia form a los planetas en las primeras etapas de la historia del Sistema
Solar, y luego analiza las consecuencias negativas o positivas de ese proceso de crecimiento planetario
para la generacin de la vida en la Tierra.
Como conclusin final del trabajo, se puede decir que Geologa y Meteortica estudian procesos naturales
intrnsecamente ligados con la historia temprana de la Tierra, los cuales lograron generar la vida slo
1,000 millones de aos (Ma) despus de formado el planeta.
Palabras Clave: Geologa, Meteortica, Sistema Solar, Tierra, vida.

Abstract
The origin of life is rooted in the most primitive events of planetary evolution, events which were faithfully
registered by the extraterrestrial bodies today called meteorites, and which formed the main constituent
of rocky planets, such as Mercury, Venus, Earth and Mars. This register includes the chemical compounds
precursors of life, as well as those high-energy events, whose nature could have accelerated the process
of chemical evolution leading to life or delaying it.
On the other hand, Geology is the science that studies those objects and processes which have marked
the planetary evolution of the interior of the Solar System, and consequently it is closely interrelated with
the science of Meteoritics. This work analyses this intrinsic relationship by firstly considering the chemical
and mineralogical properties of the actual meteorite populations because they represent the remaining
of the objects (planetesimals), the coalescence of which formed the planets at the beginnings of the
Solar Systems, and then deals with the negative or positive consequences of that accretionary process
for the generation of life on Earth. As the main conclusion of this work thus, it may be stated that Geology
and Meteoritics comprise the study natural processes intimately related with the early history of the Earth
leading to the appearance of life only 1,000 million years (Ma) after the formation of the planet.
Key Words: Geology, Meteoritics, Solar System, Earth, Life.

Nota: Artculo recibido el 25 de noviembre de 2014 y aceptado


el 01 de mayo de 2015.
72 TIP Rev.Esp.Cienc.Qum.Biol. Vol. 18, No. 1

Introduccin

L
a vida para generarse y luego desarrollarse necesita reactivos ms abundantes del universo (H, O, N), y que est
de nutrientes, energa, agua en estado lquido y integrada por molculas organizadas en estructuras con
un tiempo relativamente prolongado para que la las siguientes caractersticas: a) estn confinadas por una
materia evolucione qumicamente. Dnde y desde membrana, b) pueden autoreplicarse, c) guardan, copian,
cundo existieron estas condiciones en nuestro entorno del transcriben y transmiten informacin, d) pueden sostener
Sistema Solar para originar la vida como la conocemos? Las de manera continua procesos de transformacin qumica
rocas terrestres y particularmente las meteoritas proveen (metabolismo) que toman energa del medio ambiente y e)
de informacin clave para contestar en parte estas grandes pueden evolucionar en el sentido darwiniano. La teora de
interrogantes surgidas desde que la especie humana tom evolucin de la vida ms aceptada propone un mundo
conciencia de su propia existencia. Las rocas ms antiguas ARN (cido ribonucleico) anterior al mundo ADN (cido
identificadas en la Tierra en la provincia de Labrador en Canad desoxiribonucleico) actual (p. ej. Orgel, 2004)7. El ARN en
tienen alrededor de 4,280 millones de aos (Ma) (ONeil et al., el mundo primitivo habra funcionado como una molcula
2008)1, aunque existen minerales (zircones) separados de rocas autoreplicante hasta que eventualmente se desarrollaron
sedimentarias en Australia con edades hasta poco ms de 4,400 estructuras con funciones catalticas mnimas confinadas por
Ma (Wilde et al., 2001)2. La vida evidente (microfsiles) existe una membrana de lpidos semi-impermeable (protoclula),
desde hace aproximadamente 3,500 Ma (Schopf, 1993)3, pero donde luego se sintetiz el ADN, molcula precursora e
indicadores isotpicos y petrolgicos sugieren su existencia indispensable para el funcionamiento de todos los seres vivos
(Isla de Akilia en Groenlandia) desde hace ms de 3,850 Ma en el mundo celular que conocemos.
(Mojzsis et al., 1996)4.
La evolucin de la vida desde su aparicin en la Tierra presenta
Por otra parte, las meteoritas son rocas formadas fuera de la una prolongada trayectoria de diversificacin ramificada con
Tierra en el Cinturn de Asteroides del Sistema Solar interior, el tiempo en tres dominios a partir de un ancestro comn
las cuales peridicamente caen sobre su superficie suministrando (Figura 1), cuya estructura y origen son fuertemente debatidos,
material geolgico para el estudio de los procesos naturales pero que no ser materia de discusin en el trabajo presente.
que les dieron origen y luego las separaron violentamente de
sus cuerpos parentales cambiando su estructura y composicin Premisas usadas en el trabajo
hasta su llegada a la superficie de la Tierra. Las meteoritas en Afortunadamente existen hechos de ndoles diversas y probadas
general registraron los procesos fsicos, qumicos y geolgicos que permiten un anlisis slido sobre las posibles condiciones,
ms primitivos de formacin planetaria en el Sistema Solar. mecanismos y tiempos que lograron la formacin de la vida en la
La composicin dominante de los tres grandes grupos de Tierra, los cuales integran la base en que se sustenta este trabajo:
meteoritas en que se han dividido son: a) las metlicas (Fe y
Ni) con algunos sulfuros (meteoritas de hierro), b) con silicatos, a) La estructura de la materia viva est compuesta esencialmente
metales y xidos (condritas ordinarias y acondritas) y c) mixtas, por seis elementos qumicos: carbn, hidrgeno, oxgeno,
compuestas por metal Fe-Ni y olivino (silicato de magnesio).
Entre las condritas se tiene un grupo muy escaso donde abundan
los materiales orgnicos primordiales para la vida compuestos
por elementos voltiles como carbono, hidrgeno, oxgeno,
nitrgeno, fsforo y azufre. Este trabajo describe brevemente
aspectos bsicos sobre la naturaleza de estas meteoritas, por
haber conservado la historia ms temprana de los grandes
eventos que generaron o destruyeron las condiciones primarias
para que la vida surgiera en la Tierra.

