Вы находитесь на странице: 1из 536

Fernand Braudel

,
Civilizacin material economa y capitalismo,
siglos XV-XVIII

tomo III

EL TIEMPO
DEL MUNDO
Versin espaola de Nstor Mguez

Alianza
Editorial
Ttulo original:

, ,
Civilisation matrielle conomie et capitalisme XVe-XVIIIesicle
Tome S.Le temps du Monde

Librairie Armand Coln, Paris, 1979


Ed. cast.: Alianza Editorial, S. A ., Madrid, 1984
Calle Miln, 3 8 ; 2 0 0 00 45
ISBN: 84-206-9997-7 (Obra Completa)
ISBN: 84-206-9026-0 (Tomo III)
Depsito legal: M. 39.583-1984
Fotocom posicin: EFCA
Impreso en Hijos de E. Minuesa, S. L.
Ronda de Toledo, 24. 28005 Madrid
Printed in Spain
A Clemens Heller.
Los altos hornos de Coalbrookdale en el siglo XVIII 479
Puente sobre el Wear en Sunderland..................................................................... 481
Hilandera de algodn en New Lanark.................................................................. 484
El puerto de Bristol a principios del siglo XVIII................................................... 489
El duque de Bridgewater ante su canal................................................................. 493
El West India Dock de Londres (comienzos del siglo XIX)............................... 497
Fabricacin de paos de lana en las Highlands de Escocia............................... 502
Taller de tejido en Inglaterra.................................................................................... 504
La Bolsa del carbn en Londres............................................................................... 509
INDICE GENERAL
P r l o g o ....................................... ................................................................................... l

C a p t u l o i : L a s D iv i s i o n e s d e l E s p a c io y d e l T i e m p o .

Espacio y economas: las economas-mundo..................................................... 6


Las economas-mundo3 6. Hubo economas-mundo desde siempre,
8. Reglas tendenciales, 9. Primera regla: un espacio que vara len
tamente, 10. Segunda regla: en el centro, una ciudad capitalista do
minante, 11. Segunda regla (continuacin): las primacas urbanas se
suceden, 15, Segunda regla (continuacin y fin): dominaciones ur
banas ms o menos completas, 18. Tercera regla: las diversas zonas
estn jerarquizadas, 19. Tercera regla (continuacin): zonas de tipo
Tbnen, 20. Tercera regla (continuacin): el esquema espacial de la
economa-mundo, 22. Tercera regla (continuacin): zonas neutras?,
24. Tercera regla (continuacin y fin): capa externa e infraestructu
ra, 26.

La economa-mundo: un orden frente a otros rdenes.................................. 28


El orden econmico y la divisin internacional del trabajo, JO. El Es
tado: poder poltico y poder econmico, 33. Imperio y economa-
mundo, 36. La guerra segn las zonas de la economa-mundo,
38. Sociedades y economa-mundo, 42. El orden cultural, 45. La
red de la economa-mundo seguramente es vlida, 49.

La economa-mundo frente a las divisiones del tiempo................................. 50


Los ritmos coyunturales, 50. Fluctuaciones y espacios de resonancia,
52. El trend secular, 55. Una cronologa explicativa de las econo
mas-mundo, 56. Kondratieffy trend secular, 58. Se explica la co
yuntura larga?, 59. Ayer y hoy, 62.

C a p tu lo 2: L a s E c o n o m a s A n tig u a s d e d o m in a c i n u r b a n a e n
E u r o p a : A n t e s y d e s p u s d e V e n e c i a .................................................................. 65

La primera economa-mundo en Europa............................................................ 68


La expansin europea a partir del siglo X I, 68. Economa-mundo y
bipolaridad, 71. Los espacios del Norte: la fortuna de Brujas,
74. Los espacios del Norte: el progreso de la Hansa, 76. El otro
polo de Europa: las ciudades italianas, 81. El intermedio de las f e
rias de Champaa, 84. Una oportunidad perdida para Francia, 88.

La preeminencia tarda de Venecia....................................................................... 89


Gnova contra Venecia, 90. La potencia de Venecia, 91. La eco-
noma-mundo a partir de Venecia, 96. La responsabilidad de Vene
cia, 97. galere da mercato, 9 8 En Venecia, dero capitalis
mo > 99. y e/ trabajo?y 103. Primaca de la industriaf, 106. El
peligro turco, 107.

La inesperada fortuna de Portugal, o de Venecia a Amberes....................... 108


La explicacin tradicional, 108. Explicaciones nuevas, 709.Am be
res, capital mundial creada desde el exterior, 772. etapas de la
grandeza de Amberes, 777. Primer avance, primera decepcin,
H 7 segunda buena fortuna de Amberes, 119. Un avance in
dustrial, 121. originalidad de Amberes, 722.

Devolvamos sus dimensiones y su importancia al siglo de los genoveses. 124


Una cortina de montanas estriles, 124. Actuar a lo lejos, fuera
de ella, 128. Un juego acrobtico, 129. Gnova domina discreta
mente a Europa, 130. Las razones del xito genovs y 132. El re
pliegue de Gnova, 134. La supervivencia de Gnova, 136. Vol
viendo a la economa-mundo y 138.

C a p t u l o 3: L a s E c o n o m a s A n t i g u a s de D o m in a c i n U rbana en
E u r o p a : A m s t e r d a m ...................................................................................................... 139

La situacin de las Provincias Unidas.................................................................. 141


Un territorio pequeo y naturalmente pobre, 141. Las proezas de la
agricultura, 142. Una economa urbana con sobretensin, 143.
Amsterdam, 144. Una poblacin heterclitUy 148.Ante todo la pes
cay 151. La flota holandesa, 153. Hubo un Estado de las Pro
vincias U n i d a s 155. Estructuras internas que no cambiany 157. El
impuesto contra los pobres, 161. Frente a los otros Estados, 163. La
realeza de los negocios, 166.

Apoderarse de Europa, apoderarse del mundo................................................. 168


Lo esencial se produjo antes de 1585, 168. El resto de Europa y el
Mediterrneo, 171. Holandeses contra portugueses: ponerse en el lu
gar de otro, 171. La coherencia de los trficos en el Imperio Holan
ds, 176.

Exito en Asia, fracaso en Amrica................................................................. ?..... 180


El tiempo de las luchas y del xito, 180. Grandeza y decadencia de
la V .O .C ., 182. Por qu el fracaso del siglo X V III f, 186. Los fra
casos en el Nuevo Mundo, lmite del xito neerlands, 190.

Preeminencia y capitalismo...................................................................................... 193


En Amsterdam, cuando el almacn marcha, todo marcha, 193. Mer
cancas y crdito, 196. El comercio de comisin, 198. La razn de
ser de la aceptaciny 199. La boga de los emprstitos o la perversin
del capital, 201. Otra perspectiva: alejndose de Amsterdam,
204. Alrededor del Bltico, 204. Francia contra Holanda: un com
bate desigual, 210. Inglaterra y Holanda, 214. Salir de Europa:
Insulindiay 215. Se puede g e n e r a li z a r 216.

Sobre la declinacin de Amsterdam...................................................................... 217


Las crisis de 1763, 1772-1773 y 1780-1783, 277.Ld revolucin b-
tava, 220.

C a p t u l o 4: Los M e r c a d o s N a c i o n a l e s .................................................................... 228

Unidades elementales y unidades superiores...................................................... 230


Una gama de espacios, 231. Espacios y mercados provinciales,
23y El Estado nacional, s/, pero, el mercado nacional?, 237. Ls
aduanas interiores, 239. Contra las definiciones a priori, 242. co-
noma territorial y economa urbana, 244.

Contar y medir............................................................................................................ 246


7re5 variables y tres magnitudes, 246. 7Ye5 conceptos ambiguos,
25/. Ordenes de magnitud y correlaciones, 252. Deuda nacional y
PNB, 254. Om*s relaciones, 255. De/ consumo al PNB, 257. Los
clculos de Frank C. Spooner, 25. Continuidades evidentes, 260.

Francia vctima de su gigantismo........................................................................... 261


Diversidad y unidad, 261. Vnculos naturales y vnculos artificiales,
266. poltica ante todo, 267. superabundancia del espacio,
269. /W /s Lyon, Lyon ms Pars, 277 . predomina,
274. Prfra historia diferencial, 279. Las mrgenes martimas y
continentales, 2#0. Por o contra la lnea Run-Ginebra, 281.
ciudades de la otra Francia, 286. El interior, 2Stf. / interior con
quistado por la periferia, 292.

La preeminencia mercantil de Inglaterra............................................................. 293


Cmo Inglaterra se convirti en una isla, 294. La libra esterlina,
296. Londres crea el mercado nacional y es creado por l, 304.
Cmo Inglaterra se convirti en Gran Bretaa, 308. La grandeza
inglesa y la deuda pblica, 313. Del Tratado de Versalles (1783) al
Tratado de Edn (1786), 316. La estadstica aclara, pero no resuelve
el problema, 319.

C a p t u l o 5: E l M u n d o a fa v o r o e n c o n t r a d e E u r o p a ......................... 322

Las Amricas o la apuesta de las apuestas......................................................... 324


La inmensidad hostil y sin embargo favorable, 324. Mercados re
gionales o nacionales, 326. Servidumbres sucesivas, 328. A favor
de Europa, 334. Contra Europa, 336. La querella industrial,
337. Las colonias inglesas eligen la libertad, 339. Conflicto y riva
lidad mercantiles y 342. Las explotaciones espaolas y portuguesas,
345. Reconsideracin de la Amrica Espaola, 346. El Imperio Es
paol recupera las riendas, 349. El tesoro de los tesoros, 351. Ni
feudalismo ni capitalismo f, 356.

El Africa Negra captada no solamente desde fuera.......................................... 359


La nica Africa del Oeste, 361. Un continente aislado, pero accesi-
bley 363. D e las costas al interior, 365. El comercio triangular y los
trminos del intercambio, 367. El fin de la esclavitud, 369.

Rusia, durante largo tiempo una economa-mundo por s sola.................... 370


Una economa rusa rpidamente reducida a una casi autonoma,
370. Un estado fuerte, 372. La servidumbre se agrava en Rusia,
374. El mercado y los aldeanos, 376. Ciudades que son ms bien
burgos, 379. Una economa-mundoy pero, qu economa-mundo?3
380. Inventar Siberia, 382. Inferioridades y debilidades, 386. El
precio de la intrusin europea> 388.

El caso del Imperio Turco....................................................................................... 391


Las bases de una economa-mundo, 392. El lugar de Europa,
395. Un universo de caravanas, 398. Un espacio martimo duran
te largo tiempo protegido, 400. Los comerciantes al servicio de los
turcos, 403. Decadencia econmica y decadencia poltica, 404.

La ms extensa de las economas-mundo: el Extremo Oriente.................... 406


La cuarta economa-mundo, 409. La India conquistada por ella mis
m a 410. El oro y la plata, fuerza o debilidad?, 412. Una llegada
belicosa o comerciantes que no son como los dems, 413. Sucursales,
factoras, lonjas y sobrecargos, 415. Cmo comprender la historia
profunda del Extremo Oriente, 417. Las aldeas indias, 418: Lof
tesanos y la industria, 423. Un mercado nacional, 428. El peso del
Imperio Mogol, 430. Las razones polticas y extrapolticas de la ca
da del Imperio Mogol, 431. El retroceso de la India en el siglo X IX ,
4 35. India y China cogidas en una super-economa-mundo,
439. Las glorias primeras de Malaca, 440. Los nuevos centrados del
Extremo Oriente> 445.

Podemos concluir?................................................................................................... 448

CAPTULO 6: REVOLUCION INDUSTRIAL Y CRECIMIENTO..................................... 451

Comparaciones tiles................................................................................................. 452


Revolucin: una palabra complicada y ambigua, 453.Ante todoy ha
cia abajo: los pases sub de sarro liados, 454. Hacia arriba: revolucio
nes abortadas, 457. El Egipto alejandrino, 457. La primera Revo-
Ilicin Industrial de Europa: caballos y molinos de los siglos X I, X II
y X III, 458. Una revolucin esbozada en tiempos de Agrcola y de
Leonardo da Vinel, 461.John U. N ef y la primera revolucin ingle
sa, 1560-1640, 465,

La Revolucin Inglesa, sector por sector............................................................ 469


Un factor primordial: la agricultura inglesa, 470. El ascenso demo
grficoy 475. La tcnica, condicin necesaria y sin duda no suficien
te, 477. No infravalorar la revolucin del algodn, 482. La vic
toria del comercio lejano, 485. Multiplicacin de los transportes in
teriores, 491> Una evolucin lenta, 496.

Superar la Revolucin Industrial........................................................................... 496


Crecimientos diversos, 497. Explicar el crecimiento t, 499. Divi
sin del trabajo y crecimiento, 500. La divisin del trabajo: hacia el
fin del putting out system, 501. Los industriales, 503. Las divisio
nes sectoriales de la sociedad inglesa, 505. La divisin del trabajo y
la geografa de Inglaterra, 507. Finanzas y capitalismo, 508. Q u
papel atribuir a la coyuntura?, 515. Progreso material y nivel de
viday 521.

A manera de conclusin: Realidades histricas y realidades presentes...... 523


La larga duracin, 524. La sociedad envuelve todo, 526. Sobre
vivir el capitalismo?y 529. Como conclusin definitiva: el capitalis
mo frente a la economa de mercado, 531.

N otas....,........................................................................................................................ 535

Indice de nombres...................................................................................................... 569

Lista de mapas y grficos ......................................................................................... 588

Lista de ilustraciones................................................................................................. 590


explicaciones del Sistema de Law. Son lagunas. Pero, de qu otra manera se puede
ser lgicamente breve?
Dicho esto, siguiendo un procedimiento habitual y venerable he dividido el tiem
po del mundo en perodos largos que tienen en cuenta, ante todo, sucesivas experien
cias de Europa. Dos captulos (el segundo: Venecia, y el tercero: Amsterdam) hablan
de las Economas antiguas de predominio urbano. En el captulo IV, bajo el ttulo de
Mercados nacionales, se estudia la expansin de las economas nacionales en el si
glo XVIII y, sobre todo, las de Francia e Inglaterra. El captulo V El mundo, a favor
o contra Europa da la vuelta al mundo en el Siglo llamado de las Luces. En el cap
tulo VI* Revolucin industrial y crecimiento, que deba ser el ltimo, se estudia la enor
me ruptura que est en el origen del mundo en que vivimos todava hoy. La conclu
sin, al alargarse, ha adquirido la dimensin de un captulo.
Espero que a travs de estas diversas experiencias histricas observadas desde bas
tante cerca y con comodidad, los anlisis del volumen anterior quedarn fortalecidos.
No deca Josef Schumpeter, en el libro que para nosotros, los historiadores, es su obra
maestra History ofEconomic Analysis (1954) , que hay tres maneras18 de estudiar
la economa: por la historia, por la teora y por la estadstica, y que, si hubiera podido
reiniciar su carrera, se habra hecho historiador? Quisiera que los especialistas de las cien
cias sociales vieran en la historia, de modo similar, un medio excepcional de conoci
miento y de investigacin. No es el presente ms que a medias la presa de un pasado
que se obstina en sobrevivir, y el pasado, por sus reglas, sus diferencias y sus semejan
zas, la clave indispensable para toda comprensin seria del tiempo presente?
Captulo 1

LAS DIVISIONES DEL ESPACIO


Y DEL TIEMPO
EN EUROPA

Como anuncia su ttulo este captulo, que quiere ser terico, abarca dos aspectos:
trata de dividir el espacio, y luego de dividir el tiempo, pues el problema es situar de
antemano las realidades econmicas, adems de las realidades sociales que las acompa
an, segn su espacio, y luego segn sus duraciones. Estas aclaraciones sern largas, so
bre todo la primera, necesaria para la ms fcil comprensin de la segunda. Pero una
y otra son tiles, creo; sealan el camino a seguir, lo justifican y proponen un voca
bulario cmodo. Ahora bien, como en todos los debates serios, reinan las palabras.
ESPACIO Y ECONOMIAS:
LAS ECONOMIAS-MUNDO

El espacio, fuente de explicacin, hace intervenir a la vez a todas las realidades de


la historia, todas las partes importantes de la extensin: los Estados, las sociedades, las
culturas, las economas... Y , segn se elija uno u otro de estos conjuntos\ la signifi
cacin y el papel del espacio se modifican. Pero no totalmente.
En primer lugar, quisiera examinar las economas fijndome slo en ellas, por un
instante. Luego tratar de delimitar el lugar y la intervencin de los otros conjuntos.
Empezar por la economa no es solamente ajustarse al programa de esta obra; de todos
los enfoques del espacio, el econmico, como veremos, es el ms fcil de situar y el
ms vasto. No marca el ritmo nicamente del tiempo material del mundo: en su juego
intervienen sin cesar las dems realidades sociales, cmplices u hostiles, y reciben a su
vez su influencia; es lo menos que se puede decir.

Las economas-mundo

Para iniciar el debate, es necesario aclarar dos expresiones que se prestan a confu
sin: economa mundial y economa-mundo.
La economa mundial se extiende a toda la Tierra; representa, como deca Sismon-
di, el mercado de todo el universo2, el gnero humano o aquella parte del gnero
humano que comercia en conjunto y forma hoy, en cierto modo, un solo mercado3.
La economa-mundo (expresin inesperada y poco oportuna a nuestra lengua que
forj antao, a falta de otra mejor y sin demasiada lgica, para traducir un uso parti
cular de la palabra alemana Weltwirtschaft4) slo se refiere a un fragmento del univer
so, a un trozo del planeta econmicamente autnomo, capaz en lo esencial de bastarse
a s mismo y al cual sus vnculos e intercambios interiores confieren cierta unidad
orgnica5.
Por ejemplo, estudi hace tiempo el Mediterrneo del siglo XVI como Welttheater
o Weltwirtschaft^ teatro-mundo, economa-mundo , entendiendo por ello no
slo el mar mismo, sino tambin todo lo que su vida de intercambio pone en movi
miento, a una distancia ms o menos larga de sus mrgenes. En conjunto, es un uni
verso en s, un todo. La regin mediterrnea, en efecto, aunque dividida poltica, cul
tural y socialmente, tiene cierta unidad econmica que, a decir verdad, ha sido cons
truida desde arriba, a partir de las ciudades dominantes de la Italia del norte, con Ve-
necia a la cabeza y, junto a ella, Miln, Gnova y Florencia7. Esta economa del con
junto no es toda la vida econmica del mar y de las regiones que dependen de l. Es,
de algn modo, su capa superior, cuya accin, ms o menos intensa segn los lugares,
se encuentra en todas las orillas del mar y a veces muy lejos, en el interior de las tierras.
Esta actividad traspasa los lmites de dos imperios: el Hispnico, que va a terminar de
configurarse con Carlos V (1519-1558), y el Turco, cuyo empuje es muy anterior a la
toma de Constantinopla (1453)- Traspasa, de modo similar, los lmites marcados y fuer
temente sentidos entre las civilizaciones que se dividen el espacio mediterrneo: la grie
ga, en situacin de humillacin y de repliegue bajo el yugo creciente de los turcos; la
musulmana, centrada en Estambul; y la cristiana, unida a la vez a Florencia y a Roma
(la Europa del Renacimiento, la Europa de la Contrarreforma). El Islam y la Cristian
dad se enfrentan a lo largo de una lnea de separacin de norte a sur entre el Medi-
Venecia, antiguo centro de la economa-mundo europea en el siglo XV, es todava, a fines del
XVII y comienzos del XVIII, una ciudad cosmopolita donde los orientales se sienten cmodos.
Luca Carievaris, La Piazzetta (detalle). (Oxford, Ashmolean Museum.)
terrneo del Poniente y el Mediterrneo del Levante, lnea que, por las mrgenes del
Adritico y las de Sicilia, llega hasta el litoral de la actual Tunicia. Sobre esta lnea que
corta en dos el espacio mediterrneo, se sitan todas las batallas resonantes entre in
fieles y cristianos. Pero los barcos mercantes no cesan de atravesarla.
Pues la caracterstica de esta economa-mundo particular a cuyo esquema nos refe
rimos el Mediterrneo del siglo XV I es precisamente la de franquear las fronteras
polticas y culturales que, cada una a su manera, parcelan y diferencian el universo me
diterrneo. As, los mercaderes cristianos, en 1500, estn en Siria, Egipto, Estambul y
Africa del Norte; los mercaderes levantinos, turcos y armenios se expandirn ms tarde
por el Adritico. Invasora, la economa, que maneja las monedas y los intercambios,
tiende a crear cierta unidad, cuando casi todo, por todas partes, favorece los bloques
diferenciados. Incluso la sociedad mediterrnea se dividira, en lneas generales, en dos
espacios: de una parte, una sociedad cristiana, seorial en su mayora; de la otra, una
sociedad musulmana con la preeminencia de un sistema de beneficios, de seoros vi
talicios, que eran recompensas para todo hombre capaz de distinguirse y d prestar ser
vicios en la guerra. A la muerte del titular, el beneficio o el carg volvan al Estado y
eran distribuidos de nuevo.
En resumen, del examen de un caso particular deducimos qu una economa-mun
do es una suma de espacios individuales, econmicos y no econmicos, reagrupados
por ella; qu abarca una superficie enorme (en principio, es la ms vasta zona de co
herencia, en tal o cual poca, en una parte determinada del globo); que traspasa, de
ordinario, los lmites de los otros agrupamientos masivos de la historia.

Hubo economas-mundo
desde siempre

Siempre ha habido economas-mundo, al menos desde hace mucho tiempo. Lo mis


mo que desde siempre, o al menos desde hace mucho tiempo, hubo sociedades, civi
lizaciones, Estados y hasta Imperios. Descendiendo por el curso de la historia con botas
de siete leguas, diramos que la Fenicia antigua fue, frente a grandes imperios, el es
bozo de una economa-mundo. Lo mismo Cartago en el tiempo de su esplendor. Lo
mismo, el universo helenstico. Lo mismo Roma, en rigor. Lo mismo el Islam, despus
de sus xitos fulminantes. En el siglo IX , en la franja de la Europa Occidental, (a aven
tura normanda esboza una breve conoma-mundo, frgil, que otros heredarn. A par
tir del siglo X I, Europa elabora lo que ser su primera economa-mundo, que otros pro
longarn hasta el tiempo presente. Moscovia, ligada al Oriente, a la India, a China, al
Asia Central y a Siberia, es una conoma-mundo en s misma, al menos hasta el si
glo X V III. Lo mismo China, que, desde temprano, se apoder de vastas regiones veci
nas que uni a su destino: Corea, Japn, Insulindia, Vietnam, Yunn, el Tbet y Mon-
golia, o sea una guirnalda d pases dependientes. La Iridia, ms precoz aun, transfor
m para su uso el Ocano Indico en una especie de Mar Interior, desde las costas orien
tales de Africa hasta las islas d Insulindia.
En sntesis, no estaremos frente a procesos continuados, a desbordamientos casi es
pontneos cuyos rastros se hallaran por todas partes? Y ello aun en el caso a primera
vista contrario del Imperio Romano, cuya economa desborda, sin embargo, las fron
teras a lo largo de la prspera lnea del Rin y del Danubio o, en direccin al oriente,
hasta el Mar Rojo y el Ocano Indico: segn Plinio el Viejo, Roma perda en sus inter
cambios con el Extremo Oriente 100 millones de sestercios al ao. Y actualmente sue
len encontrarse monedas romanas antiguas en la India con bastante frecuencia8.
ECONOMIA-MUNDO O IMPERIO-MUNDO?
Rusia se apodera, en un siglo, del espacio siberiano: de las zonas inundadas de la Siberia del oeste, de la meseta de la Si-
berta central, de las montaas del este, donde su avance fu e difcil, tanto ms cuanto que, hacia el sur, choc con China.
Hablaremos de economa-mundo o de imperio-mundo, lo que equivaldra a discutir con Immanuel Wallerstein? Conce
damos a este ltimo que Siberia se construy por la fuerza, que la economa es decir, la administracin no hizo ms
que seguirla. Las fronteras punteadas sealan los lmites actuales de la U.R.S.S.

Reglas tendenciales

El tiempo vivido nos propone as, una serie de ejemplos de economas-mundo. No


muy numerosos, pero suficientes para permitir las comparaciones. Adems, como cada
economa-mundo ha sido de larga duracin, ha evolucionado, se ha transformado en
el lugar con respecto a s misma y a sus pocas; sus estados sucesivos tambin sugieren
comparaciones. La materia, finalmente, es bastante rica para autorizar una especie de
tipologa de las economas-mundo, para discernir al menos un conjunto de reglas ten
denciales9 que precisan y definen incluso sus relaciones con el espacio.
La primera tarea para explicar cualquier economa-mundo consiste en delimitar el
espacio que ocupa. Por lo comn, sus lmites son fciles de establecer porque se mo
difican lentamente. La zona que engloba se presenta como la primera condicin de su
existencia. No hay economa-mundo que no tenga un espacio propio significativo por
varios aspectos:
Tiene lmites y la lnea que la cierne le da un sentido as como las costas ex
plican el mar.
Implica un centro en beneficio de una ciudad y de un capitalismo ya dominante,
cualquiera que sea su forma. La multiplicacin de los centros representa, ya una forma
de juventud, ya una forma de degeneracin o de mutacin. Frente a las fuerzas de fue
ra y de dentro, pueden apuntar deseentramientos, en efecto, y luego realizarse: las ciu
dades de vocacin internacional, las ciudades-mundo, estn en competencia sin fin unas
con otras, y se reemplazan unas a otras.
Este espacio, jerarquizado, es una suma de economas particulares, pobres unas,
modestas otras, y una sola relativamente rica en su centro. Resultan de ello desigual
dades, diferencias de voltaje mediante las qe se asegura el funcionamiento del con
junto. De aqu esa divisin internacional del trabajo de la que P. M. Sweezy nos dice
que Marx n previo que se concretara en un modelo [espacial] de desarrollo y sub-
desarrollo que iba a oponer la humanidad en dos campos -los have y los have not
separados por un abismo ms radical an que el que separa a la burguesa del prole
tariado en los pases capitalistas avanzados10. No obstante, no se trata all de una se
paracin nueva, sino de una herida antigua y, sin duda, incurable. Exista mucho an
tes de la poca de Marx.
As, hay tres grupos de condiciones, cada uno de alcance general.

Primera regla:
un espacio que vara lentamente

Los lmites de una economa-mundo se sitan all donde comienza otra economa
del mismo tipo, a lo largo de una lnea, o mejor dicho de una zona que, tanto de un
lado como del otro, no es ventajoso atravesar, econmicamente hablando ms que en
casos excepcionales. Para la mayor parte de los trficos, y en los dos sentidos, la pr
dida por intercambio superara a la ganancia11. Por ello, como regla general, las fron
teras de las economas-mundo se presentan como zonas poco animadas, inertes. Son
como envolturas espesas, difciles de atravesar, a menudo barreras naturales, no m anfs
lands, no mans seas. Es el Sahara, pese a sus caravanas, entre el Africa Negra y el Afri
ca Blanca. Es el Atlntico, vaco en el sur y al oeste de Africa, que forma una barrera
durante siglos, frente a un Ocano Indico conquistado desde muy temprano para el tr
fico, al menos en su parte norte. Es el Pacfico, cuya anexin resulta difcil para la Eu
ropa conquistadora: el periplo de Magallanes no es, en suma, ms que el descubri
miento de una puerta de entrada en el mar del Sur, no una puerta de entrada y de
salida, esto es, de retorno. Para volver a Europa, el periplo termin por usar la ruta
portuguesa del cabo de Buena Esperanza. Ni siquiera los comienzos, en 1572, de los
viajes del galen de Manila lograron superar realmente el obstculo monstruoso del mar
del Sur.
Obstculos igualmente grandes son los de los confines entre la Europa cristiana y
los Balcanes turcos, entre Rusia y China, y entre Europa y Moscovia. En el siglo XVII,
el lmite oriental de la economa-mundo europea pasaba por el este de Polonia; exclua
la vasta Moscovia. Esta, para un europeo, era el fin del mundo. A ese viajero12 que
en 1602, de camino hacia Persia, llega al territorio ruso por Smoliensk, Moscovia se le
aparece como un pas grande y vasto, salvaje, desrtico, cenagoso, cubierto de ma
lezas y de bosques, cortado por marismas que se atraviesan por rutas hechas con r
boles talados (cont ms de 600 pasos de este gnero entre Smoliensk y Mosc, a
menudo en muy mal estado), un pas donde nada se presenta como en otras partes,
vaco (es posible recorrer 20 30 millas sin encontrar una villa o una aldea), con ca
minos execrables, penosos incluso en la buena estacin; en fin, un pas tan cerrado a
todo acceso que es imposible entrar o salir de l a hurtadillas, sin un permiso o un sal
voconducto del gran duque. Un pas impenetrable, segn la impresin de un espaol
que, al recordar un viaje de Vilna a Mosc por Smoliensk, alrededor de 1680, afirma
que toda la Moscovia es un bosque continuo, donde no hay ms campias que las
abiertas por el hacha13. Todava a mediados del siglo XVIII, el viajero que iba ms all
de Mittau, la capital de Curlandia, no hallaba ms refugio que hospicios piojosos, man
tenidos por judos, y donde haba que acostarse mezclado con las vacas, los cerdos,
las gallinas, los patos y una cantidad de israelitas, que exhalaban todos sus olores a cau
sa de una estufa siempre demasiado caliente14.
Es conveniente tomar, una vez ms, la medida de esas distancias hostiles. Pues es
dentro de estas dificultades donde se establecen, crecen, duran y evolucionan las eco
nomas-mundo. Necesitan vencer el espacio para dominarlo, y el espacio no cesa de ven
garse, imponiendo la reanudacin de sus esfuerzos. Es un milagro que Europa haya des
plazado sus lmites de un solo golpe, o casi de un solo golpe, con los grandes descu
brimientos de fines del siglo XV. Pero el espacio abierto es menester mantenerlo, se tra
te de las aguas atlnticas o del suelo americano. Mantener un Atlntico vaco y una
Amrica semivaca no era fcil. Pero tampoco era fcil abrirse camino por otra econo
ma-mundo, tender hacia ella una antena, un cable de alta tensin, jCuntas condi
ciones era necesario llenar para que la puerta del comercio de Levante se mantuviese
abierta durante siglos, entre dos vigilancias, dos hostilidades...! El xito de la ruta del
cabo de Buena Esperanza habra sido impensable sin este triunfo previo de larga du
racin. Y consideremos cuntos esfuerzos costar, cuntas condiciones exigir: su pri
mer obrero, Portugal, se agotar literalmente en ello. La victoria de las caravanas del
Islam a travs de los desiertos tambin fue una hazaa, lentamente asegurada por la
construccin de una red de oasis y de pozos de agua.

ida regla: en e l centro,


iudad capitalista dom inante

Una economa-mundo posee siempre un polo urbano, una ciudad en el centro de


la logstica de sus asuntos: las informaciones, las mercancas, los capitales, los crditos,
los hombres, los pedidos y las cartas comerciales afluyen a ella y de ella vuelven a par
tir. Imponen all la ley los grandes comerciantes, a menudo ricos en exceso.
Ciudades de relevo rodean el polo a una distancia ms o menos grande y respetuo
sa, asociadas o cmplices, ms frecuentemente an obligadas a desempear su papel
secundario. Su actividad se adapta a la de la metrpoli: montan la guardia a su alre
dedor, dirigen hacia ella el flujo de los asuntos, redistribuyen o encauzan los bienes
que ella les confa, aprovechan su crdito o lo padecen. Venecia no es la nica; tam
poco Amberes; y tampoco lo ser Amsterdam. Las metrpolis se presentan con un s
quito, un cortejo; Richard Hpke hablaba, a propsito de aqullas, de archipilagos
2 y 3. LAS ECONOMIAS-MUNDO EUROPEAS A ESCALA DEL PLANETA

La economa europea en vas de expansin est representada, segn sus trficos principales, a escala del mundo entero. En
1500, desde Venecia, son explotados en forma directa el Mediterrneo (vase p. 99) la red de las galere d mercato,) y el
Occidente; algunos puestos prolongan esa explotacin hacia el Bltico, Noruega y, ms olla de las escalas de Levante, hacia
el Ocano indico.
1775

En 1773, el pulpo de los trficos europeos se extiende al mundo entero; deben distinguirse, segn sus puntos de partida,
los trficos ingleses, los neerlandeses, los espaoles, los portugueses y los franceses. Con respecto a estos ltimos, en lo con
cerniente a Africa y Asia, es menester imaginarlos confundidos con los otros trficos europeos. El problema era poner de
relieve, ante todo, el papel de las conexiones britnicas. Londres se ha convertido en el centro del mundo. En el Mediterr
neo y en el Bltico, slo se destacan los itinerarios esenciales que siguen todas las naves de las diversas naciones mercantiles.
de ciudades, y la expresin es grfica. Stendhal tena la ilusin de que las grandes ciu
dades de Italia, por generosidad, haban cuidado de las menos grandes15. Pero, cmo
habran podido destruirlas? Someterlas, s, y nada ms, pues tenan necesidad de sus
servicios. Una ciudad-mundo no puede alcanzar y mantener su alto nivel de vida sin
el sacrificio, quiranlo o no, de las otras, a las que aqulla se asemeja una ciudad es
una ciudad pero de las que difiere: aqulla es una superciudad. Y el primer signo
por el que se la reconoce es, precisamente, que sea asistida, servida.
Excepcionales, enigmticas, estas ciudades rarsimas deslumbran. Por ejemplo, Ve-
necia, que, para Philippe de Commynes, en 1495, es la ciudad ms triunfante que yo
haya visto16. O Amsterdam, la cual, a juicio de Descartes, era una especie de inven
tario de lo posible: Qu lugar del mundo escribe a Guez de Balzac el 5 de mayo
de 1631 podra elegirse donde todas las comodidades y todas las curiosidades
que se puedan desear sean tan accesibles como aqu?17. Pero estas ciudades deslum
brantes tambin desconciertan; escapan al observador. Qu extranjero, y en particular
qu francs, en tiempos de Voltaire o de Montesquieu, no se empeaba en compren
der, explicar, Londres? El viaje por Inglaterra, gnero literario, es una empresa de
descubrimiento que tropieza siempre con la burlona originalidad de Londres. Pero,
quin nos revelara hoy el verdadero secreto de Nueva York?
Toda ciudad de cierta importancia, sobre todo si da al mar, es u Arca de No,
una verdadera mascarada, una torre de Babel, como defina a Livorno el presidente
de Brosses18. Pero, qu decir de las verdaderas metrpolis? Estas se presentan bajo el
signo de mezclas extravagantes, tanto Londres como Estambul, Ispahn como Malaca,
Surat como Calcuta (sta desde sus primeros xitos). En Amsterdam, bajo los pilares
de la Bolsa, que es un resumen del universo mercantil, se oyen todos los idiomas del
mundo. En Venecia, si tenis curiosidad por ver hombres de todas las partes del mun
do, vestidos diversamente cada uno a su usanza, id a la plaza de San Marcos o a la de
Rialto, y hallaris toda clase de personas.
Esta poblacin abigarrada y cosmopolita necesita poder vivir y trabajar en paz. El
Arca de No es la tolerancia obligatoria. Del Estado Veneciano, el seor de Villamont19
piensa (1590) que no hay lugar en toda Italia donde se viva con mayor libertad [...],
pues, primeramente, es difcil que la Seora condene a muerte a un hombre; en se
gundo lugar, all las armas no estn prohibidas20; tercero, no hay inquisicin por la fe
y, finalmente, cada uno vive all a su antojo y en libertad de conciencia, por lo cual
muchos franceses libertinos21 habitan all para no ser vigilados y controlados y vivir a
sus anchas. Imagino que esa tolerancia innata de Venecia explica en parte su famoso
anticlericalismo22, al que yo llamara mejor su oposicin vigilante con respecto a la in
transigencia romana. Pero el milagro de la tolerancia se renueva en todas partes donde
se instala la convergencia mercantil. Amsterdam la ampara, no sin mrito despus de
las violencias religiosas entre arminianos y gomaristas (1619-1620). En Londres, el mo
saico religioso es de todos los colores. Hay dice un viajero francs (17 2 5 ) 23 judos,
protestantes alemanes, holandeses, suecos, daneses y franceses; luteranos, anabaptistas,
milenarios [stc], brownistas, independientes o puritanos y tembladores o cuqueros.
A los cuales se suman los anglicanos, los prebiterianos y los catlicos mismos que, in
gleses o extranjeros, suelen asistir a misa en las capillas de los embajadores francs, es
paol o portugus. Cada secta, cada creencia, tiene sus iglesias o sus reuniones. Y cada
una se distingue, se diferencia de las dems: los cuqueros se reconocen a un cuarto
de legua por su indumentaria, su sombrero chato, una pequea corbata, un traje abo
tonado hasta arriba y los ojos casi siempre cerrados24.
Quiz la caracterstica ms acusada de estas superciudades sea su precoz e intensa
diversificacin social. Abrigan a todos los proletariados, las burguesas, los patriciados
amos de l riqueza y l poder, y tan seguros de s mismos que pronto no se molestarn
i
en hacer gala, como en tiempos de Venecia o de Gnova, del ttulo de nobili25. Patri-
ciado y proletariado divergen, en resumidas cuentas; los ricos se hacen ms ricos, y
los pobres ms miserables an, pues el mal eterno de las ciudades capitalistas con ex
cesiva tensin es la caresta, para no decir la inflacin sin tregua. Esta obedece a la na
turaleza misma de las funciones urbanas superiores, cuyo destino es dominar las eco
nomas adyacentes. Alrededor de sus precios altos, la economa se pone en orden, re
fluye sobre s misma. Pero, atrapadas en esta tensin, la ciudad y la economa que lle
gan a ella corren el riesgo de quemarse. En Londres o en Amsterdam, la caresta de la
vida por momentos ha pasado el lmite de lo soportable. Hoy Nueva York se vaca de
sus comercios y empresas, que huyen de las tasas enormes de las cargas e impuestos
locales.
Y sin embargo, los grandes polos urbanos atraen demasiado el inters y la imagi
nacin para que su llamada no sea oda, como si cada uno esperase participar en la fies
ta, en el espectculo, en el lujo y olvidar las dificultades de la vida cotidiana. Las ciu
dades-mundo exhiben su esplendor. Si a ello se agregan los espejismos del recuerdo,
la imagen se agranda hasta el absurdo. En 1643, un gua de viajeros26 evoca la Ambe
res del siglo anterior: na ciudad de 200.000 habitantes, tanto nacionales como ex
tranjeros, capaz de reunir al mismo tiempo 2.500 navios en su puerto [donde espe
raban] anclados durante un mes sin poder descargar; una ciudad riqusima que haba
entregado a Carlos V 300 toneladas de oro y adonde llegaban cada ao 500 millones
en plata y 130 millones en oro, sin contar el dinero del cambio que va y viene como
el agua del mar. Todo eso es un sueo. Humo! Pero el proverbio, por una vez, tiene
razn: no hay humo sin fuego! En 1587, Alonso Morgado, en su Historia de Sevilla,
afirmaba que con los tesoros importados en la ciudad, se podran cubrir todas sus ru
tas con pavimentos de oro y plata!27.

