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Bebidas y condimentos

BEBIDAS

Es esencial que el cuerpo humano reciba agua, aunque el gusto humano prefiere que gran parte
del agua se obtenga en forma de bebidas. Estas incluyen: cerveza, vino, licores, jugos de fruta,
t, caf, chocolate, bebidas gaseosas edulcoradas artificialmente y aguas gaseosas. Algunas de
estas bebidas contienen pequeas cantidades de estimulantes, como cafena (t, caf y algunas
colas) o alcohol en cantidades variables (cerveza, vino, licores) adems algunas son fuentes de
vitaminas y minerales.

En la mayora de los pases existen un gran nmero de bebidas tradicionales. En frica muchas
se preparan a partir de granos o cereales que se han sumergido en agua y han germinado. Estas
bebidas pueden o no ser alcohlicas, y algunas son una buena fuente de vitaminas B. En otras
partes del mundo, las bebidas locales se pueden preparar a partir de la miel de abejas o del coco
o de otros productos locales.

En los pases industrializados las bebidas suaves gaseosas, generalmente denominadas sodas,
muchas a base de cola, son muy populares y se consumen en cantidades enormes. En muchas
partes de frica, Asia, Amrica Latina y el Cercano Oriente, las bebidas gaseosas y las sodas
manufacturadas estn reemplazando a las bebidas tradicionales. La mayora de estas gaseosas
no aportan nutrientes importantes distintos a los carbohidratos.

Por otro lado, los jugos de fruta, sea comprados o preparados en casa a partir de frutas frescas,
por lo general contienen cantidades tiles de vitamina C y algunos suministran caroteno. Son
bebidas muy buenas, especialmente para los nios.

No es raro encontrar que las madres dan a sus nios y bebs, naranjada endulzada o gaseosas
con sabor a frutas, porque en la clnica les dijeron que era importante dar a sus hijos jugos de
frutas. Estas bebidas manufacturadas no son un sustituto del jugo de frutas y no le hacen bien a
los nios; son simplemente un gasto intil.

Ciertas bebidas patentadas, ricas en vitaminas se han diseado en forma especial para bebs y
nios. Su contenido vitamnico casi siempre se indica con claridad en la etiqueta. Sin embargo,
se deben utilizar con precaucin. No son necesarias si el nio recibe frutas frescas y hortalizas, y
en general son una forma costosa de suministrarle vitamina C. Sin embargo, la publicidad y
promocin de estos productos es fuerte y puede convencer a las madres de su utilidad.

Otro grupo importante de bebidas comprende las que casi siempre se toman calientes. El t, que
quiz fue la primera bebida tomada en China, es ahora favorito de muchas personas en frica, el
Cercano Oriente y Europa. El caf, originario de frica, hoy se bebe sobre todo en el continente
americano, Europa y el Cercano Oriente. Las dos variedades principales son: rabe (Coffea
arbica) y robusta (Coffea canephora). En todas las regiones del mundo el t y el caf, y en
menor cantidad el chocolate son bebidas populares. Los tres suministran cantidades pequeas de
cafena, que es un estimulante suave. Ninguno tiene importancia nutricional. El tanino y los
polifenoles que tiene el t pueden reducir la absorcin de hierro.

Durante miles de aos las personas de todos los continentes han preparado bebidas que
contienen alcohol etlico. En general se utiliza levadura para fermentar ciertos alimentos locales
ricos en carbohidratos (por ejemplo, cereales o tubrculos), pero las frutas, savia de palma, la
miel y otros ingredientes crudos tambin se usan para este fin. En los pases industrializados la
cerveza (cuya base habitual es la cebada), el vino (producto de la uva) y diversos licores
(bebidas destiladas con un contenido relativamente alto de alcohol) se consumen habitualmente,
y esta prctica se ha extendido a muchos pases del Sur. El alcohol produce, a quienes lo toman,
una sensacin inicial de euforia, pero tambin afecta los sentidos y puede ser adictivo. Hay que
decir que el alcohol que se consume con moderacin da una sensacin de bienestar y puede
mejorar la interaccin social; pero en exceso es una causa grave de accidentes automovilsticos
y de otro tipo. El alcoholismo es una enfermedad predominante y daina en todos los
continentes del mundo.

Los hombres, las mujeres y los animales primitivos obtenan la mayor parte de sus lquidos en
forma de agua; luego, durante miles de aos, otras bebidas llegaron a ser las favoritas para los
seres humanos; y ahora existe casi una locura por las aguas naturales o de manantial, ya sea
con gas o sin l. Muchos consumidores consideran que estas aguas, que vienen de manantiales,
lagos, ros o pozos, tienen cualidades casi mgicas y gran valor nutritivo. Esta idea es falsa. El
agua embotellada puede contener pequeas cantidades de minerales como calcio, magnesio y
flor, pero lo mismo ocurre con el agua del grifo de muchos sistemas de acueductos
municipales. Se realiz un estudio comparativo de las marcas populares de agua embotellada, y
se demostr que no eran superiores en forma alguna al agua del acueducto de Nueva York. Tan
slo tienen la ventaja de ser seguras en reas donde el agua del grifo puede estar contaminada.
Sin embargo, para las personas de bajos recursos econmicos, el agua embotellada es muy
costosa, por lo que hervir el agua local brinda un lquido seguro a un costo mucho menor.

CONDIMENTOS

La sal est compuesta principalmente por cloruro de sodio. Es la nica sal mineral que los
humanos acostumbran consumir en forma qumicamente pura. El cuerpo tiene una necesidad
definida de sodio y cloro. Los riones regulan la cantidad de cloruro de sodio en el organismo.
En los pases clidos, una persona que hace trabajo pesado puede perder en el da 15 g de
cloruro de sodio por el sudor. La excrecin urinaria va de 1 a 30 g o ms al da. A pesar de esta
prdida, la sal no es esencial en la dieta de los seres humanos a menos que se sude
profusamente, debido a que se puede obtener suficiente cantidad de sodio y cloro a partir de los
alimentos. Sin embargo, casi todas las personas utilizan sal, y la obtienen cavando, preparndola
o comprndola, aunque cuenten con pocos recursos econmicos. Ciertamente una dieta sin sal
no es agradable al paladar. Los adultos casi siempre consumen ms o menos 10 g de sal al da,
pero hay grandes variaciones. Un alto consumo de sal puede contribuir al desarrollo de
hipertensin arterial en algunas personas.

Otras especias y saborizantes son de menor importancia fisiolgica o nutritiva. En todos los
pases, en todas las edades, las personas han agregado tales artculos a sus alimentos para
mejorar y variar su sabor. En frica, Asia y Amrica Latina se utiliza una amplia variedad de
hojas silvestres, en parte para mejorar el sabor, en parte como hortalizas por s mismos: chile
picante, rojos y verdes que se utilizan con frecuencia, y mostaza y polvo de curry que son
adiciones muy populares para las salsas o guisos que acompaan el alimento bsico. Pocos de
estos saborizantes tienen gran importancia nutricional, pero todos sirven para hacer que los
alimentos sean ms agradables al paladar. Por lo tanto, aumentan el apetito y ayudan a la
digestin pues estimulan la secrecin de saliva y jugos intestinales. Con el avance de la llamada
civilizacin, muchos de los condimentos naturales y hierbas tradicionales se han substituido por
salsas y saborizantes patentados. Algunos de stos son agentes qumicos artificiales (por
ejemplo, glutamato monosdico) y otros se basan en especias tradicionales (ajo, clavos,
jengibre, etc.).