dEfinicin dE vida
Definir la vida ha sido una tarea inconclusa y no exenta de
ambigedad, pues sus elementos y procesos son complejos
y no del todo conocidos (Benner, 2010)5; (Bedau, 2010)6; sin
embargo, una definicin satisfactoria aunque elaborada podra
ser la siguiente:

La vida como la conocemos es un fenmeno natural que Figura 1. Diagrama que muestra los grandes eventos de la
caracteriza a cualquier objeto material cuya composicin evolucin de la vida a partir de un ancestro comn (primera
qumica est basada en el carbn, asociado con los gases clula) en los tres bio-dominios actuales de los seres vivos.
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nitrgeno, fsforo y azufre (CHONPS por sus smbolos del Sistema Solar desde su origen o ms all, hasta el origen
qumicos). mismo y evolucin de las estrellas. Esta informacin est
b) Las meteoritas de cierta clase (condritas carbonosas) guardada en su composicin qumica y mineral, as como en sus
contienen esos elementos en gran abundancia, incluyendo texturas y estructuras. Por la escasez de esos materiales en la
algunas de las clases CI1 (tipo 1 de la meteorita de referencia Tierra, cada hallazgo o cada que se observe se convierte en un
Ivuna) y CM2 (tipo 2 de la meteorita de referencia Mighei) acontecimiento importante para la ciencia. Algunas meteoritas
que contienen compuestos orgnicos complejos de como Orgueil (Francia, 1864), Ivuna (Tanzania, 1938), Murray
importancia prebiolgica. (Estados Unidos, 1950) y Murchison (Australia, 1969), incluso
c) Los planetas llamados terrestres o silicatados (Mercurio, contienen compuestos orgnicos complejos (aminocidos,
Venus, Tierra y Marte) deben su estructura a la acrecin de azcares, etc.) precursores de molculas que tal vez dieron
millones de planetesimales de composicin esencialmente origen a la vida al menos en la Tierra.
condrtica, como los que pueblan actualmente el cinturn
de asteroides ubicado entre las rbitas de Marte y Jpiter. Las meteoritas se clasifican en grupos diversos de acuerdo a
d) Dos eventos catastrficos relacionados con la Meteortica su contenido mineral, composicin qumica y estructura. Una
intervinieron e influenciaron fuertemente la evolucin revisin amplia del tema queda fuera de los propsitos del
qumica de las capas ms superficiales de la Tierra (litsfera, trabajo y solamente se vern con mayor detalle las del primer
hidrsfera y atmsfera); uno definitivamente opuesto a la grupo, por ser las ms primitivas, abundantes en voltiles y
formacin de la materia viva (la formacin de la Luna) con un contenido qumico y mineral que incluye en algunas de
y otro (el Gran Bombardeo Tardo, GBT), cuyo carcter ellas materiales orgnicos precursores de la vida. Las Tablas
destructivo o constructivo de la vida est en debate, as I y II resumen las caractersticas distintivas de las meteoritas
como su existencia misma. en funcin de su mineraloga y qumica elemental, lo cual
e) La vida fue evidente en la Tierra luego de transcurridos proporciona informacin crucial sobre las condiciones de
1,100 Ma desde la condensacin, a partir de un ncleo de oxidacin-reduccin presentes durante su formacin.
una nube molecular precursora, de los objetos ms antiguos
identificados en las meteoritas conocidos como inclusiones Meteoritas carbonosas
ricas en calcio y aluminio (ICAs por sus siglas). Las meteoritas carbonosas (2.8 % del total), como su nombre
lo indica, tienen un contenido de carbn en forma elemental
Meteoritas (diamante, grafito, fulerenos, carbn amorfo) o bien en forma
Las meteoritas son rocas extraterrestres que conservan en su de materia orgnica y que vara entre <1% hasta >20% en
estructura la informacin necesaria para entender la evolucin peso. Este tipo de meteoritas es muy escaso entre las ptreas,

Silicatos + vidrios + Abundancia relativa


Clase Metales (%) Sulfuros (%)
xidos (%) (%)
Metlicas >90 0-10 <1 4.5
Ptreas 15-20 <10 >80 94.5
Mixtas 30-40 <1 40-70 1.0

Tabla I. Clasificacin y abundancia de los tres grandes grupos de meteoritas encontradas en la Tierra en funcin de su
composicin mineral, con un total publicado hasta 2005 de 17,108 muestras (Trot et al., 2005)8.

Condritas (%) del total Hierro Total Hierro Metlico xidos de Hierro

H (45) Dominante Abundante Escaso


L (40) Escaso Escaso Abundante
LL (10) Escaso Escaso Dominante
E (2) Escaso Dominante Escaso
Carbonosas (3) Variable Escaso Muy escaso