Segunda regla (continuacin):


las primacas urbanas se suceden

Las ciudades dominantes no lo son in aetemum: se reemplazan. Esto es verdad en


la cumbre y en todos los niveles de la jerarqua urbana. Estas transferencias, se pro
duzcan donde se produzcan (en la cumbre o en la mitad de la pendiente), vengan de
donde vengan (por razones puramente econmicas o no), son siempre significativas;
rompen con las historias tranquilas y abren perspectivas tanto ms preciosas cuanto que
son raras. Que Amsterdam sustituya a Amberes, que Londres suceda a Amsterdam o
que, hacia 1929, Nueva York prevalezca sobre Londres, se trata cada vez de una enor
me masa de historia que oscila, revelando la fragilidad del equilibrio anterior y las fuer
zas del que se va a establecer. Todo el crculo de la economa-mundo se ve afectado
por ella y su repercusin nunca es nicamente econmica, como puede sospecharse de
antemano.
Cuando, en 1421, los Ming cambiaron de capital al abandonar Nankn, abierta por
el privilegio del Ro Azul a la navegacin martima, para instalarse en Pekn, frente a
los peligros de la frontera manch y mongol, la enorme China, economa-mundo ma
siva, cambi sin remisin, volvi la espalda a cierta forma de economa y de accin abier
ta a las facilidades del mar. Una metrpoli sorda, emparedada, ech races en el cora
zn de las tierras, atrayendo todo a ella. Consciente o inconsciente, fue sin duda una
eleccin decisiva. En la competencia por el cetro del mundo, fue en ese momento cuan
do China perdi una partida en la que se haba empeado, sin saberlo mucho, con las
expediciones martimas de comienzos del siglo XV desde Nankn.
Una aventura anloga supone la eleccin d Felipe il en 1582. Cuando Espaa, po
lticamente, domina Europa, Felipe II conquista Portugal (1580) e instala su gobierno
en Lisboa, donde residir durante casi tres aos* Con ello, Lisboa obtuvo un peso enor
me. Situada frente al ocano, es el lugar ideal desde donde controlar y dominar el mun
do. Valorizada por el Rey Catlico y la presencia gubernamental, la flota hispnica ex
pulsar a los franceses de las Azores en 1583, y los prisioneros sern colgados, sin otra
forma de proceso, de las vergas dp los navios. Por ello, abandonar Lisboa en 1582 era re
nunciar a un puesto desde donde se dominaba la economa del Imperio, para encerrar la
fuerza espaola en el corazn prcticamente inmvil de Castilla, en Madrid. Qu error!
La Armada Invencible, preparada desde tiempo atrs, camina en 1588 hacia el desastre.
La accin espaola se vio afectada por este repliegue, y los contemporneos tuvieron
conciencia de ello. En la poca de Felipe IV, todava habr abogados que recomienden
al Rey Catlico28 realizar el viejo sueo portugus de trasladar de Madrid a Lisboa el
centro de su monarqua. A ningn prncipe le importa tanto el poder martimo como
al de Espaa escribe uno de ellos , pues solamente mediante las fuerzas martimas
se crear un cuerpo nico con tantas provincias tan alejadas unas de otras29. Retoman
do la misma idea en 1638, un autor militar prefigura el lenguaje del almirante Mahal:
La potencia que mejor conviene a las armas de Espaa es la que se sita en el mar,
pero esta cuestin de Estado es tan conocida que no la discutir, aunque juzgase que
es el lugar oportuno30.
Comentar lo que no ha ocurrido, pero hubiera podido ocurrir, es un juego. Lo ni
co seguro es que si Lisboa, respaldada por la presencia del Rey Catlico, hubiese resul
tado victoriosa, no habra existido Amsterdam, o al menos no tan pronto. Pues en el
centro de una economa-mundo no puede haber ms que un polo a la vez. El xito de
uno supone, a un plazo ms o menos largo, el retroceso del otro. En tiempos de Au
gusto, en el Mediterrneo romano, Alejandra rivaliza con Roma, que va a ganar. En
la Edad Media, en la lucha por aduearse de la riqueza explotable de Oriente, ser ne
cesario que prevalezca una ciudad, Gnova o Venecia. Su prolongado duelo quedar
indeciso hasta la Guerra de Chioggia (1378-1381), que terminar con la victoria brusca
de Venecia. Las ciudades-estado de Italia se disputaron la supremaca con una aspereza
que no superarn sus herederos, los Estados y naciones modernos.
Estas oscilaciones hacia el xito o el fracaso corresponden a verdaderas conmociones.
Si la capital de una economa-mundo cae, se registran fuertes sacudidas a lo lejos, has
ta la periferia. Adems, es en las mrgenes, verdaderas o seudocolonias, donde el es
pectculo resulta cada vez ms revelador. Cuando Venecia pierde su cetro, pierde tam
bin su imperio: Negroponto, en 1540; Chipre (que era su ms precioso bien), en 1572;
Canda, en 1669- Amsterdam establece su superioridad: Portugal pierde su imperio de
Extremo Oriente, y ms tarde est a punto de perder Brasil. Francia, desde 1762, pier
de la primera partida seria de s duelo contra Inglaterra: renuncia al Canad y prcti
camente a todo porvenir seguro en la India. Londres, en 1815 >se afirma en la plenitud
de su fuerza: Espaa, en ese momento, ha perdido o va a perder Amrica. De igual
manera, a partir de 1929, el mundo centrado hasta la vspera en Londres va a centrarse
en adelante en Nueva York: a partir de 1945, Europa perder todos los imperios colo
niales, uno tras otro, el ingls, el holands, el belga, el francs, el espaol (o lo que
quedaba de l), y en nuestros das el portugus. Esta repeticin de las liberaciones co
loniales no es fortuita: son cadenas de dependencia que se han roto. Es difcil imagi
nar las repercusiones que acarreara hoy, en el universo entero, el fin de la hegemona
americana?
Smbolo de la potencia inglesa en el mar: la derrota de la Armada Invencible. Detalle de una
tela annima del National Maritime Museum de Greenwich (Londres). (Clise' del Museo.)
Segunda regla (continuacin y fin):
dominaciones urbanas mas o menos completas

La expresin ciudades dominantes no debe hacer creer que se trata siempre del
mismo tipo de xitos y de fuerzas urbanas; esas ciudades centrales estn, en el curso
de la historia, ms o menos bien armadas y sus diferencias e insuficiencias relativas,
consideradas de cerca, inspiran reinterpretaciones bastante justas.
Si tomamos la secuencia clsica de las ciudades dominantes de Occidente: Venecia,
Amberes, Gnova, Amsterdam y Londres, sobre las que volveremos ampliamente, com
probaremos que las tres primeras no poseen el arsenal completo de la dominacin eco
nmica. A fines del siglo XIV, Venecia es una ciudad mercantil en plena expansin;
pero slo est a medias impulsada y animada por la industria, y si bien tiene su marco
financiero y bancario, este sistema de crdito slo funciona en el interior de la econo
ma veneciana', es un motor endgeno. Amberes, prcticamente desprovista de marina,
ha abrigado al capitalismo mercantil de Europa, h sido para el trfico y los negocios
una especie de albergue espaol. Cada uno encontraba all lo que aportaba a ella.
Gnova, ms tard, no ejercer ms que una primaca bancaria, semejanza de Flo
rencia en los siglos XIII y XIV, y si desempea los primeros papeles, es porqu tiene co
mo clinte al rey de Espaa, dueo d metales preciosos, y tambin porque hubo, en
tre los siglos XVI y XVII, cierta indecisin en la fijacin del centro de gravedad de Eu
ropa: Amberes ya no desempeaba ese papel, y Amsterdam todava no lo desempea
ba; se trata, a lo sumo, de un entreacto. Con Amsterdam y Londres, las ciudades-mun-
do poseen el arsenal complejo de la potencia econmica, se han apoderado de todo,
desde el control de la navegacin hasta la expansin mercantil industrial y el abanico
completo del crdito.
Lo qu vara tambin, de una dominacin a otra, es el encuadramiento de la po
tencia poltica. Desde este punto de vista, Venecia haba sido un Estado fuerte, inde
pendiente; a comienzos del siglo XV, se haba apoderado de la Tierra Firme, protec
cin vasta y cercana a ella; desde 1204, posea un imperio colonial. En cambio, Am
beres no tendr, por as decirlo, ninguna potencia poltica a su disposicin. Gnova no
era ms que un esqueleto territorial: renunci a la independencia poltica, optando por
ese otro medio de dominacin qu es el dinero. Amsterdam se adjudica de alguna ma
nera la propiedad de las Provincias Unidas, quiranlo stas o no. Pero en definitiva, su
reino no representa ms que la Terraferma veneciana. Con Londres, todo cambia, por
que la enorme ciudad dispone del mercado nacional ingls y, ms tarde, del conjunto
de las Islas Britnicas, hasta el da en que, habiendo cambiado el mundo de escala,
ese aglomerado de potencia no ser ms que la pequea Inglaterra frente a un masto
donte: los Estados Unidos.
En resumen, seguida a grandes rasgos, la historia sucesiva de las ciudades dominan
tes de Europa, desde el siglo XIV, disea de antemano la evolucin de las economas-
mundo subyacentes, ms o menos ligadas y mantenidas, que oscilan entre ceiitros fuer
tes y centros dbiles. Esta sucesin aclara tambin, dicho sea de paso, los valores va
riables de las armas de la dominacin: navegacin, negocios, industria, crdito, poten
cia o violencia poltica, etctera.
Tercera regla:
las diversas zonas estn jerarquizadas

Las diversas zonas de una economa-mundo miran hacia un mismo punto, el cen
tro: polarizadas, forman ya un conjunto de mltiples coherencias. Como dir la C
mara de Comercio de Marsella (1763): Todos los comercios estn ligados y, por as de
cirlo, se dan la mano31. Un siglo antes, en Amsterdam, un observador deduca ya del
caso de Holanda que haba tal unin entre todas las partes del comercio del universo
que ignorar alguna de ellas era conocer mal las otras32.
Y , una vez establecidos, los vnculos duran.
Cierta pasin ha hecho de m un historiador del Mediterrneo de la segunda mitad
del siglo XVI. En la imaginacin, he navegado, hecho escala, trocado y vendido en to
dos sus puertos durante medio siglo largo. Luego tuve que abordar la historia del Me
diterrneo de los siglos XVII y XVIII. Pens que su singularidad iba a desorientarme, que
me sera necesario, para situarme, un nuevo aprendizaje. Pero pronto me percat de
que estaba en lugar conocido, en 1660 1670, e incluso en 1750. El espacio de la ba
se, los itinerarios, la extensin de las rutas, las producciones, las mercaderas intercam
biadas, las escalas, todo permaneca, poco ms o menos, en el mismo lugar. En total,
algunas mutaciones aqu o all, pero relacionadas casi nicamente con la superestruc
tura, lo cual es a la vez mucho y casi nada, aun si este casi nada el dinero, los capi
tales, el crdito, una demanda acrecentada o disminuida de tal o cual producto pue
de dominar una vida espontnea, prosaica y natural. Sin embargo, sta prosigue sin
saber exactamente que los verdaderos amos ya no son los de la vspera, y en todo caso
sin preocuparse mucho por ello. Que el aceite de Apulia, en el siglo XVIII, se exporte
al norte de Europa, por Trieste, Ancona, Npoles y Ferrara, y mucho menos a Vene
cia33, ciertamente interesa, pero, es tan importante para los campesinos de los olivares?
A travs de esta experiencia me explico la construccin de las economas-mundo y
de los mecanismos gracias a los cuales el capitalismo y la economa de mercado coexis
ten, se penetran mutuamente, sin confundirse siempre. A ras del suelo y en el curso
del agua, siglos y siglos organizaron cadenas de mercados locales y regionales. El des
tino de esta economa local que funciona por s misma es el de ser peridicamente ob
jeto de una integracin, de un reordenamiento racional en provecho de una zona y
una ciudad dominantes, y ello durante uno o dos siglos, hasta la aparicin de un nue
vo organizador. Es como si la centralizacin y la concentracin34 de los recursos y de
las riquezas se hiciesen necesariamente a favor de ciertos lugares de eleccin de la
acumulacin.
Un caso significativo, para no salimos del marco del ejemplo anterior, es la utili
zacin del Adritico en beneficio de Venecia. A este mar que la Seora controla al
menos desde 1383, con la toma de Corf, y que para ella es una especie de mercado
nacional, lo llama su golfo y dice haberlo conquistado al precio de su sangre. Slo
en los das tempestuosos del invierno, interrumpe el desfile de sus galeras de dorada
proa. Pero Venecia no ha inventado este mar; no ha creado las ciudades que lo bor
dean; las producciones de los pases ribereos, sus intercambios y hasta sus pueblos de
marinos, los ha hallado ya constituidos. No ha tenido ms que reunir en su mano, co
mo otros tantos hilos, los trficos que all se realizaban antes de su intrusin: el aceite
de Apulia, la madera para barcos de los bosques de Monte Gargano, las piedras de Is-
tria, la sal que reclaman de una y otra orilla los hombres, y los rebaos, los vinos,
el trigo, etctera. Reuni tambin a viajantes de comercio, centenares, millares de bar
cos y veleros, y todo eso lo remodel luego a la medida de sus propias necesidades y
lo integr en su propia economa. Esta toma de posesin es el proceso, el modelo,
que preside la construccin de toda economa-mundo, con sus monopolios evidentes.
La Seora pretende que todos los trficos del Adritico deben encaminarse hacia su
puerto y pasar bajo su control, cualquiera que sea su destino: se esfuerza en ello, lu
cha incansablemente contra Segna y Fiume, ciudades de bandidos, no menos que con
tra Trieste, Ragusa y Ancona, rivales mercantiles35.
Se vuelve a encontrar en otras partes el esquema de la dominacin veneciana. En
lo esencial, reposa sobre una dialctica oscilante entre una economa de mercado que
se desarrolla casi por s misma, espontneamente, y una economa predominante que
dirige esas actividades menores, las orienta y las tiene a su merced. Hablbamos del
aceite de Apulia, acaparado durante largo tiempo por Venecia. O pensemos en que,
para lograr esto, Venecia, hacia el 1580, tena en la regin productora ms de 500 mer
caderes bergamascos36, sbditos suyos, dedicados a reunir, almacenar y organizar las ex
pediciones. As, la economa superior envuelve la produccin, dirige su salida. Para te
ner xito, le parecen buenos todos los medios, en particular, los crditos otorgados en
el momento oportuno. Del mismo modo impusieron los ingleses su supremaca en Por
tugal, despus del Tratado de lord Methuen (1703). Y de igual modo los norteameri
canos expulsaron a los ingleses de Amrica del Sur, despus de la Segunda Guerra
Mundial.

Tercera regla (continuacin):


zonas de tipo Thnen

Podemos hallar una explicacin (no la explicacin) en Johann Heinrich von Th


nen (1780-1851), que fue, junto con Marx, el ms grande economista alemn del si
glo X IX 37. Cada economa-mundo, en todo caso, obedece al esquema que l ha trazado
en su obra Der isolierte Staat (1826). Imaginmonos escribe una gran ciudad en
medio de una llanura frtil, que no est atravesada por un ro navegable ni por un ca
nal. Dicha llanura est formada por un suelo totalmente homogneo y, en su integri
dad, apto para el cultivo. A una distancia bastante grande de la ciudad, la llanura ter
mina en el lmite con una zona salvaje, sin cultivar, por la que nuestro Estado se halla
completamente separado del resto del mundo. Adems, la llanura no contiene ningu
na ciudad fuera de la gran ciudad mencionada38. Saludemos, una vez ms, esa nece
sidad de la economa de salir de lo real para, luego, comprenderlo mejor39.
La ciudad nica y la campia nica actan una sobre otra en el aislamiento. Estan
do determinada cada actividad slo por la distancia (ya que ninguna diferencia en los
suelos predispone a una u otra seccin para un cultivo particular), se delinean por s
mismas zonas concntricas a partir de la ciudad; primer crculo, los jardines, los culti
vos de hortalizas (los cuales estn adheridos al espacio urbano, e incluso invaden sus
intersticios libres) y, adems, la produccin lechera; luego, segundo y tercer crculos,
los cereales, la cra de ganado. Tenemos ante los ojos un microcosmos cuyo modelo pue
de aplicarse, como lo ha hecho G. Niemeier40, a Sevilla y Andaluca; o, como lo hemos
esbozado, a las regiones que abastecen a Londres o Pars41, o, en verdad, a cualquier
otra ciudad. La teora es fiel a la realidad, en la medida en que el modelo propuesto
est casi vaco y en que, para retomar una vez ms la imagen de la posada espaola,
se lleva consigo todo aquello de lo que se servir.
No reprochar al modelo de Thnen que no da cabida a la implantacin y el de
sarrollo de la industria (que exista mucho antes de la revolucin inglesa del sigio XVIII)
ni que describe una campia abstracta donde la distancia como deus ex machina
Los barcos redondos atracan en Venecia. V. Carpac ci, Leyenda de Santa Ursula, detalle de la
partida de los novios. (Foto Anderson-Giraudon.)
describe por s misma crculos de actividades sucesivas y donde no aparecen burgos ni
aldeas, es decir, ninguna de las realidades humanas del mercado. De hecho, toda trans
posicin a un ejemplo real de este modelo demasiado simplificado permite reintrodu-
cir esos elementos ausentes. Lo que yo criticara, en cambio, es que el concepto tan fuer
te de desigualdad no entra en ninguna parte en el esquema. La desigualdad de las zo
nas es patente, pero se la admite sin explicacin. La gran ciudad domina su campia,
y eso es todo. Pero, por qu la domina? El intercambio entre campo y ciudad que
crea la circulacin elemental del cuerpo econmico es un buen ejemplo, diga Adam
Smith42 lo que diga, de intercambio desigual. Esta desigualdad tiene sus orgenes, su
gnesis43. Los economistas descuidan demasiado, a este respecto, la evolucin histrica,
que, sin duda alguna, ha tenido algo que decir desde muy temprano.

Tercera regla (continuacin):


el esquema espacial de la economa-mundo

Toda economa-mundo es un encaje, una yuxtaposicin, de zonas ligadas unas con


otras, pero a niveles diferentes. En concreto, se delinean, al menos, tres reas, tres
categoras: un centro estrech, regiones segundas bastante desarrolladas y, por ltimo,
enormes mrgenes exteriores; Y , necesariamente, las cualidades y caractersticas de la
sociedad, l economa, la tcnica, la cultura y el orden poltico cambian segn nos des
plazamos de una zona a otra. Tenemos aqu una explicacin de largo alcance, sobre la
cual Immanuel Wallerstein ha construido toda su obra, The modem World-system
(1974).
El centro, el corazn, rene todo lo ms avanzado y diversificado. El anillo si
guiente sol tiene una parte de estas ventajas, aunque participa de ellas: es l zona de
los brillantes segundos. La inmensa periferia, con sus poblaciones poco densas, es,
por el contrario, el arcasmo, el atraso, la explotacin fcil por otros. Esta geografa dis
criminatoria, todava hoy, hace caer en la trampa y explica la historia general del mun
do, aunque est, a veces, tambin crea ella misma la trampa por su connivencia.
La regin central no tiene nada de misterioso: cuando Amsterdam es el almacn
del mundo, las Provincias Unidas (o al menos las ms activas de ellas) son la zona cen
tral; cuando Londres impone su supremaca, Inglaterra (si no todas las Islas Britnicas)
se sita en el corazn del conjunto. Cuando Amberes, a comienzos del siglo XVI, se
despierta una bella maana en el centro de los trficos de Europa, los Pases Bajos, co
mo deca Henri Pirenne, se convierten en el suburbio de Amberes44, y el vasto mun
do en su enorme suburbio. La fuerza [...] de bombeo y atraccin de estos polos de
crecimiento45 es evidente,
L caracterizacin es ms difcil, en cambio, cuando se trata de situar en todo su
espesor, en la vecindad de esta zona central, las regiones contiguas a ella, inferiores a
ella, pero a veces muy poco, y que, al tender a incorporarse a ella, la presionan por
todas partes, s mueven ms que las otras. Las diferencias no son siempr de un relieve
acusado: para Paul Bairoch46, los desniveles entre estas zonas econmicas eran ayer mu
cho ms dbiles que hoy ; Hrmann Kellenbenz incluso duda de su realidad47 Sin em
bargo, abruptas o no, las diferencias existen, como lo indican los criterios d los pre
cios, los salarios, los niveles de vida, el producto nacional, la renta p er capita y los ba
lances comerciales, al menos siempre que dispongamos de las cifras.
El criterio ms simple, si no el mejor, y en todo caso el ms inmediatamente acce
sible, es la presencia o ausencia, en tal o cual regin, de colonias mercantiles extranje-
ras. Si tiene un papel importante en una ciudad determinada, en un pas determina
do, el comerciante extranjero pone de relieve, por s solo, la inferioridad de la ciudad
o del pas con respecto a la economa de la que l es representante o emisario. Tene
mos muchos ejemplos de tales superioridades: los mercaderes banqueros genoveses en
Madrid, en tiempos de Felipe II; los mercaderes holandeses en Leipzig en el siglo XVII;
los mercaderes ingleses en Lisboa en el siglo XVIII; o los italianos ellos, sobre todo ,
en Brujas, en Amberes y en Lyon tanto como en Pars (al menos hasta Mazarino). Ha
cia 1780, en Lisboa y en Cdiz, todas las casas comerciales son sucursales extranjeras,
Alie Hduser frem de Comptoirs sind48. La misma situacin, o poco ms o menos, se da
ba en Venecia en el siglo XVIII49.
Toda ambigedad se disipa, en cambio, cuando se penetra en los pases de la pe
riferia. All, es imposible equivocarse: son pases pobres, arcaizantes, donde el rango
social dominante es a menudo la servidumbre o aun la esclavitud (no hay campesinos
libres, o que pretenden serlo, ms que en el corazn de Occidente). Son pases apenas
insertados en la economa monetaria. Pases donde apenas existe la divisin del traba
jo; donde el campesino desempea todos los oficios a la vez; donde los precios mone
tarios, cuando existen, son irrisorios. Toda vida demasiado barata, por lo dems, es en
s misma un indicio de subdesarrollo. Un predicador hngaro, Martino Szepsi Com-
bor, al volver a su pas en 1618, observa el alto nivel del precio de los productos ali
menticios en Holanda e Inglaterra; la situacin empieza a cambiar en Francia, y luego
en Alemania, Polonia y Bohemia el precio del pan sigue bajando a todo lo largo del
viaje, hasta Hungra50 Hungra es ya casi el fin de la escalera. Pero se puede ir ms
lejos an: en Tobolsk, Siberia, las cosas necesarias para la vida son tan baratas que un
hombre comn puede all vivir muy bien por diez rublos al ao51.
Las regiones atrasadas, al margen de Europa, ofrecen numerosos modelos de estas
economas marginales. La Sicilia feudal en el siglo XVIII; Cerdea, en cualquier po
ca; los Balcanes turcos; Mecklemburgo, Polonia, Lituania, vastas regiones drenadas en
beneficio de los mercados de Occidente, condenadas a adaptar su produccin menos a
las necesidades locales que a la demanda de los mercados exteriores; Siberia, explotada
por la economa-mundo rusa, Pero tambin las islas venecianas de Levante, donde la
demanda exterior de pasas y de vinos generosos consumidos hasta en Inglaterra impu
so, desde el siglo XV, un monocultivo invasor y destructor de los equilibrios locales.
Sin duda, hay periferias por todo el mundo. Tanto antes como despus de Vasco
da Gama, los negros buscadores de oro y cazadores de las regiones primitivas del Mo-
nomotapa, en la costa oriental de Africa, trocaban el metal amarillo y el marfil por co
tonadas de la India. China no cesa de extenderse en sus confines y de invadir pases
brbaros, como los califican los textos chinos. Pues la imagen china de estos pueblos
es la misma que la de los griegos de la poca clsica con respecto a las poblaciones que
no hablaban griego: en Vietnam, como en Insulindia, no hay ms que brbaros. Sin
embargo, los chinos distinguen en Vietnam entre brbaros adaptados a la cultura china
y brbaros no adaptados a ella. Segn un historiador chino del siglo XVI, sus compa
triotas llamaban brbaros crudos a los que se mantenan independientes y conserva
ban sus costumbres primitivas, y brbaros cocidos a los que haban aceptado ms o me
nos la civilizacin china, sometindose al Imperio. Aqu, poltica, cultura, economa
y modelo social intervienen conjuntamente. Lo crudo y lo cocido> en esta semntica,
segn explica Jacques Dournes, expresan tambin la oposicin entre cultura y natura
leza, donde la crudeza se seala, ante todo, por la desnudez de los cuerpos: Cuando
los Ptao [reyes de las montaas] paguen el tributo a la corte [adherida a las costum
bres chinas] de Annam, sta los cubrir de vestidos52.
Relaciones de dependencia se perciben tambin en la gran isla de Hainan, vecina
del litoral sur de China. Montaosa, independiente en su centro, la isla est poblada
Un kbrbaro crudo: dibujo chino que repre
senta a un camboyano semidesnud con una
concha en la mano. Grabado tomado del
Tche Kong Tou. (B.N.)

por no-chinos, primitivos, a decir verdad, mientras que la regin baja, cubierta de arro
zales, est ya en manos de campesinos chinos. Los montaeses, saqueadores de voca
cin, pero tambin expulsados a veces como bestias salvajes, truecan gustosamente ma
deras duras (madera de palo del guila y de calambad) y oro en polvo mediante una
especie de comercio mudo, por el cual los mercaderes chinos depositan primero sus
telas y merceras en sus montaas53. Dejando de lado la transaccin muda, estos true
ques se asemejan a los de la costa atlntica del Shara en tiempos de Enrique el Nave
gante, cuando se intercambiaban paos, telas y mantas de Portugal por oro en polvo
y esclavos negros que llevaban a la costa los nmadas berberes.

Tercera regla (continuacin):


zonas neutras?

Sin embargo, las zonas atrasadas no estn distribuidas exclusivamente en las verda
deras periferias. En realidad, salpican las mismas regiones centrales con mltiples man
chas regionales, con las dimensiones modestas de un pas o un cantn, de un valle
montaoso aislado o de una zona poco accesible porque est situada lejos de las rutas.
As, todas las economas avanzadas estn como perforadas por innumerables pozos fue
ra del tiempo del mundo y donde el historiador en busca de un pasado casi siempre
inaccesible tiene la impresin de sumergirse cmo si practicar pesca submarina. Me
he esforzado, durante estos ltimos aos y ms de lo que permitiran suponer los dos
primeros volmenes de esta obra, por captar esos destinos elementales todo ese tejido
histrico particular que nos sita por debajo o al margen del mercado; la economa de
intercambio elude esas regiones apartadas, que; por lo dems, no son humanamente
ms desdichadas ni ms felices que las otras, como lo he dicho ms de una vez.
Pero una pesca semejante raramente es fructfera: faltan los documentos, y los de
talles que se recogen son ms pintorescos que tiles. Ahora bien, lo que quisiramos
reunir son elementos para juzgar la densidad y la naturaleza de la vida econmica en
la vecindad de ese plano cero. Ciertamente, es pedir demasiado. Pero lo que no plan
tea duda alguna es la existencia de tales zonas neutras, casi fuera de los intercambios
y las mezclas. En el espacio francs, todava en el siglo XVIII, estos universos a contra
pelo se encuentran tanto en el interior aterrador de Bretaa como en el macizo alpino
de Oisans54 o en el valle de Morzine5\ ms all del paso de Montets, o en el valle alto
de Chamonix, cerrado al mundo exterior antes de los comienzos del alpinismo. La his
toriadora Colette Baudouy56 ha tenido la suerte inaudita de encontrar, en 1970, en Cer-
vires, en el Briari^onnais, una comunidad de campesinos montaeses que segua vi
viendo a un ritmo ancestral* segn las mentalidades del pasado, y produciendo con tc
nicas agrcolas antiguas, sobreviviendo [en suma] al naufragio general de sus vecinas.
Y ella ha sabido sacar provecho del hallazgo.
En todo caso, el hecho de que puedan existir tales grupos aislados en la Francia de
1970 hace aconsejable no asombrarse de que en Inglaterra, en vsperas de la Revolu
cin Industrial, se presenten a cada pas al viajero al indagador regiones atrasadas.
David Hume57 (1711-1776) sealaba* a mediados del siglo XVIII, que en Gran Bretaa
e Irlanda iio faltaban regiones donde la vida era tari barata como en Francia. Esta es
lina manera indirecta de hablar de regiones que hoy llamaramos subdesarrolladas,
dnde la vida sigue su estilo tradicional, donde los campesinos tienen a su disposicin
los recursos de una caza abundante, de salmones y truchas que pululan en los ros. En
cuanto a los hombres, habra que hablar de salvajismo. As, en la regin de Fens, al
borde del golfo de Wash, en el momento en que se emprenden all enormes bonifi
caciones al modo holands, a comienzos del siglo XVII, los trabajos hidrulicos provo
can el nacimiento de campias capitalistas all donde no existan hasta entonces ms
que hombres libres, habituados a la pesca y la caza acutica; estos hombres primitivos
lucharn ferozmente para preservar su vida, atacando a los ingenieros y los terraplena-
dores, destruyendo los diques y asesinando a los obreros malditos58. Tales conflictos,
de la modernizacin contra el arcasmo, se reproducen todava ante nuestros ojos, tan
to en la Campania interior como en otras regiones del mundo59. No obstante, estas vio
lencias son relativamente raras. Por lo general, la civilizacin, cuando lo necesita, tie
ne mil medios para seducir a, y penetrar en, las regiones que antes haba abandonado
durante larg tiempo a s mismas. Pero, es tan diferente el resultado?
Encuentro de dos economas-mundo. Un mercader occidental en los lugares de produccin de
especias. Ilustracin del Libro des Merveillcs, Marco Polo, siglo XV. B.N ., Ms, fr, 2810. (Clis
B.N.)

Tercera regla (continuacin y fin ):


envoltura e infraestructura

Una economa-mundo se presenta como una inmensa envoltura. A priori, conside


rando los medios de comunicacin de antao, debera reunir fuerzas considerables para
asegurar su buen funcionamiento. Ahora bien, slo funciona sin problemas, aunque
no tenga densidad ni espesor, proteccin y fuerza eficaces, en su zona central y en las
regiones cercanas que la rodean. Y aun stas, ya las observemos en el crculo de Vene
cia, ya en el de Amsterdam o Londres, abarcan zonas de economas menos vivas, me
nos ligadas a los centros de decisin. Todava hoy, Estados Unidos tiene sus regiones
subdesarrolladas en el interior mismo de sus fronteras.
Por consiguiente, tanto si se considera una economa-mundo en su despliegue por
la superficie del globo como si se considera en su profundidad, en su zona central, se
impone el mismo hecho asombroso: la mquina funciona y, sin embargo (pensemos
sobre todo en las primeras ciudades dominantes del pasado europeo), dispone de es
casa potencia. Cmo ha sido posible tal xito? Esta pregunta se replantear a lo largo
de toda esta obra, sin que nuestras respuestas puedan ser perentorias: que Holanda lo
gre obtener sus ventajas comerciales en la Francia hostil de Luis XIV o que Inglaterra
se apodere de la inmensa India son proezas, es verdad, que se hallan en el lmite de
lo incomprensible.
Se nos permitir, sin embargo, sugerir una explicacin mediante el artificio de una
imagen?
He aqu un bloque de mrmol60 elegido en las canteras de Carrara por Miguel An
gel o alguno de sus contemporneos; es un gigante, por su peso, que sin embargo ser
extrado por medios elementales y luego desplazado gracias a fuerzas seguramente mo
destas: un poco de plvora, que se utiliza desde hace mucho tiempo en las canteras y
las minas, dos o tres palancas, una docena de hombres (lo sumo), cordajes, una yunta
de bueyes, troncos de madera para un eventual camino de rodadura, un plano incli
nado... y la partida est jugada! Est jugada porque el gigante est pegado al suelo
por su peso; porque representa una fuerza enorme, pero inmvil, neutralizada. Acaso
la masa de la actividades elementales no est, tambin, atrapada, cautiva, fijada al sue
lo y, por lo mismo, no es ms fcilmente manejable desde arriba? Los mecanismos y
palancas que permiten estas proezas sn un poco de dinero contante y sonante, de me
tal blanco que llegara a Dantzig o Messina, la oferta tentadora de un crdito, de un poco
de dinero artificial o de un producto raro y codiciado... O al sistema mismo de los
mercados. En el extremo de las cadenas mercantiles, los precios altos son incitaciones
continuas: basta una seal para que todo se ponga en movimiento. Aadamos a ello
la fuerza de la costumbre: la pimienta y las especias se han presentado durante siglos
en las puertas de Levante para encontrarse all con el precioso metal blanco.
Claro est que tambin existe la violencia: las escuadras portuguesas u holandesas
facilitaron las operaciones comerciales mucho antes de la poca de la caonera. Pero
ms frecuentemente an, fueron medios aparentemente modestos los que han mane
jado insidiosamente las economas dependientes. Esto es vlido, ciertamente, para to
dos los mecanismos de la economa-mundo, tanto para el centro con respecto a las pe
riferias como para el centro con respecto a s mismo. Pues el centro, repitmoslo, est
estratificado, dividido, contra l mismo. Y las periferias tambin lo estn: Es notorio
que en Palermo escribe un cnsul* ruso61 casi todos los artculos son un 50% ms
caros que en Npoles. Pero olvida precisar qu entiende por artculos y qu excep
ciones implican el correctivo casi. Queda a nuestro cuidado imaginar la respuesta y
los movimientos que pueden implicar estos desniveles entre las capitales de los dos rei
nos que forman el sur desvalorizado de Italia.
LA ECONOMIA-MUNDO:
UN ORDEN FRENTE A OTROS ORDENES

Cualquiera que sea la evidencia de las sujeciones econmicas, cualesquiera que sean
sus consecuencias, sera un error imaginar que el orden de la economa-mundo gobier
na la sociedad entera y que ella determina por s sola los otros rdenes de la sociedad.
Pues hay otros rdenes. Una economa nunca sta aislada. Su terreno y su espacio son
tambin aquellos en los que se instalan y viven otras entidades la cultura, lo social,
la poltica que no cesan de mezclarse con ella para favorecerla o, tambin, para opo
nerse a ella. Estas masas son tanto ms difciles de disociar unas de otras cuanto que
lo que se ofrece a la observacin la realidad de la experiencia, lo real real, como
dice Fran$ois Perroux62 es una totalidad, a la que hemos llamado la sociedad por ex
celencia, el conjunto de los conjuntos63. Cada conjunto64 particular que distinguimos
por razones de inteligibilidad est, en la realidad viva, mezclado con los otros. No cre,
en modo alguno, que haya un noman 's land entre la historia econmica y la historia
social, como sostiene Wilan65. Se podran escribir las ecuaciones siguientes en todos los
sentidos que se quiera: la economa es poltica, cultura y sociedad; la cultura es eco
noma, poltica y sociedad, etctera. O admitir que, en determinada sociedad, la po
ltica conduce a la economa y recprocamente; que la economa favorece o desalienta
a la cultura y recprocamente, etctera. E incluso decir, con Pierre Bruriel66, qu todo
lo que es human es poltico, pues toda literatura (hasta la poesa hermtica de Ma-
llarm) es poltica. Pues si un rasgo especfico de la economa es sobrepasar su espacio,
no puede decirse lo mismo de los otros conjuntos sociales? Todos devoran el espacio,
tratari de extenderse y perfilan sus zonas sucesivas de tipo Thnen.
As, un Estado puede aparecer dividido en tres zonas: la capital, la provincia y las
colonias. Es el esquema que corresponde a la Venecia del siglo XV: la ciudad y sus in
mediaciones el Bogado61 ; las ciudades y territorios de la Tierra Firme; y ls colo
nias: la Mar Para Florencia, es la ciudad, el Contado, lo Stato68. Puedo sostener de
est ltimo, conquistado a expensas de Siena y de Pisa, que pertenece a la categora
de las seudocolonias? No hace falta hablar de la triple divisin de Francia en los si
glos XVI, XVIII, XIX y X X , o de Inglaterra o de las Provincias Unidas. Pero, a escala de
toda Europa, el sistema llamado del equilibrio europeo69, estudiado con predileccin
por los historiadores, no es una especie de rplica poltica de la economa-mundo? El
fin es constituir y mantener periferias y semiperiferias donde las tensiones recprocas
no siempre se anulan, de manera que no se vea amenazada la potencia central. Pues
tambin la poltica tiene su corazn, una zona estrecha desde donde se observan los
acontecimientos prximos o lejanos: watt andsee.
Las formas sociales tambin tienen sus geografas diferenciales, Hasta dnde lle
gan, por ejemplo, en concreto, la esclavitud, la servidumbre y la sociedad feudal? Se
gn el espacio, la sociedad cambia totalmente. Cuando Dupont de Nemours acepta
ser el preceptor del hijo del prncipe Czartoryski, descubre con estupefaccin, en Po
lonia, lo que es un pas de servidumbre: campesinos que ignoran el Estado y no cono
cen ms que a su seor, prncipes de hbitos populares como Radziwill, que reina so
bre un dominio ms grande que Lorena y se acuesta sobre el suelo desnudo70.
De igual modo, la cultura es una interminable divisin del espacio, con crculos su
cesivos: en la poca del Renacimiento, Florencia, Italia y el resto de Europa. Y estos
crculos corresponden, claro est, a conquistas del espacio. Es curioso observar de qu
manera el arte francs, el de las iglesias gticas, parte de las zonas situadas entre el
Sen y el Loira y conquista Europa; cmo el barroco, hijo de la Contrarreforma, con-
4. EL MAPA DEL GOTICO

Segn el Atlas historique publicado bajo la direccin de Georges Duby (Larousse, 1978).
quista todo el continente a partir de Roma y de Madrid, y contamina hasta la Ingla
terra protestante; cmo, en el siglo XVIII, el francs se convierte en la lengua comn
de los europeos cultos; o cmo, a partir de Delhi, toda la India, musulmana o hind,
ser sumergida por la arquitectura y el arte islmicos, que llegarn a la Insulindia isla
mizada siguiendo a los mercaderes indios.
Sin duda, se podran confeccionar los mapas del modo en que estos diversos r
denes de la sociedad se insertan en el espacio, situar sus polos, sus zonas centrales y
sus lneas de fuerza. Cada uno tiene su propia historia, su propio mbito. Y todos se
influyen recprocamente. Ninguno predomina de una vez por todas sobre los otros. Su
clasificacin, si la hay, no cesa de cambiar; lentamente, es verdad, pero cambia.

E l orden econmico
y la divisin internacional d e l trabajo

Sin embargo con la modernidad, la primaca econmica se hace cada vez mayor:
ella orienta a los dems rdenes, los perturba e influye sobre ellos. Exagera las desi
gualdades, encierra en la pobreza o la riqueza a los copartcipes de la economa-mun
do, les asigna un papel y, al parecer, por muy largo tiempo. No deca un economis
ta71, seriamente: un pas pobre es pobre porque es pobre? Y un historiador72: la
expansin atrae la expansin? Lo cual equivale a declarar: Un pas se enriquece por
que ya es rico.
Estas afirmaciones, voluntariamente simplistas, tienen ms sentido, para m, que
el seudo-teorema, supuestamente irrefutable73, de David Ricardo (1817)* cuyos tr
minos son conocidos: las relaciones entre dos pases dependen de los costes compara
tivos que se aplican en ellos a la produccin; todo intercambio exterior tiende al equi
librio recproco y no puede sino ser provechoso para los dos asociados (en el peor de
los casos, un poco ms para uno que para el otro), pues une unas con otras a todas
las naciones del mundo civilizado por los vnculos comunes del inters, por las relacio
nes amistosas, y hace de ellas una nica y gran sociedad. Es por este principio por el
que se elabora vino en Francia y Portugal, se cultiva trigo en Polonia y los Estados Uni
dos, y se hace quincalla y otros artculos en Inglaterra74. Es una imagen tranquiliza
dora, demasiado tranquilizadora. Pues se plantea una cuestin: cundo ha surgido, y
por qu razones, este reparto de tareas que Ricardo describe, en 1817, como propio de
la naturaleza de las cosas?
No es el fruto de vocaciones que sean naturales y se den por sentadas; es una he
rencia, la consolidacin de una situacin ms o menos antigua, lenta, histricamente
esbozada. La divisin del trabajo a escala mundial (o de una economa-mundo) no es
un acuerdo concertado y revisable en cada instante entre asociados iguales. Se ha esta
blecido progresivamente; como una cadena de subordinaciones que se determinan unas
a otras. El intercambio desigual, que genera la desigualdad del mundo, y, recproca
mente, la desigualdad del mundo, creadora obstinada del intercambio, son viejas rea
lidades. Siempre ha habido en el juego econmico unas cartas mejores que otras y, a
veces, incluso, falseadas. Ciertas actividades dejan ms beneficios que otras: es ms fruc
tfero cultivar la via que el trigo (al menos, si otro acepta cultivar el trigo por noso
tros), ms fructfero actuar en el sector secundario que en el primario, en el sector ter
ciario que en el secundario. Si los intercambios de Inglaterra y Portugal en tiempos de
Ricardo son tales que aqulla suministra paos y otros productos industriales y el se
gundo pas vino, Portugal se halla, en el sector primario, en posicin de inferioridad.
Alegora dd comercio de Dantzig, por Isaac van de Luck (1608), que decora el techo de la Casa
de la Hansa, hoy Ayuntamiento de Gdansk. Toda la actividad de la ciudad gira alrededor del
trigo del Vstula que, por un canal de empalme (ver detalles en t. I, p. 91, /. II, p. 226), llega
al puerto y a sus naves, que se observan en segundo plano. En la parte de abajo del cuadro,
reconocibles por su vestimenta, comerciantes polacos y occidentales: son ellos quienes organizan
la cadena de dependencia que liga a Polonia con Amsterdam. (Foto Henryk Romanowski.)
Hubo siglos en que Inglaterra, aun antes del reinado de Isabel, dej de exportar sus
materias primas, su lana, para hacer progresar su industria y su comercio, y siglos en
que Portugal, antes satisfecho, evolucion en sentido inverso o se vio obligado a ello.
Pues el gobierno portugus, en tiempos del duque de Erceira, us para defenderse los
recursos del mercantilismo y favoreci el desarrollo de su industria. Pero dos aos des
pus de la muerte del duque (1690), se dej de lado todo este alarde; una decena de
aos ms tarde, se firmara el Tratado de lord Methuen. Quin podra sostener que
las relaciones anglo-portuguesas estuvieron dictadas por los vnculos comunes del in
ters entre sociedades amigas, y no por relaciones de fuerza difciles de subvenir?
Las relaciones de fuerza entre naciones derivan de estados de cosas muy antiguos,
a veces. Para una economa, una sociedad, una civilizacin o incluso un conjunto po
ltico, un pasado de dependencia, cuando ha existido, es difcil de romper. As, inne
gablemente, el Mezzogiomo italiano est atrasado desde hace largo tiempo, al menos
desde el siglo XII. Dijo un siciliano, exagerando: Somos una colonia desde hace 2.500
aos75. Los brasileos, independientes desde 1822, todava ayer e incluso hoy, se sen
tan en una situacin colonial, no frente a Portugal, sino respecto Europa y los Es
tados Unidos. Hoy es un chiste comn decir: No somos los Estados Unidos de Brasil,
sino el Brasil de los Estados Unidos.
De igual modo, el retraso industrial de Francia, patente desd el siglo X IX , no se
explica si no nos remontamos a un pasado bastante lejano. Segn algunos historiado
res76, Francia fracas en su transformacin industrial y en su competencia con Ingla
terra por el primer lugar en Europa y en el mundo, a causa de la Revolucin y el Im
perio: por entonces, se habra perdido una oportunidad. Es verdad que, con la ayuda
de las circunstancias, Francia entreg el espacio entero del mundo a la explotacin mer
cantil de Gran Bretaa; pero no es menos cierto que los efectos conjugados d Trafal-
gar y Waterloo han teido un peso muy grande. Sin embargo, podemos olvidar las
oportunidades perdidas antes de 1789? En 1713, al final de la Guerra de Sucesin de
Espaa, Francia vio cmo se le escapaba de las manos el acceso libre a la plata de la
Amrica espaola. En 1722, con el fracaso de Law, se vio privada (hasta 1776) de un
banco central77. En 1762, desde antes del Tratado de Pars, perdi Canad y, prcti
camente, la India. Y , mucho ms lejos en el pasado, la Francia prspera del siglo XIII,
llevada a gran altura por las citas terrestres de las ferias de Champaa, perdi esta ven
taja a comienzos del siglo XIV, como consecuencia de na unin martima, a travs de
Gibraltar, entre Italia y los Pases Bajos; se encontr entonces (cmo explicaremos ms
adelante78) fuera del circuito capitalista esencial de Europa. Moraleja: nunca se pier
de de una sola vez; Tampoco se gana de una sola vez. El xito depende de inserciones
en las oportunidades de una poca determinada, de repeticiones, d acumulaciones.
El poder se acumula, como el dinero, y por esta razn me parecen oportunas las re
flexiones, a primera vista demasiado evidentes, de Nurske y de Chaunu. Un pas es
pobre porque es pobre, o, por decirlo ms claramente, porque era ya pobre, o estaba
atrapado de antemano en el crculo vicioso de la pobreza, como dice tambin Nurs
ke79. La expansin atrae la expansin, un pas se ha desarrollado porque ya estaba
desarrollado antes, porque est atrapado en un movimiento anterior que le favorece.
As, el pasado siempre pesa. La desigualdad del mundo se relaciona con realidades es
tructurales, que se forman muy lentamente y desaparecen tambin muy lentamente.
E l Estado: p o d e r poltico
y p o d e r econmico

Hoy el Estado goza del mayor crdito. Hasta los filsofos salen en su defensa. De
pronto, toda explicacin que no valora su papel se halla fuera de una moda que se ex
tiende, que tiene evidentemente sus excesos y sus simplificaciones, pero que presenta
al menos la ventaja de obligar a algunos historiadores franceses a volver sobre sus pa
sos, a adorar un poco lo que han quemado o, al menos, apartado de su ruta.
Sin embargo, el Estado, entre los siglos XV y XVIII, estuvo lejos de llenar todo el
espacio social, careci de esa fuerza de penetracin diablica que actualmente se le
atribuye, le faltaban los medios. Tanto menos cuanto que sufri de lleno la larga crisis
de 1350 a 1450. Solamente en la segunda mitad del siglo XV se inici su ascenso. Los
Estados-ciudades que, antes que los Estados territoriales, desempean los primeros pa
peles hasta comienzos del siglo XVIII, son por entonces, enteramente, herramientas en
manos d sus comerciantes. Para los Estados territorialesTcuya potencia se reconstituye
lentamente, las cosas son mucho menos simples. Pero el primer Estado territorial que
cre un mercado riciohal o una economa nacional, Inglaterra, cay pronto bajo la do
minacin de los comerciantes, despus de la revolucin de 1688. No es de extraar,
pues, que, en la Europa preiridustrial, cierto determinismo hiciera coincidir la potencia
poltica con la potencia econmica. En todo caso, el mapa de la economa-mundo, con
exceso de voltaje d sus zonas centrales y sus diferencias concntricas, se corresponde
bastante bien con el mapa poltico de Europa.
En el centro de la economa-mundo, en efecto, se aloja siempre, fuerte, agresivo y
privilegiado, un Estado fuera de lo comn, dinmico, temido y admirado a la vez. Es
ya el caso de Venecia en el siglo XV; de Holanda en el XVII; de Inglaterra en el XVIII y
ms aun en el X IX ; de los Estados Unidos eri la actualidad. Estos gobiernos que estn
en el centro, podran no ser fuertes? Immanuel Wallerstein se ha tomado el trabajo
de probar qu no, respecto del gobierno de las Provincias Unidas, en el siglo XVII, del
que contemporneos e historiadores han afirmado hasta la saciedad que era casi inexis
tente. Como si la posicin central, por s sola, no crease y no exigiese tambin un go
bierno eficaz!80 jComo si gobierno y sociedad no fuesen un solo conjunto, un mismo
bloque! jComo si el dinero no crease una disciplina social y una extraordinaria facili
dad de accin!
Hay, pues, gobiernos fuertes en Venecia, aun en Amsterdam, y en Londres. Go
biernos capaces de imponerse en el interior, de disciplinar a los peces gordos, a las
ciudades, de aumentar las cargas fiscales en caso de necesidad, de garantizar el crdito
v las libertades mercantiles. Capaces tambin de imponerse en el exterior: para estos
gobiernos, que no vacilan jams en recurrir a la violencia, podemos usar muy pronto,
sin temer el anacronismo, las palabras colonialismo e imperialismo. Lo cual no impide,
sino todo lo contrario, que estos gobiernos centrales estn ms o menos bajo la de
pendencia de un capitalismo precoz, de dientes ya largos. El poder se reparte entre
ellos y l. En este juego, sin sumergirse, el Estado penetra en el movimiento propio de
la economa-mundo. Sirviendo a otros, sirviendo al dinero, se sirve tambin a s mismo.
El decorado cambia tan pronto como se aborda, aun en la vecindad del centro, la
zona viva pero menos desarrollada en la que el Estado ha sido durante largo tiempo
una mezcla de monarqua carismtica tradicional y organizacin moderna. All los go
biernos estn en sociedades, economas e incluso culturas en parte arcaicas; respiran
mal en el vasto mundo. Las monarquas del Continente Europeo se ven obligadas a
gobernar, mal que bien, con y contra las noblezas que las rodean. Asumira sin ellas
sus tareas el Estado incompleto (aunque se trate de la Francia de Luis XIV)? Evidente-
La pompa oficial del Estado veneciano: cmo un embajador se despide del dux. V Carpaccto,
Leyenda de Santa Ursula (hacia 1500). (Clis Giraudon.)
mente, la burguesa cuenta, y el Estado organiza su progreso, pero prudentemente,
y estos procesos sociales son lentos. Al mismo tiempo, estos Estados tienen ante sus
ojos el xito de los Estados mercantiles mejor colocados que ellos en el cruce de los tr
ficos; en suma, son conscientes de su situacin inferior, tanto que el gran negocio, para
ellos, es incorporarse, cueste lo que cueste, a la categora superior, elevarse al centro.
Lo intentarn, por una parte, tratando de copiar el modelo y de apropiarse de las re
cetas del xito: sta fue durante largo tiempo la idea fija de Inglaterra ante Holanda;
por otra, creando y movilizando las rentas y los recursos que exigen la conduccin de
las guerras y el lujo de ostentacin, que, despus de todo, tambin es un medio de
gobierno. Es un hecho que todo Estado que slo se avecina al centro de una econo
ma-mundo se vuelve ms hurao, conquistador por momentos, como si esa vecindad
le hiciese exasperarse.
Pero, no nos engaemos, la distancia entre la Holanda moderna del siglo XVII y Es
tados majestuosos como Francia y Espaa sigue siendo grande. Esa distancia se pone
de manifiesto en la actitud de los gobiernos frente a una poltica econmica que pas
entonces por ser una panacea y que nosotros llamamos, con una palabra creada poste
riormente, el mercantilismo. Al crearla, nosotros, los historiadores, hemos asignado al
trmino sentidos intepTes. Pero si uno de esos sentidos debiese prevalecer sobre los
otros, sera el que implica una defensa contra otro. Pues el mercantilismo es, ante to-
d, una manera de protegerse. El prncipe o el Estado que aplica sus preceptos se s-
crifica, sin duda, ana moda, pero ms an, comprueba una inferioridad que se trata
d atenuar o reducir. Holanda slo ser mercantilista en raros momentos, que justa
mente corresponden, para ella, a la percepcin de un peligro exterior. Por lo comn,
puede practicar impunemente la libre competencia, que no hace ms que beneficiarla.
Inglaterra, en el siglo XVIII, se aleja de uo mercantilismo vigilante, y pienso que es la
prueba de que la hora de la grandeza y la fuerza britnicas suena ya en el reloj del
mundo. Un siglo ms tarde (en 1846), podr abrirse sin riesgo al libre cambio.
Todo cambia an ms cuando se llega a los lmites de una economa-mundo. Es
all donde se sitan las colonias, que son poblaciones de esclavos despojadas del dere
cho de gobernarse: el amo es la metrpoli, cuidadosa de reservarse los beneficios mer
cantiles en el sistema de exclusividad, en cada lugar, cualquiera que sea su forma. Es
verdad que la metrpoli est muy lejos y que las ciudades y las minoras dominantes
imponen la ley en el crculo de la vida local. Pero esta potencia de las administraciones
y de los particularismos locales, lo que se llama la democracia americana, no es ms
que una forma elemental del gobierno. A lo sumo, es la de las antiguas ciudades grie
gas, jy tal vez ni siquiera eso! Se lo percibir con la independencia de las colonias, que
en definitiva provoc un brusco vaco de poder. Despus de haber puesto fin al falso
Estado colonial, fue necesario fabricar uno nuevo ntegramente. Los Estados Unidos,
crtstituidos en 1787, tardaron mucho tiempo en hacer del Estado federal un poder po
ltico coherente y eficaz. Y el proceso tambin ha sido lento en otros Estados de
Amrica.
En las periferias no coloniales, particularmente en el este de Europa, al menos ha
ba Estados locales. Pero all la economa estaba dominada por un grupo ligado al ex
tranjero. As, en Polonia, por ejemplo, el Estado no es ms que una institucin carente
de substancia. De igual modo, la Italia del siglo XVIII ya no tiene verdaderos gobier
nos. Se habla de Italia dice el conde Maffei (1736) , se delibera sobre sus pueblos
como se hara de borregos u otros viles animales81. Venecia misma, desde Passaro-
witz (1718), se sumergi con deleite o resignacin en la neutralidad; lo que equivale
a decir que se abandona82.
No hay salvacin para todos estos perdedores ms que all donde recurren a la vio
lencia, a la agresin, a la guerra. La Suecia de Gustavo Adolfo es un buen ejemplo de
ello. Mejor an el Africa de los corsarios berberiscos. Es verdad que, en el caso de los
berberiscos, ya no estamos en el marco de la economa-mundo europea, sino en el es
pacio poltico y econmico que abarca el Imperio Turco, que es una economa-mundo
por s misma, sobre la cual volver en un captulo posterior. Pero el Estado Argelino
est, a su manera ejemplar, en la bisagra de dos economas-mundo, la europea y la
turca, pues prcticamente rompi sus lazos de vasallaje con Estambul, aunque una ma*
ria europea invasora lo puso al margen de los trficos mercantiles mediterrneos. Fren
te a la hegemona europea, la piratera argelina es la nica puerta de salida, la nica
posibilidad de ruptura, A igualdad de otros factores, Suecia, en el lmite de dos eco
nomas, la de Europa y la de Rusia, tambin est excluida de los beneficios directos
del Bltico. Para ella, la guerra es la salvacin,

Im perio
y economa-mundo

El imperio, es decir, el super Eistado que, por s solo, abarca el espacio enter de
una economa-mundo, plantea un problema de conjunto. En general, los imperios-
mundo, como los llama Wallerstein, sin duda son formaciones arcaicas, antiguos triun
fos de la poltica sobre la economa. Existen todava, en el perodo que estudia esta
obra, fuera de Occidente, en la India con el Imperio del Gran Mogol, en China, en
Irn, en el Imperio Otomano y en la Moscovia de los zares. Para Immanuel Wallers
tein, siempre qu hay un imperio, la economa-mundo subyacente no puede desarro
llarse; es detnida en su expansin. Se podra decir tambin que, entonces, se est en
presencia d una command economy, para seguir la leccin de John Hicks, o de uri
modo de produccin llamado asitico, para retomar la anticuada explicacin de Marx.
Es verdad que la economa no se adapta a las exigencias y restricciones de una po
ltica imperial sin contrapeso. Ningn comerciante, ningn capitalista* tendr nunca
en ella campo libr. Miguel Cantacuzeno, una especie de Fugger del Imperio Otoma
no, fue colgado sin otra forma de proceso a las puertas mismas de su suntuoso palacio
de Anchioli, en Estambul, el 13 de marzo de 1578, por orden del sultn85. En China84,
el riqusimo Heshen, ministro favorito del emperador Qianglong, es ejecutado a la
muerte de ste y s fortuna confiscada por el nuevo emperador. En Rusia85, el prncipe
Gagariri, gobernador de Siberia y prevaricador si ls hubo, es decapitado en 1720. Pen
samos, evidentemente, en Jacques Coeur, en Semblan^ay y en Fouquet: a su manera,
estos procesos y sta ejecucin (la de Semblan^ay) hacen pensar en cierto estado pol
tico y econmico de Francia. Slo un rgimen capitalista, aun de tipo antiguo, tiene
estmago para tragar y digerir los escndalos.
Sin embargo, por mi parte, pienso que, aun baj la coaccin de n imperio opre
sivo y ppco consciente de los intereses particulares de sus diferentes posesiones, una eco-
noma-mund maltratada y vigilada puede organizarse con sus desbordamientos signi
ficativos: los romanos comerciaron por el Mar Rojo y el Ocano Indico; los mercaderes
armenios de Joulfa, el barri de Ispahn, se esparcieron casi por el mundo enter; los
banianos indios llegaron hasta Mscu; ls mercaderes chinos frecuentaron todas las es
calas de la Insulindia; Moscovia estableci, en un tiempo rcord, su dominacin sobre
Siberia, inmensa periferia. Wittfogel86 no se equivoca al decir que, en estas superficies
polticas de intensa presin que fueron los imperios del Asia tradicional del sur y del
este, el Estado es mucho ms fuerte que la sociedad. Que la sociedad, s; no que la
economa.
Volviendo a Europa, no escap sta desde temprano a la asfixia de tipo imperial?
El Imperio Romano fiie ms y menos que Europa; los Imperios Carolingio y Otoniano
se impusieron mal sobre una Europa en plena regresin. La Iglesia, que logr extender
su cultura a todo el espacio europeo, no estableci finalmente en l su supremaca po
ltica. En estas condiciones, era necesario exagerar la importancia de las tentativas de
monarqua universal de Carlos V (1519-1555) y de Felipe II (1555-1598)? Este nfasis
en la preponderancia imperial de Espaa o, ms exactamente, la insistencia con que
Immanuel Wallerstein hace del fracaso imperial de los Habsburgos, fijado un poco apre
suradamente en la bancarrota de 1557, la fecha de nacimiento de alguna manera
de la economa-mundo europea, no me parece un modo adecuado de abordar el pro
blema. Siempre se ha exagerado abusivamente, en mi opinin, la importancia de la
poltica de los Habsburgos, espectacular, pero tambin vacilante, fuerte y dbil a la
vez, y sobre todo anacrnica. Su tentativa choca, no solamente con la Francia insertada
en el centro de las uniones del Estado disperso de los Habsgurgos, sino tambin contra
el concierto hostil de Europa. Ahora bien, este concierto del equilibrio europeo no es
una realidad reciente que habra aflorado, como se ha dicho, cuando el descenso a Ita
lia (1494) de Carlos VIII; era un proceso en marcha desde haca mucho tiempo, como
seala con razn W. Kienast87, de hecho, desde el conflicto de los Capetos y los Plan-
tagents, y aun desde antes, pensaba Federico Chabod. As, la Europa que se trata de
reducir la obediencia estaba erizada de defensas protectoras, polticas y econmicas,
desde haca siglos. Por ltimo, y sobre todo, esta Europa se ha desbordado ya sobre el
vasto mundo, sobre el Mediterrneo desde el siglo XI y sobre el Atlntico con los fa
bulosos viajes de Coln (1492) y Vasco da Gama (1498). En sntesis, el destino de Eu
ropa como economa-mundo precedi al destino del Emperador de la triste figura. Y
hasta supongamos que Carlos V haya triunfado, como deseaban los ms ilustres huma
nistas de su tiempo, no habra salido adelante el capitalismo, ya instalado en los pues
tos decisivos de la Europa en gestacin, en Amberes, Lisboa, Sevilla y Gnova? No
habran los genoveses dominado igualmente los movimientos de las ferias europeas al
ocuparse de las finanzas del emperador Felipe II, en lugar de las del rey Felipe II?
Pero dejemos lo episdico para centrarnos en el verdadero debate. El verdadero de
bate es saber cundo Europa lleg a ser suficientemente activa, privilegiada y atravesa
da por poderosas corrientes como para que economas diversas pudiesen alojarse todas
en ella, vivir unas con otras y unas contra otras. El concierto internacional empez muy
temprano, desde la Edad Media, y seguir durante siglos; por consiguiente, las zonas
complementarias de una economa-mundo, una jerarqua de producciones y de inter
cambio, se esbozan pronto, eficaces casi desde su aparicin. Lo que Carlos V no ha con
seguido, empeando en ello su vida, Amberes lo consigue sin esfuerzo, en el centro
de la economa-mundo renovada de principios del siglo XVI. La ciudad, entonces, se
apodera de toda Europa y de lo que, en el mundo, depende del pequeo continente.
As, a travs de todos los avatares polticos de Europa, a causa de ellos o a pesar de
ellos, se constituye precozmente un orden econmico europeo, o mejor dicho occiden
tal, desbordando los lmites del continente, utilizando sus diferencias de voltaje y sus
tensiones. Muy pronto, el corazn de Europa se ve rodeado de una semiperiferia cer
cana y una periferia lejana. Ahora bien, esa semiperiferia que presiona sobre el cora
zn, que lo obliga a latir ms de prisa la Italia del norte alrededor de Venecia en
los siglos XIV y XV, los Pases Bajos alrededor de Amberes es el rasgo esencial, sin du
da, de la estructura europea. Al parecer, no hay semiperiferia alrededor de Pekn, de
Delhi, de Ispahn, de Estambul, ni siquiera de Mosc.
Por ende, veo nacer la economa-mundo europea muy pronto, y no estoy hipnoti
zado, como Immanuel Wallerstein, por el siglo XVI. De hecho, el problema que lo ator
menta es el mismo que plante Marx. Citemos una vez ms la clebre frase: La bio-
grafa del capital comienza en el siglo XVI. Para Wallerstein, la economa-mundo eu
ropea ha sido el proceso generador del capitalismo. Sobre este punto, no lo contradir,
pues decir zona central o capitalismo es designar la realidad misma. Asimismo, soste
ner que la economa-mundo, construida en el siglo XVI, en Europa no fue la primera
que se apoy en el pequeo y prodigioso continente es plantear ipso facto la afirma
cin de que el capitalismo no esper al siglo XVI para hacer su aparicin. As, estoy de
acuerdo con el Marx que escribi (para arrepentirse de ello luego) que el capitalismo
europeo (incluso dice la produccin capitalista) comenz en la Italia del siglo XIII. Este
debate es cualquier cosa menos ftil.

La guerra segn las zonas


de la economa-mundo

Los historiadores estudian las guerras una tras otra, pero la guerra en s, en el in
terminable desarrollo del tiempo transcurrido, raramente les ha interesado, ni siquiera
en un libro tan justamente clebre como el de Hans Delbrck88. Ahora bien, la guerra
siempre est presente * obstinadamente impuesta a los siglos diversos de la historia . Ella
implica todo: los clculos ms lcidos, la valenta y la cobarda; para Werner Sombart,
ella construye el capitalismo, pero tambin lo inverso es verdadero; es balanza de la
verdad, prueba de fuerza para los Estados que contribuye a definir y signo de una lo
cura que no se aplaca jams. Es un indicador tal de todo lo que se mezcla y se desliza
con un solo movimiento en la historia de los hombres que reubicar la guerra en los
marcos de la economa-mundo es descubrir otro sentido a los conflictos de los hmbres
y dar a la rejilla de Immanuel Wallerstein una justificacin inesperada.
La guerra, en efecto, no tiene un solo y nico rostro. La geografa la colorea y la
divide. Coexisten varias formas de guerra, primitivas o modernas, como coexisten la es-
clavitud, la servidumbre y el capitalismo. Cada uno hace la guerra que puede.
Werner Sombart no se ha equivocado al hablar de una guerra renovada por la tc
nica y que* creadora de modernidad, contribuira al establecimiento acelerado de sis
temas capitalistas. Desde el siglo XVI, ha habido una guerra de vanguardia que ha mo
vilizado furiosamente los crditos, las inteligencias y la ingeniosidad dlos tcnicos has
ta el punto de modificarse, se deca, de un ao al otro, segn modas imperiosas, se
guramente menos placenteras que las concernientes a la vestimenta. Pero esta guerra,
hija y madre del progreso, slo existe en el corazn de las economas-mundo; para de
sarrollarse, necesita abundancia de hombres y de medios, la grandeza temeraria de los
proyectos. Abandonemos este escenario central del teatro del mundo, iluminado ade
ms de manera privilegiada por las luces de la informacin y la historiografa de la
poca, y pasemos a las periferias pobres, a veces primitivas: all la guerra gloriosa no
puede tener lugar, o entonces es risible y, peor an, ineficaz.
Diego Surez, soldado cronista de Orn, proporciona a este respecto un testimonio
bastante bueno89. Hacia 1590, el gobierno espaol tuvo la idea, bastante estrafalaria,
de enviar a la pequea fortaleza africana un tercio de soldados escogidos, retirado a tal
fin de la Guerra de Flandes, que es, por excelencia, el teatro de la guerra sabia. A la
primera salida de estos novatos novatos para los viejos de la guarnicin de Orn ,
aparecen en el horizonte algunos jinetes rabes. Los hombres del tercio adoptan de in
mediato una formacin en cuadro. Pero aqu, el arte es intil: el enemigo se cuida
bien de enfrentar a esos resueltos combatientes. Y la guarnicin se burla de la intil
maniobra.
F IG V R E D V CORPS
D /VRME C A R R E ' C O M M E r L F O R M E
lordrc de bacaiHe,

Premier ordre.

O
r I canos.
mouq* __ __ moufq.

-o mufq. moufq. -o
cjnon, C*DOD.

5. LA GUERRA CIENTIFICA SE ENSENA Y SE APRENDE


Uno de los innumerables <rdenes de marcha, de despliegue y de batalla que proponen y comentan Les Principes de t arr
militaire (1615) de I. de Billn, seor de la Prugne, segn <las reglas de ese gran y excelente capitn, el prncipe Mauricio
de Nassau (p. 44) >

En realidad* la guerra sabia slo es posible si la practican la5 dos partes a la vez. Es
lo que prueba mejor an la larga Guerra del Nordeste brasileo, librada de 1630 a
1654, tal como la presenta con bro el libro reciente de un joven historiador brasileo90.
Estamos all, sin vacilacin posible, en la circunferencia de la ms grande Europa.
Los holandeses, instalados por la fuerza en Recife, en 1630, no lograron apoderarse en
su totalidad de l provincia azucarera de Pernambuco. Durante veinte aos, sern prc
ticamente sitiados en su ciudad, recibiendo por mar vveres, municiones, refuerzos y
hasta los sillares o los ladrillos de sus edificios. Lgicamente, el largo conflicto se resol
ver, en 1654, a favor de los portugueses, o, ms exactamente, de los lusobrasileos,
pues fueron stos y ellos supieron decirlo y recordarlo quienes liberaron Recife.
Hasta 1640, el rey de Espaa haba sido el amo de Portugal, conquistado por l en
1580, haca ms de medio siglo. Fueron, pues, oficiales y soldados veteranos del ejr
cito de Flandes, espaoles o italianos, quienes acudieron a ese lejano teatro de opera
ciones. Pero entre las tropas levadas en el lugar, los soldados da trra, y las tropas re
gulares llevadas de Europa, la desavenencia fue inmediata y total* Un napolitano, el
conde de Bagnuolo, que comanda el cuerpo expedicionario, no cesa de echar pestes con
tra los soldados locales, de aburrirse esperando y, se dice, para consolarse, de beber du-
rante todo el da. Qu quisiera l? Pues conducir la Guerra del Brasil como la de Flan-
des, sitiando, defendiendo plazas fuertes, segn la observancia de las reglas en uso.
Por ello, despus de la toma de la plaza de Parahyba, cree oportuno escribirles: Que
la ciudad tomada os sea de provecho, Seoras. Os envo con estas lneas cinco prisio
neros...91. Es la guerra sabia, pero tambin corts, en el mismo espritu de la rendi
cin de Breda, en 1625, tal como la pint Velzquez en su cuadro de Las lanzas.
Pero la Guerra de Brasil no puede ser una guerra de Flandes, cualesquiera que sean
las protestas de los veteranos intilmente jactanciosos. Indios y brasileos, especialistas
incomparables del golpe de mano, imponen la guerrilla. Y si a Bagnuolo, para darles
nimo antes de lanzarlos a un ataque de gran estilo, se le ocurre distribuirles aguar
diente de caa, se van a dormir la mona. Adems, por un qutame all esas pajas, es
tos extraos soldados abandonan las filas regulares y se pierden en los bosques y las
extensas marismas del pas. Los holandeses, que tambin quisieran conducir la guerra
segn las reglas de Europa, se descorazonan ante estos enemigos evanescentes que, en
lugar de aceptar el combate leal, en campo raso, se ocultan, se escabullen y tienden
emboscadas. jQu ruines! Qu cobardes! Los mismos espaoles estn de acuerdo en
ello. Como dice uno de sus veteranos: No somos monos para batirnos en los rboles.
Sin embargo, a esos viejos soldados no Ies disgusta vivir detrs de las lneas fortificadas,
protegidos por la vigilancia de unos centinelas de excepcional calidad y por la agilidad
de guerrilleros eficaces, que son maestros consumados de la guerra de escaramuzas, lo
que se llama la guerra do matto (la guerra de los bosques), o tambin, con una expre
sin ms pintoresca, la guerra volante.
Pero en 1640 Portugal se rebela contra Espaa. De all la separacin de las dos Co
ronas. En la Pennsula Ibrica, se entabla entre Lisboa y Madrid una Guerra de Treinta
Aos, o poco menos: durar hasta 1668. En Brasil, claro est, desaparece la proteccin
de la flota espaola. Desde entonces, ya no hay ms veteranos ni aprovisionamiento
de materiales costosos. Por parte brasilea, la guerra ya no es ms que la guerra volan
te, la que conviene a los pobres y la que, contra todo pronstico razonable, triunfa fi
nalmente sobre la paciencia holandesa en 1654, cuando las Provincias Unidas, es ver
dad, inician su primera guerra contra Inglaterra y, por tanto, se ven terriblemente de
bilitadas, militarmente hablando. Adems, Portugal tuvo la sabidura de pagar a buen
precio, con entregas de sal, la paz finalmente al alcance de la mano.
La obra de Evaldo Cabral de Mello da cierta verosimilitud a una tradicin tenaz se
gn la cual Garibaldi, lanzado en su juventud a la aventura de las guerras brasileas
(esta vez hacia 1838, con ocasin del levantamiento de los Faroupilbas, los andrajo
sos), habra aprendido all los secretos de una guerra singular: reunirse en un punto
a partir de diez caminos diferentes, golpear fuerte y dispersarse de nuevo, lo ms r
pida y silenciosamente posible, para caer sobre otro punto. Esta guerra es la que prac
ticar en Sicilia, en 1860, despus del desembarco de los Mil92. Pero guerra do matto
no es caracterstica slo de Brasil. La guerrilla existe todava hoy, y el lector har por
su cuenta comparaciones con ejemplos recientes. Garibaldi habra podido aprenderla
en otra parte que en Brasil. En el Canad francs, en tiempos de las guerras inglesas,
un oficial de las tropas regulares juzgaba severamente la guerra de emboscadas de los
canadienses franceses, sus compatriotas, al acecho del enemigo como se est al acecho
de las piezas de caza mayor: Esto no es la guerra, es un asesinato93, deca.
En Europa, por el contrario, cerca de las regiones centrales, las guerras se hacen con
gran estrpito, con grandes despliegues de tropas de movimientos meditados y disci
plinados. El siglo XVII, es por excelencia la guerra de los asedios, de la artillera, de la
logstica, de las batallas campales... En suma, una guerra onerosa, una vorgine. Los
Estados d dimensiones demasiado pequeas sucumben en ella, en particular los Esta
dos-ciudades, por ahorrativos que sean con sus depsitos de armas y el juicioso reclu-
La rendicin d Breda (1625), segn el cuadro de Velzquex llamado de Las lanzas. Spnola re
cibe las llaves de la ciudad\ (Foto Giraudon>)

tamiento de mercenarios. Si el Estado moderno se engrandece, si el capitalismo mo


derno se aloja en l, la guerra es a menudo su instrumento: bellum omnium pater.
Sin embargo, esta guerra no tiene todava nada de una guerra total: se intercambian
los prisioneros, se pone rescate a los ricos, las operaciones son ms meditadas que mor
tferas. Un ingls, Roger Boyle94, conde de Orrery, declara sin embages en 1677: Ha
cemos la guerra ms como zorros que como leones y tenis veinte asedios por una ba
talla. La guerra sin cuartel slo comenzar con Federico II, o ms bien con la Revolu
cin y el Imperio.
Una regla esencial de esta guerra en la etapa superior es la de llevar obstinadamen
te el combate al campo vecino, al ms dbil o el menos fuerte. Si por un choque de
rechazo volviese al sanctasantrum, jadis la primaca! Esta regla tiene pocas excepcio
nes: las guerras llamadas de Italia sellan el repliegue de la pennsula, hasta entonces
dominante. Holanda escapa a Luis XIV en 1672; bravo por ella! Pero no escapa en
1795 a la caballera de Pichegru; es que ya no est en el corazn de Europa. Nadie,
en el siglo XIX ni en el XX, franquear la Mancha o el mar del Norte. La magnfica
Inglaterra dirige sus guerras desde lejos, protegida por su insularidad y por la magni
tud de los subsidios que distribuye a sus aliados. Pues si se es fuerte, la guerra perma
nece en el terreno de otro. En el momento del Campamento de Boulogne, se distri
buyen crditos ingleses a Austria, y el Gran Ejrcito, como obedeciendo una orden, gi
ra hacia el Danubio.
Sociedades
y economa-mndo

Las sociedades evolucionan lentamente, lo cual, despus de todo, favorece la ob


servacin histrica. China tiene siempre sus mandarinatos; se librar de ellos alguna
vez? La India tiene todava sus castas, y el Imperio del Gran Mogol tuvo hasta sus lti
mos das sus jagindarsy parientes prximos, a fin de cuentas* de los sipahis turcos. In
cluso la sociedad occidental la ms mvil de todas, evoluciona con lentitud. La socie
dad inglesa, que, en el siglo XVIII, no deja de asombrar al europeo llegado del conti
nente, como hoy (habla por experiencia) al historiador no ingls, comenz a formarse a
partir de la Guerra de las Dos Rosas, tres siglos antes. La esclavitud, que Europa rein-
venta para la Amrica colonial, slo desaparece en Estados Unidos en 1865; y en Brasil,
en 1888, es decir, ayer.
No creo; en general* en las mutaciones sociales rpidas* como golpes de teatro. Ni
siquiera las revoluciones son rupturas totales. En cuanto a la promocin social; se activa
con los desarrollos econmicos; sin embargo, la burguesa nunca sale de su condicin
en rdenes muy cerrados, porque la proporcin de los privilegiados sigue estando limi
tada con respecto al conjunto de la poblacin; Y en una coyuntura adversa; la clase
superior se parapeta; muy hbil ser, pues, quien fuerce sus puertas. Es lo que ocurri
en Francia en el decenio de 1590 o* para tomar un ejemplo menor, en Luca, mins
cula repblica, en los aos 1628 y 1629- Es que el Estado, contrariamente a lo que
dice a menudo, slo intermitentemente favorece el ascenso de la burguesa, y nica
mente cuando le es necesario. Y si las estrechas clases dominantes, en el curso de los
aos, no tendan a abrir sus filas, la promocin social funcionaba an con mayor len
titud, aunque, en Francia como en otras partes, el tercer estado se esfuerce siempre
en imitar a la nobleza, a la cual trata de elevarse sin cesar y mediante esfuerzos incre
bles96. Siendo la promocin social tan difcil y deseada desde tanto tiempo atrs, era
normal que los nuevos elegidos, siempre poco numerosos, a menudo no hiciesen ms
que reforzar el orden establecido. Aun en las pequeas villas de las Marcas, dominadas
desde lo alto por el Estado Pontificio, estrechas noblezas celosas de sus prerrogativas
slo aceptan integraciones lentas, que nunca ponen en peligro el status social vigente97.
Nada tiene de asombroso, pues, que la materia social que se desliza en los marcos
d la economa-mundo parezca finalmente adaptarse a ellos de modo duradero, soli
dificarse y formar un todo con ellos. Nunca le falta tiempo para adaptarse a las cir
cunstancias que la constrien y para adaptar las circunstancias a la necesidad de sus equi
librios. Por ello, cambiar de crculo, a travs de la economa-mundo, es pasar sincr
nicamente del salariado a la servidumbre y a la esclavitud, y esto durante siglos. El or
den social no cesa de construirse de manera bastante montona de acuerdo con las ne
cesidades econmicas bsicas. Cada tarea, una vez distribuida en la divisin interna
cional del trabajo, crea su control particular, y el control articula y domina a la socie
dad. En el centro de la economa, al terminar el siglo XVIII, Inglaterra es el pas donde
el salariado penetra a la vez en los campos y en las actividades urbanas; pronto nada
ser ajeno a l. En el continente, el salariado, por su extensin ms o menos notable,
mide el grado de modernismo alcanzado, pero los artesanos independientes siguen sien
do numerosos; el aparcero an ocupa all un lugar considerable: es el fruto de un com
promiso entre el arrendatario y el siervo de antao; los campesinos propietarios de muy
pequeas parcelas pululan en la Francia revolucionaria... En fin, la servidumbre, plan
ta vivaz, se extiende por la Europa refeudalizada del Este, como en los Balcanes turcos,
y la esclavitud hace, desde el siglo XVI, su entrada sensacional en el Nuevo Mundo,
como si todo debiera recomenzar a partir de cero. Cada vez la sociedad responde, as,
a una obligacin econmica diferente y se halla encerrada en ella por su misma adap
tacin, incapaz d salir rpidamente de las soluciones ya halladas. Entonces, si ella es,
segn los lugares, esto o aquello, es porqu representa la o una solucin posible, la
mejor adaptada (a igualdad de todos los otros factores) a los tipos particulares de pro
duccin con los que se enfrenta98
Quede claro qu esta adaptacin de lo social a lo econmico no tiene nada de me
cnico o automtico, que hay imperativos d conjunto, pero tambin aberraciones y
libertades, y diferencias notables segn las culturas y hasta segn los medios geogrfi
cos. Ningn esquema refleja entera y perfectamente la realidad. En varias ocasiones he
llamado la atencin sobre el caso ejemplar de Venezuela99 Con el descubrimiento eu
ropeo, todo comienza all desde cero. Hay quizs en este vasto pas, a mediados del
siglo XVI, 2.000 blancos y 18.000 indgenas. La explotacin de las perlas en el litoral
slo dura algunos decenios. La explotacin de las minas, particularmente de las minas
de or de Yaracy, origina un primer intercambio esclavista: indios cogidos en la guerra
y negros importados poco numerosos. El primer xito es el de la cra de ganado, sobre
todo en los vastos llanos del interior, donde algunos blancos, propietarios y seores, e
indios pastores a caballo forman una sociedad primitiva de carcter feudal. Ms tarde,
sobre todo en el siglo XVIII, las plantaciones de cacahuales de la zona litoral da origen
a una nueva utilizacin de esclavos negros importados* O sea que hay dos Venezuelas,
una feudal, la otra esclavista, y sta se desarrolla antes que aqulla. Obsrvese, no
obstante; que; en el siglo XVIII; esclavos negros * relativamente numerosos , son incor
poradosa las haciendas de los llanos. Obsrvese tambin que la sociedad colonial de
Venezuela * con sus abundantes ciudades y sus instituciones, no entra toda en estos dos
esquemas, muy lejos de ello.
Quizs sea menester insistir en comprobaciones que son evidentes por s mismas. En
mi opinin, todas las divisiones y todos los modelos analizados por los historiadores
y los socilogos, estn presentes desde muy temprano en el muestrario social que te
nemos ante los ojos. Hay conjuntamente clases, castas (entendiendo por esto grupos
cerrados) y rdenes favorecidos comnmente por el Estado. La lucha de clases estalla
muy pronto, aqu o all, y slo se aplaca para encenderse de nuevo. Pues no hay so
ciedades sin la presencia de fuerzas en conflicto. Tampoco hay sociedades sin jerar
quas, es decir, en general, sin la reduccin de las masas que las componen al trabajo
y la obediencia. Esclavitud, servidumbre y sistema salarial son soluciones histrica y so-
cialmente diferentes de un problema universal que, en lo fundamental, sigue siendo
el mismo. De un caso a otro, hasta son posibles las comparaciones, justas o injustas,
superficiales o profundas, poco importa! Los criados de un gran seor de Livonia es
cribe McCartney100 en 1793 o los negros que sirven en la casa de un colono de Ja
maica, aunque tambin son esclavos, se consideran muy superiores a los campesinos,
unos, o a los negros que trabajan la tierra, los otros. Por la misma poca, Baudry des
Lozires, al partir a la guerra de los negrfilos a ultranza, hasta sostendr que, en
el fondo, la palabra esclavo, en las colonias, slo significa la clase indigente, que la na
turaleza parece haber creado ms particularmente para el trabajo; [ahora bien] es la cla
se que cubre la mayor parte de Europa. En las colonias, el esclavo vive trabajando y
halla siempre un trabajo lucrativo; en Europa, el desdichado no siempre halla ocupa
cin y muere en la miseria... jQue se seale en las colonias a un infeliz que muera en
la necesidad, que se haya visto obligado a llenar con hierbas un estmago hambriento
o a quien el hambre haya forzado a darse la muerte! En Europa, se puede mencionar
a muchos que perecen por falta de alimento...101.
Estamos aqu en el corazn del problema. Los modos sociales de explotacin se
unen, en resumen, se complementan. Lo que es posible en el corazn de la economa-
mundo, gracias a la abundancia de hombres, de transacciones y de numerario, ya no
La esclavitud domstica en Brasil, (J, B . Debret, Voyagc pittoresque..., 1834, clis B.N.)

lo es d igual modo en las diversas periferias. En suma, de un extremo al otro del terri
torio econmico hay regresin histrica. Pero mucho me temo que el sistema actual,
mutatis mutandi, acte siempre sobre desigualdades estructurales provenientes de des
fases histricos. Durante largo tiempo, las regiones centrales han absorbido hombres
de sus mrgenes: stas eran la zona de eleccin para el reclutamiento de esclavos. De
dnde vienen hoy los trabajadores no cualificados de Europa, los Estados Unidos o la
URSS? . . .
Para Immanel Wallerstein, la red de la economa-mundo, en su testimonio social,
establece que hay coexistencia de modos de produccin, desde el esclavismo hasta el
capitalismo, que sta slo puede vivir rodeado de los otros, en detrimento de los otros.
Rosa Luxemburgo tena razn.
He aqu lo que me confirma eri una opinin que se me ha impuesto poco a poco:
el capitalismo implica ante todo una jerarqua y se coloca en lo alto de esta jerarqua,
la haya fabricado o no l mismo. All donde slo interviene al final, le basta una co
nexin* una jerarqua social extranjera pero cmplice que prolongue y facilite su ac
cin: un gran seor polaco interesado por el mercado de Gdansk, un seor de engenho
del Nordeste brasileo, vinculado con los comerciantes de Lisboa, de Oporto o de Ams
terdam v un propietario de una plantacin de Jamaica ligado a los comerciantes de Lon
dres, y se establece la relacin, la corriente pasa. Estas conexiones son propias, eviden-
temente, del capitalismo, hasta son sus panes integrantes. En otras partes, bajo la pro
teccin de las avanzadas del centro, de sus antenas, el capitalismo se introduce en
la cadena que va de la produccin al gran negocio, no para asumir su responsabilidad
total, sino para ubicarse en los puntos estratgicos que controlan los sectores clave de
la acumulacin. Es porque esta cadena, firmemente jerarquizada, no termina nunca
de desarrollar sus eslabones por lo que toda evolucin social ligada al conjunto es tan
lenta? O, lo que equivale a lo mismo, como sugiere Peter Laslett, porque la mayor
parte de las tareas econmicas ordinarias son pesadas y recaen duramente sobre las es
paldas de los hombres?102 Y siempre ha habido privilegiados (con ttulos diversos) que
descargan sobre otros esas pesadas tareas, necesarias para la vida de todos.

E l orden
cultural

Las culturas (o las civilizaciones, pues ambas palabras pueden emplearse una en lu
gar de la otra, en la mayora de los casos) son tambin un orden organizador del es
pacio, tanto como las economas. Si bien aqullas coinciden con stas (en particular,
porque el conjunto de una economa-mundo, en toda su extensin, tiende a compartir
una misma cultura, o al menos ciertos elementos de una misma cultura, en oposicin
a las economas-mundo vecinas), tambin se diferencian de ellas: los mapas culturales
y los mapas econmicos no se superponen sin ms, y esto es bastante lgico, aunque
slo sea por el hecho de que la cultura procede de una interminable duracin que su
pera, con mucho, la longevidad, sin embargo impresionante, de las economas-mun
do. Ella es el personaje ms antiguo de la historia de los hombres: las economas se
reemplazan, las instituciones polticas se rompen y las sociedades se suceden, pero la
civilizacin contina su camino. Roma se derrumba en el siglo V despus de Jesucristo,
pero la Iglesia Romana la contina hasta nuestros das. El hinduismo, al erguirse con
tra el Islam en el siglo XVIII, abre un abismo por donde se desliza la conquista inglesa,
pero la lucha entre las dos civilizaciones sigue ante nuestros ojos, con todas sus conse
cuencias, mientras el Imperio Ingls de la India ya no existe desde hace un tercio de
siglo. La civilizacin es el anciano, el patriarca, de la historia del mundo.
En el corazn de toda civilizacin, se afirman los valores religiosos. Es una realidad
que viene de lejos, de muy lejos. Si la Iglesia, en la Edad Media y ms tarde, lucha
contra la usura y el advenimiento del dinero, es porque representa a una poca pasada
muy anterior al capitalismo que no soporta las novedades. Pero la realidad reli
giosa no es por s sola la cultura entera; sta es tambin espritu, estilo de vida, en to
dos los sentidos de la expresin, literatura, arte, ideologa, tomas de conciencia, etc
tera. La cultura est hecha de una multitud de bienes, materiales y espirituales.
Y para que todo sea ms complicado an, ella es, a un tiempo, sociedad,.poltica
y expansin econmica. Lo que la sociedad no logra, la cultura lo consigue; la cultura
limita la posibilidad de lo que la economa hara por s misma, y as sucesivamente.
Adems, no hay ningn lmite cultural reconocible que no sea la prueba de una mul
titud de procesos ocurridos. La frontera del Rin y del Danubio es, en el espacio crono
lgico de este libro, una frontera cultural por excelencia: de un lado, la vieja Europa
cristiana, del otro, una periferia cristiana, conquistada en poca ms reciente. Ahora
bien, cuando surge la Reforma, es la lnea de ruptura a lo largo de la cual se estabiliza
la desunin cristiana: protestantes de un lado, catlicos del otro. Y es tambin, evi
dentemente, el antiguo lmite, el viejo limes del Imperio Romano, Muchos otros ejem-
pos nos hablaran en un lenguaje anlogo, aunque no sea ms que la expansin del
arte romnico y del arte gtico que, uno y otro, confirmando la regla las excepciones,
dan testimonio de una creciente unidad cultural de Occidente: es, en verdad, una cul
tura-mundo, una civilizacin-mundo.
Forzosamente, una civilizacin-mundo y una economa-mundo pueden unirse y has
ta apoyarse mutuamente. La conquista del Nuevo Mundo fue tambin la expansin de
la civilizacin europea en todas sus formas, y esta expansin sostuvo y protegi la ex
pansin colonial. En la misma Europa, la unidad cultural favorece los intercambios eco
nmicos, y recprocamente. La aparicin del gtico en Italia, en la ciudad de Siena,
fue una importacin directa de los grandes mercaderes sieneses que frecuentaban las
ferias de Champaa, Provocar la reconstruccin de todas las fachadas de la gran plaza
central de la ciudad. Marc Bloch vea en la unidad cultural de la Europa cristiana en
la Edad Media una de las razones de su penetrabilidad, de su aptitud para los cambios,
lo que sigue siendo cierto bastante despus de la Edad Media.
As, la letra de cambio, arma fundamental del capitalismo mercantil de Occidente,
circula casi exclusivamente en los lmites de la cristiandad, todava en el siglo XVIII, sin
franquearlos en direccin al Islam, Moscovia o el Extremo Oriente. En el siglo XV hubo
letras de cambio de Gnova sobre plazas mercantiles del Africa del Norte, pero las sus
criba un genovs o un italiano y las reciba un negociante cristiano de Orn, Tlemcn
o Tnez103 As, todo quedaba en casa. De igual modo, los reembolsos por letra de
cambio de Batavia104, de la India inglesa o de la lie de France105 eran operaciones entre
europeos; lo eran en los dos extremos del viaje. Haba letras de cambio en Venecia so
bre Levante, peto eran, por lo comn, libradas sobre, suscritas por, el baile venecia
no de Constantinopla106 No tratar entre los suyos, entre comerciantes justiciables por
los mismos principios y las mismas jurisdicciones, hubiera sido aumentar los riesgos ms
all de lo razonable. Sin embargo, no se trata de un obstculo tcnico, sino de una
repugnancia cultural, puesto que existen fuera de Occidente circuitos densos y eficaces
de letras de cambio, en beneficio de comerciantes musulmanes, armenios o indios. Es
tos circuitos tambin se detienen en los lmites de las culturas respectivas. Tavernier ex
plica cmo se puede trasladar dinero de un lugar a otro, por letras sucesivas de haitia
nos, desde cualquier lugar de la India hasta el Levante mediterrneo. Es el ltimo pues
to. Aqui, civilizaciones-mundo y economas-mundo confunden sus fronteras y sus
obstculos.
En cambio, en el interior de toda economa-mundo, las cartografas de la cultura
y de la economa pueden diferir mucho, y hasta oponerse a veces. Los centrados res
pectivos de las zonas econmicas y las zonas culturales lo muestran de manera signifi
cativa. En los siglos Xin, XIV y XV, no son Venecia ni Gnova, reinas del comercio, las
que imponen su ley a la civilizacin de Occidente, Es Florencia la que lleva la voz cn
tente: ella crea y lanza el Renacimiento; al mismo tiempo, impone su dialecto el tos-
cano a la literatura italiana. En este dominio, el vivo dialecto veneciano, a priori ap
to para una conquista semejante, ni siquiera la ha intentado. Es porque una ciudad
econmicamente victoriosa o un Estado demasiado evidentemente dominante no pue
de poseer todo a la vez? En el siglo XVII, Amsterdam triunfa, pero el centro del barro
co que invade a Europa es esta vez Roma, o si acaso Madrid. En el siglo XVIII, tampoco
Londres se apodera del cetro cultural. El abate Le Blanc, que visit Inglaterra de 1733
a 1740, al hablar de Christopher Wren107, el arquitecto de la catedral de San Pablo de
Londres, seala que, en cuanto a las proporciones, que ha observado mal, [l] no ha
hecho ms que reducir el plano de San Pedro de Roma a los dos tercios de su magni
tud. Siguen comentarios poco elogiosos sobre las casas de campo inglesas, construidas
todava en el estilo italiano, pero no siempre se lo ha aplicado bien108. En este si
glo XVIII, ms an que de cultura italiana, Inglaterra est imbuida de las aportaciones
6. LAS IMITACIONES D VERS ALLES EN LA EUROPA DEL SIGLO XVIII

Este mapa de las numerosas copias d Versalles, desde Inglaterra basta Rusia y desde Suecia hasta aples mide la primaca
culturalfrancesa n la Europa de la Ilustracin. (Segn Louis Reau, U Europc fran<aise au Sicdc des Lumicres, 1938, p. 2 7 9 )

de una Francia cultralriiente brillante, a la que se reconoce la supremaca del espritu


del arte y de la moda, sin duda para consolarla de no tener el cetro del mundo. Los
ingleses aman nuestra lengua lo suficiente como para complacerse en leer al mismo Ci
cern en francs109, escribe tambin el abate Le Blanc. E irritado de que le machaquen
los odos con el nmero de criados franceses empleados en Londres, responde: Si ha
llis en Londres tantos franceses para serviros, es porque vuestras gentes tienen la ma
na de ser vestidos, rizados y empolvados como nosotros. Estn encaprichados con nues
tras modas y pagan caro a quienes les ensean a engalanarse con nuestras ridiculeces110.
As, Londres, en el centro del mundo, pese al brillo de su propia cultura, multiplica
en este plano las concesiones y los prstamos tomados de Francia. No siempre, por lo
dems, con buen humor, pues sabemos que hacia 1770 haba una sociedad de Anti-
gallicans, cuyo primer voto es no usar como vestimenta ningn producto de fabrica
cin francesa111. Pero, qu puede hacer una sociedad contra la corriente de la moda?
Inglaterra, con todos sus progresos, no merma la realeza intelectual de Pars, y Europa
entera, hasta Mosc, es cmplice de que el francs se convierta en la lengua de las so
ciedades aristocrticas y el vehculo del pensamiento europeo. De igual modo, a fines
del siglo XIX y comienzos del XX, Francia, que va a la cola de Europa econmicamen-
El prestigio de Francia y de Venecia en el siglo XVIII: en Nymphenburg, la Versalles bvara, en
1746, se ven las gndolas en una fiesta a la veneciana. (Castillo de Nymphenburg, Munich, Cli
s A. Coln.)

te, es el centro indudable de la literatura y la pintura de Occidente; ia primaca mu


sical de Italia y luego de Alemania se ha ejercido en pocas en que ni Italia ni Alema
nia dominaban econmicamente a Europa; y todava hoy, el formidable avance econ
mico de Estados Unidos no los ha puesto a la cabeza del universo artstico o literario.
Sin embargo, y desde siempre, la tcnica (si no necesariamente la ciencia) se de
sarrolla d manera privilegiada en las zonas dominadoras del mundo econmico. El Ar
senal de Venecia es el centro de la tcnica, todava en el siglo XVI. Holanda y luego
Inglaterra heredan por turno ese doble privilegio. Este pertenece hoy a los Estados Uni
dos. Pero la tcnica no puede ser ms que el cuerpo, no el alma, dt las civilizaciones.
Es lgico que sea favorecida por las actividades industriales y los altos salarios de las
zonas ms avanzadas de la economa. Al menos, ayer. Hoy, lo dudo.