Tabla II. Clasificacin de las meteoritas en funcin de su contenido relativo y absoluto del elemento hierro.
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pero constituye el grupo ms significativo por cuanto a la La meteorita Allende: La madre de todas las rocas
informacin que contiene respecto a los procesos de evolucin A la 1.05 a.m. de la madrugada del 8 de febrero de 1969,
qumica prebitica de la materia orgnica ocurridos durante en la regin del poblado de Allende (Ranchito de Allende,
los inicios de formacin del Sistema Solar. La Tabla III resume Chihuahua) centenares de fragmentos y varias toneladas de
las caractersticas esenciales de las condritas carbonosas ms un material extraterrestre se precipitaron a lo largo de una
estudiadas por la ciencia. elipse de aproximadamente 40x8 km en direccin NNE.
Apenas unos cuantos das despus, su estudio cientfico
En general el carbn extraterrestre aunque est enriquecido haba producido el primero (King Jr. et al., 1969)10 de los
en 13C, tiene una relacin semejante de los istopos de H millares de artculos que vendran luego dando a conocer
(deuterio e hidrgeno). Sin embargo, el valor isotpico D/H en una gama impresionante de informacin mineralgica,
los 40 aminocidos estudiados de las meteoritas Murchison petrolgica, qumica, geocronolgica e isotpica, la cual ha
y Murray (+300x10 -6 a +3600x10 -6) est muy por encima del dado a la meteorita Allende elementos suficientes para que
valor estndar de los materiales orgnicos y del agua terrestre, se le considere sin duda la madre de todas las rocas. La cada
cuyo valor es de +150x10 -6. Estos valores relativamente tan de Allende (no me refiero al hroe de nuestra independencia)
elevados indican su origen en el ambiente fro de la nebulosa transform el conocimiento cientfico universal al poner a
presolar, y por tanto una qumica prebitica compleja que se disposicin de los estudiosos del tema material abundante para
dio en el medio interestelar antes de la formacin de la Tierra. su anlisis en prcticamente todos los centros de investigacin
Es importante mencionar que de los ms de 40 aminocidos y laboratorios del mundo. Allende representa, la meteorita
identificados en Murchison y Murray solamente ocho estn carbonosa ms grande registrada en la historia de la ciencia,
presentes tambin en los seres vivos de la Tierra. Algunos con un peso total de sus fragmentos recuperados superior a
aminocidos de Murchison y Murray (Pizzarello & Cooper, las dos toneladas que incluyen algunos de los materiales ms
2001)9, que son raros en la bisfera terrestre, presentan antiguos del Sistema Solar (~4,567 Ma). Despus de Allende, el
cierta quiralidad, propiedad fsica sin planos de simetra que conocimiento cientfico sobre la evolucin de nuestro entorno
caracteriza a la materia viva, y que tal vez fue producto de galctico avanz de manera notable en los aspectos siguientes:
la polarizacin circular de la luz ultravioleta que se dio en
la nube molecular antes de la formacin del Sistema Solar, a) Ahora sabemos la edad exacta del nacimiento (condensacin)