La r e d d e la econom a-m undo


seguram ente es vlida

La red que propone Wallerstein y que hemos presentado en sus lneas generales y
sus aspectos principales, como todas las tesis que tienen cierta resonancia, ha provoca
do desde su aparicin, en 1975, elogios y crticas. Se le han buscado y encontrado ms
antecedentes de los que cabra imaginar. Se le han hallado aplicaciones e implicaciones
mltiples: hasta las economas nacionales reproducen el esquema general, estn sem
bradas y rodeadas de regiones autrquicas; podra decirse que el mundo est sembrado
de periferias, entendiendo por esto pases, zonas, franjas y economas subdesarrolla-
das. En el marco limitado de estas redes aplicadas a espacios nacionales medidos, se
podrn hallar ejemplos de contradiccin aparente con la tesis general112, como Escocia,
periferia de Inglaterra que suelta las amarras, despega, econmicamente, a fines del
siglo XVIII. En lo concerniente al fracaso imperial de Carlos V, en 1557, se podr pre
ferir mi explicacin a la de Wallerstein, o incluso reprocharle, como he hecho implci
tamente, el no haber observado suficientemente, a travs de los barrotes de su enreja
do, las realidades distintas a las del orden econmico. Como al primer libro de W a
llerstein deben seguir otros tres, como el segundo, del que he ledo una parte de sus
numerosas hojas, se est terminando, y como los dos ltimos llegarn hasta la poca
contempornea, tendremos tiempo de volver sobre lo bien fundado, sobre las noveda
des y sobre los lmites de una visin sistemtica, demasiado sistemtica quizs, pero
que ha demostrado ser fecunda.
Y es este xito lo que importa subrayar. El modo como la desigualdad del mundo
da cuenta del empuje y el arraigo del capitalismo explica que la regin central se halle
por encima de s misma, a la cabeza de todos los progresos posibles; y que la historia
del mundo sea un cortejo, una procesin, una coexistencia de modos de produccin
que tendemos en demasa a considerar en la sucesin de las edades de la historia. De
hecho, estos modos de produccin diferentes estn enganchados unos a otros. Los ms
avanzados dependen de los ms atrasados, y recprocamente: el desarrollo es la otra ca
ra del subdesarrollo.
Immanuel Wallerstein relata que lleg a la explicacin de la economa-mundo bus
cando la unidad de medida ms extensa que, sin embargo, fuese coherente. Pero, evi
dentemente, en la lucha que este socilogo, africanista por aadidura, dirige contra la
historia, su tarea no ha terminado. Dividir segn el espacio es indispensable. Pero tam
bin se necesita un unidad temporal de referencia. Pues en el espacio europeo se han
sucedido diversas economas-mundo. O, ms bien, la economa-mundo europea ha
cambiado varias veces de forma desde el siglo XIII, ha desplazado su centro y ha rea-
condicionado sus periferias. No es menester preguntarse, entonces, cul es, para una
economa-mundo determinada, la unidad temporal de referencia ms larga y que, pese
a su duracin y a los cambios mltiples, hijos del tiempo, conserva una innegable co
herencia? Sin coherencia, en efecto, no hay medida, se trate del espacio o del tiempo.
LA ECONOMIA-MUNDO
FRENTE A LAS DIVISIONES DEL TIEMPO

El tiempo, como el espacio, se divide. El problema es, mediante estas divisiones


en las que destacan los historiadores, situar mejor cronolgicamente y comprender me
jor los monstruos histricos que fueron las economas-mundo. Tarea poco fcil, en ver
dad, pues stas no admiten, con su lenta historia, ms que fechas aproximadas: tal ex
pansin puede fijarse con diez o veinte aos de aproximacin; tal centrado o recentra-
do tarda ms de un siglo en efectuarse: Bombay, cedido a los ingleses por el gobierno
portugus en 1665, tarda ms de un siglo en reemplazar a la plaza mercantil de Surat,
alrededor de la cual haba girado durante largo tiempo la actividad de la India occi
dental113, Estamos, pues, en presencia de historias de marcha lenta, de viajes que no
acaban de realizarse y tan poco frtiles en accidentes reveladores qu se corre el riesgo
de reconstruir mal su trayecto. Estos enormes cuerpos* casi inmviles, desafan al tiem
po: la historia invierte siglos en construirlos y destruirlos.
Otra dificultad es que la historia coyuntural nos ofrece y nos impone sus servicios;
pues sol ella puede iluminar nuestra ruta* Ahora bien, ella se interesa ms por los mo
vimientos y los tiempos cortos que por las fluctuaciones y oscilaciones lentas que son
los indicadores que necesitamos. Nos har falta, pues, en una explicacin preliminar,
ir ms all de estos movimientos cortos, que adems son los ms fciles de registrar e
interpretar.

Los ritmos
coyunturales

Hace una cincuentena de aos que las ciencias humanas han descubierto esta ver
dad, a saber, que toda la vida de los hombres flucta, oscila, en movimientos peri
dicos, infinitamente reiniciados. Estos movimientos, estn acordes entre ellos o en con
flicto, recuerdan las imgenes d las cuerdas o las lminas vibrantes con que comenz
nuestro aprendizaje escolar. Gv H. Bousquet114 deca, en 1923: Los diversos aspectos
del movimiento social [tienen] una forma ondulada, rtmica, no invariable o regular
mente variable, sino con perodos en que [su] intensidad disminuye o aumenta. Por
movimiento social, hay que entender todos los movimientos que animan a una so
ciedad, y el conjunto de estos movimientos constituye la o, mejor dicho, las coyuntu
ras. Pues existen coyunturas mltiples, que afectan a la economa, la poltica y la de
mografa, pero tambin a las tomas de conciencia, a las mentalidades colectivas, a una
criminalidad con altibajos, a las sucesivas escuelas artsticas, las corrientes literarias y has
ta a las modas (la de la vestimenta es tan fugaz en Occidente, que pertenece al mbito
de lo estrictamente circunstancial). Slo la coyuntura econmica ha sido estudiada se
riamente, si no conducida hasta sus ltimas conclusiones. La historia coyuntura!, pues,
es muy compleja, e incompleta. Y nos percatamos de ello en el momento de concluir.
Por el momento, ocupmonos solamente de la coyuntura econmica, sobre todo de
la de los precios, por la que ha comenzado una enorme investigacin. Su teora ha sido
establecida hacia 1929-1932 por los economistas, segn los datos de la actualidad. Los
historiadores les han pisado los talones: su esclarecimiento, poco a poco, gracias a no
sotros, se remont muy lejos por la pendiente del tiempo. Se han discernido ideas, co-
nocimientos y todo un lenguaje. El movimiento oscilante de conjunto ha sido dividido
en movimientos particulares cada uno de ellos distinguido por sus signos indicativos,
su perodo y su posible significacin115.
El movimiento estacional, que todava desempea un papel a veces (como en oca
sin de la sequa del verano de 1976), por lo comn queda sumergido en nuestras den
sas economas de hoy. Pero antao no era tan borroso, sino todo lo contrario. Las malas
cosechas o la escasez podan, en algunos meses, crear una inflacin comparable a la
revolucin de los precios del siglo XVI en su conjunto! Los pobres se vean obligados a
vivir lo ms estrechamente posible hasta la nueva cosecha. La nica ventaja del movi
miento es que se borraba rpidamente. Despus de la tempestad, como dice Witold
Kula, el campesino polaco, como el caracol, sala de su concha116.
Los otros movimientos se habla preferentemente de ciclos implican duraciones
bastante ms largas. Para distinguirlos, se les ha puesto nombres de economistas: el Kit-
chin es un ciclo corto, de 3 a 4 aos; el Juglar, o ciclo intradecenal (el intrngulis de
la economa del Antiguo Rgimen) dura de 6 a 8 aos; el Lahrousse (se lo llama tam
bin el interciclo o ciclo interdecenal) dura de 10 a 12 aos, y an ms; existe la su
cesin de la rama descendente de un Juglar (o sea 3 4 aos) y de un Juglar completo
que pierde su movimiento hacia arriba y, por consiguiente, se agota. Es decir, en total,
un medio Juglar ms un Juglar entero. El ejemplo clsico del Lahrousse es el interciclo
que impone la depresin y el estancamiento de 1778 a 1791, en vsperas de la Revo
lucin Francesa, a cuyo desencadenamiento seguramente contribuy. El hipercido, o
el KuznetSy doble ciclo de Juglar, durara una veintena de aos. El Kondratieffs17 cu
bre un medio siglo o ms: as, se inicia un Kondratiefif en 1791, culmina en 1817 y se
retrotrae hasta 1851, casi en vsperas, en Francia, de lo que ser el Segundo Imperio
(1852-1870). Por fin,-rio hay movimiento cclico ms largo que el trend secular, tan
poco estudiado en verdad y al cual volver ampliamente dentro de poco. Mientras no
haya sido examinado con precisin y se haya establecido con exactitud su importancia,
la historia coyuntural, pese a todas las obras que ha inspirado, seguir siendo terrible
mente incompleta.
Claro est que todos estos ciclos son contemporneos, sincrnicos; coexisten, se mez
clan, suman sus movimientos o los restan de las oscilaciones del conjunto. Pero, me
diante un juego tcnicamente fcil, se puede dividir el movimiento global en movi
mientos particulares, hacer desaparecer a unos u otros en beneficio de un solo movi
miento privilegiado que se desea poner de relieve.
El problema decisivo, para entrar en el juego, es el de saber si estos ciclos que ha
detectado la observacin econmica actual existen, o no, en las economas antiguas,
preindustriales. Por ejemplo, ha habido Kondratieffs antes de 1791? Un historiador
nos dice, con demasiada malicia, que si se busca antes del siglo XIX tal o cual forma
de ciclo, es casi seguro que se la encontrar118. La precaucin es til, a condicin de no
ignorar la importancia de lo que est en juego. En efecto, si los ciclos de hoy se ase
mejan suficientemente a los ciclos de ayer, se esboza una cierta continuidad entre las
economas antiguas y las de hoy: han podido actuar reglas anlogas que estn mezcla
das con las experiencias actuales. Y si el abanico de las fluctuaciones se abre de dife
rente modo, si stas actan de otra manera unas con respecto a otras, entonces se po
dra observar una evolucin significativa. No creo, pues, que la deteccin por Pierre
Chaunu de ciclos de Kitchin en el trfico del puerto de Sevilla en el siglo XVI sea un
detalle sin consecuencias119. O que los Kondratieffs que se suceden en las curvas del
precio de los cereales y del pan en Colonia120, de 1368 a 1797, no aporten un testimo
nio decisivo sobre este primordial problema de la continuidad.
7. COMO DESCOMPONER LOS PRECIOS N MOVIMIENTOS DVERSOS
Superpuestos en este grfico se ven tres registros diferentes del precio del sextario de trigo en Les Halles de Pars:
en lnea de puntos, el movimiento mensual', bastante tranquilo en un ao normalt echa a volar en tiempo de caresta
y de oferta escasa;
en rasgos continuos, el movimiento de peldaos de escalera de las medias anuales calculadas por aos-cosecha (agosto-
julio): alternancia de los aos malos (1648-1649 a 1652-1653; la Fronda, 1661-1662; el advenimiento de Luis XIV), y de
las buenas cosechas;
en puntos grandes, los movimientos cclicos (1645-1646 a 1655-1656, y 1656-1657 a 1668-1669), calculados segn las
medias mviles sobre siete aos. El paso a estos grandes movimientos cclicos incorpora la fluctuacin de los precios a la
evolucin del trend secular.

Fluctuaciones
y espacios de resonancia

Los precios (se utilizan sobre todo, para los siglos preindstriales, los precios de los
cereales) varan incesantemente. Observables desde temprano, estas fluctuaciones son
el signo de la aparicin precoz en Europa de redes de mercados, tanto ms cuanto que
estas fluctuaciones se presentan casi como sincrnicas en espacios bastante vastos. La Eu
ropa de los siglos XV, XVI y XVII, aunque se halle lejos de un perfecto concierto, obe
dece ya, segn todas las evidencias, a ritmos de conjunto, a un orden.
Y es esto mismo lo que ha desalentado al historiador de los precios y los salarios:
trataba d reconstituir series inditas, pero, terminado su trabajo, volva siempre a or
una cancin ya conocida. Lo que dice una investigacin lo repite la siguiente. El mapa
de la pgina siguiente, tomado de la Cambridge Modem Economic History121, aclara
tales coincidencias, como si las olas de los precios, unas altas, otras bajas, se propagasen
a travs del espacio europeo, hasta el punto de que se podra representar su trazado en
3.*' mnimo

3.*r mximo

4. mnimo

Exefer | Pars ] Lyon | Udine Lwow


Be auvais Rozay Sienneoa<3^

8. HAY ONDAS DE PROPAGACION DE LOS PRECIOS?


LAS CRISIS DE TRIGO EN EUROPA, 1639-1660
En el grfico de la izquierda, ideado y realizado por Frank Spooner (Cambridge Economic History, 1967, IV, p. 468), los
circuios negros sealan los mximos de cuatro crisis sucesivas; stas barren todo el espacio europeo, desde el Atlntico hasta
Polonia. La base 100 est calculada del ltimo cuarto de 1639 al primer cuarto de 1641. El segundo grfico, abajo (Labo-
ratoire de FUcole des Hautes Etudes), representa ms esquemticamente las mismas ondas de precios.
el suelo como, en los mapas meteorolgicos, el desplazamiento de curvas isobricas.
Frank G. Spooner ha tratado de hacer visible este proceso, y el grfico que ha conce
bido muestra bastante bien el problema, si bien no lo resuelve. Para resolverlo, en efec
to, sera necesario detectar el epicentro de esas olas en movimiento, suponiendo que
lo haya, Es esto verosmil? Para Pierre Chaunu, existe un primer esbozo de una eco-
noma-mundo en el siglo XVI [...], la universalidad de las fluctuaciones [parece] nacer
en algn punto situado entre Sevilla y la Vera Cruz122. Si fuese menester elegir, yo
vera esta vibracin coyuntural, si no nacer, al menos repercutir a partir de Amberes,
pues la ciudad del Escalda era por entonces el centro de los intercambios de Europa.
Pero quiz la realidad sea demasiado complicada para admitir un centro nico, cual
quiera que sea.
Estos precios que fluctan casi conjuntamente son, en todo caso, el mejor testimo
nio de la coherencia de una economa-mundo penetrada por el intercambio monetario
y que se desarrolla bajo el signo ya organizador del capitalismo. La rapidez de su pro
pagacin, de su equilibracin, es la prueba de la eficacia de los intercambios, a la
velocidad que permiten los medios de transporte de la poca. Velocidad que para no
sotros es irrisoria. Pero los correos especiales no dejaban de abalanzarse, reventando sus
caballos, sobre las grandes plazas mercantiles, al final de cada feria internacial, lle
vando las noticias tiles, la lista de las cotizaciones y los paquetes de letras de cambio
que el correo tiene por misin transportar. Y las m afe noticias, particularmente l anun
cio de carestas locales o de quiebras mercantiles, aun lejanas, tienen alas. En Livorno,
puerto activo pero que ciertamente no estaba, en el centro de la vida europea, en sep
tiembre de 1751123, el gran nmero de quiebras en diferentes ciudades provoc un per
juicio considerable a su comercio, y acaba de recibir un huevo golpe con la bancarrota
de los seores Leake y Prescot en Petersburgo, que, segn se dice, es de quinientos mil
rublos. Se cree que [el comercio de Livorno] sufrir mucho tambin por la decisin de
los genoveses de restablecer las exenciones del puerto de Gnova. No nos hacen pal
par tales noticias la unidad de Europa, y forzosamente su unidad coyuntural? Todo se
mueve en ella casi al mismo ritmo.
Pero lo ms curioso es que el ritmo de la coyuntura europea trascienda de los lmi
tes de su economa-mundo, que tiene ya, fuera de s misma, cierto poder de mando a
distancia. Los precios moscovitas, en la medida en que los conocemos, se ajustan en el
siglo XVI a los del Oeste, probablemente por intermedio de los metales de Amrica,
que, all como en otras partes, hacen las veces de correas de transmisin. Asimismo,
los precios otomanos, por las mismas razones, se ajustan a los de Europa. Amrica, al
menos la Nueva Espaa y Brasil, donde los precios fluctan, sigue tambin ese modelo
lejano. Louis Dermigny hasta escribe: La correlacin Atlntico-Pacfico demostrada por
Pierre Chaunu124 no es vlida slo para Manila125. Los precios europeos, en efecto, pro
pagaran su efecto an ms alia de la ruta del galen de Manila, hasta Macao, en par
ticular. Y sabemos, desde los estudios de Aziza Hazan, que tambin en la India hall
eco la inflacin europea del siglo XVI, con un desfase de quizs unos veinte aos126.
El inters de estas comprobaciones es evidente: si el ritmo de los precios impuesto
o retransmitido es verdaderamente un signo de dominacin o de vasallaje, como pien
so; la irradiacin de la economa-mundo creada a partir de Europa supera muy pronto
los lmites ms ambiciosos que se le puedan atribuir. He aqu lo que atrae la atencin
sobre esas antenas que una economa-mundo conquistadora lanza ms all de s mis
ma, verdaderos cables de alta tensin elctrica cuyo mejor ejemplo es, ciertamente, el
comercio de Levante. Hay una tendencia (que Wallerstein comparte) a subestimar este
tipo de intercambios, a tacharlos de accesorios, porque slo conciernen a objetos de lu
jo, hasta el punto de que se podra suprimirlos sin perjudicar en nada a la vida ordi
naria d las poblaciones. Sin duda. Pero, ubicados en el corazn del capitalismo ms
complejo, tienen consecuencias que se ramifican hacia la vida cotidiana. Sobre los pre
cios, pero no solamente sobre ellos. Y he aqu tambin que atrae la atencin, una vez
ms, sobre la moneda y los metales preciosos, instrumentos de dominacin, armas de
guerra en mayor medida de lo que se cree de ordinario.

El trend
secular

En la lista de los ciclos, la mayor duracin corresponde al trend secular, segura


mente el ms descuidado de todos los ciclos. Un poco porque los economistas no se
interesan, generalmente, ms que por la coyuntura corta: un anlisis de un perodo
largo puramente econmico no tiene sentido, escribe Andr Marchal127 En parte, tam
bin, porqu su lentitud lo disimula. Se presenta como una base sobre la que se apo
yara el conjunto de los precios, Si la base est ligeramente inclinada hacia arriba o ha
cia abajo o permanece horizontal, puede observarse bien, cuando los otros movimien-
tes de los precios, los de la coyuntura breve, superponen a esta curva bsica sus lneas,
mucho ms movidas; de ascensos y descensos abruptos? No ser el trend secular % ola-
mente el residuo, de algn modo, de los otros movimientos, lo que queda cuando se
los ha eliminado por el clculo? Promoverlo al papel de indicador (no digo todava
de causa eficiente), no hara correr el riesgo (como en las fases A y B de Simiand, pero
con una amplitud cronolgica muy diferente) de ocultar los problemas reales? Existe,
siquiera, el trend secular*
Ms de un economista y ms de un historiador rio estn lejos de afirmar que no.
O, ms simplemente* pienso, hacen como si no existiera; Pero, y si estas personas pru
dentes y escpticas se equivocasen? l a iniciacin, evidente desde 1974, pero comenza
da antes de esta fecha, de una crisis larga, anormal y desconcertante acaba de atraer de
golpe de atencin de los especialistas sobre la larga duracin. Len Dupriez ha abierto
el fiiego multiplicando las advertencias y las comprobaciones. Michel Lutfalla incluso
habla de un retorno Kondratieffs. Por su parte, Rondo Cameron128 sugiere ciclos,
llamados por l logsticos*, de 150 a 350 aos de duracin. Pero, aparte del nombre,
en qu difieren del trnd secular? El momento es propicio, pues, para que nos arries
guemos a defender la existencia del trend secular.
Poco perceptible en el instante pero avanzando poco a poco en la misma direccin,
el trend es uri proceso acumulativo. Se agrega a s mismo; todo ocurre como si elevase
poco a poco la masa de los precios y de las actividades econmicas hasta el momento
en que, en el sentido inverso, provoca su descenso general, imperceptible, lento, pero
prolongado. D ao ao, casi no cuenta; siglo tras siglo, resulta ser un actor impor
tante. Por ello, si s intntase medir mejor el trend secular y superponerlo sistemti
camente a la historia europea (como Wallerstein le ha superpuesto el esquema espacial
de l economa-mundo), podran discernirse ciertas explicaciones acerca de estas corrien
tes econmicas que nos arrastran, que sufrimos, todava hoy, sin que seamos capaces
de comprenderlas muy exactamente ni podamos estar seguros de los remedios que es
necesario aplicarles. Quede claro que no tengo la intencin ni la posibilidad de impro
visar una teora del trend secular, a lo sumo, tratar de retomar los datos de los libros
clsicos de Jenny Griziotti Kretschmann129 y de Gastn Imbert130, y sealar sus posibles
consecuencias. Es una manera de precisar nuestros problemas, no de resolverlos.
Un ciclo secular, como cualquier ciclo, tiene un punto de partida, una cspide y
un punto de llegada, pero su determinacin, dado el trazado poco accidentado de la
curva secular, slo es aproximada. Se dir, pensando en sus culminaciones, circa 1350
circa 1650... Segn los datos actualmente admitidos131, se distinguen cuatro ciclos se
culares sucesivos en lo que concierne a Europa: 1250 [1350] 1507-1510; 1507-1510
[1650] 1733-1743; 1733-1743 [1817] 1896; 1896 [1974?]... La primera y la ltima fe
cha de cada uno de estos ciclos sealan el comienzo del ascenso y el fin del descenso;
la fecha media, entre corchetes, seala el punto culminante, el punto de inversin de
la tendencia secular, es decir, de la crisis.
De todas estas referencias cronolgicas, la primera es, con mucho, la menos segura.
Ms que el ao 1250, yo elegira como punto de partida el comienzo del siglo XII. La di
ficultad proviene de que el registro de los precios, muy imperfecto en esos tiempos le
janos, no ofrece ninguna certidumbre, pero los comienzos de la enorme expansin de
los campos y de las ciudades de Occidente y las expediciones de las Cruzadas aconse
jaran hacer remontar en cincuenta aos ms tarde, al menos, el inicio del desarrollo
europeo.
Esta discusin y estas precisiones no son vanas; muestran de antemano que es difcil
emitir un juicio sobre la duracin comparada de esos ciclos, cuando slo disponemos
de tres ciclos seculares y el cuarto se halla (si no nos engaamos sobre la ruptura del
decenio de 1970) en la mitad de su curso. Sin embargo, parece que estas interminables
oleadas de fondo tienen tendencia a acortarse. Hay que atribuirlo a una aceleracin
de la historia a la cual se puede conceder mucho y hasta demasiado, como se concede
a los ricos?
Nuestro problema no est all. Repitamos que consiste en saber si ese movimiento
ilegible para los contemporneos registra, o al menos aclara, el destino a largo plazo
de las economas-mundo, si stas, no obstante su peso y su duracin, o en razn de su
peso y su duracin, desembocan en esos movimientos, los mantienen, los sufren y, al
explicarlos, se explican a su vez por ellos. Sera demasiado bello que fuese exactamente
as. Sin forzar la explicacin y para abreviar el debate, me contentar con situarme en
los observatorios sucesivos que ofrecen las culminaciones de 1350, 1650, 1817 y
1973-1974. En principio, esos observatorios estn en la juntura de dos procesos, de dos
paisajes contradictorios. No los hemos elegido, sino aceptado, a partir de clculos que
no hemos realizado nosotros. Es un hecho, en todo caso, que los cortes que ellos re
gistran se vuelven a encontrar, sin duda no por azar, en las periodizaciones de diversos
rdenes realizadas por los historiadores. Si corresponden tambin a rupturas significa
tivas en la historia de las economas-mundo europeas, no ser porque hayamos forzado
en un sentido o en otro nuestras observaciones.

Una cronologa explicativa


de las economas-mundo

El horizonte descubierto a partir de esas cuatro culminaciones o puede explicar la


historia entera de Europa, pero si esos puntos han sido juiciosamente registrados, de
ben sugerir y casi garantizar, puesto que corresponden a situaciones anlogas, compa
raciones tiles a travs del conjunto de las experiencias examinadas.
En 1350, la Peste Negra aade sus calamidades a la lenta y potente desaceleracin
que haba comenzado bastante antes de mediados de siglo. La economa-mundo eu
ropea de esta poca une a la Europa terrestre del Centro y del Oeste los mares del Nor
te y Mediterrneo. Evidentemente, este sistema Europa-Mediterrneo pasa por una cri
sis profunda; la Cristiandad, al perder el gusto o la inclinacin por las Cruzadas, tro
pieza contra la resistencia y la inercia del Islam, al que cede el ltimo puesto impor-
tante de Tierra Santa, San Juan de Acre, en 1291; hacia 1300, las ferias de Champaa,
a mitad de camino entre el Mediterrneo y el mar del Norte, estn en decadencia; y
lo que sin duda es ms grave an, hacia 1340 se interrumpe la ruta mongol, la ruta
de la seda, va de comercio libre para Venecia y Gnova, ms all del Mar Negro, hasta
la India y China. La pantalla islmica que atravesaba esta va de intercambio vuelve a
ser una realidad, y se impone la obligacin para los navios cristianos de volver a los
puertos tradicionales de Levante, en Siria y Egipto. Hacia 1350, Italia empieza tam
bin a industrializarse. Antes tea los paos crudos del Norte para revenderlos en
Oriente, y ahora comienza a fabricarlos ella misma. El Arte delta Lana va a dominar
Florencia. En resumen, ya no estamos en la poca de San Luis. El sistema europeo, que
se haba dividido entre el polo nrdico y el polo mediterrneo, se inclina hacia el Sur
y la primaca de Venecia se afirma: se ha operado un centrado a su favor. La econo-
ma-mndo que gira alrededor de ella va a asegurar su prosperidad relativa, pronto res
plandeciente en una Europa debilitada y en evidente regresin.
Trescientos aos ms tarde, en 1650, termina (despus de un ltimo verano, de
1600 a 1630-1650) la larga prosperidad del largo siglo XVI. Es la Amrica minera que
resopla? O la coyuntura que juega una de sus malas pasadas? All nuevamente, en
un punto preciso del tiempo; registrado como una inversin secular, es visible una gran
degradacin de la economa-mundo. Mientras que el sistema mediterrneo haba ya aca
bado de deteriorarse ^empezando por Espaa e Italia, ambas demasiado ligadas a los
metales preciosos de Amrica y a las finanzas del imperialismo de los Habsburgos, el
nuevo sistema atlntico se descalabra a su vez; se paraliza. Este reflujo general es la cri
sis del siglo XVII; tema clsico de disputas, pero sin conclusiones. Ahora bien, es el
momento en que Amsterdam, ya en el centro del mundo cuando empieza el siglo XVII,
se instala triunfalmente en l. En adelante; el Mediterrneo queda fuera de la historia
grande, de la que haba tenido durante siglos la propiedad exclusiva.
Pensemos en 1817: la precisin de la fecha no debe hacernos abrigar demasiadas
ilusiones. El retorno secular se anuncia en Inglaterra desde 1809 1810; en Francia,
con las crisis de los ltimos aos de la experiencia napolenica. Y para Estados Unidos,
1812 es el franco comienzo del cambio de tendencia. Asimismo, las minas de plata de
Mxico; esperanza y codicia de Europa, reciben un golpe brutal de la revolucin de
1810, y si no resurgen enseguida a flote, la coyuntura tiene algo que ver en ello. He
aqu que en Europa y el mundo escasea el metal blanco. Lo que se tambalea entonces
es el orden econmico del mundo entero, desde China hasta las Amricas. Inglaterra
est en el centro de este mundo, y es innegable que sufre pese a su victoria y que tar
dar aos en recobrar su aliento. Pero ha ocupado el primer lugar, que nadie le dis
puta (Holanda ha desaparecido del horizonte), que nadie le podra arrebatar.
Y 1073-1974?, se preguntar. Se trata de una crisis coyuntural corta, como pare
cen creer la mayora de los economistas? O bien tenemos el privilegio, bastante poco
envidiable, por lo dems, de ver ante nuestros ojos tambalearse el siglo hacia la baja?
Si es as, las polticas a corto plazo, admirablemente puntuales, de los prncipes de la
poltica y los expertos de la economa corren el riesgo de ser vanas para curar una en
fermedad cuyo fin no veran ni siquiera los hijos de nuestros hijos. La actualidad nos
insta imperiosamente a plantearnos la cuestin. Pero antes de ceder a esta intimacin,
es necesario abrir un parntesis.
9. CICLOS KONDRATIEFF Y TREND SECULAR
Este grfico separa, en ios precios ingleses de 1700 a 1950, los dos movimientos: ciclos Kondratieff y trend secular Se ha
aadido la curva de la produccin; obsrvese su discordancia con la curva de los precios. Segn Gastn Imbert, Des Mou*
vements de longue dure Kondratieff, 1959, P 22.

K on dra tieff
y trend secular

El trend secular lleva sobre sus espaldas, como hemos dicho movimientos que no
tienen su aliento, ni su longevidad, ni su discrecin. Se puede observar fcilmente que
saltan a la vertical, se hacen ver. La vida cotidiana, hoy como ayer, es atravesada por
esos movimientos vivos que sera menester aadir todos al trend para sondear su con
junto. Pero nos limitaremos, para nuestros fines, a introducir solamente los respetables
Kondratieffs, que, tambin ellos, tienen largo aliento, ya que a cada uno de ellos le
corresponde un buen medio siglo, con lo que duran el tiempo de dos generaciones,
una en buena coyuntura, la ptra en mala. Si se unen estos dos movimientos, el trend
secular y el Kondratieff, se dispondr de una larga msica coyuntural a dos voces. Esto
complica nuestra primera observacin pero tambin la refuerza, pues los KondratiefFs,
contrariamente a lo que se suele repetir, no hacen su aparicin en el teatro europeo en
1791, sirio varios siglos antes.
Al agregar sus movimientos al ascenso o el descenso del trend secular, los Kondra
tieffs lo refuerzan o lo atenan. Una vez de cada dos, la culminacin de un Kondra-
tieff coincide con una culminacin del trend. As ocurri en 1817 As tambin (si no
me equivoco) en 1973-1974; y tal vez en 1650. Entre 1817 y 1971 habra habido dos
culminaciones independientes de Kondratieffs: 1873 y 1929- Si estos datos estuvieran
al abrigo de toda crtica, lo que ciertamente no sucede, diramos que en 1929 la rup
tura que fue el origen de la crisis mundial no ha sido ms que la inversin de un Kon-
dratieff simple, cuya rama ascendente, iniciada en el ao 1896, pas por los ltimos
aos del siglo XIX, los primeros del XX, la Primera Guerra Mundial y los diez aos gri
ses de posguerra para llegar a la culminacin de 1929- La inversin de 1929-1930 ha
sorprendido tanto a los observadores y los especialistas, stos an ms atnitos que aqu
llos, que se hizo un inmenso esfuerzo de comprensin, una de cuyas mejores pruebas
sigue siendo el libro de Fran^ois Simiand.
En 1973-1974 se produjo la inversin de un nuevo Kondratieff cuyo inicio se sita
hacia 1945 (o sea, una rama ascendente de un cuarto de siglo, aproximadamente, co
mo es normal), pero, no se habr producido, como en 18,17, una inversin del mo
vimiento secular, y por ende una doble inversin? Me siento tentado a creerlo, aunque
nada lo demuestre. Y si este libro cae un da en las manos de un lector posterior al
ao 2000, quizs se divertir con estas lneas, como yo me he divertido, no sin un poco
de mala conciencia, con una tontera similar escapada de la pluma de Jean-Baptiste Say.
Doble o simple, la inversin de 1973-1974 iniciara una larga regresin. Quienes
han vivido la crisis de 1929-1930 han conservado el recuerdo de un huracn inespera
do, sin previo aviso, y relativamente breve. La crisis actual, que no nos abandona, es
ms siniestra, como si no llegase a mostrar su verdadero rostro, a hallar su nombre y
el modelo que la explicara y nos tranquilizara; no es un huracn, sino ms bien una
inundacin, con un ascenso lento y desesperante de las aguas, o el cielo obstinadamen
te cargado de nubes. Todos los cimientos de la vida econmica, todas las acciones de
la experiencia, presentes y pasadas, estn en tela de juicio. Pues, paradjicamente, hay
regresin, descenso de la produccin y paro, pero los precios siguen subiendo con ra
pidez, contrariamente a las reglas antiguas. Haber bautizado el fenmeno como stag-
flation no lo explica en nada. El Estado que en todas partes hace de Providencia, que
haba dominado las crisis cortas siguiendo las lecciones de Keynes y se crea protegido
contra un retorno de catstrofes como la de 1929, es responsable de las extravagancias
de la crisis en razn de sus mismos esfuerzos? O bien las defensas y la vigilancia obre
ras son el obstculo que explica el ascenso obstinado de los precios y los salarios pese
a todo? Len H. Dupriez132 plantea estas cuestiones sin poder resolverlas. La solucin
se nos escapa y, al mismo tiempo que ella, la significacin de esos ciclos largos que pa
recen obedecer a ciertas leyes o reglas tendenciales que ignoramos.

Se explica
la coyuntura larga?

Los economistas y los historiadores comprueban y describen los movimientos coyun-


turales, estn atentos al modo en que se superponen, como la marea, se dice desde
Fran^ois Simiand, arrastra en su propio movimiento el movimiento de las olas; estn
atentos tambin a sus mltiples consecuencias. Y siempre quedan perplejos ante su am
plitud y su sempiterna regularidad.
Pero nunca han tratado de explicar por qu se imponen, se desarrollan y recomien-
zan. La nica observacin a este respecto concierne a la oscilacin de los Juglars, [que
estaran en relacin con las manchas solares! Nadie creer en esta estrecha correlacin.
Y cmo explicar los otros ciclos? No solamente los que registran las variaciones de los
precios, sino tambin los concernientes a la produccin industrial (vanse las curvas de
W . Hoffman), o el ciclo del oro brasileo en el siglo XVIII, o el ciclo bisecular de la
plata mexicana (1696-1900) o las oscilaciones del trfico en el puerto de Sevilla, en la
poca en que ste marcaba el ritmo de la economa entera del Atlntico. Sin contar los
movimientos prolongados de la poblacin ligados a las variaciones del trend secular y
que, sin duda, son consecuencias tanto como causas. Sin contar el flujo de los metales
preciosos, sobre el cual historiadores y economistas han trabajado mucho. Dada la den
sidad de las acciones e interacciones, tambin aqu conviene desconfiar de un determi-
nismo demasiado simple: la teora cuantitativa desempea su papel, pero pienso, con
Pierre Vilar, que todo avance econmico puede crear su moneda y su crdito133
Para aclarar las cosas no digo para resolver el imposible problema , es menester
remitirse mentalmente a los movimientos vibratorios y peridicos de la fsica elemen
tal. El movimiento siempre es consecuencia de una percusin externa y de la respuesta
del cuerpo al que la percusin hace vibrar, sea una cuerda o una lmina... Las cuerdas
del violn vibran bajo el arco. Una vibracin, naturalmente, puede originar otra: la tro
pa que marcha al mismo paso debe romper el ritmo cuando llega a un puente, pues
de lo contrario el puente vibrara a su vez y, en cieas condiciones, se corre el riesgo
de que se rompa como un cristal. Imaginemos, pues, que, en lo complejo de la co
yuntura, un movimiento influye sobre otro, luego sobre un segundo y as su
cesivamente.
El impacto ms importante, sin duda, es el de las causas externas, exgenas. La eco
noma del Antiguo Rgimen, como dice Giuseppe Palomba, estaba bajo la coaccin
del calendario, lo que significa mil obligaciones, mil percusiones por el hecho de la
cosecha, por supuesto, pero, para dar un ejemplo, no es tambin el invierno la esta
cin por excelencia de los trabajos del artesano? Igualmente, fuera de la voluntad de
los hombres y de las autoridades que los dirigen, hay abundancias y escaseces, las os
cilaciones del mercado que se propagan fcilmente, las fluctuaciones del comercio le
jano y las consecuencias que entraan para los precios interiores: todo choque de fue
ra o de dentro es una brecha o una herida.
Pero tanto como la percusin externa cuenta el medio en el que se produce: cul
es el cuerpo (palabra poco adecuada) que, siendo la sede del movimiento, impone a
ste su perodo? He conservado eh recuerdo lejano (1950) de una conversacin con Ur-
bain, profesor de economa en la Universidad de Lovaina, cuya preocupacin constante
era relacionar la oscilacin de los precios con la superficie o el volumen afectados. Para
l, slo eran comparables los precios de una misma superficie vibrante. Lo que vibra
bajo el impacto de los precios, en efecto, son redes previamente establecidas que, para
m, constituyen las superficies vibrantes por excelencia, las estructuras de los precios
(en un sentido que, por cierto, no es exactamente el que les da Lon H. Dupriez). El
lector puede ver bien la afirmacin a la que tiendo: la economa-mundo es la superfi
cie vibrante de mayor extensin, la que no solamente recibe la coyuntura, sino que tam
bin, en cierta profundidad, en cierto nivel, la fabrica. Es ella, en todo caso, la que
crea la unicidad de los precios en enormes espacios, as como un sistema arterial dis
tribuye la sangre a travs de un cuerpo vivo. Ella es, en s misma, una estructura. Sin
embargo, queda planteado el problema de saber si, pese a las coincidencias que he se
alado, el trend secular es o no un buen indicador de esta superficie de escucha y de
reflexin. Para m, la vibracin secular, inexplicable sin la superficie inmensa pero li
mitada de la economa-mundo, abre, interrumpe y abre de nuevo los flujos complejos
de la coyuntura.
La riqueza, en el siglo XVI, es la acumulacin de sacos de trigo. (Chants royaux sur la concep-
tion, Pars, B. N .t Ms. fr. 1537.)
No estoy seguro de que la investigacin histrica o econmica se dirija en la ac
tualidad hacia estos problemas de largo alcance. Pierre Lon134 deca ayer: Los histo
riadores por lo general han permanecido indiferentes al largo trmino. Al comienzo
de su tesis135 Labrousse incluso escriba: Hemos renunciado a toda explicacin del mo
vimiento de larga duracin. Para el intervalo de un interciclo, el trend secular, evi
dentemente, puede dejarse de lado. Witold Kula136, por su parte, est atento a los mo
vimientos de larga duracin que, por su accin acumulativa, provocan transformacio
nes estructurales. Pero es casi el nico. Michel Morineau157, en el otro extremo, exige
que se d al tiempo vivido su sabor, su densidad y su calidad de acontecimiento. Y
Pierre Vilar138, que no se pierda de vista el plazo corto pues sera velar sistemtica
mente los choques, las luchas de clases; stas, en el rgimen capitalista como en el An
tiguo Rgimen se revelan en el plazo corto. No es necesario tomar partido en tal dis
cusin, una falsa discusin, pues la coyuntura debe ser estudiada en toda su profun
didad, y sera lamentable no buscar sus lmites, de un lado, hacia los acontecimientos
y el tiempo corto y, del otro, hacia la larga duracin y lo secular. Tiempo corto y tiem
po largo coexisten y son inseparables. Keynes, que construy su teora sobre el tiempo
corto, dijo en una humorada a menudo repetida por otros: en la larga duracin, to
dos estaremos muertos, observacin qu, humor aparte, es trivial y absurda. Pues vi
vimos la vez en el tiempo cort y en el tiempo largo: la lengua que hablo, el oficio
que practico, mis creencias, el paisaje humano que m rodea, los he heredado; existan
antes de m y existirn despus de m. Tampoco estoy d acuerdo con Joan Robirison139,
quien piensa que el perodo corto no es una duracin de tiempo, sin un cierto estado
de cosas. En este caso en qu se convierte el perodo largo? El tiempo no sera ms
que lo que contiene, lo que lo puebla. Es posible esto? BeySsad dice, ms razona
blemente, que el tiempo no es ni inocente ni anodino H(>; no crea su contenido, pero
acta sobre l, l da una forma, una realidad.

A yer
y hoy

Para terminar ste captulo que no pretende ser ms que una introduccin terica
o, si se prefiere, un ensayo d problemtica, sera menester construir paso paso una
tipologa de los perodos seculares, los que estn en alza, los que estn en baja y las
crisis que sealan sus puntos ms elevados. Ni la economa retrospectiva ni la historia
ms arriesgada nos apoyarn en esta operacin. Y, por aadidura, es posible que los
estudios futuros dejen pura y sencillamente de lado estos problemas que trato de
formular.
En esos tres casos (ascenso, crisis y descenso), tendramos que clasificar y dividir se
gn los tres crculos de Wallerstein, lo que nos da ya nueve casos diferentes, y puesto
qu distinguimos cuatro conjuntos sociales economa, poltica, cultura y jerarqua so
cial , llegamos a treinta y seis casos. Por ltimo, es de prever que una tipologa re
gular nos abandonara de pronto; sera necesario, si tuvisemos los informes apropia
dos, distinguir todava casos particulares muy numerosos. Nos quedaremos prudente
mente en el plano de las generalidades, por discutibles y frgiles que sean.
Simplifiquemos, entonces, sin demasiados remordimientos. Sobre las crisis, las l
neas precedentes han analizado la situacin; sealan el comienzo de una desestructu
racin: un sistema-mundo coherente que se ha desarrollado a sus anchas se deteriora
o termina de deteriorarse, y otro sistema nacer con muchos retrasos y lentitud. Tal rup-
tura se presenta como el resultado de una acumulacin de accidentes, estancamientos
y deformaciones. Y son estos pasos de un sistema a otro lo que tratar de aclarar en
los captulos de este volumen.
Si se tiene ante los ojos los ascensos seculares, entonces es evidente que la econo
ma, el orden social, la cultura y el Estado se expanden de modo indudable. Earl J.
Hamilton, discutiendo conmigo cuando nuestros muy lejanos encuentros de Simancas
(1927), sola decir: En el siglo XVI, toda herida se cura, toda avera se repara, todo
retroceso es compensado, y eso en todos los terrenos: la produccin, en general, es bue
na, el Estado tiene medies para actuar, la sociedad deja engrandecerse a la exigua gen
te de su aristocracia, la cultura sigue su camino y la economa, que da apoyo al au
mento de la poblacin, complica sus circuitos; stos, al prestarse a la proliferacin de
la divisin del trabajo, favorecen el aumento de los precios; las reservas monetarias au
mentan y los capitales se acumulan. Todo ascenso, adems, es conservador; protege al
sistema existente; favorece a tocias las economas. Durante estos ascensos, son posibles
centrados mltiples; as, en el siglo XVI, comparten el centro Venecia, Amberes y
Gnova.
Con los descensos largos y persistentes, el paisaje cambia: las economas saludables
slo se encuentran en el centro de la economa-mundo. Hay repliegue, concentracin,
en beneficio de un solo polo; los Estados se vuelven huraos, agresivos. De ah la ley
de Frank C. Spooner concerniente a Francia y segn la cual la economa en alza tiende
a dispersarla, a dividirla contra s misma (vase lo que ocurre cuando las guerras de re
ligin), mientras que la mala coyuntura aproxima sus diversas partes en beneficio de
un gobierno aparentemente fuerte. Pero esta ley, es vlida para Francia a lo largo de
todo su pasado y es vlida para los otros Estados? En cuanto a la alta sociedad, durante
el mal tiempo econmico, lucha, se atrinchera y restringe su volumen (matrimonios tar
dos, emigracin de los jvenes excedentes, prcticas anticonceptivas precoces, como en
Ginebra en el siglo XVII). Pero la cultura muestra entonces el ms extrao de los com
portamientos: si interviene con fuerza (como el Estado) durante esos largos reflujos, es
sin duda porque una de sus vocaciones es colmar las lagunas y las brechas del conjunto
social (la cultura, opio del pueblo?). No es tambin porque la actividad cultural es
la menos dispendiosa de todas? Obsrvese que el Siglo de Oro espaol se afirma cuan
do Espaa ya est en decadencia, por una concentracin de la cultura en la capital: el
Siglo de Oro es ante todo el brillo de Madrid, de su corte y de sus teatros. Y bajo el
rgimen derrochador del conde-duque de Olivares, cuntas construcciones apresura
das, hasta osaramos decir baratas, se hacen! No s si la misma explicacin valdra para
el siglo de Luis XIV. Pero, en fin, compruebo que los repliegues seculares favorecen
las explosiones, o lo que nosotros consideramos como explosiones, de la cultura. Des
pus de 1600, tenemos las floraciones del otoo italiano, en Venecia, en Bolonia y en
Roma. Despus de 1815, el romanticismo inflama a l ya vieja Europa.
Estas afirmaciones lanzadas demasiado deprisa plantean al menos los problemas ha
bituales, no, en mi opinin, el problema esencial. Aunque no lo suficiente, hemos
puesto de relieve los progresos o los retrocesos en lo alto de la vida social, la cultura
(la de los selectos), el orden social (el de los privilegiados de la cspide de la pirmide),
el Estado a nivel del gobierno, la produccin en la circulacin nica, que no transporta
ms que a una parte, y la economa en las zonas ms desarrolladas. Como todos los
historiadores, sin quererlo y del modo ms natural del mundo, hemos dejado de lado
la suerte de los ms numerosos, de la enorme mayora de los vivos. Cmo se encuen
tran estas masas, en conjunto, durante la oscilacin del flujo y el reflujo seculares?
Paradjicamente, cuando todo, segn el diagnstico de la economa, marcha lo me
jor posible, el aumento de Ja produccin hace sentir sus efectos y multiplica el nmero
de hombres, pero impone una carga adicional a los mundos diversos de la accin y del
trabajo. Se abre entonces un vaco, como lo ha demostrado Earl J. Hamilton141, entre
los precios y Jos salarios que van a la zaga. Si nos remitimos a los trabajos de Jean Fou-
rasti, Ren Grandamy, Wilhelm Abel y, ms an, a las publicaciones de Phelps Brown
y Sheila Hopkins142, est claro que se produce entonces una degradacin de los salarios
reales. El progreso de las altas esferas y el crecimiento del potencial econmico han sido
pagados, pues, con la penuria de una masa de hombres cuyo nmero aumenta a igual
ritmo o ms rpidamente que la produccin. Y es quizs cuando esta multiplicacin de
los hombres, de sus intercambios y de sus esfuerzos ya no es compensada por el avance
de la productividad cuando todo falla, se llega a la crisis, el movimiento se invierte y
se inicia el descenso. Lo extrao es que el reflujo de las superestructuras acarrea una
mejora en la vida de las masas, que los salarios reales empiezan a aumentar. As, de
1350 a 1450, en lo ms sombro del decrecimiento europeo, se sita una especie de
edad dorada en la vida cotidiana de los humildes.
En esta perspectiva de una historia que, en tiempos de Charles Seignobos143, se ha
ba calificado de historia sincera, el mayor acontecimiento, un acontecimiento pro
longado y de enormes consecuencias, en verdad, una ruptura decisiva, es que, a me
diados del siglo XIX, en el movimiento mismo de la Revolucin Industrial, el largo as
censo que se afirma entonces no acarrear ningn deterioro profundo del bienestar ge
neral sino un aumento de la renta p er capita Quizs no sea fcil pronunciarse sobre
este problema. Pero se pensar que el enorme y brusco aumento de la productividad
ha elevado de golpe muchsimo el nivel de las posibilidades. Es en el interior de este
universo nuevo, durante ms de un siglo, donde un crecimiento sin precedentes de la
poblacin mundial ha ido acompaado por un aumento de la renta p er capita. Segn
todas las evidencias, el ascenso social ha cambiado en sus modalidades. Pero, qu
ocurrir con la regresin que se insina con insistencia desde los aos setenta de nues
tro siglo?
En el pasado, el bienestar de los humildes que acompaaba a las regresiones secu
lares siempre ha sido pagado con enormes sacrificios anteriores: por lo menos, millones
de muertos en 1350; un serio estancamiento demogrfico en el siglo XVII. Precisamen
te, de esta disminucin de los hombres y del aflojamiento de la tensin econmica de
riv una mejora evidente para los sobrevivientes, para los que se salvaron de la calami
dad y el decrecimiento. La crisis actual no se presenta con los mismos sntomas: prosi
gue un fuerte ascenso demogrfico a escala mundial, la produccin disminuye, el paro
se enquista y la inflacin sigue soplando. Entonces, de dnde podra provenir una me
jora para las masas? Nadie lamentar que el remedio atroz de antao el hambre o
las epidemias sea descartado por los progresos de la agricultura y la medicina, ade
ms de una cierta solidaridad que reparte en el mundo los recursos alimenticios, a falta
de otros. Pero se preguntar si, pese a las apariencias y a la tendencia del mundo mo
derno a creer imperturbablemente en el crecimiento continuo, el problema actual no
se plantea, mutatis mutandi, en los trminos antiguos; si el progreso de los hombres
no ha alcanzado (o superado) el nivel de lo posible, generosamente aumentado en el
siglo pasado por la Revolucin Industrial; si, provisionalmente al menos, hasta que una
nuev2 revolucin de la energa, por ejemplo no haya cambiado los trminos del
problema, el nmero de los hombres puede continuar aumentando sin resultados
catastrficos.
Capitulo 2

LAS ECONOMIAS ANTIGUAS


DE PREDOMINIO URBANO EN
EUROPA: ANTES Y DESPUES DE
VENECIA

Durante largo tiempo la economa-mundo europea llegara al cuerpo estrecho de


un Estado-ciudad, casi o totalmente libre en sus movimientos y reducido nicamente
a sus fuerzas o poco ms o menos. Para compensar sus debilidades, utilizar a menudo
ios diferendos que oponen a espacios y grupos; lanzar a unos contra otros, se apoyar
en decenas de ciudades, o Estados o economas que le sirven. Pues servirlo est en su
inters o en su obligacin.
Es imposible no preguntarse cmo, a partir de centros tan poco extensos, han po
dido imponerse y mantenerse tales dominaciones de inmenso radio. Tanto ms cuanto
que en el interior su poder es discutido sin cesar, observado desde demasiado cerca por
una poblacin gobernada con rigor, a menudo proletarizada. Todo ello en beneficio
de algunas familias conocidas por todos, blancos lgicos de los descontentos, y que de
tentan la totalidad del poder, aunque pueden perderlo algn da. Por aadidura, esas
familias se destrozan mutuamente1.
Es cierto que la economa-mundo que rodea a esas ciudades es en s misma una red
todava frgil. Pero, si se desgarra, el desgarrn puede repararse sin demasiada dificul
tad. Es una cuestin de vigilancia, de fuerza empleada en el momento oportuno. Aca
so actuar de otra manera la Inglaterra de Palmerston o la de Disrali? Para mantener
esos espacios demasiado vastos, es suficiente poseer puntos fuertes (Canda, ocupada
por Venecia en 1204; Corf, en 1383; Chipre, en 1489; o Gibraltar, tomada por sor
presa por los ingleses en 1704; y Malta, tomada por ellos en 1800); basta establecer
monopolios oportunos que se mantienen como lo hacemos con nuestras mquinas. Y
estos monopolios funcionan bastante a menudo por s mismos, en razn de la veloci
dad adquirida, aunque se los disputen, evidentemente, ciudades rivales, capaces a ve
ces de crear grandes dificultades.
Cuatro imgenes del Imperio de Venecia: Corf (arriba, a la izquierda), llave del Adritico; Can-
dia (arriba, a la derecha)t que conservar hasta 1669; Famagusta (abajo, a la ..izquierda), en la
isla de Chipre, perdida en 1571; Alejandra (abajo, a la derecha), que es la puerta de Egipto y
del comercio de especias. Estas imgenes, bastante fantasiosas, forman parte de una veintena de
miniaturas que ilustran los viajes a Levante de un noble veneciano, en 1570-1571. (B.N.)
Sin embargo, no est el historiador demasiado atento a esas tensiones exteriores,
a los sucesos y episodios que las sealan, y a los accidentes de dentro, a esas luchas po
lticas y a esos movimientos sociales que colorean tan fuertemente la historia interior
ciudadana? Es un hecho que la supremaca exterior de estas ciudades y, en el interior,
la supremaca de los ricos y los poderosos son realidades que perduran; que nada, ni
las tensiones, ni las luchas por el salario y el empleo, ni las querellas feroces entre par
tidos y clanes polticos han impedido nunca, en estos mundos estrechos, las evolucio
nes necesarias para la buena salud del capital. Aunque haya mucho ruido sobre el es
cenario, el provechoso juego sigue su buen camino entre bastidores.
Todas las ciudades mercantiles de la Edad Media estaban orientadas hacia la ob
tencin del beneficio, fueron modeladas por este esfuerzo. Pensando en ellas, Paul
Grousset llega a decir: El capitalismo contemporneo no ha inventado nada2. No se
puede encontrar nada pondera Armando Sapori3 , ni siquiera hoy, el income tax4
incluido que no haya tenido su precedente en la genialidad de una repblica italia
na, Y es verdad; letras de cambio, crdito, emisiones monetarias, bancos, ventas a pla
zos finanzas pblicas prstamos capitalismo, colonialismo y tambin perturbaciones
sociales sofisticacin de la fiierza de trabajo, luchas de clases, crueldades sociales, atro
cidades polticas, todo est ya en marcha. Y muy pronto en Gnova o en Venecia, no
menos que en las ciudades de los Pases Bajos, al menos desde el siglo XII, se regulan
grandes pagos en dinero contante y sonante5. Pero pronto el crdito le pisa los talones.
Modernas, adelantadas a su tiempo, las ciudades-Estado se benefician de los atrasos
e inferioridades de los otros. Y es la suma de estas debilidades exteriores lo que casi
las condena a engrandecerse a hacerse imperiosas lo que les reserva, por as decir los
grandes beneficios del comercio lejano, lo que las coloca fuera de reglas comunes. El
Estado que podra hacerles frente, el Estado territorial, el Estado moderno, que haba
ya originado el xito de Federico II en el sur de Italia, se desarrolla mal o, en todo ca
so, no con la rapidez suficiente, y la prolongada recesin del siglo XIV le ser perjudi
cial. Por entonces, una serie de Estados fueron trastornados, desmantelados, dejando
nuevamente el campo libre a las ciudades.
Sin embargo, ciudades y Estados son enemigos en potencia. Cual dominar a cul?
Es el gran interrogante del primer destino de Europa, y el prolongado predominio de
las ciudades no es fcil de explicar. Despus de todo Jean Baptiste Say6 tiene razn al
asombrarse de que la Repblica de Venecia, en el siglo Xlll, sin tener una pulgada de
terreno en Italia, [se haya] hecho bastante rica por su comercio como para conquistar
Dalmacia, la mayor parte de las islas de Grecia y Constantinopla. No es paradjico
pensar, adems, que las ciudades necesitan espacios, mercados, zonas de circulacin y
de salvaguardia, y por ende vastos Estados a los cuales explotar. Necesitan presas para
vivir. Venecia es impensable sin el Imperio Bizantino, y ms tarde sin el Imperio Tur
co. Es la montona tragedia de los enemigos complementarios.
LA PRIMERA
ECONOMIA-MUNDO DE EUROPA

Estas primacas urbanas slo se explican a partir del marco de la primera economa-
mundo que se esboza en Europa, entre los siglos XI y XIII. Entonces se crean espacios
bastante vastos de circulacin de los que las ciudades son los instrumentos, las paradas
y las beneficiaras. No es, pues, en 1400, fecha de la que parte este libro, cuando nace
Europa, herramienta monstruosa en la historia del mundo, sino al menos dos o tres si
glos antes, si no ms.
Vala la pena, por ello, salir de los lmites cronolgicos de esta obra y remontarse
a esos orgenes para ver de manera concreta el nacimiento de una economa-mundo,
gracias a la jerarquizacin y el empalme todava imperfectos de los espacios que la van
a constituir. Por entonces, estn ya trazadas las grandes lneas y articulaciones de la his
toria de Europa, y el vasto problema de la modernizacin (palabra vaga, donde las ha
ya) del pequeo continente se reubica en una perspectiva ms larga y ms justa. Con
las zonas centrales que emergen, un proto-capitalismo s esboza casi obligatoriamente,
y la modernizacin se presenta all, no como el paso simple de un estado de cosas a
otr, sino como una serie de etapas y de pasos, los primeros de los cuales son muy an
teriores al clsico Renacimiento de fines del siglo XV.

La expansin europea
a partir d e l siglo X I

En esta larga gestacin, las ciudades desempean naturalmente los papeles princi
pales, pero no son las nicas. Europa entera las lleva sobre sus espaldas, es decir, toda
Europa considerada colectivamente, segn la frmula de Isaac de Pinto7, Europa en
todo su espacio econmico y poltico. Y tambin en todo su pasado, incluida la lejana
hechura que le impuso Roma, que ha heredado y desempea su papel; e incluida la
expansin mltipl que sigui a las grandes invasiones del siglo V. Entonces los lmites
romanos fueron atravesados por todas partes, en direccin a Germania y el Este euro
peo, de los pases escandinavos, de las Islas Britnicas, ocupadas a medias por Roma,
Poco a poco fue ocupado el espacio martimo que constituye el conjunto del Bltico,
del mar del Norte, de la Mancha y del mar de Irlanda. Tambin all el Occidente su
per la accin de Roma, que, pese a sus flotas con bases en la desembocadura del Som-
me y en Boulogne8, haba explorado poco este universo martimo. El Bltico no daba
a los romanos ms que un poco de mbar gris9.
Hacia el sur, ms espectacular fue la reconquista, sobre el Islam y Bizancio, de las
aguas mediterrneas. Lo que haba sido la razn de ser, el corazn, de un Imperio Ro
mano en su plenitud, esa cuenca en medio de un jardn10, ocupado de nuevo por los
barcos y los comerciantes de Italia. Esta victoria halla su coronacin con el potente mo
vimiento de las Cruzadas. Sin embargo, se resisten a la reocupacin cristiana Espaa,
donde la Reconquista marca el paso despus de progresos continuos (Las Navas de To-
losa, 1212); el Africa del Norte lato senso, de Gibraltar a Egipto; el Levante, donde
los Estados de Tierra Santa tendrn una vida precaria; y el Imperio Griego, pero ste
se hunde en 1204.
10. LAS FUNDACIONES DE CIUDADES EN EUROPA CENTRAL
El grfico seala el excepcional desarrollo urbano del siglo XIII. (Tomado de Hetns Stoob, en: W, Abel, Geschichte der
deutschen Landwirtschaft, 1962, p. 46.)

Sin embargo, rchibald Lewis tiene razn al escribir que la ms importante de las
fronteras de la expansin europea fue la frontera interior del bosque, la cinaga.y la
landa11. Los vacos de este espacio retroceden ante sus campesinos roturadores; gran
cantidad de hombres ponen a su servicio las ruedas y las aspas de los molinos; se crean
lazos entre regiones hasta entonces mutuamente extraas; hay desenclaustramiento; sur
gen innumerables ciudades que se reaniman al aumentar los trficos, y ste es sin duda
el hecho decisivo. Europa se llena de ciudades. Ms de 3.000 solamente en Germa-
nia12. Es verdad que algunas seguirn siendo aldeas, aunque ceidas de murallas, de
200 a 300 almas. Pero algunas de ellas se engrandecen, y son ciudades en cierto modo
inditas, de un tipo nuevo. En la Antigedad haba habido ciudades libres, las ciuda
des helnicas, pero invadidas por los habitantes de sus campos, abiertas a su presencia
y a su accin. La ciudad del Occidente medieval, por el contrario, est cerrada en s
misma, al abrigo de sus murallas: El muro dice un proverbio alemn separa al
ciudadano del campesino. La ciudad es un universo en s, al abrigo de sus privilegios
(el aire de la ciudad vuelve libre al hombre), un universo agresivo, obrero obstinado
Pequeos campesinos revendedores en la ciudad. Detalle de un cuadro de Lorenzo Lotto, Storie
di santa Barbara. (Foto Scala.)
del intercambio desigual. Y es la ciudad, ms o menos animada segn los lugares y las
pocas, la que asegura el empuje general de Europa, como la levadura de una masa
superabundante. Debe este papel al hecho de que crece y se desarrolla en un mundo
rural organizado previamente, y no en el vaco, como la5 ciudades del Nuevo Mundo
y quiz las mismas ciudades griegas? En suma, ha dispuesto de una materia con la cual
trabajar y a expensas de la cual engrandecerse. Y por aadidura, el Estado, tan lento
en constituirse, no est all para obstaculizarla: esta vez, la liebre ganar fcil y lgica
mente a la tortuga.
La ciudad asegura su destino por sus rutas, sus mercados, sus talleres y el dinero
que se acumula en ella. Sus mercados aseguran su aprovisionamiento mediante la lle
gada de los campesinos con sus excedentes cotidianos: Ellos aseguran una salida a los
excedentes en aumento de los dominios seoriales, a esas enormes cantidades de pro
ductos acumulados por el pago de cnones en especie13. Segn B. H. Slicher van Bath,
a partir de 1150, Europa sali de el consumo agrcola directo (del autoconsumo) para
pasar a el consumo agrcola indirecto, nacido de la circulacin de los excedentes de
la produccin rural14. Al mismo tiempo, la ciudad atrae a toda la actividad artesanal,
crea un monopolio de la fabricacin y la venta de productos industriales. Slo ms tar
de, la preindustria afluir de nuevo a los campos.
En resumen, la vida econmica [...] predomina [...], especialmente a partir del
siglo XIII, sobre el aspecto agrario [antiguo] de las ciudades15. Y en vastos espacios se
realiza el paso, decisivo, de la economa domstica a una economa de mercado. En
otros trminos, las ciudades despegan de su entorno rural, desde entonces miran ms
all de su propio horizonte. Es una enorme ruptura, la primera que crear la socie
dad europea y la lanzar a sus xitos futuros16. Slo hay una comparacin adecuada
con ese empuje, e incluso ella es dudosa: la fundacin en la primera Amrica europea
de tantas ciudades-posta, unidas en conjunto por la ruta y las necesidades del inter
cambio, del poder y de la defensa.
Repitamos, siguiendo a Gino Luzzatto y Armando Sapori17, que fue entonces cuan
do Europa tuvo su verdadero Renacimiento (pese a la ambigedad de la palabra), dos
o tres siglos antes del tradicional Renacimiento del siglo XV. Pero sigue siendo difcil
explicar esta expansin.
Ciertamente, hubo un aumento demogrfico. Quizs fue lo que puso todo en mo
vimiento, pero debe ser explicado a su vez. En particular, sin duda, por una ola de
progresos en materia de tcnicas agrcolas, iniciada en el siglo IX: perfeccionamiento
del arado, rotacin trienal de cultivos con el sistema del openfield para la cra de ga
nado. Lynn White18 sita el progreso agrcola en el primer plano del empuje de Euro
pa. Maurice Lombard19, por su parte, insiste en los progresos mercantiles: vinculada des
de temprano al Islam y a Bizancio, Italia se relaciona con una economa monetaria ya
viva en Oriente y la difunde por Europa. Las ciudades son la moneda, en suma, lo esen
cial de \? revolucin llamada comercial. George Duby20 y, con matices, Roberto L
pez21, se adhieren ms bien a Lynn White: lo esencial sera la superproduccin agrcola
y la importante redistribucin de los excedentes.

Econom a-m undo


y bipolaridad

De hecho, todas estas explicaciones deben agregarse unas a otras. Puede haber cre
cimiento si no progresa todo casi al mismo tiempo? Fue necesario, a la vez, que au
mentasen los hombres, que se perfeccionasen las tcnicas agrcolas, que el comercio re-
naciese y que la industria pasase por su primer progreso artesanal para que finalmente
se creara a travs del espacio europeo una red urbana una superestructura urbana
vnculos de ciudad a ciudad que abarcasen las actividades subyacentes y las obligasen
a ubicarse en una economa de mercado. Esta economa de mercado todava de me
diocre trfico, ocasionar tambin una revolucin en la energa, una gran extensin del
molino utilizado con fines industriales, y desembocar finalmente en una economa-
mundo de las dimensiones de Europa. A fines del siglo XIV, Federigo Melis22 inscribe
esta primera Weltwirtsckaft en el polgono formado por Brujas Londres Lisboa Fez
Damasco, Azof y Venecia en el interior del cual se sitan las 300 plazas mercantiles
adonde van y de donde vienen las 15 3.000 cartas conservadas en los archivos de Fran
cesco di Marco Datini, el mercader de Prato. Heinrich Bechtel23 habla de un cuadril
tero: Lisboa Alejandra, Novgorod y Bergen. Fritz Rrig24, el primero que dio el sen
tido de economa-mundo a la palabra alemana Weltwirtschaft, traza como frontera de
su irradiacin hacia el Este una lnea que va de Novgorod la Grande, a orillas del lago
limen, hasta Bizancio, La intensidad y la multiplicidad de los intercambios contribu
yen a la unidad econmica de este vasto espacio25.
La nica cuestin que queda en suspenso es la fecha en la que est Weltwirtschaft
empieza a existir verdaderamente. Es una cuestin casi insoluble: no puede haber eco-
noma-mundo ms que cuando la red tiene mallas suficientemente ceidas, cuando el
intercambio es bastante regular y voluminoso como para dar vida a una zona central.
Pero en esos siglos lejanos, nada se precisa muy bien, nada parece indudable. El as
censo secular a partir del siglo XI facilita todo, pero permite sealar diversos centros a
la vez. Slo con el desarrollo de las ferias de Champaa, a comienzos del siglo XIII, se
manifiesta la coherencia de un conjunto desde los Pases Bajos hasta el Mediterrneo
no en beneficio de ciudades ordinarias, sino de ciudades de feria, no en beneficio de
las rutas marinas, sino de largos caminos terrestres. Hubo ah un prlogo original. O
ms bien un intermedio pues no se trata de un verdadero comienzo. Qu seran, en
efecto, las ferias de Champaa sin el progreso previo de los Pases Bajos y la Italia del
norte, dos espacios tempranamente reanimados y que, por la fuerza de las cosas, es
taban condenados a unirse?
En el comienzo de la nueva Europa es menester colocar, en efecto, el crecimiento
de esos dos conjuntos: el Norte y el Sur, los Pases Bajos e Italia, el mar del Norte ms
el Bltico y el Mediterrneo entero. Occidente no posee, pues, una sola regin polar,
sino dos, y esta bipolaridad que desgarra al continente entre la Italia del norte y los
Pases Bajos lato sensu durar siglos. Es uno de los rasgos principales de la historia eu
ropea, quizs el ms importante de todos. Adems, hablar de la Europa medieval y de
la moderna es utilizar dos lenguajes. Lo que es verdadero para el Norte no lo es jams,
literalmente, para el Sur y a la inversa.
Probablemente, todo se decidi hacia los siglos IX y X: dos economas regionales de
gran radio se formaron precozmente casi fuera una de la otra, a travs de la materia
todava poco consistente de la actividad europea. En el Norte, el proceso fue rpido;
no hubo resistencia, en efecto; ni siquiera de pases que no eran nuevos, primitivos.
En el Mediterrneo, en regiones antiguamente agitadas por la historia, la renovacin
desencadenada quizs ms tarde luego avanz ms rpidamente, tanto ms cuanto que,
frente al desarrollo italiano, estuvieron los aceleradores del Islam y de Bizancio. Tanto
que el Norte ser, a igualdad de otros factores, menos sofisticado que el Sur, ms in
dustrial, y el Sur ms mercantil que el Norte. O sea, dos mundos geogrfica y elc
tricamente diferentes, hechos para atraerse y completarse. Su unin se efectuar por las
rutas terrestres de Norte a Sur, cuya primera manifestacin notable fueron las citas de
las ferias de Champaa, en el siglo XIII.
Estos vnculos no suprimen la dualidad, sino que la acentan; es como si el sistema
11. EL POLO NORTE INDUSTRIAL

La nebulosa de los talleres textilesi desde el Zuydersee hasta el valle del Sena. Para el conjunto norte-sur, vase ms ade
lante, p. 85, el mapa de la influencia de las ferias de Champaa. (Tomado de Hektor Ammann, en Hessischcs Jahbuch
fur Landesgeschichte, 8, 1958.)

se hiciera eco a s mismo, reforzndose con el juego de los intercambios y dando a los
dos participantes una vitalidad acrecentada con respecto al resto de Europa. Si en las
floraciones urbanas de la primera Europa hubo superciudades, se desarrollaron invaria
blemente en una u otra de estas zonas y a lo largo del eje que las una: su localizacin
esboza el esqueleto o, mejor dicho, el sistema sanguneo del cuerpo europeo.
Claro que la centralizacin de la economa europea no poda lograrse ms que al
precio de una lucha entre los dos polos. Italia predomin hasta el siglo XVI, mientras
el Mediterrneo fue el centro del Viejo Mundo. Pero hacia el 1600 Europa oscila sobre
s misma en beneficio del Norte. El advenimiento de Amsterdam ciertamente no es un
accidente trivial, la simple transferencia del centro de gravedad de Amberes a Holan
da, sino una crisis muy profunda: terminada la decadencia del Mar Interior y de una
Italia durante largo tiempo deslumbrante, Europa no tendr ms que un solo centro
de gravedad, en el Norte, y ser con respecto a ese polo como se delinearn durante
siglos, hasta hoy, las lneas y los crculos de sus asimetras profundas. Es necesario, pues,
antes de seguir adelante, presentar en grandes lneas la gnesis de estas regiones
decisivas.

Los espacios d e l N orte:


la fortuna de Brujas

La economa del Norte se cre a partir de cero. En efecto, los Pases Bajos fueron
una creacin. La mayor parte de las ciudades de Italia, de Francia, de la Alemania Re
nana y del Austria Danubiana insiste Henri Pirenne son anteriores a nuestra era.
Por el contrario, slo a comienzos de la Edad Media aparecen Lieja, Lovaina, Malines,
Amberes, Bruselas, Ypres, Gante y Utrecht26.
Al instalarse en Aquisgrn, los carolingios contribuyeron al primer despertar. Lo in
terrumpieron los saqueos de los normandos, de 820 a 89127 Pero el retorno de la paz,
las relaciones con las zonas de allende el Rin y los pases del mar dei Norte reaniman
a los Pases Bajos. Dejaron de ser un finisterre, un extremo del mundo. Se llenan de
fortalezas, de ciudades amuralladas. Los grupos de mercaderes, vagabundos hasta en
tonces, se instalan cerca de las ciudades y de los castillos. A mediados del siglo XI, los
tejedores de la regin llana se establecen en las aglomeraciones urbanas. La poblacin
aumenta, los grandes dominios agrcolas prosperan y la industria textil anima los talle
res desde las orillas del Sena y el Marne hasta el Zuydersee,
Y todo eso conducir, finalmente, a la brillante fortuna de Brujas. Desde 1200, la
ciudad forma parte del circuito de las ferias flamencas, con Ypres, Thourout y Messi-
nes28. Por ello, es ya elevada por encima de s misma: los mercaderes extranjeros la fre
cuentan, su industria se activa, su comercio llega a Inglaterra y Escocia, donde obtiene
las lanas necesarias para sus oficios y las que reexporta a las ciudades textiles de Flan-
des. Sus lazos con Inglaterra tambin le sirven en las provincias que el rey de Inglaterra
posee en Francia; de ah sus relaciones tempranas con el trigo de Normanda y el vino
de Burdeos. En fin, la llegada a ella de los barcos hanseticos confirma y desarrolla su
prosperidad. Surge entonces el antepuerto de Damme (desde antes de 1180) y ms tar
de el de la Esclusa (Sluis), en la desembocadura del Zwin, cuya construccin no res
ponda solamente al encenagamiento progresivo de las aguas de Brujas, sino tambin
a la necesidad de fondeaderos ms profundos para recibir a los pesados Koggen de los
hanseticos29. Negociando en nombre de los sbditos del Imperio, enviados de Lbeck
y Hamburgo obtuvieron en 1252 privilegios de la condesa de Flandes. No obstante,
sta se neg a permitir a los de Lbeck crear en la proximidad de Damme un estable
cimiento dotado de gran autonoma, a semejanza del Stahlhof de Londres, que ms
tarde los ingleses tuvieron tantas dificultades para extirpar30.
En 1277, barcos genoveses llegaban a Brujas: esta unin martima regular entre el
Mediterrneo y el mar del Norte signific una intrusin decisiva de los meridionales.
Tanto ms cuanto que los genoveses no eran ms que un destacamento precursor: las
galeras venecianas, casi cerrando la marcha, llegarn en 1314. Para Brujas, se trat a la
vez de una captura y de un progreso: de una captura, es decir, de la confiscacin por
los meridionales de un desarrollo que Brujas, en rigor, habra podido realizar sola; pe
ro tambin de un progreso porque la llegada de los marinos, navios y comerciantes del
Una de las hojas del plano de Brujas de Maro Gheeraert, 1562, Pars, B.N., Gee 5746 (9)- El
Gran Mercado, en la parte superior del grabado, cerca de la iglesia de San Jacobo (n 0 32 del
plano), est en el centro de la ciudad; es la plaza popular de Brujas. En este plaza, pero fuera
de la hoja reproducida, est el mercado cubierto y su campanario. Siguiendo la calle de San Ja-
cobo (Sint Jacob Straete), se llega a la Ezel Straete, la calle de los Jumentos, que termina en la
puerta fortificada de los Jumentos, n 6 del plano (letra E D), Porta Asinorum. En el n 63,
est la plaza de la Bolsa. Para las localizaciones mercantiles, vase R. de Roover, Money, Banking
and Credit in Medieval Bruges, 1948, pp. 174-175. Este fragmento del plano da una idea de la
amplitud de la ciudad, de sus calles, monasterios, conventos, iglesias, casas nobiliarias, fosos, mu
rallas, molinos de viento, canales y barcos de carga. Hacia el norte (es decir, en la parte inferior
del grabado), hay vastos espacios intra muros no construidos, segn una regla frecuente en el
siglo XVI.
Mediterrneo represent un aporte mltiple de bienes, de capitales y de tcnicas mer
cantiles y financieras. Ricos mercaderes italianos se instalaron en la ciudad; le aporta
ron directamente los bienes ms preciosos de la poca, las especias y la pimienta de
Levante, que cambiaron por los productos industriales de Flandes.
Brujas est desde entonces en el centro de una vasta confluencia: nada menos que
el Mediterrneo, Portugal, Francia, Inglaterra, la Alemania Renana y, adems, la Han-
sa. La ciudad se puebla: 35.000 habitantes en 1340, quizs 100.000 en 1500. En la
poca de Juan van Eyck (hacia 1380-1440) y de Memling (1435-1494) es indiscutible
mente una de las ciudades ms bellas del mundo31. Y seguramente, adems, una de
las ms industriales. La industria textil no solamente se ubica en ella, sino que tambin
invade las ciudades de Flandes, donde destaca el brillo de Gante e Ypres; en total, es
una regin industrial sin igual en Europa. Al mismo tiempo, en el apogeo de su vida
mercantil, por encima y al lado de sus ferias, se cre su clebre Bolsa en 1309, muy
pronto centro de un complejo comercio del dinero. Desde Brujas, el 26 de abril de
1399 el corresponsal de Francesco Datini escribe: *A Genova pare sia p er durare lar-
gbezza di danari e p er tanto non rimetiete la ostri danari o sarebbe a buon prezo piu-
tosto a Vinegia o a Firenza o q u i o a Parigi rimettete, o a Mnpolier bien se lid rimesse
viparesse miglore. (En Gnova, parece que hay abundancia de dinero; por eso, no
enviis a Gnova nuestro dinero, pues estara a buen precio ms bien en Venecia, o
Florencia, aqu [Brujas], o Pars, o Montpellier, o enviadlo all donde os parezca
mejor32.)
Por importante que sea el papel de Brujas, no nos dejemos deslumbrar demasiado.
No creamos a Henri Pirenne* quien sostiene que Brujas ha tenido una importancia
internacional superior a la de Venecia. Por parte de l, es ceder a un nacionalismo re
trospectivo. Adems, el mismo Pirenne reconoce que la mayor parte de los navios que
frecuentan su puerto pertenecan a armadores del exterior y que sus habitantes slo
en pequea medida tomaban parte en el comercio activo. Les bastaba con servir de in
termediarios entre los comerciantes que afluan de todas partes33. Esto equivale a decir
que los habitantes de Brujas son subordinados, que el comercio de la ciudad es, como
se dir en el siglo XVIII, pasivo. De ah el resonante artculo de J . A. van Houtte
(1952), quien ha mostrado la diferencia entre Brujas y Amberes, entre un puerto na
cional^, Brujas, y un puerto internacional, Amberes34. Pero, no ser ir un poco lejos
en el otro sentido? Yo dira de Brujas (para complacer a Richard Hpke35) como de
Lbeck (para complacer a Fritz Rorig36) que son ya Weltmdrkte, mercados-mundo, pe
ro no del todo ciudades-mundo, es decir, soles sin igual en el centro de un universo.

Los espacios del Norte:


el progreso de la Hansa37

Brujas no es ms que uno de los puntos el ms importante, cierto, pero un pun


to de una vasta zona nrdica que va de Inglaterra al Bltico. Este gran espacio ma
rtimo y mercantil, el Bltico, el mar del Norte, el canal de la Mancha e incluso el
mar de Irlanda, es el dominio donde tiene lugar el xito martimo y mercantil de la
Hansa, perceptible desde la fundacin, en 1158, de la ciudad de Lbeck, a poca dis
tancia de las aguas del Bltico, entre los pantanos protectores del Trave y el Wakenitz.
Siri embargo, no se trata de una construccin ex nihilo. En los siglos VIII y IX, las
expediciones, invasiones y correras normandas haban marcado, y hasta sobrepasado,
los lmites de este imperio martimo del Norte. Si su aventura se disolvi a travs de
los espacios y las riberas de Europa, algo qued de ella. Y despus de ellos, durante
bastante tiempo, barcos escandinavos, ligeros y sin puente, surcaron el Bltico y el mar
del Norte: los noruegos llegaron hasta las costas inglesas y el mar de Irlanda38; los na
vios de los campesinos de la isla de Gotland frecuentaban los puertos y los ros meri
dionales hasta Novgorod la Grande39; desde Jutlandia hasta Finlandia, surgieron ciu
dades eslavas que las excavaciones arqueolgicas recientes han sacado a la luz40; mer
caderes rusos llegaban a Stettin, por entonces ciudad exclusivamente eslava41. No obs
tante, ninguna economa verdaderamente internacional precedi a la Hansa. Lentamen
te, de manera amistosa, gracias al intercambio. a los acuerdos con los prncipes y a ve
ces tambin por la fuerza y la violencia, el doble espacio martimo Bltico-mar del Nor
te fue ocupado y organizado por las ciudades, los comerciantes, los soldados o los cam
pesinos de Alemania.
Pero no se debe imaginar que hubo ciudades estrechamente ligadas desde el ori
gen. La palabra Hansa42 (grupo de mercaderes) aparece tardamente, escrita en debida
forma por primera vez en un diploma real ingls de 12 6 7 43. Al comienzo es una ne
bulosa de mercaderes, ms una nebulosa de navios, desde el Zuydersee hasta Finlan
dia, desde Suecia hasta Noruega. El eje central de los trficos corre de Londres y Brujas
a Riga y Reval, que abren las rutas en direccin de Novgorod, Vtebsk o Smoliensk.
Los intercambios se hacen entre los pases todava poco desarrollados del Bltico, pro
veedores de materias primas y productos alimenticios, y un mar del Norte donde Oc
cidente ha organizado ya sus postas y sus exigencias. En Brujas, la economa-mundo
construida sobre Europa y el Mediterrneo recibe los grandes barcos de la Hansa, los
Koggen slidamente construidos en tingladillo, que aparecen desde fines del siglo XIII
(y servirn de modelo a las naves del Mediterrneo44). Ms tarde aparecern las urcas4\
otros grandes transportes de fondo plano capaces de llevar las pesadas cargas de sal y
las voluminosas barricas de vino, la madera, los productos forestales y los cereales, car
gados en la misma cala. La maestra martima de las ciudades de la Hansa es evidente,
aunque est lejos de ser perfecta: hasta 1280, en efecto, sus navios evitaron atravesar
los peligrosos estrechos daneses, y cuando la Umlandfahrt46 (la circunnavegacin que
pasa por esos estrechos) se hizo corriente, siguieron utilizando la ruta del istmo que
une Lbeck con Hamburgo, formada en realidad por ramales de ros y un canal que
son muy lentos de atravesar47
Esa ruta del istmo caus la preeminencia de Lbeck, pues las mercancas transpor
tadas entre el Bltico y el mar del Norte pasaban obligatoriamente por ella. En 1227,
obtuvo el privilegio que hizo de ella una ciudad imperial, la nica de esta categora al
este del Elba48. Otra ventaja era su proximidad a las minas de sal gema de Lneburg,
que estuvo desde muy pronto bajo el control de sus comerciantes49. Iniciada en 1227
(por la victoria de Bornhved sobre los daneses50), la primaca de la ciudad se hace evi
dente con la concesin a los hanseticos de privilegios en Flandes, en 1252-125351, un
siglo largo antes de la dieta general de la Hansa que reunir a sus diputados en Lbeck
en 1356, con la que por fin se cre la Hansa de las ciudades52 Pero, mucho antes de
esta fecha, Lbeck haba sido el smbolo de la Liga Hansetica [,..] reconocida por to
dos como la capital de la conferencia mercantil [...]. Su emblema el guila impe
rial se convirti en el siglo XV en el emblema de la confederacin entera53.
Sin embargo, la madera, la cera, las pieles, el centeno y los productos forestales del
Este y del Norte slo tenan valor si eran reexportados a Occidente. Y, en el otro sen
tido, la sal, los paos y el vino eran la retribucin obligada. El sistema, simple y ro
busto, chocaba, no obstante, con muchas dificultades. Y estas dificultades que era ne
cesario vencer fueron las que agruparon el conjunto urbano de la Hansa, del que se
puede decir a la vez que era frgil y slido. La fragilidad resulta de la inestabilidad de
un agrupamiento que reuna una enorme cantidad de ciudades, entre 70 y 170, aleja
das unas de otras y cuyos delegados slo se reunan en su totalidad en las asambleas
generales. Detrs de la Hansa no hay un Estado ni una liga fuertemente constituida.
Solamente hay ciudades celosas y orgullosas de sus prerrogativas, a veces rivales, pro
tegidas por muros poderosos, con sus mercaderes, sus patricios, sus gremios, sus flotas,
sus tiendas y sus riquezas adquiridas. La solidez provena de la comunidad de intere
ses, de la necesidad de jugar a un mismo juego econmico, de una civilizacin comn
agitada por los trficos de uno de los espacios martimos ms frecuentados de Europa,
del Bltico a Lisboa, y, finalmente, de una lengua comn, que no es un factor balad
de unidad. Esta lengua tena como substrato el bajo alemn (diferente del alemn del
sur), enriquecido segn las necesidades con elementos latinos, estonianos en Reval, po
lacos en Lubln, italianos, checos, ucranianos y quizs hasta lituanos54, y era la lengua
de la lite del poder de la lite de la fortuna, lo cual implicaba la penenencia a
un grupo social y profesional definido55. Adems, como estos patricios comerciantes
eran de una rara movilidad, las mismas familias Angermnde, Veckinghusen, von
Soest, Giese, von Suchten, etctera se vuelven a encontrar en Reval, Gdansk, Lbeck
y Brujas56.
Todos estos lazos crean una coherencia, una solidaridad y hbitos y un orgullo co
munes. Las restricciones generales hacen el resto. En el Mediterrneo, dada la supera
bundancia relativa de las riquezas, las ciudades pueden llevar cada una su juego y com
batirse ms y mejor, ferozmente. En el Bltico, en el mar del Norte, sera sumamente
difcil. Los beneficios de materias poderosas de poco precio y gran volumen son mo
destos, y los gastos y riesgos considerables. En el mejor de los casos, la tasa de los be
neficios se situaba cerca del 5% 57 Ms que en otras partes, es menester calcular, ahorrar
y prever. Una de las condiciones del xito es tener la oferta y la demanda en la misma
mano, se trate de las exportaciones hacia el Este o, en el otro sentido, de la redistri
bucin de los bienes importados hacia el Este. Los establecimientos que mantiene la
Hansa son puntos fuertes, comunes a todos los mercaderes hanseticos, protegidos por
privilegios, defendidos con tenacidad, se trate del Sankt Peterhofcn Novgorod, de la
Deutsche Brcke en Bergen o del Stahlhof en Londres. Como huspedes por una tem
porada de un establecimiento, los alemanes se someten a una disciplina estricta. En Ber
gen, los jvenes que hacen su aprendizaje permanecen diez aos en el lugiu, apren
diendo las prcticas mercantiles de la regin, y deben permanecer clibes. En rste es
tablecimiento, todo es regulado por el Concejo de Ancianos y dos Aldermen. hlvo en
Brujas, donde seria imposible, para el comerciante es una obligacin alojai > en el
Kontor.
Finalmente, el espacio nrdico se halla atrapado en una cadena de supervisiones y
de necesidades. En Bergen, los intereses propiamente noruegos sern pisoteados inter
minablemente. El pas58 cuya agricultura sea insuficiente depende del trigo que los de
Lbeck le lleven de Pomerania o Brandeburgo. Si Noruega trata de reducir los privile
gios de la Hansa, un bloqueo del trigo (como en 1284-1285) la pone en vereda. Y en
la medida en que la competencia del trigo importado impide el desarrollo de una agri
cultura autosuficiente, el comerciante extranjero obtiene de los noruegos lo que desea:
carnes saladas, el bacalao salado o seco de las islas Lofoten, madera, grasas, alquitrn,
pieles, etctera.
En el Oeste, frente a socios mejor armados, la Hansa, con todos, logra obtener pri
vilegios, en Londres ms que en Brujas. En la capital inglesa, cerca del Puente de Lon
dres, el Stahlhofes otro Fondaco dei Tedescht, con sus muelles y sus almacenes; el han-
setico all est exento de la mayor parte de los impuestos; tiene sus propios jueces e
incluso guarda, honor evidente, una de las puertas de la ciudad59.
Sin embargo, el apogeo de Lbeck y de las ciudades asociadas a su fortuna ocurre
ms tarde, entre 1370 y 1388; en 1370, la Hansa triunfa sobre el rey de Dinamarca
12. LOS TRAFICOS DE LA HANSA HACIA 1400

Tomado del Historischcr Weltatlas de 1\ W Puzger, 1963, p. .57.

por el Tratado de Stralsund60 y ocupa fortalezas en los estrechos daneses; en 1388, a


consecuencia de un diferendo con Brujas, obliga a capitular a la opulenta ciudad y al
gobierno de los Pases Bajos, despus de un eficaz bloqueo61. Sin embargo, estos xitos
tardos ocultan los comienzos de una regresin que pronto ser evidente62.
Adems, en esta segunda mitad del siglo XIV, cmo la inmensa crisis que se adue
a del mundo occidental poda dejar indemnes a los hanseticos? Es verdad que, pese
a sus regresiones demogrficas, Occidente no ha restringido su demanda de productos
del Bltico. Adems, la poblacin de los Pases Bajos se ha visto poco afectada por la
Peste Negra y el incremento de las marinas occidentales hace pensar que no baj el ni
vel de las importaciones de madera, sino todo lo contrario. Pero el movimiento de los
precios, en Occidente, perjudic a la Hansa. Despus de 1370, en efecto, el precio de
los cereales disminuye, y el de las pieles a partir de 1300, mientras que los precios de
los productos industriales aumentan. Este movimiento inverso de las dos partes de la
tijera desfavorece al comercio de Lbeck y de las otras ciudades blticas.
Y como todo est relacionado, las tierras interiores de la Hansa pasan por crisis que
La casa de la Hansa en Amberes. Construccin tarda, del siglo XVI (1564), que corresponde a
una renovacin del comercio de los hanseticos en Amberes. Segn la acuarela de Cadiff> 1761,
(Foto Giraudon.)

enfrentan unos a otros a prncipes, seores, campesinos y ciudades. A esto se agrega la


decadencia de las lejanas minas de oro y de plata de Hungra y Bohemia63. En fin, sur
gen o resurgen los Estados territoriales: Dinamarca, Inglaterra los Pases Bajos unidos
por los Valois de Borgoa, Polonia (que en 1466 triunfa sobre los caballeros teutni
cos), la Moscovia de Ivn el Terrible, que, en 1476, pondr fin a la independencia de
Novgorod la Grande64. Por aadidura, ingleses, holandeses y comerciantes de Nurem-
berg penetran en los espacios de la Hansa65 Algunas ciudades se defienden, como L-
beck, que obtiene la victoria sobre Inglaterra en 1470-1474; otras prefieren adaptarse
a los recin llegados.
Los historiadores alemanes explican la decadencia de la Hansa por el infantilismo
poltico de Alemania. Eli Heckscher66 les quita la razn sin explicarse muy claramente.
En esa poca en que las primacas son urbanas, no puede pensarse que un Estado ale
mn fuerte quizs hubiese obstaculizado tanto como ayudado a las ciudades de la Han
sa? La decadencia de stas parece ms bien provenir del encuentro de su economa, bas
tante poco evolucionada, con una economa ya ms viva, la de Occidente. En todo ca
so, en una perspectiva de conjunto, no se puede poner a Lbeck en el mismo plano
que Venecia o Brujas. Entre el Oeste activo y el Este menos activo, las sociedades han-
seticas se mantienen n un capitalismo elemental. Su economa vacila entre el true
que y la moneda; recurre poco al crdito: la moneda de plata ser, durante largo tiem
po, la nica admitida. Lo mismo ocurre con tradiciones que son desventajosas, aun en
el marco del capitalismo de la poca. La grave tormenta de fines del siglo XIV deba
golpear a las economas menos vigorosas. Slo las ms fuertes la superarn re
lativamente.
E l otro polo de Europa:
las ciudades italianas

En el siglo VII el Islam no conquist de golpe el Mediterrneo. Y la crisis provo


cada por sus invasiones sucesivas incluso vaci el mar de sus trficos, segn sugiere A.
Ashtor67 Pero en los siglos VIII y IX los intercambios se reaniman; el Mediterrneo se
vuelve a poblar de barcos y los ribereos ricos y pobres, sacan todos ventaja de ello.
En las costas de Italia y Sicilia surgen pequeos puertos activos, no slo Venecia
insignificante an, sino diez o veinte pequeas Venecias. A la cabeza de ellos est Amal-
fi68, aunque apenas logre ubicar su puerto, sus casas y, ms tarde su catedral en el
hueco que le deja la montaa que cae en picado sobre el mar. Su avance, a primera
vista poco comprensible se explica por sus lazos tempranos y preferenciales con el Is
lam y por la pobreza de sus suelos ingratos, que condenaron a la pequea aglomera
cin a lanzarse audazmente a las empresas martimas69.
El destino de estas ciudades minsculas, en efecto se juega a centenas de millas de
sus aguas familiares. Para ellas, el xito consiste en llegar a los pases ricos del mar las
ciudades del Islam o Constantinopla, en obtener monedas de oro70 los dinares de Egip
to y Siria para adquirir las suntuosas sedas de Bizancio y revenderlas en el Oeste o
sea un comercio triangular. Esto equivale a decir que la Italia mercantil no es todava
ms que una vulgar regin perifrica, preocupada por hacer aceptar sus servicios sus