aunque tambin existe un debate sobre el origen de esta del Sistema Solar, b) se confirm el estallido frecuente de
quiralidad. supernovas en la historia galctica como un proceso csmico

Meteorita
Ao Lugar Clasificacin Orgnicos principales d D% d 13C % Masa (kg)
(% C)
Formaldehido,
Orgueil +602 +4 a
1864 Pirineos, Francia CI1 aminocidos quirales, 14
(3.75 a 20) a +1270 -20
cidos carboxlicos etc.

Alcoholes, aminocidos
Murray Kentucky, +312 a
1950 CM2 (17 no son terrestres), ~+40 12.6
(2.1 a 12.5) USA +994
etc.

>240 aminocidos,
Murchison Victoria, +660 a
1969 CM2 alcoholes, cido + 32.5 100
(2.5 a 12.2) Australia +2024
frmico, etc.

Fulerenos, >40
Allende Allende, -16 a
1969 CV3 compuestos orgnicos +120 >2,000
(0.3 a 0.17) Chihuahua -17
(1969), PAHs, etc.

Aminocidos, piridina,
Tagish Lake British Columbia, +5.5 a
2000 C2 (sin grupo) cidos carboxlicos, +930 10
(4.5 a 13.5) Canad +22.9
fulerenos, PAHs, etc.

Tabla III. Las meteoritas carbonosas ms estudiadas del mundo cuya cada fue observada.
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fundamental para iniciar el colapso de las nubes moleculares de que fue de enormes consecuencias para su evolucin qumica
donde surgen estrellas y planetas como los de nuestro Sistema e imposibilitando la formacin de la vida durante esa poca,
Solar, c) las escalas del tiempo de condensacin y formacin pues el evento habra volatizado cualquier ocano de agua o
planetaria se redujeron considerablemente con el descubrimiento atmsfera que habra tenido la Tierra luego de la formacin de
en Allende de elementos radiactivos (generadores de calor) de su ncleo dejando en cambio un ocano de magma activo por
vida muy corta como el 26Al, d) la evolucin geoqumica de la millones de aos, donde la vida tampoco podra desarrollarse.
Tierra se logr estandarizar con mayor rigor a partir del estudio Las simulaciones numricas del fenmeno muestran como la
de Allende como una muestra primordial de referencia mundial, Tierra (Sleep et al., 2001)11, (Canup & Asphaug, 2001)12 habra
e) con el descubrimiento en Allende de los ICAs (inclusiones secuestrado el ncleo metlico del impactor (Figura 2), mientras
ricas en calcio y aluminio) se confirm un estado trmico muy su manto silicatado era evaporado para despus condensarse y
elevado del disco solar hasta distancias de 1.5 UA (UA: unidad formar la Luna. El proceso del impacto mismo pudo tomar slo
astronmica equivalente a 150 millones de kilmetros, que es algunas horas pero la condensacin de los escombros tal vez
la distancia media entre el Sol y la Tierra). dur muchos miles de aos. Otra hiptesis novedosa (Canup,
2012)13 considera que la colisin se dio, pero entre dos cuerpos
La formacin de la Luna, un evento csmico que de masa similar chocando con una velocidad de apenas 4 km/
despoj de todo material voltil (gases y algunos seg, pero de consecuencias anlogas al modelo anterior.
metales ligeros) a la Tierra
Casi al terminar de formarse la Tierra, hace ~4,530 Ma, sufri Entre las evidencias ms relevantes que se han dado para
el impacto de un ltimo embrin planetario (Theia, Figura 2) justificar la hiptesis se cuentan: a) la edad de la Luna es muy