Vista area de Amalfi que muestra de manera sorprendente la pequenez del lugar, entre el mar
y la montaa. (Publicidad Aerofot o.)
cargamentos de madera, de trigo, de telas de lino, de sal y de esclavos que obtiene en
el corazn de Europa. Todo eso antes de las Cruzadas, antes de que la Cristiandad y
el Islam se yergan uno contra otro.
Estas actividades reaniman a la economa italiana, semi dormida desde la cada de
Roma. Amalfi es invadida por la economa monetaria: actas notariadas consignan las
compras de tierras de sus mercaderes por piezas de oro, desde el siglo IX71. Del siglo XI
al XIII, el paisaje del avalle* de Amalfi se transforma: se multiplican en l los castaos,
las vias, los olivares, los frutos agrios y los molinos. Signo de la prosperidad de las
actividades internacionales de la ciudad, la Tabla de Amalfi se convertir en una de
las grandes leyes martimas del Mediterrneo cristiano. Pero no pudo evitar las desdi
chas: en 1100, la ciudad fue conquistada por los normandos; dos veces, en 1135 y
1137, fue saqueada por los pisanos; por ltimo, en 1343, la ciudad baja fue destruida
por un maremoto. Sin dejar de estar presente en el mar, Amalfi pasa entonces al se
gundo plano de lo que llamamos la gran historia72. Despus de 1250, su comercio dis
minuye, quizs al tercio de lo que haba sido de 950 a 1050; el espacio de sus relacio
nes martimas se reduce progresivamente hasta no ser ms que cabotaje, a lo largo de
las costas de Italia, de algunas decenas de barcos, saetas y pequeos bergantines.
Los primeros pasos de Venecia fueron idnticos. En 869, su dux justiniano Parteci-
pazio dej entre sus bienes 1.200 libras de plata, suma apreciable73. Como Amalfi en
el hueco de su montaa, Venecia, en sus sesenta islas e islotes constituye un universo
extrao, un refugio, pero incmodo: no tiene agua dulce ni recursos alimenticios, sino
sal, {demasiada sal! Se deca del veneciano: Non arat, non seminat, non vendemiat
(No ara, no siembra, no vendimia74). Construida en el mar, carente totalmente de
vias y de campos cultivados, as describe su ciudad en 132775 el dux Giovanni So-
ranzo. Es la ciudad en estado puro, despojada de todo lo que no sea puramente urba
no, condenada, para subsistir, a obtener todo del intercambio: el trigo o el mijo, el
centeno, el ganado, los quesos, las legumbres, el vino, el aceite, la madera, la piedra,
etctera, jIncluso el agua potable! Su poblacin entera se sita fuera de este sector pri
mario, por lo comn tan ampliamente representado en el interior mismo de las ciu
dades preindustriales. Venecia despliega su actividad en los sectores que los economis
tas de hoy llaman secundario y terciario: la industria, el comercio y los servicios, sec
tores en que la rentabilidad del trabajo es ms elevada que en las actividades rurales.
Eso equivale a dejar a otros las tareas menos provechosas, a crear un desequilibrio que
conocern todas las grandes ciudades: Florencia, aunque rica en tierras, importar su
cereal d Sicilia desde los siglos XIV y XV, y cubrir d vias y olivares sus colinas prxi
mas; Amsterdam, en el siglo XVII comer el trigo y el centeno del Bltico, la carne de
Dinamarca y los arenques de la Gran pesca del Dogger Bank. Pero Venecia, Amalfi
o Gnova todas ciudades sin verdaderos territorios , se vieron condenadas a vivir
de este modo desde el principio. No tenan otra opcin.
Cuando en los siglos IX y X surge el comercio lejano de los venecianos, el Medi
terrneo est dividido entr Bizancio, el Islam y la Cristiandad occidental; A primera
vista, Bizancio debera haberse convertido en el centro de la economa-mundo en vas
de reconstitucin. Pero Bizancio, sobrecargada por su pasado, no se muestra combati
va76. Abierto al Mediterrneo, prolongado hacia el Ocano Indico y China por cortejos
de caravanas y d navios, el Islam prevalece sobre la vieja metrpoli del Imperio Grie
go. Entonces, se apoderar l de todo? No, pues Bizancio sigue siendo un obstculo,
por sus antiguas riquezas, sus experiencias, su autoridad en un universo mal soldado,
en razn de la enorme aglomeracin cuyo peso nadie puede desplazar a su antojo.
Ls ciudades italianas, Gnova, Pisa y Venecia, se deslizan poco a poco entre las
economas que dominan el mar. La suerte de Venecia quizs fue no haber tenido ne
cesidad, como Gnova y Pisa, de recurrir a la violencia y al corso para hacerse un lugar
bajo el sol. Colocada bajo la dominacin bastante terica del Imperio Griego, penetra
ms cmodamente que cualquier otra en el enorme mercado mal defendido de Bizan-
cio, presta al Imperio numerosos servicios e incluso contribuye a su defensa. A cambio
obtiene privilegios exorbitantes77. Pero no por ello deja de ser una ciudad mediocre,
pese al desarrollo precoz en ella de un cierto capitalismo. Durante siglos, la plaza de
San Marcos estar cubierta de vias rboles y construcciones parsitas, cortada en dos
por un canal, cubierta al norte por un vergel (de donde el nombre de Brolo, vergel,
que conserv ese lugar cuando se convirti en el lugar de cita de los nobles y el centro
de las intrigas y alborotos polticos78). Las calles son de tierra apisonada, los puentes
de madera, como las casas, por lo que la ciudad naciente para evitar incendios enva
a Murano los hornos de los vidrieros. Sin duda, se multiplican los signos de actividad:
acuacin d,e piezas de plata, prstamos estipulados en hiperpiros (la moneda de oro
de Bizancio) pero el trueque conserva importancia la tasa del crdito se mantiene muy
alta (de quinqu sex, es decir, el 20% ) y las condiciones draconianas del reembolso in
dican la rareza del numerario la modicidad del tono econmico79
Pero no seamos categricos. Antes del siglo XIII la historia de Venecia est en una
espesa bruma. Los especialistas discuten sobre ella como los estudiosos de la Antige
dad discuten sobre los oscuros orgenes de Roma. As es probable que los mercaderes
judos instalados en Constantinopia en Negroponto y en la isla de Candia, hayan fre
cuentado desde muy pronto el puerto y la ciudad de Venecia, aunque la isla llamada
de La Giudecca, pese a su nombre, no haya sido el lugar obligado de su estancia80. De
igual modo, es ms probable que en la poca de la entrevista en Venecia de Federico
Barbarroja y el papa Alejandro III (1177) existiesen ya relaciones mercantiles entre la
ciudad de San Marcos y Alemania, y que el metal blanco de las minas alemanas de
sempease un papel eminente en Venecia, frente al oro bizantino81.
Mas para que Venecia sea Venecia, tendr que controlar sucesivamente sus lagunas
asegurarse el libre paso por las rutas fluviales que desembocan en el Adritico a su al
tura y despejar en su beneficio la ruta del Brennero (hasta 1178 controlada por Vero-
na82). Ser necesario que multiplique sus navios de comercio y de guerra, y que el Ar
senal, construido a partir de 110483 se transforme en un centro de poder sin rival, que
el Adritico se convierta poco a poco en su golfo y que sea quebrada o descartada la
competencia de ciudades como Comacchio, Ferrara y Ancona, o, sobre l'altra sponda
del Adritico, de Spalato, Zara y Ragusa. Sin contar las luchas que pronto entablar
contra Gnova. Ser necesario que forje sus instituciones fiscales, financieras moneta
rias, administrativas y polticas, y que hombres ricos (capitalistas, segn G. Gracco84,
a quien se debe un libro revolucionario sobre los comienzos de Venecia) se apoderen
del poder, inmediatamente despus del reinado del ltimo dux autocrtico, Vtale Mi-
chiel (1172)8\ Slo entonces se esbozarn los lincamientos de la grandeza veneciana.
Sin embargo, sin error posible, es la aventura fantstica de las Cruzadas lo que ace
lera el avance mercantil de la Cristiandad y de Venecia. As pues, hombres venidos del
Norte toman el camino del Mediterrneo, llegan a l con sus caballos, ofrecen el precio
de su pasaje a bordo de los navios de las ciudades italianas y se arruinan para pagar sus
gastos. De pronto, los navios de transporte aumentan de tamao, se convierten en gi
gantes, en Pisa, en Gnova o en Venecia. En Tierra Santa, se implantan Estados cris
tianos, abren una brecha hacia el Oriente y sus mercancas prestigiosas, la pimienta,
las especias, la seda y las drogas86. El cambio decisivo para Venecia fue la atroz87 IV Cru
zada, que iniciada con la toma de la cristiana Zara (1203), termina con el saqueo de
Constantinopla (1204). Hasta entonces, Venecia haba sido un parsito, haba comido
del interior del Imperio Bizantino. Este se convierte casi en su propiedad. Pero todas
las ciudades italianas se beneficiaron con el hundimiento de Bizancio; de igual modo,
se beneficiaron con la invasin mongola, la cual, despus de 1240, abri durante un si-
glo na ruta continental directa desde el Mar Negro hasta China y la India, con la ven
taja inapreciable de eludir las posiciones del Islam88, La rivalidad entre Genova y Ve-
necia, desde entonces, aumenta en el escenario esencial del Mar Negro y, forzosamen
te, en Constantinopla.
Es verdad que el movimiento de las Cruzadas se interrumpe ya antes de la muerte
de San Luis, en 1270, y que el Islam recupera, con San Juan de Acre, en 1291, la l
tima posicin importante de los cristianos en Tierra Santa. Sin embargo, la isla de Chi
pre, puesto estratgico decisivo, protege a los comerciantes y los marinos cristianos en
los mares de Levante89. Y sobre todo, el mar, ya cristiano, sigue sindolo en su tota
lidad, con lo que se afirma la dominacin de las ciudades italianas. En Florencia en
1250, en Gnova todava antes y en Venecia en 1284, la acuacin de monedas de
oro90 seala una liberacin econmica con respecto a los dinares islmicos; es una afir
macin de fuerza. Adems, las ciudades manejan sin dificultades a los Estados territo
riales: Gnova restablece el Imperio Griego de los Palelogos en 1261; y facilita la ins
talacin de los aragoneses en Sicilia (1282). Desde ella, los hermanos Vivaldi91, dos si
glos antes que Vasco da Gama, parten a la bsqueda del cabo de Buena Esperanza.
Gnova y Venecia poseen entonces imperios coloniales y todo parece destinado a reu
nirse en una sola mano cuando Gnova golpea mortalmente a Pisa en la batalla de la
Meliora, en 1284, y destruye las galeras de Venecia ante la isla de Curzola, en el Adri
tico (septiembre de 1298). En esa aventura, quizs fue hecho prisionero Marco Polo92.
A finales del siglo XIII, quin no habra apostado diez contra uno por la prxima vic
toria, total, de la ciudad de San Jorge?
Se habra perdido la apuesta. Finalmente, triunfar Venecia. Pero lo importante es
que, en adelante, en el Mediterrneo la lucha se desarrolla, ya no entre la Cristiandad
y el Islam, sino en el interior del conjunto de ciudades mercantiles e industriosas que
la prosperidad del mar ha desarrollado en la Italia del Norte. Lo ms importante de lo
que est en juego son la pimienta y las especias de Levante, un privilegio de impor
tancia bastante ms all del Mediterrneo. De hecho, era el mayor triunfo con que con
taban los mercaderes italianos en la Europa nrdica, que se haba consiruido al mismo
tiempo que se reafirmaba la renovacin del Mediterrneo occidental.

El intermedio
de las ferias de Champaa

Fue, pues, casi al mismo tiempo, y lentamente, como se constituyeron las dos zo
nas econmicas de los Pases Bajos y de Italia. Y entre estos dos polos, estas dos zonas
centrales, se inserta el siglo de las ferias de Champaa. Ni el Norte ni el Sur, en efecto,
prevalecen (ni siquiera rivalizan) en esta primera instauracin de la economa-mundo
europea. El centro econmico se sita, durante bastantes aos, a mitad de camino en
tre esos dos polos, como para contentar a uno y otro, en las seis ferias anuales de Cham
paa y de Brie, que, cada dos meses, se pasan la pelota93. Se realizaba primero, en
enero, la de Lagny-sur-Marne; luego, el martes anterior al jueves de la tercera semana
de cuaresma, la de Bar-sur-Aube; en mayo, la primera feria de Provins, llamada de
Saint Quiriace; en junio, la feria clida de Troyes; en septiembre, la segunda feria
de Provins o feria de Saint Ayoul y, finalmente, en octubre, para cerrar el ciclo, la fe
ria fra de Troyes94. La concentracin de intercambios y de hombres de negocios pasa
de una ciudad a otra. Este sistema de relojera de repeticin, existente desde el si
glo XIII, ni siquiera es una innovacin, pues probablemente imita el circuito preexis-
tente de las ferias de Flandes9\ y retom, reorganizndola, una cadena de mercados
regionales preexistentes96.
En todo caso, las seis ferias de Champaa y de Brie, que duran cada una dos meses,
llenan el ciclo entero del ao, formando as un mercado continuo97, por entonces sin
rival. Lo que queda hoy del viejo Provins da una idea de la amplitud de los almacenes
de depsito de antao. En cuanto a su celebridad, el dicho popular da testimonio de
ella: ne pas savoir ses foires de Champagne significa ignorar lo que todo el mundo
conoce98. En verdad, eran el lugar de encuentro de Europa entera, de lo que podan
ofrecer el Norte y el Sur. Las caravanas mercantiles convergen hacia Champaa y Brie
en convoyes agrupados y protegidos, de modo un poco similar a esas caravanas cuyos
camellos atraviesan los vastos desiertos del Islam hacia el Mediterrneo.
Una cartografa de esos transportes no est fuera de nuestras posibilidades. Lgica
mente, las ferias de Champaa crearon a su alrededor la prosperidad de innumerables
talleres familiares donde se elaboraban telas y paos, desde el Sena y el Marne hasta
Brabante. Y esos tejidos vuelven a partir hacia el Sur, se difunden por Italia y luego
por todas las rutas del Mediterrneo. Los archivos notariales sealan el paso de los te
jidos nrdicos por Gnova desde la segunda mitad del siglo XII99 En Florencia, los pa
os crudos del Norte se tien por el Arte di Calimala10, que agrupa a los mercaderes
ms ricos de la ciudad. Pero de Italia llegan la pimienta, las especias, las drogas, la se
da, dinero en efectivo y crditos. Desde Venecia y Gnova, las mercancas viajan por
mar hasta Aigues-Mortes y luego siguen los largos valles del Rdano, del Saona y del
Sena. Itinerarios exclusivamente terrestres franquean los Alpes, como la via francigena
que une Siena y muchas otras ciudades con la Francia lejana101. De Asti102, en Lom-
barda, parten convoyes y bandadas de pequeos comerciantes, usureros y revendedo
res que divulgarn por Occidente el nombre, pronto deshonroso, de los lombardos,
prestamistas por prendas. A esas confluencias se unen las mercancas de las diversas pro
vincias francesas, de Inglaterra, de Alemania y las de la Pennsula Ibrica, por la mis
ma ruta de Santiago de Compostela103.
Sin embargo, la originalidad de las ferias de Champaa reside menos, sin duda,
en la superabundancia de mercancas que en el comercio del dinero y los juegos pre
coces del crdito. La feria se inicia siempre con la subasta de paos, y las cuatro pri
meras semanas se reservan a las transacciones mercantiles, pero el mes siguiente es el
de los cambistas. Son aparentemente personajes modestos que se instalan, el da esta
blecido, en Provins, en la ciudad alta, en el viejo mercado, frente a la iglesia de San
Teobaldo o en Troyes, en la calle Media y la Tienda de Especias, cerca de la iglesia
de San Juan del Mercado104. De hecho, estos cambistas, italianos por lo general, son
los verdaderos directores del juego. Su material es una sencilla mesa cubierta por un
tapiz, con un par de balanzas, pero tambin con sacos llenos de lingotes o mone
das105. Y las compensaciones entre ventas y compras, los informes de una feria sobre
otra, los prstamos a los seores y los prncipes, el pago de las letras de cambio que
van a morir en la feria, as como la escritura de las que parten de ella, todo pasa por
sus manos. Hn consecuencia, en lo que tienen de internacional y, sobre todo, de ms
moderno, las ferias de Champaa son dirigidas, de cerca o de lejos, por los comercian
tes italianos cuyas firmas son a menudo grandes empresas, como la Magna Tavola de
los Buonsignori, esos Rotschilds de Siena106.
Es ya la misma situacin que se presentar, ms tarde, en las ferias de Ginebra y
de Lyon: un crdito italiano que explota en su beneficio, mediante las confluencias de
ferias de gran radio, el inmenso mercado de Europa Occidental y sus retribuciones en
dinero contante y sonante. No es para conquistar el mercado europeo por lo que las
ferias de Champaa se han situado, no en su centro econmico, la Italia septentrional
indudablemente, sino cerca de los clientes y proveedores del Norte? O bien se han
13. LAS CIUDADES EN RELACION CON LA FERIAS DE CHAMPAA (XIIOII)
ste mapa acra el conjunto econmico y la bipolandad de la Europa del siglo XIII, Pases Bajos en el norte, Italia en el
sur. (Tomado de H. Ammann, igual referencia que el mapa de la p. 74.)
visto obligadas a ello en la medida en que el centro de gravedad de los intercambios
terrestres ha oscilado en direccin a la gran industria nrdica, a partir del siglo XI? En
todo caso, las ferias de Champaa estaban situadas cerca del lmite de esta zona de pro
duccin: Pars, Provins, Chlons y Reims son centros textiles desde el siglo XII. Por el
contrario, la Italia triunfante del siglo XIII sigue siendo ante todo mercantil, a la cabe
za de las tcnicas de los negocios: introdujo en Europa la acuacin de monedas de
oro, la letra de cambio y la prctica del crdito, pero la industria slo ser su dominio
en el siglo siguiente despus de la crisis del siglo XIV107 Mientras tanto, los paos del
Norte son indispensables para su comercio con Levante, de donde viene lo esencial de
su fortuna.
Estas necesidades han contado ms que el atractivo de la poltica liberal de los con
des de Champaa, a menudo invocada por los historiadores108 Ciertamente, los co
merciantes siempre han estado a la bsqueda de libertades, lo que justamente les ofre
ca un conde de Champaa bastante dueo de sus movimientos, aunque bajo la sobe
rana nominal del rey de Francia. Por las mismas razones, las ferias del condado de Flan-
des tendrn el favor de los mercaderes109, deseosos de evitar los peligros y trabas que
creaban de ordinario los Estados demasiado poderosos. Sin embargo, puede creerse
que fue la ocupacin de Champaa, en 1273, por Felipe el Audaz y luego su incor
poracin a la corona de Francia por Felipe el Hermoso, en 1284110, lo que dio a las
ferias el golpe de gracia? Las ferias declinaron por otras razones, en esos ltimos aos
del siglo XIII que, a todo lo largo de l, les haba sido tan favorable. La paralizacin
de los negocios afect a las mercancas, en primer lugar; las operaciones de crdito se
mantuvieron durante ms tiempo, hasta alrededor de los aos 1310-1320111. Estas fe
chas coinciden, adems, con las crisis ms o menos largas y violentas que acuden a la
sazn al conjunto de Europa, desde Florencia hasta Londres, y que anuncian tempra
namente, antes de la Peste Negra, la gran recesin del siglo XIV.
Esas crisis afectaron mucho a la prosperidad de las ferias. Pero tambin tuvo im
portancia la creacin, a fines del siglo XIII y comienzos del XIV, de un vnculo marti
mo continuo, forzosamente competidor, entre el Mediterrneo y el mar del Norte, por
el estrecho de Gibraltar. La primera conexin regular, establecida por Gnova en be
neficio de sus naves, tuvo lugar en 1277. Las otras ciudades del Mediterrneo seguirn
su ejemplo, aunque con cierto retraso.
Al mismo tiempo, se desarroll otra conexin, terrestre; en efecto, las rutas alpinas
del oeste, Mont-Cenis y el Simpln, perdieron su importancia en beneficio de los pa
sos del este, el San Gotardo y el Brennero. Fue en 1237 cuando el puente audazmente
construido sobre el Reuss abri la va del San Gotardo112. El istmo alemn fue desde
entonces el ms favorecido. Alemania y la Europa Central tuvieron un progreso general
con la prosperidad de sus minas de plata y de cobre, los avances de la agricultura, el
establecimiento de la industria de los fustanes y el desarrollo de los mercados y las fe
rias. La expansin de los comerciantes alemanes se produce en todos los pases de Oc
cidente y en el Bltico, en la Europa del Este tanto como en las ferias de Champaa y
en Venecia, donde el Fondaco dei Tedeschi parece haber sido fundado en 1228113.
Es el atractivo de los intercambios por el Brennero lo que explica que Venecia ha
ya tardado tanto (hasta 1314) en seguir a los genoveses por las rutas martimas que lle
vaban a Brujas? Est fuera de duda, considerando la importancia de la plata en el co
mercio de Levante, que las ciudades italianas estaban interesadas en primer trmino en
la produccin de las minas de plata alemanas. Adems, una red de tiendas de cambis
tas se extiende muy pronto por las ciudades de la Alta Alemania y de Renania, cam
bistas que desempeaban el mismo papel que los banqueros comerciantes de Brujas o
de Champaa114. As, el antiguo lugar de cita francs se vio perjudicado por un sistema
de vas rivales, terrestres y martimas.
Se sugiere a veces que las ferias de Champaa sufrieron a causa de una revolucin
mercantil, del triunfo de un nuevo comercio en el que el comerciante permanece en
su tienda o en su establecimiento, toma empleados fijos y transportadores especiales y
en adelante dirige sus negocios desde lejos gracias a la verificacin de la contabilidad
y a las cartas que transmiten informacin, rdenes y recriminaciones. Pero, de hecho,
acaso el comercio no ha tenido, mucho antes de las ferias de Champaa, esa duali
dad, venta itinerante, de un lado, y sedentarismo, del otro? Y qu impeda que la
nueva prctica echase races en Provins o en Troyes?

Una oportunidad
p erd id a para Francia

Quin sabr hasta qu punto la prosperidad de las ferias de Champaa ha sido


beneficiosa para el Reino de Francia, y especialmente para Pars?
Si el Reino, polticamente estructurado a partir de Felipe Augusto (1180-1223), lle
ga a ser sin duda el ms brillante de los Estados europeos desde antes de San Luis
(1226-1270), fue en funcin del avance general de Europa, pero tambin porque el cen
tro de gravedad del mundo europeo se estableci a una o dos jornadas de su capital.
Pars se convierte en una gran plaza mercantil y lo seguir siendo, a buena altura, hasta
el siglo XV* La ciudad se benefici de la vecindad de tantos hombres de negocios. Al
mismo tiempo, acogi ls instituciones de la monarqua francesa, se cubri de monu
mentos y tuvo la ms brillante de las universidades de Europa, donde brillaba, lgica
mente, la revolucin cientfica consecutiva a la nueva circulacin del pensamiento de
Aristteles. Durante este gran siglo [el XIII] dice Augusto Guzzo , [...] todo el
mundo tena los ojos fijos en Pars. Muchos italianos fueron sus alumnos y a veces sus
maestros, como San Buenaventura y Santo Toms115. Puede decirse, entonces, que
fue un siglo de Pars? Es lo que sugiere, a contrario, ei ttulo del polmico y acalorado
libro de Giuseppe Toffanin, historiador del humanismo, con respect al siglo XIII, que
es para l Il^Secolo sem a Romam . En todo caso, el gtico, arte francs, se difunde a
partir de la Ile-de-France, y los comerciantes sieneses, habituados a las ferias de Cham
paa, no fueron los nicos en llevarlo con ellos en su equipaje. Y puesto que todo se
relaciona, fue el momento en que las comunas francesas rematan su progres y en que,
alrededor de Pars, entre 1236 y 1325, en Sucy-en-Brie, Bossy, Orly y otras partes, se
precipita, con el favor de la autoridad real, la liberacin de los campesinos117. Fue tam
bin el momento en que Francia, con San Luis, toma en sus manos la Cruzada en el
Mediterrneo, es decir, ocupa el puesto de honor en la Cristiandad.
Sin embargo, en la historia de Europa y de Francia, las ferias de Champaa no fue
ron ms que un intermedio. Fue la primera y la ltima vez que el complejo econmico
construido sobre Europa dio una serie de ciudades de ferias, y, ms an, continentales.
Fue tambin la primera y la ltima vez que se estableci en Francia el centro econ
mico de Occidente, tesoro posedo y luego perdido sin que los responsables del destino
francs hayan tenido conciencia de ello118. Sin embargo, lo que se esboza con los lti
mos Capetos es, por largos aos, una especie de puesta fuera de juego del Reino de
Francia. El desarrollo de las rutas entre el Norte y el Sur entre Alemania e Italia y la
conexin martima entre el Mediterrneo y el mar del Norte establecieron, antes de ter
minar el siglo X III, un circuito privilegiado del capitalismo y la modernidad: bordea a
Francia a buena distancia, sin siquiera tocarla. Si se excepta a Marsella Aigues-Mortes,
el gran comercio y el capitalismo que ste transporta estn casi fuera del espacio fran-
cs, que slo estar entreabierto a los graneles trficos exteriores durante las desdichas
y las carencias de la Guerra de los Cien Aos e inmediatamente despus de ella.
Pero al mismo tiempo que la economa francesa, es el Estado territorial el que que
da fuera de juego, mucho antes de la regresin que va a coincidir con la Guerra llama
da de los Cien Aos. Si el Reino de Francia hubiese mantenido su fuerza y su cohe
rencia, es probable que el capitalismo italiano no hubiera tenido tanto campo libre. Y
recprocamente, los circuitos nuevos del capitalismo han dado tal potencia de mono
polio en beneficio de las ciudades-Estado de Italia y de los Pases Bajos que los Estados
territoriales nacientes, en Inglaterra, Francia o Espaa, forzosamente sufrieron sus
consecuencias.

LA PREEMINENCIA TARDIA
DE VENECIA

Francia, en Champaa, pierde el baln. Quin lo coge? Ni las ferias de Flandes


ni Brujas (contrariamente a lo que afirma Lamberto Incarnati119), pese a la creacin de
su famosa Bolsa, en 1309- Las naves, los negociantes, las mercancas caras, la plata y
el crdito acuden all desde el Sur, ya lo hemos dicho. Los profesionales del crdito
seala el mismo Lamberto Incarnati120 son all en gran parte los italianos. Y la
balanza de pagos de los Pases Bajos favorecer, hasta fines del siglo XV y sin duda des
pus, a los meridionales1-21.
Si el centro de gravedad hubiese permanecido a mitad de camino entre el Adritico
y el mar del Norte, hubiera podido establecerse en Nuremberg, por ejemplo, donde
confluyen una docena de grandes rutas, o en Colonia, la ms importante de las ciu
dades alemanas. Ahora bien, si Brujas o un centro medio anlogo a las ferias de Cham
paa no prevalecen, es quizs porque Italia ya no tiene la misma necesidad de ir al Nor
te, ahora que ha desarrollado en Florencia, Miln y otras partes sus propios centros in
dustriales, cerca de sus comerciantes. Florencia, que hasta entonces haba dedicado la
mejor de sus actividades artesanales al tinte de los paos crudos del Norte, pasa del
Arte di Calimala al Arte della Lana, y su desarrollo industrial es rpido, espectacular.
Lo importante tambin es la regresin que, desde aos antes, prepara el terreno pa
ra la apocalptica Peste Negra y el fantstico reflujo de la vida econmica que le segui
r. La crisis y las inversiones de tendencias, ya lo hemos visto122, favorecen el deterioro
de los sistemas locales, eliminan a los ms dbiles y refuerzan la preponderancia rela
tiva de los ms fuertes, aunque tambin sean vctimas de la crisis. La tormenta tam
bin atraves a Italia y la sacudi; las hazaas y los xitos se hacen raros en ella. Pero
replegarse sobre s misma significa replegarse sobre el Mediterrneo, que sigue siendo
la zona ms activa y el corazn del comercio internacional ms provechoso. En la re
gresin general de Occidente, Italia es como dicen los economistas, una zona de abri
go: constrva el mejor de los trficos; su juego con el oro123 y su experiencia en materia
de moneda y de crdito la protegen; sus ciudades-Estado, maquinarias mucho ms f
ciles de manejar que los pesados Estados territoriales, pueden vivir holgadamente en
esa coyuntura estrecha. Las dificultades son para otros, particularmente, para los gran
des Estados territoriales, que sufren y se desequilibran. El Mediterrneo y la Europa ac
tiva se reducen, ms que nunca, a archipilagos de ciudades.
No es de asombrarse, pues, que, en el recentramiento de gestacin de la economa
europea, ia competencia slo exista entre las ciudades italianas. Son, en particular, Ve-
necia y Gnova las que van a disputarse el cetro, en nombre de sus pasiones y sus in
tereses. Tanto una como la otra pueden triunfar. Por qu, entonces* la victoria de
Venecia?

Gnova
contra Venecia

En 1298 Gnova haba derrotado a la flota veneciana frente a Curzola. Ochenta


aos ms tarde, se apoderaba en agosto de 1379, de Chioggia, pequeo puerto de pes
cadores que domina una de las salidas al Adritico de la laguna veneciana124 La orgu-
llosa ciudad de San Marcos pareca perdida, pero, mediante un arranque prodigioso,
invirti la situacin: Vettor Pisani, en junio de 1380, retom Chioggia y destruy la
flota genovesa12\ Al ao siguiente la paz firmada en Turn no otorgaba ninguna ven
taja formal a Venecia126. No obstante, fue el comienzo de la retirada de los genoveses
ya no reaparecern en el Adritico y la afirmacin indiscutible desde entonces,
de la preeminencia de Venecia.
Esa derrota y luego ese triunfo no son fciles de comprender. Adems, Gnova des
pus de Chioggia, no fue eliminada del nmero de las ciudades ricas y poderosas. Por
qu entonces la interrupcin definitiva del combate en el inmenso campo cerrado del
Mediterrneo donde las dos rivales haban podido, durante tanto tiempo, propinarse
golpes saquear un litoral, capturar un convoy destruir galeras y actuar una contra otra
por intermedio de los prncipes: el angevino, el hngaro, el palelogo o el aragons?
Quizs fue la prosperidad prolongada, el flujo en ascenso de los negocios, lo que
haba permitido durante largo tiempo esas batallas encarnizadas, a decir verdad .sin efec
tos mortales, como si cada vez las heridas y las plagas se curasen por s solas. Si !a Guerra
de Chioggia marc una cesura, no fue porque, en esos aos de 1380, el impulso de
un largo perodo de crecimiento qued frenado, esta vez sin remisin? El lujo de la
pequea o de la gran guerra se hizo demasiado costoso. Se impona la coexistencia pa
cfica. Tanto ms cuanto que los intereses de Gnova y de Venecia, potencias mercan
tiles y coloniales (las cuales, puesto que eran coloniales, haban alcanzado ya una fase
relativamente avanzada del capitalismo) hacan poco aconsejable la lucha hasta la muer
te de una u otra: las rivalidades capitalistas admiten siempre cierto grado de complici
dad, aun entre adversarios decididos.
En todo caso, no creo que la promocin de Venecia haya obedecido a la preemi
nencia de su capitalismo, considerado por Oliver C. Cox127 como el nacimiento de un
modelo original. Pues ningn historiador podra dudar de la precocidad de Gnova,
de su modernismo nico en el camino del capitalismo. Desde este punto de vista, G
nova, es bastante ms moderna que Venecia, y quizs esta misma posicin avanzada
la hizo vulnerable. Tal vez una de las ventajas de Venecia fue, precisamente, ser ms
razonable, menos arriesgada. Y su situacin geogrfica la favoreca, con toda eviden
cia. Salir de la laguna era entrar en el Adritico y, para un veneciano, supona estar
todava en sus dominios. Para un genovs abandonar su ciudad era entrar en el mar
Tirreno, demasiado vasto como para ser eficazmente vigilado y que, de hecho, perte
neca a todo el mundo128 Y mientras el Este fue la fuente principal de las riquezas
Venecia, con las facilidades que le brinda su camino de islas hacia Oriente, prevaleci.
Cuando la ruta mongol desapareci, hacia los aos 1340, adelantndose a sus rivales,
ella fue la primera en presentarse, en 1343 ante las puertas de Siria y Egipto, y no las
hall cerradas129 En fin, Venecia estaba ligada, ms que cualquier otra ciudad italiana,
a Alemania y a Europa Central, que eran los clientes ms seguros para el algodn, la
pimienta y las especias, y la fuente privilegiada del metal blanco, clave del comercio
de Levante.

La potencia
de Venecia

A finales del siglo XIV, la primaca de Venecia se afirma sin ambigedad. Ocupa,
en 1383, la isla de Corf, clave de la navegacin en la entrada y la salida del Adritico.
Sin dificultades, aunque con grandes gastos130, de 1405 a 1427 ocupa las ciudades de
su tierra firme: Padua, Verona, Brescia y Brgamo131 Frente a Italia, ahora est prote
gida por un glacis de ciudades y territorios. La ocupacin de esta zona continental so
bre la que, desde haca tiempo, irradiaba su economa se inscribe, adems, en un sig
nificativo movimiento de conjunto: al mismo tiempo, Miln se convierte en la Lom-
barda; Florencia se impone en la Toscana y se apodera de su rival, Pisa, en 1405; G-
nova logra extender su dominacin a sus dos rivieras de Levante y de Poniente, y cie
ga el puerto de Savona, su rival132. Se produce el fortalecimiento de las grandes ciu
dades italianas a expensas de las ciudades de menor peso. En suma, un proceso de los
ms clsicos.
Y Venecia ya haba logrado, bastante antes, crearse un imperio, modesto en exten
sin, pero de una asombrosa importancia estratgica y mercantil, a causa de su alinea
cin a lo largo de las rutas de Levante. Un imperio disperso que se asemeja con ante
lacin, conservando las proporciones, al de los portugueses o al de los holandeses, ms
tarde, a travs del Ocano Indico, segn el esquema que los anglosajones llaman tra-
ding posts Empire, una cadena de puestos mercantiles que componen, todos juntos,
una larga extensin capitalista. Un imperio al estilo fenicio, diramos nosotros.
La potencia y la riqueza marchan a la par. Ahora bien, esta riqueza (y por ende
esta potencia) puede someterse a una prueba de verdad partiendo de los presupuestos
de la Seora, sus Bilanci,3\ y de la clebre arenga del viejo dux Tmaso Mocenigo, en
vsperas de su muerte, en 1423.
esa poca, los ingresos de la ciudad de Venecia se elevan 750.000 ducados. Si
los coeficientes de qu nos hemos servido en otras partes134 el presupuesto estara en
tre el 5 y el 10% de la renta nacional son aplicables aqu; la renta nacional bruta
de la ciudad estara entre 7,5 millones y 15 millones de ducados. Puesto que la pobla
cin atribuida a Venecia y el Dogado (el suburbio hasta Chioggi) era de 150.000 ha
bitantes a lo sumo, la renta p er capita de la ciudad estara entre los 50 y los 100 du
cados, qu es un nivel muy elevado; incluso la cifra ms baja es apenas creble.
Se captar an mejor su dimensin si intentamos hacer una comparacin con las
economas d la poca. n documento veneciano135 presenta justamente, para comien
zos del siglo XV, una lista d ls presupuestos europeos cuyas cifras han sido utilizadas
para elaborar l figura de la pgina siguiente. Mientras que los ingresos propios de Ve-
necia se estiman en 750.000 u 800.000 ducados, el Reino de Francia, entonces en la
mentable situacin, es verdad, ingresa un milln de ducados solamente; Venecia est
en pie de igualdad con Espaa (pero, qu Espaa?), casi en igualdad con Inglaterra
y supera con mucho a las otras ciudades italianas que pretenden pisarle los talones: Mi
ln, Florencia y Gnova. Es cierto que, en el caso de esta ltima, las cifras del presu
puesto no dicen mucho, pues los intereses privados confiscaron en su beneficio una par
te enorme de las rentas pblicas.
Y slo hemos hecho referencia a Venecia y el Dogado. A la renta de la Seora
(750.000 ducados) se agregan la renta de la Tierra Firme (464.000) y la del Imperio
del mar (376.000). El total (1.615.000 ducados) sita el presupuesto de Venecia en
cabeza de todos los presupuestos de Europa. Y ms an de lo que parece. Pues si se
atribuye al conjunto veneciano (Venecia, ms la Tierra Firme, ms el Imperio) una po
blacin de un milln y medio de personas, cifra mxima, y quince millones de habi
tantes (para permitir un clculo grosero y rpido) a la Francia de Carlos IV, ste, al te
ner diez veces ms habitantes, si las riquezas fuesen iguales, debera tener un presu
puesto diez veces superior al de la Seora, o sea, de 16 millones. El presupuesto fran
cs, de un milln solamente, pone de relieve la monstruosa superioridad de las ciuda-
des-Estado con respecto a las economas territoriales y hace pensar en lo que puede
significar, en beneficio de una ciudad, es decir, de un puado de hombres, la concen
tracin temprana de capital. Otra comparacin interesante, si no perentoria: nuestro
documento revela la regresin de los presupuestos en el siglo XV, sin precisar, desgra
ciadamente, a partir de qu ao comenz dicha regresin. Con respecto a la norma an
tigua, el presupuesto ingls disminuy en el 65% , el de Espaa (pero, qu Espaa?)
en el 73% y el de Venecia en el 27% solamente.
Segunda prueba: la clebre arenga del dux Mocenigo, que es a la vez un testamen-
to, una estadstica y una invectiva poltica136. A punto de morir, el viejo dux hizo un
esfuerzo desesperado por cerrar el camino a Francesco Foscari, el belicista, que le suce
der el 15 de abril de 1423 y presidir los destinos de Venecia hasta el 23 de octubre
de 1457, fecha de su deposicin. El viejo dux explica a sus oyentes las ventajas de la
paz para conservar la fortuna del Estado y de los particulares. Si elegs a Foscari, dice,
dentro de poco estaris en guerra. Quien tenga 10.000 ducados luego no tendr ms
que mil, quien tenga diez casas no tendr ms que una quien tenga diez trajes no
tendr ms que uno quien tenga diez jubones o calzas y camisas apenas tendr uno
y as con cualquier otra cosa.... Por el contrario, si la paz se mantiene, si segus mi
consejo, veris que seris los dueos del oro de los cristianos.
He aqu sin embargo, un lenguaje sorprendente. Supone que, a la sazn, haba
en Venecia hombres que comprendan que cuidar sus ducados, sus casas y sus calzas
era el camino de la verdadera potencia; que por la circulacin mercantil no por las
armas es posible hacerse dueos del oro de los cristianos, es decir, de toda la eco
noma europea. Segn Mocenigo (y sus cifras discutidas ayer, hoy ya no lo son), el ca
pital que se invierte cada ao en el comercio es de diez millones de ducados. Estos diez
millones rinden, adems de dos millones de renta del capital, un beneficio comercial
de dos millones. Observemos esta manera de distinguir el beneficio comercial del in
ters del capital invertido calculados uno y otro a una tasa del 20% . As, el rendi
miento del comercio lejano en Venecia, segn Mocenigo, es del 40% , tasa fabulosa
mente elevada y que explica la salud temprana y exuberante del capitalismo veneciano.
Sombart poda tachar de infantil a quien osase hablar de capitalismo en Venecia en
el siglo XII. Pero, en el siglo XV, qu otro nombre dar al mundo que se deja traslucir
en el asombroso discurso de Mocenigo?
Los cuatro millones de renta comercial anual, calculada por el mismo dux, repre
sentan entre la mitad y el cuarto de mi propia estimacin de la renta global de la ciu
dad. El discurso de Mocenigo da de paso algunas estimaciones numricas del comercio
y la flota de Venecia. Ellas corroboran los rdenes de magnitud de nuestros clculos.
Estos tampoco contradicen lo que se sabe de la actividad de la Zecca, la casa de la mo
neda veneciana (en una poca, es verdad, mucho ms tarda, inflacionista, por aadi
dura, que corresponde a lo que algunos llaman la decadencia de Venecia). En efecto,
la Zecca acua en los ltimos aos del siglo XVI alrededor de dos millones de ducados
por ao, entre piezas de oro y piezas de plata137. Esto permitira suponer un flujo mo
netario en movimiento que llega hasta los 40 millones138, flujo que slo pasa por Ve-
necia, pero se renueva cada ao. Qu hay de asombroso en esto, si se piensa que sus
comerciantes tienen firmemente en sus manos los trficos principales del mar, la pi
mienta, las especias el algodn de Siria, el trigo, el vino, la sal, etctera? Ya Pierre
Daru en su clsica y siempre til Historia de Venecia (1819)139, sealaba cunto haba
aportado a Venecia esta rama del comercio, la de la sal. De ah la preocupacin de la
Seora por controlar las salinas del Adritico y de las costas de Chipre. Cada ao des
de Hungra, Croacia y la misma Alemania, ms de 40.000 caballos acudan a cargar
slo la sal de Istria140.
Otros indicios de la riqueza de Venecia son la enorme concentracin de poder que
representa su Arsenal, el nmero de sus galeras, de sus barcos de carga y el sistema de
las galere da mercato, sobre el cual volveremos141. Tambin, el embellecimiento cons
tante de la ciudad, que poco a poco en el curso del siglo XV, cambia de piel; las calles
de tierra apisonada son enlosadas, los puentes y los muelles de madera de los canales
son reemplazados por puentes y fondamenta de piedra (hay una petrificacin del ca
pital que es tanto un lujo como una necesidad), sin contar otras operaciones de inters
urbanstico: la excavacin de pozos142 o la limpieza de los canales de la ciudad, cuyo
hedor se hace a veces insoportable143.
Todo eso se inscribe en una poltica de prestigio que, para un Estado, para una ciu
dad o para un individuo, puede constituir un medio de dominacin. El gobierno de
Venecia es muy consciente de la necesidad de embellecer la ciudad, non sparando
spexa alguna como e conveniente a la beleza sua (sin economizar gastos, como con
viene a su belleza)1 Si los trabajos de reconstruccin del palacio de los Dux van para
largo, se prosiguen casi sin interrupcin; en Rialto Vecchio, en 1459 se eleva la nueva
Loggia, es decir, la bolsa de los comerciantes, frente al Fondaco dei Tedeschim . De
1421 a 1440, los Contarini hacen construir la Ca'd'oro en el Canal Grande, donde los
grandes palacios van a multiplicarse. Sin duda, esta fiebre de construcciones es comn
a muchas ciudades de Italia y de otras partes. Pero construir en Venecia, sobre millares
de robles hundidos como pilotes en la arena y el cieno de la laguna, con piedras lle
vadas de stria, representa un gasto absolutamente colosal146.
Naturalmente, la fuerza de Venecia se manifiesta tambin, y con brillo, en el pla
no poltico. Venecia descuella en ste; tuvo desde muy temprano sus embajadores, sus
orator. Tuvo tambin, al servicio de su poltica, tropas de mercenarios: quien tiene di
nero, los contrata, los compra y los lanza al tablero de los campos de batalla. No son

14. COMPARACION DE PRESUPUESTOS:


VENECIA RESISTE MEJOR LA CRISIS QUE LOS OTROS ESTADOS
Esta representacin grfica de las cifras venecianas (Bilanci gencrali. /. 1912, pp. 98-99) muestra a la vez os volmenes res
pt iiivos de los presupuestos europeos y su regresin ms o menos fuerte en el primer cuarto del siglo XV. Las cifras indi
cadas aqu, las ms seguras, corresponden al crculo oscuro y sin duda al ao 1423- El crculo en gris claro representa los
presupuestos anteriores, claramente ms importantes.
Giovanni Antonio Canaletto (1697-1768), II Campo di San Giacometto. Era en el prtico de es
ta pequea iglesia, en la prolongacin de la plaza de Rialto, donde se reunan los grandes mer
caderes. (Museo de Dresde, clise del museo,)

siempre los mejores soldados, pues los condottieri inventarn las guerras donde se per
sigue amigablemente147, sin alcanzarse, esas extraas guerras como la de 1939-1940.
Pero dice mucho sobre la potencia de una ciudad-Estado superabundantemente rica
que Venecia bloquee las tentativas hegemnicas de Miln; que participe en la Paz de
Lodi (1454), que cre, o ms bien congel, el equilibrio de las potencias italianas; que,
con ocasin de la Segunda Guerra de Ferrara, en 1482-1483, resista sin gran esfuerzo a
sus adversarios, quienes suean, como dice uno de ellos, con volverla a sumergir en el
agua del mar donde estaba antao en su elemento148; y que est, en 1495, en el centro
de las negociaciones que sorprendern a Commynes y acompaarn a su vuelta, sin
bombos ni platillos, al pequeo rey de Francia Carlos VIII, que el ao anterior haba
llegado demasiado fcilmente a Npoles. Priuli, en sus Diarii'49, tiene derecho a de-
jarse llevar por el orgullo al relatar la extraordinaria reunin de todos los embajadores
de los prncipes de Europa, ms el representante del sultn, de la que saldr la lnea
antifrancesa del 31 de marzo de 1495, destinada a salvar a la pobre Italia invadida por
un rey de allende los montes, esa Italia de la que los venecianos defensores de la Cris
tiandad son los padres150.

La econom a-m undo


a partir de Venecia

La economa-mundo centrada en Venecia, fuente de su potencia, no se delinea cla


ramente en un mapa de Europa. Al este, la frontera, bastante ntida a la altura de Po
lonia y Hungra, se vuelve incierta a travs de los Balcanes, por una conquista turca
que precedi a la toma de Constantinopla (1453) y que se extendi irresistiblemente
hacia el norte; Adrianpolis fue ocupada en 1361; la batalla de Kossovo que destruy
al gran Imperio Serbio se produjo en 1389. Hacia el oeste, en cambio, no hay vacila
cin alguna: Europa entera est bajo la frula de Venecia. Lo mismo el Mediterrneo,
incluida Constantinopla (hasta 1453) y, ms all, el espacio del Mar Negro, explotado
todava durante algunos aos en beneficio de Occidente. Los pases del Islam que los
turcos an no han ocupado (Africa del Norte, Egipto y Siria) se abren en su franja ma
rtima a los comerciantes cristianos* desde Ceuta, portuguesa a partir de 1415, hasta
Beirut y Trpoli, eri Siria. Pero se reservan exclusivamente las rutas profundas de las
tierras interiores, eri direccin del Africa Negra, el Mar Rojo y el Golfo Prsico. Las es
pecias, las drogas y las sedas se dirigen hacia los puertos de Levante, donde deben es
perarlas los comerciantes de Occidente.
Ms complicada que el trazado de las fronteras del conjunto es la divisin de las
diversas zonas que la componen. Sin duda, la zona central es fcilmente reconocible;
las declaraciones de Tommaso Mocenigo, recordadas antes, p. 92, revelan las relaciones
preferencales de Venecia con Miln, las ciudades lombardas, Gnova y Florencia. ste
archipilago de ciudades, limitado al sur por una lnea que une a Florencia con Anco-
na y al norte por la lnea de los Alpes, es indiscutiblemente el corazn de la econo
ma-mundo dominada por Venecia. Pero este espacio jalonado de ciudades-estrella se
prolonga hacia el norte, ms all de los Alpes, por una especie de Va Lctea de ciu
dades mercantiles: Augsburgo, Viena, Nuremberg, Ratisbona, Ulm, Basilea, Estrasbur
go, Colonia, Hamburgo e incluso Lbeck, y termina con la mole siempre poderosa de
las ciudades de los Pases Bajos (sobre las cuales todava brilla Brujas) y los dos puertos
ingleses de Londres y Southampton (Antona, para los meridionales).
As, el espacio europeo es atravesado de sur a norte por un eje Venecia-Brujas-
Londres que lo corta en dos: al este y al oeste hay vastas zonas, mucho menos anima
das que el eje esencial, que siguen siendo perifricas. Y el centro, contrariamente a las
leyes elementales que haban suscitado las ferias de Champaa, se sita en el extremo
sur de ese eje, de hecho en su unin con el eje mediterrneo, el cual, de oeste a este,
representa la lnea esencial del comercio lejano de Europa y la fuente principal de sus
beneficios.
La responsabilidad
de Venecia

Quizs haya habido, para las modalidades de este centrado italiano, una razn su
plementaria: la poltica econmica de Venecia, que hizo suyos los mtodos que sus pro
pios comerciantes deban sufrir, encerrados en los fonducs (una calle o una serie de cons
trucciones) de los pases del Islam151. De igual modo, Venecia estableci para los co
merciantes italianos un punto obligatorio de reunin y de segregacin, el Fondaco dei
Tedeschiin, frente al puente Rialto, en el centro de sus negocios. Todo mercader ale
mn deba depositar all sus mercancas, alojarse all en una de las cmaras previstas a
tal fin, vender all bajo el control minucioso de los agentes de la Seora e invertir el
dinero de sus ventas en mercancas venecianas. Es una estrecha sujecin de la que el
comerciante alemn no cesa de quejarse: en este juego, est excluido del comercio le
jano, que Venecia reserva celosamente a sus cittadini, de intus et extra. Si el alemn
se inmiscuye en l, sus mercancas son confiscadas,
Venecia, en cambio, prohbe prcticamente a sus propios mercaderes comprar y ven
der directamente en Alemania155 El resultado es, para los alemanes, la obligacin de
acudir a Venecia en persona y comprar all los paos, el algodn, la lana, la seda, las
especias, la pimienta, el oro... Es, por ende, lo inverso de lo que ocurrir despus del
viaje de Vasco da Gama, cuando los portugueses establecern su feitoria154 en Ambe-
res, llevando ellos mismos la pimienta y las especias a los clientes del Norte. Natural
mente los compradores alemanes podan acudir, y acudan, a Gnova, que se les abra
sin demasiadas restricciones. Pero aparte de que Gnova es ante todo la puerta de los
vnculos con Espaa, Portugal y Africa del Norte, no encontrarn all nada que no ten
gan en Venecia, especie de depsito universal, como lo ser ms tarde (y en mayor me~
dida) Amsterdam. Cmo resistir a las comodidades y las tentaciones de una ciudad
ubicada en el centro de una economa-mundo? Alemania entera participa en el juego;
entrega a los mercaderes de la Serensima el hierro, la quincalla, los fustanes (telas de
lino y algodn) y luego, despus de mediados del siglo XV, en cantidades crecientes,
el metal blanco que los venecianos llevan, en parte, a Tnez, donde lo cambian por
oro en polvo155.
No caben dudas que se trata de una poltica consciente de Venecia, pues la impone
a todas las ciudades que le estn ms o menos sometidas. Todos los trficos provenien
tes de Tierra Firme o que llegan a ella, todas las exportaciones de las islas de Levante
o de las ciudades del Adritico (aunque se trate de mercancas con destino, por ejem
plo, a Sicilia o Inglaterra) deben obligatoriamente pasar por el puerto veneciano. Por
consiguiente, Venecia cogi en la trampa conscientemente, en su propio beneficio, a
las economas sometidas, entre ellas la economa alemana; se nutri de ellas, impidin
doles actuar a su guisa y segn su propia lgica. Si Lisboa, inmediatamente despus
de los descubrimientos, hubiese obligado a las naves del Norte a buscar en ella las es
pecias y la pimienta, habra quebrado, o al menos obstaculizado, la supremaca pronta
a establecerse de Amberes. Pero quizs le falt la experiencia necesaria, y la experiencia
mercantil y bancaria de las ciudades italianas. La trampa del Fondaco dei Tedeschi fue
tanto la consecuencia como la causa de la preeminencia de Venecia.
Las galere
da mercato

El vnculo de Venecia con Levante y Europa, aun en tiempos del predominio de la


ciudad de San Marcos, plante ms de un problema, en particular, el de los transpor
tes a travs del Mediterrneo y el Atlntico, pues la redistribucin de las mercancas
preciosas se extenda a Europa entera. Si la coyuntura era favorable, todo se regulaba
por s mismo. Si la coyuntura se ensombreca, era menester recurrir a los grandes medios.
El sistema de las galere da mercato responde precisamente a medidas de economa
dirigida que los tiempos malos inspiraron al Estado Veneciano. Concebido en el si
glo XIV, frente a una crisis tenaz, como una especie de dumping (la expresin es de
Gino Luzzatto), este sistema fue a la vez una empresa de Estado y el marco de asocia
ciones privadas eficaces, de verdaderos pools martimos de exportadores136 preocupados
por reducir sus gastos de transporte y de mantener la competitividad frente a los ex
tranjeros, y hasta de ser invencibles. Fue la Seora la que, muy probablemente desde
1314, y seguramente desde 1328, construy en su Arsenal las galere da mercato, naves
comerciales (de 100 toneladas al comienzo, y hasta de 300 ms tarde) capaces de cargar
en sus calas el equivalente de un tren de mercancas de 50 vagones. A la salida o a la

15. VENECIA: LOS VIAJES DE LAS GALERE DA MERCATO


Estos cuatro croquis del largo film publicado por Alberto Tenenti y Cortado Vivanti, en Anuales E.S.C., 1961, resumen
las etapas del deterioro del viejo sistema de las galere cta mercato y de sus convoyes (Flandes, Aigues Mortes, Berbera, *Tra-
fego>, Alejandra, Beirut, Constantinopla). Todas estas lneas funcionan en 1482. En 1521 y en 1534, sobreviven solamente
los vnculos fructferos con Levante. Para simplificar los croquis, los trayectos han sido sealados a partir de la salida del
Adritico, y no a partir de Venecia.
entrada de los puertos, las galere utilizaban el remo, y el resto del tiempo navegaban
a vela como vulgares barcos redondos. Ciertamente, no son los ms grandes barcos mer
cantiles de la poca, pues las carracas genovess, en el siglo XV, llegan a las 1.000 to
neladas o las superan157 Pero son naves seguras, que navegan juntas y son defendidas
por arqueros y honderos. Ms tarde, se las dotar de caones. La Seora recluta los
honderos (los ballestieri) entre los nobles pobres; es su manera de ayudarlos a vivir.
El alquiler de las naves del Estado se pona cada ao en subasta. El patricio a quien
se adjudicaba el incanto perciba a su vez, de ios otros mercaderes, los fletes correspon
dientes a las mercancas cargadas. Se segua de ello una utilizacin por el sector pri
vado de instrumentos construidos por el sector pblico. Los usuarios viajaban po
niendo todo en comn, ad unum denarium (es decir, constituyendo un pool), o for
maban una compaa para la remesa y el retorno de una sola galera; la Seora favo
reca todas estas prcticas qu, en principio, daban oportunidades iguales a todos los
participantes. Asimismo, pools abiertos a todos los mercaderes eran frecuentes para las
compras de algodn en Siria o incluso de pimienta en Alejandra de Egipto. En cam
bio* la Seora destruye todo cartel que> a su parecer, tienda al monopolio de un gru
po exclusivo.
Los papeles conservados en el Archivio di Stato de Venecia permiten reconstituir
los viajes d lai galere di mercato, ao por ao, y ver modificarse el enorme pulpo que
la Serensima mantiene a travs de la extensin del Mediterrneo y el brazo que pro
yecta, partir de 1314, en direccin a Brujas (o ms bien a su puerto de la Esclusa)
con la creacin de las galere d i Fiandra, El lector puede observar los anteriores croquis
explicativos. El apogeo del sistema se produjo, sin duda, en los alrededores de 1460158,
cuando la Seora cre la curiosa lnea de las galere di trafego, que acenta su presin
en direccin al Africa del Norte y al oro del Sudn. Luego el sistema sufrir fracasos y
se deteriorar en el siglo XV. Pero este deterioro nos interesa menos que el xito que
lo precedi.

En Venecia,
un cierto capitalismo

Oliver C. Cox159 atribuye el triunfo veneciano a una organizacin capitalista pre


coz. Para l, el capitalismo habra nacido, se habra inventado, en Venecia, y luego ha
bra hecho escuela. Hemos de creerlo? Al mismo tiempo, e incluso antes que en Ve-
necia, haba otras ciudades capitalistas. Y si Venecia no hubiese ocupado el lugar emi
nente que tuvo, sin duda, lo habra ocupado Gnova sin dificultad. Venecia, en efec
to, no se engrandeci sola, sino en medio de una red de ciudades activas a las cuales
la poca les present las mismas soluciones. Incluso, Venecia a menudo no fue el ori
gen de las verdaderas innovaciones. Estuvo lejos, detrs de las ciudades pioneras de Tos-
cana en lo que concierne a la banca o la formacin de compaas poderosas. No fue
ella la que acu la primera moneda de oro, sino Gnova, a comienzos del siglo XIII,
y luego Florencia, en 1250 (el ducado, pronto llamado cequ, slo aparece en 1284 l).
No fue Venecia la que invent el cheque o el holding, sino Florencia161. No fue Ve-
necia la que concibi la contabilidad por partida doble, sino Florencia, de la que una
primera muestra de fines del siglo XIII nos ha sido conservada en los papeles de las Com
paas de los Fini y los FarolfiJ62. Fue Florencia, no las ciudades martimas, la que pres
cindi de la intermediacin de los notarios (simplificacin eficaz) para la concertacin
de seguros martimos163. Fue Florencia, tambin, la que desarroll al mximo la indus-
tria y abord, de manera indiscutible, la etapa llamada de la manufactura164. Fue G
nova la que, en 1277, realiz la primera conexin martima regular con Flandes por
Gibraltar (una innovacin enorme). Fueron Gnova y los hermanos Vivaldi los que, a
la cabeza de la imaginacin innovadora, se preocuparon en 1291 por hallar un camino
directo hacia la India. A fines de 1407, fue asimismo Gnova, inquieta por el progreso
de los viajes portugueses, la que impulso un reconocimiento hasta el oro del Touat,
con Malfante165.
En el plano de las tcnicas y las empresas capitalistas, Venecia estuvo ms bien re
trasada que avanzada. Es necesario explicar esto por su dilogo preferencia! con Orien
te una tradicin , ya que las otras ciudades de Italia estn enfrentadas, ms que
ella, con Occidente, un mundo en vas de creacin? La riqueza fcil de Venecia la ha
ce, quizs, prisionera de soluciones ya reguladas por antiguas costumbres, mientras que
otras ciudades, frente a situaciones ms aleatorias, se ven condenadas, finalmente, a
ser ms astutas y ms inventivas. Ello no impidi que en Venecia surgiese un sistema
quet desde sus primeros pasos, plante todos los problemas de las relaciones entre el
Capital, el Trabajo y el Estado, relaciones que la palabra capitalismo implicar cada
vez ms en el curso de su larga evolucin ulterior.
Desde fines del siglo XII y comienzos del XIII, a fortiori en el XIV, la vida econmi
ca veneciana dispone ya de todos sus instrumentos: los mercados, las tiendas, los al
macenes, las ferias de la Sensa, la Zecca (la casa de moneda), el palacio de los Dux, el
Arsenal, la Dogana, etctera. Y ya cada maana, en Rialto, frente a los cambistas y
banqueros instalados delante de la minscula iglesia de San Giacometto166, se realiza
la reunin de los grandes mercaderes venecianos y extranjeros llegados de Tierra Firme,
de Italia o del otro lado de los Alpes. El banquero est all, pluma y libreta en mano,
dispuesto a inscribir las transferencias de cuenta a cuenta. La escritura (scritta) es la ma
nera maravillosa de ajustar en el momento las transacciones entre mercaderes por trans
ferencias de una cuenta a otra, sin recurrir al dinero y sin tener que esperar las liqui
daciones espaciadas de las ferias. Los banchi di scritta167 incluso permiten a ciertos clien
tes rebasar su cuenta; a veces emiten cedole168, especie de billetes, y ya especulan con
los depsitos que se les confa, cuando no es el Estado el que los toma en prstamo.
Esas reuniones burstiles de Rialto fijan el curso de las mercancas, y pronto el de
los emprstitos pblicos de la Seora (pues sta, que al principio haba vivido de los
impuestos, recurre cada vez ms a los emprstitos169). Fijan la tasa de los seguros ma
rtimos. A dos pasos de Rialto, todava hoy, la Calle della Sicurta conserva el recuerdo
de los aseguradores del siglo XIV. Todos los grandes negocios se hacan, pues, en las
calles prximas al puente. Si ocurra que un comerciante era privado del derecho de
ir a Rialto, esta sancin significaba, como lo dicen muchos pedidos de gracias, que
se le privaba del derecho de ejercer el gran comercio170.
Muy pronto surgi una jerarqua mercantil. El primer censo conocido de los vene
cianos sometidos al impuesto (1379-1380)171 permite distinguir, entre los nobles im
ponibles (1.211 en total), las 20 30 familias de mayor fortuna, y observar tambin a
ciertos popolani enriquecidos (6 en total), ms algunos tenderos muy acomodados, car
niceros, zapateros, albailes, fabricantes de jabn, orfebres y especieros, estos ltimos
en primera fila.
El reparto de la riqueza en Venecia est ya muy diversificado y los beneficios de los
trficos mercantiles se acumulan all en los depsitos ms diversos, modestos o impor
tantes; no cesan de ser invertidos y reinvertidos. Las naves, enormes casas flotantes, co
mo las ver ms tarde Petrarca, estn casi siempre divididas en 24 partes (cada propie
tario posee cierto nmero de ellas). En consecuencia, la nave es capitalista casi desde
el comienzo. Las mercancas que se embarcan de ordinario son pagadas de antemano
por prestamistas. En cuanto al prstamo de dinero, el mutuo, existe desde siempre y,
Mercaderes venecianos intercambian paos por productos de Oriente. Marco Polo, Libro de las
maravillas. (B.N., Ms. 2810.)

contrariamente a lo que podra pensarse, no se hundi en el fango de la usura. Desde


muy pronto, los venecianos aceptaron la legitimidad de las operaciones de crdito con
criterios de hombres de negocios172. Lo cual no quiere decir que el prstamo usurario
(en el sentido que nosotros daramos a la palabra) no se practicase tambin, y a inte
reses muy elevados (puesto que el inters normal secundum usum patriae nostras era
ya del 20% ), combinado, adems, con prendas que quedan luego en las garras del pres
tamista. Mediante tales procedimientos, los Ziani, desde el siglo XII, se apoderaron de
la mayor parte de los terrenos que estaban alrededor de la plaza de San Marcos y a lo
largo de las Mercerie. Pero antes de la organizacin bancaria moderna, no ha sido en
todas partes la usura un mal necesario? Inmediatamente despus de la Guerra de Chiog-
gia, que la sacudi terriblemente, Venecia se resigna a introducir la primera condotta
(1382-1387)175 de usureros judos que prestan a la gente humilde y a veces a los mis
mos patricios.
Pero el prstamo comercial, el mutuo ad negotiandum, es otra cosa. Es una herra
mienta indispensable para el comercio cuyo inters, aunque elevado, no se considera
usurario, pues generalmente est al nivel del prstamo de dinero practicado por los ban
queros. Nueve veces de cada diez, est ligado a contratos de asociacin llamados colle
ganza, que aparecieron al menos desde 1072-1073174, pronto conocidos en dos versio
nes. Una es la colleganza unilateral: un prestamista (llamado socius stans, el asociado
que permanece en el lugar) adelante cierta suma al socius procertans (el asociado que
viaja); al regresar, cuando se ajustan las cuentas, el viajante despus de haber reem
bolsado la suma recibida al partir, se reserva la cuarta parte del beneficio y el resto va
a manos del capitalista. Otra es la colleganza bilateral: en este segundo caso, el pres
tamista slo adelanta las tres cuartas partes de la suma y el socius procertans aporta su
trabajo ms un cuarto del capital. El reparto de los beneficios se hace entonces, a me
dias. Esta segunda colleganza, segn piensa Gino Luzzattot l7\ ha servido ms de una
vez para disimular lo que en la colleganza poda parecer usurario. Puesto que el nom
bre no afecta para nada a la cosa, la colleganza se asemeja en todo a la commenda de
las tres ciudades italianas, cuyo equivalente se encuentra antes o despus, tanto en Mar
sella cmo en Barcelona. Como en Venecia la palabra commenda176 tena el sentido de
depsito, fue necesario otro trmino para designar el prstamo martimo.
En stas condiciones, se comprender la posicin tomada en 1934 por Andr E. Sa-
yos177 y aceptada por la mayora de los historiadores, incluido Marc Bloch178: habra
habido divergencia, escisin, entre el Capital y el Trabajo en Venecia, entre 1050 y
1150. No es el socius stans el capitalista que permanece en su casa? Su asociado se
embarca en una nave que llega Constantinopla o; a continuacin, Tana o Alejandra
de Egipto... Cuando el barco vuelve el trabajador el socius procertans, se presenta
con el dinero prestado y los frutos de este dinero* si el viaje ha sido fructfero. El Ca
pital de uri lado, pues, y el Trabajo del otro. Pero documentos nuevos, descubiertos
desde 1940179, obligan a revisar esta explicacin demasiado simple. Ante todo, el so
cius stans, pes a las palabras que lo designan, no cesa de desplazarse. En la poca que
es la de nuestra observacin (antes y despus de 1200) aparece en Alejandra de Egip
to, en San Juan de Acre, en Famagusta o, ms a menudo an, en Constantinopla (de
talle significativo que muestra por s solo que la fortuna de Venecia se form en el
cuerpo mismo de la economa bizantina). En cuanto al socius procertans, no tiene na
da del trabajador sujeto a prestacin personal a discrecin. Adems de que, en cada
viaje, lleva hasta una decena de colleganze (lo que de antemano le garantiza, si todo
va bien, beneficios substanciales), a menudo es al mismo tiempo prestatario en un con
trato y prestamista en otro.
Ms an, los nombres de los prestamistas, cuando se los conoce, revelan una gama
de capitalistas, o sedicentes capitalistas, pues algunos son muy modestos180. Toda la
poblacin veneciana presta su dinero a los mercaderes emprendedores, lo que no cesa
de crear y recrear una especie de sociedad mercantil que se extiende a la ciudad entera.
Esta oferta de crdito omnipresente, espontnea, permite a los comerciantes trabajar
solos o en sociedades provisionales de dos o tres personas, sin formar esas compaas
de larga duracin y de acumulacin del capital que caracterizan a la principal actividad
de Florencia.
Es quizs la perfeccin misma, la comodidad, de esta organizacin, de este capita
lismo autosuficiente lo que explica los lmites de la empresa veneciana. Sus banqueros,
extranjeros por lo regular, son absorbidos por la sola actividad del mercado urbano y
no se sienten atrados por una posible transferencia de sus actividades al exterior, en
busca de una clientela181. Por consiguiente, no habr nada comparable en Venecia a
las aventuras del capitalismo florentino en Inglaterra o, ms tarde, del capitalismo ge-
novs en Sevilla o Madrid.
De igual modo, la facilidad del crdito y de los negocios permite al mercader elegir
un negocio tras otro hacer uno por uno los negocios: la partida de la nave inicia una
asociacin entre algunos compinches y su retorno la disuelve. Y todo vuelve a comen
zar. En suma, los venecianos practican la inversin masiva, pero a corto plazo. Natu
ralmente aparecen los prstamos y las inversiones a largo plazo un poco antes o un
poco ms tarde, no slo para las empresas martimas lejanas, como los viajes a Flandes
sino tambin ms an, al servicio de las industrias y otras actividades continuas de la
ciudad. El prstamo el mutuo, muy corto al principio termin por acomodarse a re
novaciones repetidas; entonces, pudo durar aos. Por el contrario, la letra de cambio
que aparece tarde, adems, en el siglo XIII y se difunde lentamente182, sigui siendo
por lo general, un instrumento de crdito a corto trmino, el tiempo de un ir y volver
entre dos lugares.
El clima econmico de Venecia pues, es muy particular. Una actividad mercantil
intensa se presenta all fragmentada en mltiples pequeos negocios. Si bien la com-
pagnia sociedad de largo aliento, hace en ella algunas apariciones, el gigantismo flo
rentino nunca hallar un terreno propicio. Quizs porque ni el gobierno ni la lite pa
tricia encuentran verdadera oposicin, como en Florencia, y porque la ciudad es, en
suma, un lazo seguro. O porque la vida mercantil, precozmente cmoda, puede con
tentarse con los medios tradicionales y que ya han pasado sus pruebas. Pero la natura
leza de las transacciones tambin est en tela de juicio. La vida mercantil de Venecia
est sobre todo dirigida hacia Levante. Es un comercio que, ciertamente, exige grandes
capitales: l enorme masa monetaria del capital veneciano se vuelca en l casi entera,
hasta el punto de que, despus de cada partida de las galeras de Siria, la ciudad queda
literalmente vaca de su numerario183, como ms tarde Sevilla cuando partan las flotas
de Indias184 Pero la circulacin del capital es bastante rpida: seis meses un ao. Y
las idas y venidas de las naves marcan el ritmo a todas las actividades de la ciudad. En
definitiva, si Venecia parece singular, no es porque Levante la explica de la A hasta
la Z, motiva todos sus comportamientos mercantiles? Pienso por ejemplo que la acu
acin tarda del ducado de oro slo en 1284 se debi a que, hasta entonces Venecia
encontr ms sencillo seguir utilizando la moneda de oro de Bizancio. Habr sido la
devaluacin precipitada del hyperperon lo que la oblig a cambiar de poltica185?
En resumen, desde el comienzo Venecia se encerr en las lecciones de su xito. El
verdadero dux de Venecia hostil a todas las fuerzas del cambio fue el pasado de la
Seora los precedentes a los que se cita como a las Tablas de la Ley. Y la sombra que
se cierne sobre la grandeza de Venecia es su grandeza misma. Es verdad. Pero no se
podra decir lo mismo de la Inglaterra del siglo XX? Un leadership, a la escala de una
economa-mundo, es una experiencia de poder que, algn da, hace correr el riesgo al
vencedor de estar ciego ante la historia en marcha, en vas de hacerse.

Y e l trabajo?

Venecia es una enorme ciudad, probablemente con ms de 100.000 habitantes des


de el siglo XV, y entre 140.000 y 160.000 en los siglos XVI y XVII. Pero, aparte de al
gunos miles de privilegiados nobili, cittadini y gentes de la Iglesia y de pobres o
vagabundos trabaja con sus manos para vivir.
Coexisten dos universos del trabajo: de una parte, los obreros no cualificados a los
que ninguna organizacin incluye ni garantiza, incluidos los que Frdric C. Lae llama
el proletariado del mar1*16, los transportadores, descargadores, los marinos y los reme
ros; por otra parte, el universo de las Art, los gremios que forman el armazn organi-
Gondoleros en Venecia. Detalle del Milagro de la Santa Cruz, de V Carpaccio. (Foto
Anderson-Giraudon.)
zado de los diversos artesanados de la ciudad. A veces, la frontera entre los dos uni
versos carece de nitidez. Y el historiador no siempre sabe de qu lado colocar los ofi
cios que observa. En el primero, sin duda, figuran los descargadores a todo lo largo
del Gran Canal, en Ripa del Vin, Ripa del Ferro y Ripa del Carbn; los millares de
gondoleros, en su mayor parte incorporados al servicio domstico de los grandes; o esos
pobres que se alistan en las tripulaciones, delante del palacio de los dux, que consti
tuyen un verdadero mercado de trabajo187. Cada alistado cobra un adelanto. Si no se
presenta el da establecido, es buscado, detenido, condenado a una multa igual al do
ble del adelanto y conducido bajo custodia a bordo de la nave donde su salario servir
para saldar su deuda. Otro grupo importante de trabajadores no organizados son los
obreros y obreras que realizan las tareas pesadas de las Arti de la seda y de la lana. En
cambio, es sorprendente ver que los aquaroli, que llevan a su barco el agua dulce to
mada del Brenta, los peateri, conductores de chalanas, los estaadores ambulantes y
hasta los pestrineri, que llevan la leche de casa en casa, estn debidamente constituidos
en gremios.
Richard Tilden Rapp188 ha tratado de calcular la importancia respectiva de estas dos
masas de trabajadores, o sea el conjunto de la fuerza de trabajo de la ciudad. Pese a
las lagunas de las fuentes, los resultados globales me parecen bastante vlidos y, como
no presentan ningn cambio fundamental en el curso de los siglos XVI y XVII, revelan
un tipo de estructura del empleo en Venecia. En 1586, cuando la ciudad tiene aproxi
madamente 150.000 habitantes, la fuerza de trabajo asciende a un poco menos de
34.000 individuos, es decir, si se cuenta una familia de cuatro personas por trabajador,
casi toda la poblacin, menos 10.000 personas que representan al grupo pequeo de
los privilegiados. De esos 33.582 trabajadores registrados por Rapp, los miembros de
las Arti son 22.504, y los trabajadores a los que no se osa llamar libres 11.348, o sea,
dos tercios para las Arti y un tercio para los obreros no organizados.
Este ltimo grupo, si se cuentan hombres, mujeres y nios, est constituido al me
nos por 40.000 personas, que, en Venecia, tienen gran peso en el mercado de trabajo.
Es el proletariado, y hasta el subproletariado, que exige toda economa urbana. Es su
ficiente, por lo dems, para las necesidades de Venecia? As, la gente humilde de las
lagunas y la ciudad no proporciona suficientes marinos, aunque el proletariado extran
jero llega a menudo en su ayuda, no siempre a su gusto, adems. Venecia va a buscarlo
a Dalmacia y en las islas griegas. A menudo, arma galeras en Canda, y ms tarde en
Chipre.
En comparacin, las industrias organizadas parecen un universo privilegiado. No
es que la vida de los gremios se desarrolle segn la letra de sus estatutos: est el dere
cho y est la prctica. A la vigilancia minuciosa del Estado no escapan las industrias
del cuero de la Giudecca; ni las vidrieras de Murano; ni el Arte della Seta, que surgi
ya antes de que acudiesen a reforzarla, hacia 1314, obreros de Luca; ni el Arte della
Lana, que parece rehacer sus comienzos en la primavera de 1458, segn una declara
cin del Senado189, y que ser necesario proteger contra los mismos mercaderes vene
cianos, que quisieran fabricar paos a la florentina, pero en el extranjero, en Flandes
o en Inglaterra190, donde la mano de obra es barata y las regulaciones ms flexibles.
Atento, demasiado atento, el Estado Veneciano impone normas estrictas de calidad que
establecen las dimensiones de las piezas, la eleccin de las materias primas, el nmero
de hilos de la trama y la urdimbre y los productos utilizados para las tinturas, que,
finalmente, traban la adaptacin de la produccin a los azares y variaciones de la de
manda, aunque imponen su reputacin, particularmente, en los mercados de Levante.
Todos estos oficios, los nuevos y los viejos, se organizan en Venecia desde el si
glo XIII en arti (corporaciones) y en scuolem (cofradas). Pero este sistema autoprotec-
tor no defiende al artesano contra la intrusin gubernamental, tan caracterstica en Ve-
necia, ni contra la intrusin de los mercaderes. El Arte de la Lana, que tendr su gran
impulso en el siglo XVI y culminar hacia 1600-1610, no se desarrolla y triunfa ms
que en el marco de un Verlagssystem, con mercaderes a menudo extranjeros, en par
ticular, genoveses establecidos en Venecia. Incluso la vieja industria de las construccio
nes navales, desde el siglo XV, con sus patrones propietarios de astilleros, se somete a
la preponderancia de los comerciantes armadores que suministran el dinero necesario
para la regulacin de los salarios y la compra de materias primas.

Primaca
de la industria?

En resumen, el mundo del trabajo se mantiene por el dinero y la autoridad pbli


ca. Esta dispone de cuatro organismos de vigilancia y arbitraje: Giustizia Vecchia, Cin-
que Savii a la Mercanzia, Provveditori di Comn y Collegio Alie Arti. Es esta vigilan
cia atenta, este encadramient estrecho, lo que explica la asombrosa tranquilidad so
cial de Venecia? Hay pocos incidentes graves, o ninguno. Remeros voluntarios recla
man, gimiendo, sus salarios no pagados, ante el palacio de los Dux, en febrero de
1446192. El enorme Arsenal mismo, manufactura estatal que pronto lleg a tener 3.000
obreros, al menos, a los que cada da llama al trabajo la gran campana de San Marcos,
la Marangona, es dirigido de manera estricta. Apenas se sospecha ua agitacin, uno
o dos cabecillas son colgados, impicati p er la gola, y todo vuelve al orden.
En ningn caso las Arti venecianas tuvieron acceso al gobierno, como las de Flo
rencia. Son mantenidas a distancia. La calma social en Venecia no es menos asombrosa.
Es verdad que hasta los humildes, en el corazn de una economa-mundo, reciben las
migajas del botn capitalista. Sera sta una de las razones de la calma social? Relati
vamente, los salarios son altos en Venecia. Y, cualesquiera que sean, nunca es fcil re
ducirlos. Es un punto en el cual las Arti de Venecia pudieron defenderse. Se lo obser
var a comienzos del siglo XVII, cuando la prosperidad del Arte della Lana, frente a la
competencia de los tejidos del Norte, ser frenada por los altos salarios a los que los
artesanos se niegan a renunciar193.
Pero esta situacin, en el siglo XVII, corresponde ya a la declinacin de l actividad
industrial de a ciudad, que sucumbe ante la competencia prxima de la Tierra Firme
y la competencia lejana de las industrias nrdicas. Es a la Venecia de los siglos XV y XVI,
ejemplar en ms de un aspecto, a la que es necesario volver para preguntarse si esa ac
tividad industrial mltiple fue entonces su caracterstica principal, como lo sugiere Ri
chard T. Rapp. Con mayor generalidad, es el destino de las ciudades dominantes en-
raizarse en las actividades industriales? Tal ser el caso de Brujas, Amberes, Gnova,
Amsterdam y Londres. Estoy dispuesto a reconocer que Venecia, en el siglo XV, consi
derando el abanico de sus actividades, la calidad de sus tcnicas y su precocidad (todo
lo que la Encyclopedie de Diderot explica exista ya en Venecia dos siglos antes), estoy
dispuesto, pues, a reconocer que Venecia, en el siglo XV, es probablemente el primer
centro industrial de Europa y que este hecho pesa mucho en su destino, que la des
truccin de su prosperidad industrial a fines del siglo XVI y durante los dos primeros
decenios del XVII sella su decadencia. Pero, la explica? Es su causa? Esto es otro asun
to. La primaca del capitalismo mercantil sobre el industrial, hasta el siglo XVIII al me
nos, es poco discutible. Observemos que en 1421, al enumerar las riquezas de la ciu
dad, el viejo dux Priuli no habla de sus riquezas industriales; y que el Arte della Lana,
que exista sin duda desde el siglo XIII, parece reanimarse en 1458 despus de una lar-
ga interrupcin; y slo adquirir verdadero impulso entre 1580 y 1620. En conjunto,
la industria parece intervenir en la opulencia veneciana con cieno retraso, como una
compensacin, una manera de forzar circunstancias hostiles, segn el modelo, como ve
remos, de lo que ocurrir en Amberes despus de 1558-1559-

El peligro
turco

En la cada progresiva de la enorme ciudad, no todo dependi de su exclusiva res


ponsabilidad . Ya antes de que Europa brille en el mundo como consecuencia de los
Grandes Descubrimientos (1492-1498), todos los Estados territoriales remontaron la
pendiente: de nuevo hubo un rey de Aragn peligroso, un rey de Francia fuerte, un
prncipe de los Pases Bajos que gustosamente esgrima el garrote y un emperador ale
mn, aunque se tratase del poco adinerado Maximiliano de Austria, que abrigaba pro
yectos inquietantes. En general, la suerte de las ciudades estaba amenazada.
De estos Estados cuyo flujo asciende, el ms vasto, el ms temido en Venecia, es
el Imperio Turco de los Osmanles. Venecia, al principio lo subestima: para ella, los
turcos son hombres de tierra adentro, poco temibles en el mar. Pero muy pronto sur
gen piratas turcos (o que se dicen turcos) en los mares de Levante, y las conquistas terres
tres de los Osmanles rodean poco a poco el mar, lo dominan de antemano. La toma
de Constantinopla, en 1453, que cae como un rayo, los lleva al corazn del mar, en
una ciudad creada para dominarlo. Vaciada de su substancia por los latinos (entre ellos,
los venecianos), se derrumb sola ante los turcos. Pero rpidamente dio lugar a una
ciudad nueva y potente, Estambul, llena con enormes aportes de poblacin, a menudo
trasplantada de oficio194. La capital turca ser pronto el motor de una poltica martima
que se impondr a los sultanes, como Venecia se percatar con disgusto.
Habra podido Venecia oponerse a la conquista de Constantinopla? Pens en ello,
pero demasiado tarde195. Luego, se acomod a la situacin y opt por entenderse con
el sultn. El 15 de enero de 1454, el dux explicaba al orator (embajador) veneciano
enviado al sultn, Bartolomeo Marcello: * ...dispositio nostra est habere bonam pacem
et amicitiam cum domino imperatore turcoruml%. Una buena paz es una condicin
para hacer buenos negocios. En cuanto al sultn, si quiere efectuar intercambios con
Europa lo que es para su imperio una necesidad vital , no est, acaso, obligado a
pasar por Venecia? Es un caso clsico de enemigos complementaos\ todo los separa,
pero el inters les obliga a vivir juntos, y cada vez ms a medida que se extiende la
conquista otomana. En 1475, la toma de Caffa, en Crimea, acarre casi el cierre del
Mar Negro al comercio de Gnova y de Venecia. En 1516 y 1517, la ocupacin de Siria
y de Egipto dio a los turcos la posibilidad de cerrar las puertas tradicionales del comer
cio de Levante, lo que no harn, por lo dems, pues hubiese supuesto suspender un
trnsito del que sacaban grandes beneficios.
Es menester, pues, vivir juntos. Pero esta coexistencia es sacudida por terribles tem
pestades. La primera gran Guerra Turco-veneciana (1463*1479)197 puso al descubierto la
desproporcin flagrante de las fuerzas en presencia. No fue, como se dir ms tarde de
Inglaterra y Rusia, la lucha de la ballena y el oso. Hay un oso: el Imperio Turco. Pero
frente a l, hay, todo lo ms, una avispa. Sin embargo, la avispa es incansable. Vene
cia, ligada a los progresos de la tcnica europea y, por ello, en ventaja, se apoya en su
riqueza, recluta tropas por toda Europa (hasta en Escocia, en tiempos de la Guerra de
Candia, 1649-1669), resiste y se mofa del adversario. Pero se agota, aunque el otro pier
da el aliento. Tambin sabr actuar en Estambul, corromper a sabiendas y, cuando la
guerra hace estragos, hallar el medio de mantener, por Ragusa y Ancona, una parte de
sus trficos. Adems, contra el oso de los Osmanles, maneja a los otros osos territoria
les, el Imperio de Carlos V, la Espaa de Felipe II, el Sacro Imperio Romano Germ
nico, la Rusia de Pedro el Grande y Catalina II, y Austria del prncipe Eugenio. Y
hasta a la Francia de Luis XIV, durante un momento, cuando la Guerra de Candia. Y
tambin, para tomar por la retaguardia las posiciones otomanas, a la lejana Persia de
los safares, cuna del chismo, hostil a los turcos sunnes, pues tambin el Islam tuvo
sus guerras de religin. En sntesis, una resistencia admirable, pues Venecia luch con
tra el turco hasta 1718, fecha del Tratado de Passarowitz, que seala el fin de sus es
fuerzos, o sea, ms de dos siglos y medio despus de la paz de Constantinopla.
Vemos qu sombras gigantescas lanz el Imperio Turco sobre la vida tensa de Ve-
necia. Esta se vaci poco a poco de su fuerza viva. Pero la decadencia de Venecia, des
de los primeros aos del siglo XVI, no viene de all, de un conflicto trivial entre la ciu
dad y el Estado territorial. Adems, es otra ciudad, Amberes, la que se coloca en el
centro del mundo a partir de 1500. Las estructuras antiguas y dominantes de la eco
noma urbana todava no se han roto, pero el centro europeo de la riqueza y de las
proezas capitalistas, sin mucho ruido, se ha retirado de Venecia. La explicacin de ello
hace intervenir los grandes descubrimientos martimos, la entrada en juego del Ocano
Atlntico y la inesperada fortuna de Portugal.

LA INESPERADA FORTUNA DE PORTUGAL,


O DE VENECIA A AMBERES

Los historiadores han estudiado mil veces la fortuna de Portugal, pues el pequeo
reino lusitano desempe los primeros papeles en la enorme conmocin csmica que
provoc la expansin geogrfica de Europa, a fines del siglo XV, y su explosin en el
mundo. Portugal fue el detonador de la explosin. A l le correspondi el primer papel.

La explicacin
tradicional198

La explicacin tradicional sala, antao, airosamente del paso: Portugal, situado en


la avanzada occidental de Europa, estaba, en suma, dispuesto a partir; en 1253, haba
logrado la reconquista de su territorio contra el Islam; tena las manos libres para ac
tuar en el exterior; la toma de Ceuta, en 1415, al sur del estrecho de Gibraltar lo in
trodujo en el secreto de los trficos lejanos y despert en l el espritu agresivo de las
Cruzadas; as, se abri la puerta para los viajes de reconocimiento y los proyectos am
biciosos a lo largo de la costa africana. Ahora bien, se hall oportunamente un hroe,
el infante Enrique el Navegante (1394-1460), quinto hijo del rey Juan I y maestre de
la riqusima Orden de Cristo, que desde 1413 se haba establecido en Sagres, cerca del
cabo San Vicente, en el extremo sur de Portugal; rodeado de sabios, cartgrafos y na
vegantes, sera el inspirador apasionado de los viajes de descubrimiento que comenza
ron en 1416, un ao despus de la toma de Ceuta.
La hostilidad de los vientos, l inhospitalidad total de la5 costas saharianas, los te
mores que surgan por s solos o que los portugueses propagaban para ocultar el secreto
de sus navegaciones, la difcil financiacin de las expediciones y su escasa popularidad,
todo retras el reconocimiento del interminable litoral del continente negro, el cual se
llev a cabo lentamente: el cabo Bojador en 1416, el cabo Verde en 1445, el paso del
Ecuador en 1471, el descubrimiento de la desembocadura del Congo en 1482, etcte
ra. Pero el advenimiento de Juan II (1481-1495), un rey apasionado por las expedicio
nes martimas, un nuevo Navegante, precipit el movimiento a fines del siglo XV: el
extremo sur de Africa era alcanzado por Bartolom Daz en 1487; lo bautiz el cabo
de las Tempestades, pero el Rey le dio el nombre de cabo de Buena Esperanza. Todo
estaba listo desde entonces para el viaje de Vasco da Gama, que, por mil razones, se
produjo slo diez aos ms tarde.
Sealemos, por ltimo, en lugar destacado, para completar la explicacin tradicio
nal, el instrumento de los descubrimientos, la carabela, barco ligero de reconocimien
to, con doble velamen: el latino que permite la orientacin, y el cuadrado que apro
vecha el viento trasero.
En el curso de esos largos aos, los navegantes portugueses acumularon una prodi
giosa experiencia con respecto los vientos y las corrientes del Ocano Atlntico. Ser,
pues, casi por accidente ^escribe Ralph Davis por lo que, como culminacin de la
experiencia portuguesa, el ms decisivo de los descubrimientos fue realizado por un ge-
novs al servicio de Espaa199 evidentemente, el descubrimiento de Amrica por Cris
tbal Coln. Inmediatamente; adems; est descubrimiento sensacional no tuvo tanta
importancia como el periplo de Vasco da Gama. Despus de doblar el cabo de Buena
Esperanza, los portugueses pronto reconocieron los circuitos del Ocano Indico, se de
jaron llevar, conducir e instruir por ellos. Desde el principio, ninguna nave y ningn
puerto del Ocano Indic podan resistir los caones de sus flotas; desde el principio,
la navegacin rabe y l india quedaron cortadas, contrariadas y dispersas. El recin lle
gado habl como amo, y pronto como amo tranquilo. Por ello, los descubrimientos por
tugueses (si se excepta el reconociminto de la costa brasilea por Alvarez Cabral en
1501) llegaron por entonces al trmino d su poca heroica. Terminan con el asom
broso xito que supuso la llegada de la pimienta y las especias a Lisboa, que fue por
s sola una revolucin.