Figura 2. Simulacin numrica del impacto que habra formado hace unos 4,500 Ma a la Luna por colisin de un planeta
embrionario llamado Theia (madre de la luna) (0.05 % de la masa terrestre) a una velocidad de 20 km/seg), contra una Tierra
ya construida (figura modificada despus de Cuk & Stewart, 2012)14. La parte negra representa el ncleo y la tonalidad gris el
manto de la Tierra en el momento de ser impactada por Theia; el proceso se habra completado en 48 horas, pero la luna se
condensara en un periodo mucho ms prolongado a partir del manto evaporado de ambos cuerpos planetarios.
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joven (4,500 Ma) para ser un embrin planetario capturado por la (planetesimales) y/o cometas kilomtricos, evento que pudo
Tierra, b) la Luna en esencia es anhidra, pues naci devolatizada tener consecuencias enormes para originar la vida o provocar
por la energa asociada al impacto de su formacin, c) el potasio su extincin, si es que ya haba surgido antes de este evento
en la Luna es deficiente, pues a pesar de ser un metal, tambin (Figura 3). El suceso ms importante despus de terminada la
se habra volatizado durante el impacto, d) la relacin de masa acrecin planetaria con la formacin de la Luna, fue la llegada
Luna/Tierra es muy alta (1/81) comparada con otras lunas y de una lluvia de objetos menores, asteroides y cometas, que
sus planetas respectivos en el Sistema Solar, y e) el momento bombardearon todos los cuerpos del Sistema Solar interior
angular Luna-Tierra se explica mejor asumiendo un origen durante una poca ms o menos bien determinada entre 4,000
comn de ambos cuerpos durante un impacto. y 3,850 Ma. El hecho de que esta superficie craterizada por
los impactos no se manifieste en la Tierra actual (su crter
El Gran Bombardeo Tardo (GBT) grande ms antiguo es el de Vradefort en frica del Sur, con
Luego de formada la Luna, la Tierra y todos los cuerpos una edad aproximada de 2,020 Ma) se debe a la actividad
interiores del Sistema Solar 530-480 Ma despus probablemente tectnica continua que ha borrado casi todo el registro de
sufrieron el impacto tardo de millares de cuerpos asteroidales procesos anteriores a los 4,000 Ma. Sin embargo, las edades

Figura 3. Superficies craterizadas de varios cuerpos planetarios del interior del Sistema Solar y el rango estimado de sus edades.
En la Tierra como en Venus, por su actividad geolgica sostenida desde su formacin, se ha borrado casi toda la evidencia
del proceso.
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absolutas y relativas de rocas (in situ y meteoritas) y vidrios


lunares, as como una meteorita (ALH84001), la presencia de
crteres en todos los cuerpos del Sistema Solar interior, capas
gruesas con esfrulas de vidrio en el registro Arqueano de la
Tierra (>2500 Ma), y el exceso de gases nobles en la hidrsfera
y atmsfera terrestres con relacin a su manto, constituyen
evidencias acumuladas que apuntan en la direccin de la
existencia real de ese fenmeno, cuyo pico habra ocurrido
hace 3,900 Ma. La intensidad del fenmeno se calcula entre
200 y 1,000 veces el flujo actual de grandes impactores
(Chicxulub, por ejemplo), y que habra durado entre 200 y
60 Ma depositando una masa de 8.4 x 1018 kg en la Luna, lo
que implica por lo menos una masa aadida de 1.2 x 1021 kg
para la Tierra (aproximadamente la seis milsima parte de su
masa total). Este material extraterrestre equivale al depsito
de 200 ton/m 2 en su superficie terrestre con una energa total
asociada de alrededor de 2.5x1029 julios (Figura 4), suficiente
para fundir, si toda la energa fuese transferida a la superficie
rocosa, una masa mayor a los 1023 kilogramos, o bien un volumen
equivalente de 3.3x1010 km3, que es aproximadamente igual
al de toda la corteza de la Tierra.
Figura 4. Imagen del estado posible en que podra haber
Los crteres ms antiguos y ms grandes de la Tierra
quedado la Tierra despus del GBT en trminos del desarrollo
Los crteres ms antiguos preservados en el registro geolgico de crteres con dimetros mayores que 300 km. Varias
de la Tierra son Vradeford, Sudfrica con 250-300 km de decenas de cuencas alcanzaran ms de 1,000 km de
dimetro, una geometra multianillada y una edad de 2023 4 dimetro, y por lo menos cuatro habran llegado a los
Ma, y el Suavjarvi en Karelia con 16 km de dimetro y 2,400 3,000 km. Pudo la vida ser creada o conservada bajo este
Ma de edad. bombardeo cuyo nivel energtico fue capaz de extinguir
ocanos enteros y erosionar un porcentaje grande de la
atmsfera? Segn la mayora de los investigadores no,
El gran debate que se plantea entre los que postulan el GBT pero otros como Mojzsis y sus colaboradores (Abramov, &
como un evento real en la historia temprana de los planetas Mojzsis, 2009)16 han simulado numricamente el fenmeno
incluye las interrogantes siguientes: Fueron los cometas y/o los reforzando la posibilidad de que la vida, la cual segn ellos
asteroides (meteoritas sensu lato) los objetos que importaron ya exista, no haya sido extirpada por completo, sino que
se refugi en el interior de la corteza terrestre, aun frente a
de regreso a la Tierra el material voltil perdido durante la
impactos con la energa contenida (~1028 julios) en cuerpos
formacin de la Luna? O bien, la Tierra se ha desgasificado de hasta 300 km de dimetro viajando a ms de 20 km/
gradualmente desde el interior a partir del material voltil segundo y desprendida en unas cuantas horas.
conservado en los silicatos (olivino, granate y piroxenas)
nominalmente anhidros? En este sentido, las estimaciones
basadas en la relacin D/H (deuterio/hidrgeno) del manto
terrestre profundo (400-3,950 km) asignan los posibles de la curva de evolucin planetesimal. El peso mayor de la
porcentajes de procedencia para el agua actual en los mares evidencia actualmente favorece a la escuela catastrofista,
terrestres (D/H x10 -6)=149) siguientes (Dauphas et al., 2000)15: y esa temporalidad del evento (3.9-3.8 Ga) curiosamente
desde el interior de la Tierra, 50-90 % (D/H x10 -6)=128-153); corresponde al mismo periodo en que aparentemente se han
por los asteroides, 0-50 % (D/H x10 -6)=159-181); y por los encontrado los vestigios qumicos ms antiguos de vida en
cometas, 0-10 % (D/H x10 -6)=31113). el planeta (Mojzsis et al., 1996)4.

Sin embargo, la causa y duracin del fenmeno no se han Efectos inmediatos y prolongados sobre el ambiente
aclarado de manera general, pues prevalecen las escuelas asociados con los grandes impactos
gradualista y la catastrofista (Figura 5). La primera establece Los impactos entre grandes cuerpos celestes desprenden
que los grandes impactos slo representan un segmento de una siempre cantidades enormes de energa (1027 julios) debido
curva de acrecin planetaria que disminua exponencialmente a las masas (trillones de toneladas) y velocidades (10-70 km/
y de manera continua, mientras que la escuela catastrofista seg) involucradas. Esta energa, al desprenderse sbitamente
especifica la concentracin en un pico definido entre los 4 y 3.85 en el ambiente, se transforma en calor y deformacin, todo lo
Ga (giga aos), el cual interrumpi la continuidad decreciente cual funde, volatiza y remueve las rocas afectadas, cava grandes
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Figura 5. Diagrama energa/tiempo que muestra dos conceptos opuestos sobre la historia geolgica de los eventos de acrecin
planetaria y las posibilidades ambientales para la aparicin de la vida en la Tierra. La escuela gradualista sostiene que dicha
acrecin ocurri de manera continua, disminuyendo exponencialmente su energa hasta permitir por una sola ocasin la
generacin de la vida entre 4 y 3.85 Ga, mientras que la escuela catastrofista argumenta que la energa de acrecin permiti
en tiempos mucho ms remotos (4.4 Ga) su generacin, para ser luego destruida por el Gran Bombardeo Tardo (barra gris del
diagrama). La vida, segn esta escuela, habra vuelto a formarse luego que ces el evento hace unos 3.85 Ga.

crteres, arroja volmenes considerables de escombros alrededor impone lmites severos para su estabilidad termodinmica
del impacto y calienta ocanos y atmsferas al grado de erosionar bajo cualquier ambiente dado de la naturaleza. La Tabla IV
o vaporizar parte de esas esferas planetarias esenciales para la ilustra de manera sucinta los lmites impuestos por factores
vida. Pero tambin pueden tener efectos benficos (Cockell, ambientales fsicos y qumicos como son humedad, temperatura,
2006)17 como la adicin de voltiles reductores: el CH4 , NH3 , presin, acidez/alcalinidad, salinidad y concentraciones
CO, y HCN, considerados como nutrientes prebiticos, y desde txicas de metales, o tambin la radiacin de altas energas
luego modificar profundamente las condiciones y velocidad de (ultravioleta y csmica). Cualquiera de esos valores lmite, o
las reacciones qumicas en los sistemas terrestres superficiales una combinacin de ellos, an si se exceden por tiempos muy
(ocano, suelo, hidrsfera y atmsfera). Sin embargo, estos cortos, impediran la formacin y el desarrollo de la vida. En
efectos pueden en situaciones extremas (energas superiores a los este marco termodinmico es posible e importante comparar
1027 julios) conducir a la extirpacin de cualquier paleobisfera esas condiciones fsicas y qumicas con las que pudieron darse
que existiese en el momento del impacto (p. ej. Levy & Miller, durante y despus de los eventos catastrficos que acompaaron
1998)18 o slo lograrlo parcialmente si la vida se refugiase a los grandes impactos meteorticos al principio de la vida del
en el subsuelo profundo, como proponen otros autores (p. ej. planeta Tierra.
Abramov & Mojzsis, 2009)16.
Considerando que la variable ms importante en relacin con el
La vida bajo condiciones extremas origen de la vida es la temperatura, ya que sta impone al agua
La delicada estructura y complejidad qumica de la materia sus lmites inferior y superior que le permiten permanecer lquida
viva est formada esencialmente por elementos ms voltiles (-22 C a presin de 2,100 atmsferas, y 374 C a la presin
como son los gases H, O, y N, y desde luego por el elemento crtica de 220 atmsferas), los hbitats para la formacin de la
slido denominado carbn (C), todo lo cual, aunado a la vida necesariamente fueron global o regionalmente destruidos
abrumadora cantidad de componentes atmicos y moleculares durante la mayora de los impactos cuya energa alcanz ms
que tienen los compuestos qumicos esenciales para la vida de 1027 julios. Al respecto, las opiniones basadas en estudios
como son las protenas y los cidos nucleicos (ARN y ADN), tericos y simulacin numrica difieren entre los que consideran
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Parmetros Presin Salinidad


Humedad Temp. C pH Metalicidad
fsico-qumicos (atmsferas) (H2O)

Agua en estado Variable, segn


Lmites tolerables -18 a 104 0.1 a 1,400 -2 a 12 1 a 0.7
lquido el tipo de metal

Tabla IV. Condiciones fsico-qumicas lmite principales para la supervivencia de la vida en la Tierra.

que despus de la formacin de la Luna (2x1031 julios), los qumicos necesarios que pudieron contribuir al reservorio
impactos ms grandes (asteroides o cometas con dimetros de compuestos orgnicos complejos necesarios para la
hasta de 300 km) no fueron capaces de extirpar la vida por formacin de los primeros seres vivos.
completo si sta ya exista (p. ej. Abramov & Mojzsis, 2009)16, 2. Las meteoritas pudieron ser los agentes renovadores de la
y los que consideran (p. ej. Sleep et al., 1989)19 que ocanos mayora de los compuestos y elementos qumicos voltiles
completos eran evaporados y que temperaturas por encima de necesarios para formar la vida en la Tierra, incluyendo el
los 200 C prevalecieron por miles de aos en la superficie del agua, elementos que se habran perdido catastrficamente
planeta, luego de un gran impacto como los millares que sufri (en unas 48 horas) al formarse la Luna.
la Tierra hace unos 3,900 Ma, justo cuando se habra comenzado 3. Las meteoritas y sus impactos asociados han generado
o regenerado la vida en este planeta. durante la evolucin geolgica de la Tierra sistemas
dinmicos plenos de energa y nutrientes para acelerar los
Las Figuras 6 y 7 ilustran grficamente la evolucin de los procesos de evolucin qumica prebitica hasta la vida.
grandes eventos de los mundos fsico, qumico y biolgico que 4. Los impactos meteorticos ms grandes pudieron ser tambin
marcaron el nacimiento del planeta Tierra, la nica regin del factor de extincin de esos sistemas vitales.
universo conocido donde hay vida. 5. Geologa y Meteortica implican procesos naturales
intrnsecamente ligados con la historia temprana de la Tierra,
Conclusiones los cuales lograron generar la vida slo 1,000 Ma despus
1. Las meteoritas (sensu lato) conservaron desde el principio de formado el planeta.
de la formacin del Sistema Solar los ingredientes

Figura 6. Cuadro sinptico que marca la evolucin geolgica de los principales sistemas naturales del planeta Tierra durante
sus 4,570 Ma de historia integral.
80 TIP Rev.Esp.Cienc.Qum.Biol. Vol. 18, No. 1

Figura 7. Sntesis grfica de la evolucin de los sistemas vivos del planeta en relacin con la coevolucin de los ocanos y
atmsferas terrestres, sistemas que dieron refugio y alimento a la vida cuando colosales catstrofes csmicas amenazaron su
formacin o desarrollo.

Agradecimientos Astrobiology 10, 1011-1020 (2010).


Las reflexiones anteriores no habran sido posibles sin 7. Orgel, L.E. Prebiotic chemistry and the origin of the RNA world.
Critical Review in Biochemistry and Molecular Biology 39,
la inspiracin y discusiones que acompaan siempre
99-123 (2004).
nuestras conversaciones transdisciplinarias en el Seminario 8. Trot, A.N., Keil, K., Goodrich, C.A. & Scott, E.R.D.
Interdisciplinario sobre el Origen de la Vida (SIOV) con sede Classification of meteorites: In, Meteorites, Comets and Planets,
en la UNAM. Sin embargo, los puntos de vista expresados son (ed. A.M. Davis), v. 1, Treatise on Geochemistry (eds. H.D.,
responsabilidad exclusiva del autor. Deseo dar las gracias a la Holland, and K.K. Turekian), Elsevier-Pergamon, p. 83-128
Lic. Gemma Quintero por la invitacin a escribir este ensayo, (2005).
y particularmente por su sensibilidad, paciencia e inters 9. Pizzarello, S. & Cooper, G.W. Molecular and chiral analyses of
sostenidos para que este trabajo llegara a su culminacin. some protein amino acid derivatives in the Murchison and
Murray meteorites. Meteoritics and Planetary Science 36,
897-909 (2001).
Referencias 10. King Jr., E.A., Schonfeld E., Richardson, K.A. & Eldridge, J.S.
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