.Explicaciones
nuevas200

Desde hace ua veintena de aos al menos, los historiadores y en primera fila


los historiadores portugueses^ a estas explicaciones han aadido explicaciones nuevas.
El esquema habitual permanece en pie, como una msica antigua. Sin embargo, cun
tos cambios!
Ante todo, Portugal ya no es considerado como una magnitud despreciable. En con
junto, no es, acaso, el equivalente de Venecia y su Tierra Firme? Ni anormalmente
pequeo, ni anormalmente pobre ni encerrado en s mismo, en el conjunto de Europa
es una potencia autnoma, capaz de iniciativa (lo probar) y libre en sus decisiones.
Sobre todo, su economa no es primitiva o elemental: durante siglos, ha estado en con
tacto con los Estados musulmanes, Granada, que permanecer libre hasta 1492, y las
ciudades y los Estados de Africa del Norte. Estas relaciones con pases evolucionados
han desarrollado en l una economa monetaria suficientemente viva como para que el
Barco portugus esculpido y pintado sobre una roca a la entrada del templo chtno de A megas,
en Macao. (foto Roger-Viollet.)

salariado haya llegado desde muy temprano hasta las ciudades y los campos. Y si estos
campos reducen el cultivo del trigo en beneficio de la via, el olivo, de la explotacin
del alcornoque o de las plantaciones de caa de azcar en el Algarve, nadie podr sos-
tener que tales especializaciones, reconocidas en Toscana, por ejemplo como sig
nos de un progreso econmico, hayan sido en Portugal innovaciones retrgradas. Ni
que el hecho de verse obligado, desde mediados del siglo XV, a consumir el trigo de
Marruecos, haya sido un obstculo, ya que la misma situacin se vuelve a encontrar en
Venecia y en Amsterdam, y en ellas es considerada como el corolario de una superio
ridad y una ventaja econmica. Adems, Portugal posee tradicionalmente ciudades y
aldeas abiertas al mar, que animan poblaciones de pescadores y marinos. Sus barcas,
mediocres naves de 20 a 30 toneladas, de velas cuadradas y tripulaciones superabun
dantes, navegan de muy antiguo desde las costas de Africa y las islas Canarias hasta
Irlanda y Flandes. As, el motor indispensable para la expansin martima estaba ya
all de antemano. Finalmente, en 1385, dos aos despus de la ocupacin de Corf
por los venecianos, una revolucin burguesa estableca en Lisboa a la dinasta de las
Avis. Con ella, pas a primer plano una burguesa que durar algunas generaciones201
y se arruin a medias una nobleza terrateniente que, sin embargo, no cesar de pesar
Sobre el campesino, pero estar pronta a suministrar los mandos necesarios para la de
fensa de las plazas fuertes o la valorizacin de las concesiones de bienes races de ul
tramar; se convertir en una nobleza de servicio (lo que diferencia, adems, la expan
sin portuguesa de la colonizacin puramente mercantil de los neerlandeses). En resu
men, sera demasiado decir que Portugal, desde fines del siglo XIV, despus de la prue
ba de la Peste Negra, que 110 o perdon, era un Estado moderno. Sin embargo, es
verdad ms que a medias, en conjunto.
No obstante, Portugal sufrir, a lo largo de sus xitos, por no estar en el centro de
la economa-mundo creada en Europa. Aunque privilegiada en ms de un aspecto, la
economa portuguesa pertenece a la periferia de la economa-mundo. Desde fines del
siglo XIII, establecida la conexin martima entre el Mediterrneo y el mar del Norte,
es tocada al pasar y utilizada por el largo circuito martimo y capitalista que une a las
ciudades italianas con Inglaterra, Brujas e, indirectamente, el Bltico202. Y en la misma
medida en que el Mediterrneo de Poniente se incorpora cada vez ms a los trficos de
Levante y en que la primaca veneciana se convierte en monopolio, una parte de la em
presa italiana, bajo el impulso de Gnova y Florencia, se vuelve hacia el Oeste, hacia
Barcelona, ms an hacia Valencia, las costas de Marruecos, Sevilla y Lisboa. En este
juego, esta ltima se vuelve internacional; las colonias extranjeras203 se multiplican en
ella, y le aportan su concurso til, aunque nunca desinteresado. Los genoveses, pro
pensos a arraigarse, practican all el comercio al por mayor e incluso el comercio al de
talle204, en principio reservado a los nacionales. Lisboa y, ms all de sta, Portugal en
tero estn, pues, en parte, bajo el control de extranjeros.
Forzosamente, stos desempearon un papel en la expansin portuguesa. Pero con
viene no exagerar. No se violentar la realidad diciendo que el extranjero, de ordina
rio, sigui al xito y lo acapar una vez all, mucho ms que prepararlo. As, no estoy
seguro, pese a lo que se ha afirmado a veces, de que la expedicin contra Ceuta (1415)
se llevara a cabo a instigacin de comerciantes extranjeros. Los genoveses instalados en
los puertos marroques incluso fueron franca y abiertamente hostiles a la instalacin
portuguesa205
Las cosas son ms claras despus de los primeros xitos de la expansin portuguesa,
desde el da en que se adue de la ribera til del Africa Negra, desde el Cabo Blanco
hasta la desembocadura del Congo, o sea, entre 1443 y 1482. Adems, con la ocupa
cin de Madeira en 1420, el redescubrimiento de las Azores en 1430. el descubrimien
to de Jas islas de Cabo Verde en 1455, de Fernando Poo y Sao Tom en 1471, se cons
tituy un espacio econmico coherente, del que lo esencial fue la explotacin del mar
fil, la malagueta (la pimienta falsa), el polvo de oro (que, compensando los aos bue
nos con los malos, daba de 13.000 a 14.000 onzas) y el comercio de esclavos (un millar
por ao a mediados del siglo XV, y pronto ms de 3.000). Adems, Portugal se reserv
el monopolio del comercio del Africa Negra por el Tratado de Alcobaga, firmado con
Espaa en 1479- La construccin del fuerte de Sao Jorge da Mina en 1481, cuyos ma
teriales (piedra, ladrillos, madera y hierro) fueron todos transportados de Lisboa, fue
la confirmacin y la garanta de este monopolio, desde entonces mantenido firmemen
te. Segn el libro contemporneo de Duarte Pacheco, Esmaraldo de Situ Or?is206y el
comercio del oro renda 5 por 1 . En cuanto a los esclavos que llegaban al mercado por
tugus, proporcionaban a las casas ricas el inevitable criado negro y permitieron la re
poblacin de grandes dominios en el vaco del Alentejo, desploblado desde el fin de
la Reconquista, y el desarrollo de plantaciones azucareras en Madeira, donde, desde
1460, la caa sustituy al trigo.
Toda esta conquista de Africa y de las islas atlnticas fue obra portuguesa. Sin em
bargo, los genoveses y los florentinos (y hasta los flamencos, en el aprovechamiento de
las Azores) contribuyen a ella de manera apreciable. La transferencia de las plantacio
nes azucareras fuera del Oriente mediterrneo fue favorecida por los genoveses, al mis
mo tiempo, en Sicilia, en la Espaa meridional, en Marruecos, en el Algarve portugus
y, finalmente, en Madeira y las islas de Cabo Verde. Ms tarde, y por las mismas ra
zones, el azcar conquisto las Canarias, ocupadas por los castellanos.
De igual modo, si bien el coronamiento de los descubrimientos portugueses, el pe-
riplo de Vasco da Gama, no debe nada a los genoveses, como dice con razn Ralph
Davis207, los comerciantes de Italia, de la Alta Alemania y los Pases Bajos ya instalados
en Lisboa o que acuden a ella se asociaron ampliamente a su xito comercial. Acaso
podan los portugueses y el rey comerciante de Lisboa explotar por s solos la intermi
nable y costosa lnea de viajes a la India oriental que, por su extensin, supera, con
mucho, la conexin de la Carrera de Indias que los castellanos establecen entre sus In
dias Occidentales y Sevilla?
Observemos, por ltimo, qu el esfuerzo de los portugueses en direccin al Ocano
Indico les cost Amrica. La cuestin dependi de un hilo: Cristbal Coln propuso
su quimrico viaje al rey de Portugal y a sus consejeros en el momento en que Barto
lom Daz, de regreso en Lisboa (1488), haba aportado la certidumbre de una cone
xin martima entre el Atlntico y el Indico. Los portugueses prefirieron la certidum
bre (cientfica, en suma) a la quimera. Cuando a su vez descubrieron Amrica, al lle
var a sus pescadores y arponeros de ballenas hasta Terranova, hacia 1497, y luego al
desembarcar en Brasil en 1501, ya llevaban aos de retraso. Pero, quin hubiera po
dido prever el alcance de este error cuando, con el retorn de Vasco da Gama, en 1498,
la batalla de la pimienta haba sido ganada, y fue tan pronto explotable que la Europa
mercantil se apresur a instalar en Lisboa a sus representantes ms activos? Y cundo
Venecia, la reina de la vspera, pareca desamparada, abandonada por la fortuna? En
1504, las galeras venecianas no hallaron ni un saco de pimienta en Alejandra de
Egipto208.

A m b eres, capital m undial


creada desde e l exterior

Pero no es Lisboa, por importante que sea, la que se coloca ahora en el nuevo cen
tro del mundo. Tiene en sus manos todos los triunfos, al parecer. Sin embargo, otra
ciudad prevalece, en suma, la desbanca: Amberes. Mientras que la desposesin de Ve-
necia es lgica, la falta de xito de Lisboa asombra, a primera vista. Sin embargo, se
explica bastante bien si se observa que, en su victoria misma, Lisboa es prisionera de
una economa-mundo en la que est ya insertada y que le ha asignado un lugar; si se
observa, adems, que el Norte de Europa no ha cesado de desempear su papel y que
el continente tiende a inclinarse hacia su polo septentrional, no sin razones y excusas;
por ltimo, que la mayora de los consumidores de pimienta y de especias est situada
justamente en el Norte del continente, quizs en la proporcin de 9 sobre 10.
Pero no expliquemos demasiado rpidamente, con demasiada sencillez, la brusca
fortuna de Amberes. La ciudad del Escalda, desde haca largo tiempo situada ya en la
encrucijada de los trficos e intercambios del Norte, substituye, se dice, a Brujas. La
operacin sera trivial: una ciudad decae y otra la reemplaza. Ms tarde, la misma Am
beres, reconquistada por Alejandro Farnesio en 1585, ceder el lugar a Amsterdam. Tal
vez sea ver las cosas desde una perspectiva demasiado local.
:tz z =z_ : ... rzj/1 A mStefdam

Rotterdam

16. LAS RUTAS ESENCIALES DEL TRAFICO ANTUERPIENSE


Bitas rutas se detienen en las paradas italianas, as como en las grandes paradas de Lisboa y Sevilla. Existen, sin embargo,
algunas prolongaciones que no se indican en nuestro mapa, en direccin a Brasil, las islas del Atlntico y las costas de Afri
ca. Prcticamente, no llegan al Mediterrneo de manera directa. (Tomado de V. Vsquez de Prada, Lettrcs maichandes d'An-
vcfSp I, s.f, p. 35.)
En realidad las cosas son ms complicadas. Tanto o ms que a Brujas, Amberes
sucede a Venecia. Durante el Siglo de los Fugger20'\ que, en realidad, fue el Siglo de
Amberes, la ciudad del Escalda se sita, en efecto, en el centro de toda la economa
internacional, lo que Brujas no haba logrado en su momento de esplendor. Amberes,
pues, no es sencillamente la heredera de su rival cercana, aunque, como ella, haya sido
construida desde fuera. Al llegar a Brujas, en 1277, las naves genovesas haban colo
cado a la ciudad del Zwin por encima de s misma. De igual modo, fue el desplaza
miento de las rutas mundiales, a fines del siglo X V , y la aparicin de una economa
atlntica lo que decidi la suerte de Amberes: todo cambi para ella con la llegada, en
1501, a los muelles del Escalda, de un barco portugus cargado de pimienta y nuez
moscada. Otros lo seguiran210.
Su grandeza, pues, no fue creada por ella misma. Tena, adems, los medios para
ello? Al igual que Brujas escribe Henri Pirenne211 , Amberes no posey nunca una
flota comercial. Otra deficiencia es que ella no est gobernada, ni en 1500 ni ms tar
de, por comerciantes. Sus regidores (los ingleses dicen los lords de Amberes212) perte
necen a algunas familias de su escasa nobleza territorial y se mantienen en el poder
durante siglos. En principio, les est prohibido intervenir en los negocios, prohibicin
bstante curiosa pero insistentemente repetida sin duda porque no es eficaz. En fin,
Amberes no tiene comerciantes nacionales de envergadura internacional; son ls ex
tranjeros quienes llevan el juego: hanseticos, ingleses, incluso franceses y, sobre todo,
los meridionales, portugueses, espaoles e italianos.
Sin duda, sera necesario matizar. S, Amberes posey una flota213, en total de un
centenar de pequeos barcos de 80 a 100 toneladas, pero, qu suponen al lado de los
navios extranjeros que remontan el Escalda o se detienen en l isla de Walcheren, ho
landeses, zelandeses, portugueses, espaoles, italianos, raguseos, catalanes, ingleses y
bretones214?
En cuanto a los lords de Amberes, ests virtuosas personas son a menudo presta
mistas ms o menos confesos215. Sirven a su manera a los intereses mercantiles de la
ciudad. Ello rio impide que sta sea una especie de ciudad inocente; son los otros quie
nes la solicitan, la invaden y crean su brillo. No es ella la que se apodera vidamente
del mundo, sino a la inversa; es el mundo, descentrado por los grandes descubrimien
tos, el que, al inclinarse hacia el Atlntico, se aferra a ella, a falta de algo mejor. Ella
no luch para estar en l cspide visible del mundo. Se despert all Una buena maana.
Atrevmosnos decir, entonces, que ella o desempe perfectamente su papel;
Todava no haba aprendido la leccin, no era un ciudad independiente. Reintegrada
en 1406 al ducado de Brabante210, Amberes dependa de un prncipe. Sin duda, poda
actuar con astci con respecto a l, y lo har, retrasando deliberadamente la ejecucin
de las ordenanzas que l disgustan. En el terreno de las medidas religiosas, incluso lo
grar mantener una poltica de tolerancia, indispensable para su progreso217 Ludovico
Guicciardini, quin la observ tardamente (1567), fue sensible a este esfuerzo de in
dependencia: [Ella] se rige y se gobierna casi como una ciudad libre218. o obstante,
Amberes no es Venecia ni Gnova. Por ejemplo, sufrir, en lo ms viv de sus activi
dades, el contragolpe de las medidas monetarias tomadas por el gobierno de Bruselas
en 1518 y 1539219. Agreguemos que, en el momento de su avance, es una ciudad ya
antigua, medieval se h dicho220, con un experiencia de ciudad de feria221. Es decir,
tiene el sentido de la acogida, indudablemente, y cierta destreza en el manejo d los
asuntos comerciales que es menester concluir rpidamente. Pero tiene poca o ningu
experiencia en lo que concierne a la empresa martima, el comercio lejano y las formas
modernas de las asociaciones mercantiles. Cmo hubiera podido desempear ensegui
da cabalmente su nuevo papel? Sin embargo, ms o menos rpidamente, tuvo que
adaptarse, improvisar: Amberes, o la improvisacin.
Las etapas
de la grandeza de A m beres

Todo prueba que el nuevo papel de Amberes dependa de oportunidades interna


cionales de algn modo exteriores. Venecia, despus de luchas interminables, goz de
un siglo largo de preponderancia indiscutida (1378-1498). En una posicin anloga,
Amsterdam dur un siglo y ms an. Amberes, por el contraro, de 1500 a 1569 tuvo
una historia muy agitada: demasiados choques, botes y reactivaciones. El suelo de su
prosperidad tiembla sin cesar, a pesar o a causa de lneas de fuerza inciertas que se cru
zan en ella y le aportan los dones mltiples y las voluntades apremiantes y'ambiguas
de una Europa en vas de aduearse del mundo. La razn principal de la incertidum-
bre antuerpiense (dira yo despus de haber reledo el libro clsico de Hermann Van
der Wee222) es que la economa entera de Europa, todava en el siglo X V I, no ha ha
llado, bajo la influencia de las coyunturas y sorpresas que la golpean, su velocidad de
crucero, un equilibrio que sea de larga duracin. Un empujn ms fuerte que los otros,
y la prosperidad d Amberes se altera, se deteriora o, por el contrario, se recupera a
ojos vistas y se expande. Esto en la medida en que su desarrollo, de hecho, se calca
bastante regularmente sobre la coyuntura europea.
Apenas exagerando, todo ocurre como si en Amberes se hubiesen sucedido tres ciu
dades, semejantes y diferentes; cada una de las cuales se desarroll en el curso de un
perodo de ascenso, seguido de aos difciles.
De estos tres avances sucesivos (1501-1521, 1535-1557 y 1559-1568), el primero es
tuvo bajo el signo de Portugal. La pimienta fue su artfice, pero Portugal, como lo mues
tra Hermann Van der Wee223, no desempea plenamente su papel en virtud de la co
lusin entre el rey de Lisboa, dueo de las especias, y los mercaderes de la Alta Ale
mania, dueos del metal blanco: los Welser, los Hochstetter y, ms grandes o afortu
nados que todos los otros, los Fugger. El segundo empuje cae en el activo de Espaa
y del metal blanco, esta vez de Amrica, que, en los aos treinta, da a sus amos po
lticos el argumento decisivo para una economa radiante. El tercero y ltimo avance
fue el resultado del retorno a la calma, despus de la Paz de Careau-Cambrsis (1559)
y el arrollador avance de la industria de Amberes y de los Pases Bajos. Pero, en esta
poca, no es el forcing industrial un ltimo recurso?

P rim er avance\
prim era decepcin

Amberes, hacia 1500, no es ms que un aprendiz. Pero a su alrededor, Brabante y


Flandes, pases poblados, estn en un perodo de euforia. Sin duda, el comercio de los
hanseticos est ms o menos eliminado224: el azcar de las islas del Atlntico reem
plaza a la miel, y el lujo de la seda al de las pieles; pero en el Bltico mismo, los barcos
de Holanda y Zelanda compiten con las naves de los hanseticos. Los ingleses hacen
de las ferias de Berg-op-Zoom y de Amberes una etapa de sus paos, importados cru
dos, teidos luego all y redistribuidos por Europa, sobre todo Europa Central225 Como
ltima ventaja para Amberes, los comerciantes alemanes, particularmente los de la Alta
Alemania, se instalan masivamente en la ciudad y son ellos, segn datos de investiga
ciones recientes226, los primeros que habran preferido, en lugar de Brujas, el puerto
del Escalda, ms a su alcance. Entregan a la ciudad el vino del Rin, el cobre y la plata
(el metal blanco) que hizo la fortuna de Augsburgo y sus mercaderes banqueros.
En este medio antuerpiense, la llegada inopinada de la pimienta, que llega direc
tamente despus del periplo portugus, cambi de golpe las circunstancias generales
del intercambio. El primer barco con especias ancl en 1501; en 1508, el rey de Lisboa
fundaba la Feitoira de Flandres221, sucursal en Amberes de la Casa da India de Lisboa.
Pero, por qu el rey eligi Amberes? Sin duda, porque la gran clientela de la pimien
ta y las especias, ya lo hemos dicho, es la Europa nrdica y central, esa Europa que
abasteca hasta entonces, por el Sur, el Fondaco dei Tedeschi veneciano. Ciertamente,
Portugal mantena tambin antiguas relaciones con Flandes. Por ltimo, y sobre todo,
si bien lleg al Extremo Oriente al trmino de largos esfuerzos, no tiene los recursos
ni las ventajas de Venecia para sostener y administrar su fortuna, es decir, organizar de
un extremo a otro la distribucin de las especias. Ya para las idas y venidas entre la
India y Europa, era menester adelantar sumas enormes y, despus de los primeros sa
queos en el Ocano Indico, especias y pimienta deban ser pagadas en dinero contante,
con plata o cobre. Ceder la redistribucin era dejar a otros (como harn ms tarde las
grandes Compaas de Indias) el cuidado de las reventas y la carga de otorgar crditos
a los detallistas (el tiempo del pago a plazos era de 12 a 18 meses). Por todas estas ra
zones, los portugueses confiaron en la plaza de Amberes. Lo que sta haca por los pa
os ingleses, no poda hacerlo, acaso, por las especias y la pimienta portuguesas? En
retribucin, los portugueses hallaban en Amberes el cobre y el metal blanco de las mi
nas alemanas, que necesitaban para sus pagos en el Extremo Oriente.
Adems, en la Europa nrdica, la redistribucin antuerpiense era eficaz. En algu
nos aos, el monopolio veneciano fue destruido o al menos afectado. Al mismo tiem
po, el cobre y la plata se alejaban masivamente de Venecia hacia Lisboa. En 1502-1503,
slo el 24% del cobre hngaro exportado por los Fugger llegaba a Amberes; en
1508-1509, la proporcin era del 49% para Amberes y el 13% para Venecia228. En cuan
to a la plata, en 1508, un informe oficial del gobierno de los Pases Bajos estima en
aproximadamente 60.000 marcos229 de peso el metal que transita por Amberes en di
reccin a Lisboa: Occidente se vaca de su metal blanco en,beneficio del circuito por
tugus. Por ello, los comerciantes alemanes estn en el centro del boom que eleva a
Amberes, se trate de los Schetz de Aquisgrn un centro de la industria del cobre230
o de tos Imhof, los Welser y los Fugger de Augsburgo. Sus beneficios se acumulan: de
1488 a 1522, los Imhof aumentan su capital en un 8,75% cada ao; los Welser en un
9% entre 1502 y 1517; los Fugger en el 54,5% , en total, entre 1511 y 1527231. En este
mundo en rpida transformacin, las firmas italianas chocan con graves dificultades:
los Frescobaidi quiebran en 1518; los Gualterotti liquidan sus empresas en 1523232.
La prosperidad evidente de Amberes, sin embargo, tardara en constituir un verda
dero mercado de la plata. Tal mercado slo puede existir ligado al circuito de las letras
de cambio, de los pagos y crditos a travs de todos los lugares y plazas de remesa de
Europa (en particular, Lyon, Gnova y las ferias de Castilla), y Amberes se integra len
tamente a ellos. Por ejemplo, slo se vincular con Lyon, que por entonces dirige el
juego de conjunto, hacia 1510-1515233.
Y luego, a partir de 1523, comienzan para Amberes aos malos. Las guerras entre
los Valois y los Habsburgo, de 1521 a 1529, paralizan el comercio internacional y, de
rebote, obstaculizan el mercado antuerpiense del dinero, que est en sus comienzos.
En los aos treinta, el mercado de la pimienta y las especias se deteriora. Ante todo,
Lisboa toma en sus manos el papel de redistribuidor: la Feitoria de Flandres pierde su
razn d ser y ser liquidada en 1549234. Quizs, como sostiene V. Magalhes Godin-
ho235, porque Portugal encontr, a poca distancia, en Sevilla, el metal blanco de Am
rica, mientras que las minas alemanas estn en decadencia y casi dejan de producir, a
partir de 15 3 5 236. Pero sobre todo porque Venecia ha reaccionado: la pimienta que ven
d, llegada de Levante, es ms cara que la de Lisboa, pero de mejor calidad237, y hacia
el decenio de 1530, y ms an despus de 1540, sus abastecimientos en Oriente Pr
ximo aumentan. En Lyon2H, en 1533-1534, Venecia se adjudicaba el 85% del trfico
de pimienta. Lisboa, sin duda, no interrumpe sus envos a Amberes, donde la pimien
ta portuguesa animar siempre ei mercado: entre noviembre de 1539 y octubre de 1540,
328 barcos portugueses anclaron ante la isla de Walcheren239 Pero en la nueva coyun
tura, la pimienta ya no es en el mismo grado el motor sin igual. Portugal no ha lo
grado asegurarse el monopolio de ella. Hubo una particin, casi igual, con Venecia, y
esa particin de algn modo se consolida. Y nada impide pensar, sino por el contrario,
que la corta recesin de mediados del siglo XVI tambin influy sobre las dificultades
de Amberes.

La segunda buena fortun a


de A m beres

Lo que reactiva a Amberes es el ascenso de las importaciones de metal blanco de


Amrica, por la va de Sevilla. En 1537, Ja plata abunda en Espaa lo suficiente como
para obligar al gobierno de Carlos V a sobrevaluar el oro: la proporcin oro-plata pasa
entonces de 1:10,11 a 1: 10,61 240. Este aflujo de riqueza da a Espaa (o debera decirse
a Castilla) una dimensin poltica y econmica nueva. Los Habsburgo, en la persona
de Carlos V, son amos a la vez de Espaa, de los Pases Bajos, del Imperio y de una
Italia slidamente dominada desde 15352'11 Obligado a hacer pagos en Europa, el Em
perador est ligado desde 1519 a los comerciantes prestamistas de Augsburgo, cuya ver
dadera capital sigue siendo Amberes. Son los Fugger y los Welser quienes movilizan y
transportan las sumas, sin las cuales no habra poltica imperial. En estas condiciones,
el Emperador no puede prescindir de los servicios del mercado de dinero de Amberes,
precisamente constituido entre 1521 y 1535, durante los difciles aos de un comercio
languideciente en el qu los prstamos al Soberano fueron el nico empleo fructuoso
de capitales que se prestan, corrientemente, a tasas superiores al 20 % 242.
Le ocurre entonces a Espaa lo que le ocurri a Portugal. Frente a su nueva tarea,
del otro lado del Atlntico explotar y construir a Amrica , se encuentra por de
bajo de la altura requerida y slo cumple su contrato con la ayuda mltiple de Europa.
Necesita la madera, los tablones, el alquitrn, los barcos, el trigo y el centeno del Bl
tico; necesita, para volverlos a enviar a Amrica, productos manufacturados, las telas,
los paos ligeros y la quincallera de los Pases Bajos, Alemania, Inglaterra y Francia.
A veces en cantidades enormes: en 1553243, ms de 50.000 piezas de tela parten de Am
beres hacia Portugal y Espaa. Las naves de Zelanda y Holanda se convierten en los
amos de la conexin entre Flandes y Espaa desde 1530, seguramente despus de 1540,
tatito ms fcilmente cuanto que los barcos de Vizcaya son destinados a la Carrera de
Indias y es menester llenar el vaco creado en la navegacin entre Bilbao y Amberes.
No es nada sorprendente, pues, que, en 1535 contra Tnez y en 1541 contra Argel,
Carlos V requise decenas y decenas de urcas flamencas para transportar hombres, caba
llos, municiones y vituallas. Incluso sucede que navios del Norte son requisados para
engrosar las flotas de la Carrera244. Es difcil saber (pero volveremos a ello24*) el grado
en que esta unin victoriosa del Norte con la Pennsula Ibrica ha sido importante en
la historia de Espaa y del mundo.
A cambio, Espaa enva a Amberes lana (que se descarga todava en Brujas246, pero
llega pronto a la ciudad del Escalda), sal, alumbre, vino, frutos secos, aceite, adems
de productos de ultramar, como la cochinilla y la madera para tinturas de Amrica, y
el azcar de las Cananas. Pero esto es insuficiente para equilibrar ios intercambios, y
Espaa salda sus cuentas con envos de monedas y lingotes de plata, a menudo reacu
ados en la Casa de Moneda de Amberes217 Son la plata de Amrica y los comercian
tes espaoles los que finalmente reaniman a la ciudad. A la Amberes juvenil de co
mienzos de siglo, portuguesa y alemana, le sucede una ciudad espaola. Despus de
1535, el marasmo de los negocios, generador de paro, desaparece. La transformacin
avanza a buen paso y cada uno extrae de ello la leccin. La ciudad industrial de Ley-
den, abandonando el mercado que haba instalado en Amsterdam, en 1530, para la
venta de sus paos en el Bltico, abri otro en Amberes en 1552, con vistas, ahora, a
los mercados de Espaa, del Nuevo Mundo y del Mediterrneo248
Los aos transcurridos entre 1535 y 1557 corresponden, sin discusin, al mayor bri
llo de Amberes. Nunca la ciudad fue tan prspera. No cesa de crecer: en 1500, al co
mienzo de su gran fortuna, apenas tena de 44.000 a 49.000 habitantes; pas de los
100.000, sin duda, antes de 1568; el nmero de sus casas pas de 6.800 a 13.000, es
decir, al doble. Nuevas plazas, nuevas calles rectilneas (de casi 8 km todas ellas), la
creacin de una infraestructura y de centros econmicos siembran la ciudad de obras
de construccin2^9 El lujo, los capitales, la actividad industrial y la cultura participan
de la fiesta. Claro que con puntos negros: el aumento de los precios y de los salarios,
la distancia que se abre entre los ricos cada vez ms ricos y los pobres cada vez ms
pobres, el crecimiento de un proletariado de trabajadores no cualificados, cargadores,
mozos de cuerda, mensajeros, etctera. El deterioro se insina en los poderosos gre
mios, donde el salariado predomina sobre el artesanado libre. En el gremio de los sas
tres, en 1540, se cuentan ms de un millar de obreros no cualificados o semicualifica-
dos. Se otorga a los maestros el derecho de emplear 8, 16 22 obreros; estamos lejos

Vista de Amberes hacia 1540, Amberes, National Scheepvaartmuseum.


de las medidas restrictivas, antao en vigor en Ypres250.,. Se constituyen manufacturas
en ramas nuevas: refineras de sal y de azcar, fbricas de jabn y tintoreras; emplean
a pobres diablos, por salarios irrisorios, que a lo sumo llegan al 60% del salario de un
obrero cualificado. Sin duda, la masa de los no cualificados limita el posible recurso a
la huelga que sigue siendo el arma de los obreros cualificados, Pero, a falta de huelgas,
hay y habr tumultos, la revuelta violenta.
La segunda prosperidad de Amberes va a sufrir de lleno la bancarrota espaola de
1557, que afect a todos los pases posedos por el Emperador, adems de Francia, que
esos pases rodean y donde Lyon quiebra al mismo tiempo que las finanzas reales de
Enrique II, en 1558. En Amberes, se rompe entonces el circuito del dinero que man
tena la plaza. No se reparar jams de manera satisfactoria y los banqueros alemanes
quedarn en adelante fuera del juego castellano, reemplazados por los genoveses. El
Siglo de los Fugger acaba de terminar.

Un avance
industrial

La economa antuerpiense se reanimar, sin embargo, pero en un plano muy dife


rente; ser su tercer auge. Inmediatamente despus de la Paz de Cateau-Cambrsis
(1559), que exorciz el espectro de la guerra entre los Valois y los Habsburgo, se rea
nuda el comercio con Espaa, Francia, Italia y el Bltico, donde se produce un curioso
renacimiento de los hanseticos (fue en esta poca cuando se construy en Amberes la
magnfica casa de la Hansa251). Pese a las alarmas belicosas entre Francia e Inglaterra,
entre Dinamarca, Suecia y Polonia, pese a las capturas o los secuestros de naves en el
canal de la Mancha, el mar del Norte o el Bltico, los trficos antuerpienses se reani
man, aunque sin alcanzar su nivel anterior a la crisis252. Adems, surgen obstculos por
parte de Inglaterra. La revaluacin de la libra esterlina a comienzos del reinado de Isa
bel lanz la economa de la isla a una crisis profunda que explica el mal humor ingls
frente a los hanseticos y los mercaderes de los Pases Bajos. En julio de 1567, despus
de muchas vacilaciones, los ingleses eligieron a Hamburgo como etapa de sus paos, y
la ciudad, que les ofreca un camino de acceso al mercado alemn ms fcil que el abier
to por Amberes, fue capaz, sin tardar mucho, de preparar y vender los paos crudos
de la isla253 Para Amberes, fue un golpe serio. Adems, Thomas Gresham, quien co
noca muy bien el mercado antuerpiense, puso en 1566 la primera piedra del London
Exchange, la Bolsa de Londres. Tambin en este plano Inglaterra quera ser indepen
diente de Amberes: era un poco la revuelta del hijo contra el padre.
En estas condiciones, Amberes busc y hall su salvacin en la industria251. Los ca
pitales, al no hallar ya su pleno empleo en la actividad mercantil o en los emprstitos
pblicos, se dirigieron a los talleres. Hubo un ascenso extraordinario, en Amberes y en
el conjunto de los Pases Bajos, de la industria de los paos, de las telas y de las tapi
ceras. Ya en 1564 hubiese sido posible, viendo la ciudad, predecir su futura fortuna.
Lo que la destruir, en efecto, no ser la economa sola, sino tambin los importantes
desrdenes sociales, polticos y religiosos de los Pases Bajos.
Fue una crisis de desobediencia, diagnostican los polticos. En verdad, fue una re
volucin religiosa venida de las profundidades, con una crisis econmica disimulada y
los dramas sociales de la vida cara255 Relatar y analizar esta revolucin no est en nues
tro programa. Lo importante, para nosotros, es que Amberes fue atrapada desde el prin
cipio por la tormenta. La epidemia iconoclasta sacudi a la ciudad durante dos das,
el 20 y el 21 de agosto de 1566 en medio del estupor general256. Todo hubiera podido
apaciguarse con los compromisos y concesiones de la regente Margarita de Parma257,
pero Felipe II elegir la mano dura y, casi un ao justo despus de los motines de Am
beres el duque de Alba lleg a Bruselas a la cabeza de un cuerpo expedicionario25*.
El orden se restablece, pero la guerra, que slo estallar en abril de 1572 se inicia ya
sordamente. En el canal de la Mancha y el mar del Norte, en 1568259, los ingleses cap
turan zabras vizcanas cargadas de fardos de lana y plata destinados al duque de Alba
adems de la plata de contrabando disimulada por los transportadores. Prcticamente,
la conexin martima entre los Pases Bajos y Espaa queda rota.
Ciertamente, Amberes no morir como consecuencia del golpe. Durante mucho
tiempo an seguir siendo un centro importante un conjunto de industrias, un apoyo
financiero para la poltica espaola pero la plata y las letras de cambio para el pago
de las tropas al servicio de Espaa vendrn esta vez del Sur, por intermedio de Gnova
y, por esta desviacin que sufre la ruta de la plata por poltica de Felipe II ser en G
nova donde se establecer el centro de Europa. La cada mundial de Amberes se registra
a lo lejos y precisamente en el reloj del Mediterrneo. Pronto aclarar esto.

La originalidad
de Amberes

La fortuna de Amberes relativamente breve, represent, sin embargo, un eslabn


importante y, en parte, original de la historia del capitalismo.
Ciertamente Amberes pas largo tiempo en la escuela de sus huspedes extranje
ros: copi la contabilidad por partida doble que le ensearon como al resto de Euro
pa los italianos; para los ajustes internacionales, utiliz como todo el mundo (aunque
con cierta prudencia e incluso parsimonia) la letra de cambio, que la insert en los
circuitos de capitales y crditos de un lugar a otro. Pero a veces supo imaginar sus pro
pias soluciones.
En efecto hacia 1500 tuvo que responder inmediatamente en el crculo trivial de
su vida cotidiana a situaciones que la sorprendieron y fueron motivo de tensiones enor
mes260 A diferencia de Brujas no posea siquiera en esa fecha una verdadera orga
nizacin baneara. Quizs, como piensa Hermann Van der Wee a. causa de las medidas
prohibitivas de los duques de Borgoa (1433 1467 1480, 1488 y 1499), qe haban
destruido literalmente toda tentativa en esa direccin. De pronto, el comerciante no
puede en Amberes como en Rialto, escribir su deuda o su crdito en los libros de
un banquero, compensando as ganancias y gastos. De igual modo no obtendr dine
ro, como ocurra en la mayor parte de las plazas de cambio, vendiendo una Iqtra libra
da sobre un correspondiente de Florencia u otras partes, o siquiera sobr las ferias de
Amberes o de Berg-op-Zoom. Sin embargo, el numerario no puede bastarle para todos
sus ajustes de cuentas, es necesario que intervenga el papel, que el dinero ficticio de
sempee su papel, facilite los negocios aunque permaneciendo de una manera u otra
anclado en el suelo slido del dinero contante y sonante.
La solucin antuerpiense, salida de la prctica de las ferias de Brabante261, es muy
simple: las liquidaciones en el dobl sentido del debe y el haber se hacen mediante
cdulas obligatorias, es decir, mediante billetes; el comerciante que las subscribe se com
promete a pagar tal o cual suma en un plazo determinado y estos billetes son al por
tador. Si quiero obtener un crdito vendo a quien la acepte una cdula que he firma
do. Si A me debe cierta suma subscribe uno de estos billetes, pero yo puedo transfe-
17- NUMERO DE COMERCIANTES FRANCESES CENSADOS EN AMBERES DE 1450 A 1585

Vara segn un movimiento que es casi el de los trficos de Amberes. (Tomado de E. Coomaert, Les Fran^ais ec el commcrcc
internacional Anvcrs, II, 1961.)

rirlo a B, a quien debo una suma equivalente. As, deudas y crditos circulan por la
plaza, creando una circulacin suplementaria que tiene la ventaja de fundirse como nie
ve al sol. Deudas y crditos se anulan: son los milagros del scontro del clearing, de la
compensacin o, como se dice en los Pases Bajos, del rescontre. Un mismo papel pasa
de mano a mano, hasta el momento en que se anula, cuando el acreedor que recibe
la cdula en pago es el mismo deudor inicial de esa cdula262. Para garantizar tal juego
de endosos, se generaliza la vieja prctica de la asignacin, que establece una respon
sabilidad de los acreedores cedentes hasta el ltimo deudor. Este detalle tiene su va
lor, y la palabra asignacin terminar por predominar, en el uso corriente, sobre la de
cdula. Un comerciante escribe: Pagar por asignacin, como es nuestro uso mer
cantil263.
Pero estas garantas de la prctica mercantil, combinadas con recursos a la justicia,
no son lo esencial. Lo esencial es la extrema facilidad del sistema y su eficacia. Su fa
cilidad porque ocurre que letras de cambio emitidas en las operaciones antuerpienses
se transforman en cdulas al portador y que pasen, entonces, de mano en mano. En
cuanto a la eficacia, su circulacin resuelve, sin institucionalizarlo, un problema capi
tal, insinuante y presente desde el comienzo mismo de los intercambios: el del des
cuento, o, dicho de otro modo, del precio, el alquiler, del tiempo. El descuento, tal
como se establecer en Inglaterra en el siglo X V III264, es de hecho la reanudacin de prc
ticas anteriores. Si yo compro o si vendo una cdula, la suma estipulada no fija su pre
cio de venta ni su precio de compra. Si la compro con dinero, la pago por debajo de
su valor nominal; si la recibo en pago de una deuda, obligo a quien la firma a darme
una suma superior a su deuda. Como la clula debe valer la suma de dinero que es
pecifica en su vencimiento, forzosamente vale menos al principio que al final. En re
sumen, se trata de un rgimen flexible, que se organiza por s mismo y prolifera fuera
del sistema tradicional de la letra de cambio y de los bancos. Observemos que este r
gimen nuevo funciona tambin en Run, en Lisboa y, seguramente, en Londres, que,
desde este punto de vista, ser la heredera de Amberes. En cambio, Amsterdam, desde
el comienzo y en el curso de su fortuna, permanecer ligada al sistema tradicional de
las letras de cambio.
Puede ser grande la tentacin de anotar tambin en el activo de Amberes los pro
gresos de un primer capitalismo industrial evidente en ella y en las otras ciudades ac
tivas de los Pases Bajos. Es lo que ha hecho Tibor Wittman26\ en un libro simptico
y apasionado, pero donde rinde culto, me temo, a reglas tericas. Ha aportado el si
glo XVI innovaciones en este terreno con respecto a las actividades de Gante, Brujas o
Ypres, y sobre todo de Florencia, Luca o Miln en los siglos anteriores? Lo dudo seria
mente, aun teniendo en cuenta las mltiples construcciones de Amberes, su urbanis
mo precoz y avanzado con relacin al de las otras ciudades de Europa, y si prestamos
atencin, siguiendo a Hugo Soly, a ese prodigioso hombre de negocios que fue Gilbert
Van Schoonbecke. Encargado, hacia 1550, de construir las murallas de la ciudad, or
ganiz una especie de trust vertical que lo puso a la cabeza de una quincena de fbri
cas de ladrillos, de una enorme turbera, de caleras, de una explotacin forestal y de
una serie de casas de obreros, lo que no le impidi, trabajando en gran escala, acudir
a empresarios subcontratistas. Fue el mayor empresario y quien mayor beneficio sac
de la colosal transformacin de Amberes, entre 1542 y 1556. Pero, nos autoriza ello,
aunque sea tentador, a hablar de capitalismo industrial, a aadir un florn suplemen
tario a la corona de Amberes?

DEVOLVAMOS SUS DIMENSIONES


Y SU IMPORTANCIA AL SIGLO DE LOS GENOVESES

El siglo de Amberes fue el Siglo de los Fugger; el siglo siguiente ser el Siglo de
los Genoveses, aunque, en verdad, no fueron cien aos, sino sesenta (1557-1627) de
una dominacin tan discreta y tan sofisticada que escap durante largo tiempo a la ob
servacin de los historiadores. Richard Enrenherg lo sospech en un viejo libro (1896),
todava sin igual pese a su gran antigedad. Felipe Ruiz Martn le ha dado sus verda
deras dimensiones en su libro El Siglo de los Genoveses, cuya publicacin han retrasa
do hasta ahora sus escrpulos y su incansable bsqueda de documentos inditos. Pero
he ledo el manuscrito de este libro excepcional.
La experiencia genovesa, durante tres cuartos de siglo, permiti a los mercaderes-
banqueros de Gnova, mediante el manejo de los capitales y del crdito, ser los rbi
tros de los pagos y las liquidaciones europeos. Merece la pena ser estudiada por s mis
ma; es, seguramente, el ms curioso ejemplo de centrado y concentracin que ofrece
hasta aqu la historia de la economa-mundo europea, en el que sta gira alrededor de
un punto casi inmaterial. Pues no es Gnova el pivote del conjunto, sino un puado
de banqueros-financieros (hoy se dira una sociedad multinacional). Y sta no es ms
que una de las paradojas de esa extraa ciudad que es Gnova, tan desfavorecida y
que, sin embargo, antes como despus de su siglo, tiende a deslizarse hacia las cs
pides de la vida mundial de los negocios. Siempre ha sido, me parece, y a la medida
de todos los tiempos, la ciudad capitalista por excelencia.

Una cortina
de montaas estriles

Gnova y sus dos rivieras de Poniente y Levante ocupan muy poco espacio. Segn
un relato francs, los genoveses tienen alrededor de treinta leguas a lo largo de la cos
ta, desde Monaco hasta las tierras de Massa y siete u ocho leguas de llanura de la parte
del Milanesado. El resto es una cortina de montaas estriles266. Sobre el mar a cada
desembocadura de ros muy pequeos, a cada cala, corresponde un puerto, o una al
dea o un pueblo, en todo caso, algunas vias, naranjos, flores, palmeras en campo abier
to, vinos excelentes (sobre todo en Tabia y en las Cinque Terre) y aceite de alta calidad
y abundante en Oneglia, Marro, Diano y en los cuatro valles de Ventimiglia267. Pocos
cereales conclua Giovanni Botero268 (15 92) y poca carne, aunque de primersima
calidad. Para los ojos y el olfato, una de las ms bellas regiones del mundo, un pa
raso. Llegar all desde el norte a fines del invierno es desembocar en aguas vivas, flo
res, una naturaleza exuberante269. Pero estas regiones encantadoras constituyen apenas
un ribete, pues los Apeninos, que van a unirse a los Alpes a la altura de Niza, inter
ponen con obstinacin sus pendientes estriles, sin bosques, incluso sin hierba, y
sus maravillosas aldeas encaramadas en lo alto, pobres y atrasadas, donde los Nobili Vec-
chi de Gnova tienen sus feudos y vasallos campesinos, de buen grado hombres de ar
mas tomar270. Simple espaldera a lo largo de un muro, Genova, tan precozmente mo
derna, se adosa, as, a una montaa feudal, y sta es una de sus numerosas paradojas.
En la ciudad misma, falta lugar, terrenos de construccin, y los palacios suntuosos
se ven condenados a aumentar obstinadamente, desesperadamente, de altura. Las ca
lles son tan estrechas que slo la Strada Nova y la Via Balbi permiten el paso de carro
zas271; en el rest de la ciudad, es necesario marchar a pie o en silla de manos. Tam
bin falta lugar fuera d los muros, en los valles prximos donde se construyen tantas
villas. Sobre la ruta del suburbio de San Pier d* Arena, saliendo de Campo Marone,
dice un viajero272, se ve el palacio Durazzo, grande y rica morada, que parece soberbia
en medio de una cincuentena de otros palacios de bella apariencia. Una cincuentena:
as, incluso en el campo, una puerta al lado de la otra, el codo con codo, es la regla.
Por falta de lugar, se vivir entre vecinos. Tanto ms cuanto que no se sale fcilmente
de estas zonas minsculas, verdaderos pauelos, pero muy mal unidos entre ellos. Para
llamar a Gnova a los nobles dispersos en sus villas, si su presencia es necesaria en el
Gran Consejo, no hay otra solucin que enviarlos a buscar por una galera de la Re
pblica273! Tambin puede suceder que un tiempo psimo se instale en el golfo de G-
nva. Lluvias diluvianas, mar gruesa y agitada: son das y semanas de infierno! 274 Na
die sale de su casa.
En resumen, se trata de un cuerpo mal constituido, nunca a su gusto, afectado por
una debilidad congnita. Cmo alimentarse? Cmo defenderse contra el extranjero?
El relieve, protector en apariencia, desarma a la ciudad: el atacante que viene del nor
te, en efecto, desemboca por encima de ella. Cuando la artillera ocupa esas alturas,
el desastre es seguro de antemano. Gnova no cesa de ceder ante otros, por la fuerza,
o voluntariamente o por prudencia. As, es entregada al rey de Francia275 en 1396, lue
go al duque de Miln276 en 1463. En todo caso, el extranjero la domina demasiado a
menudo, mientras que, detrs de sus lneas de agua, Venecia, inexpugnable, slo ce
der por primera vez en 1797, ante Bonaparte. Gnova es tomada el 30 de mayo de
1522277 por los espaoles y los Nobili Vecchi, sus aliados, y es sometida a un atroz pi
llaje cuyo recuerdo slo el saqueo de Roma, en 1527, podr hacer palidecer. El mismo
drama ocurri bastante ms tarde, en septiembre de 1746278; esta vez, son los sardos y
los austracos los que fuerzan sus puertas, sin combate, pero abrumando a la ciudad
demasiado rica con requisas e indemnizaciones, que es la versin moderna del saqueo.
Sin duda, estos vencedores abusivos son expulsados tres meses ms tarde por la in
surreccin violenta de la gente humilde de Gnova, impetuosa y de armas tomar279.
Pero el balance, una vez ms, es negativo. No defenderse, no poder defenderse, cuesta
caro: la ciudad liberada entra en una crisis espantosa, y las emisiones de billetes gene
ran una inflacin implacable; es forzoso restablecer, en 1750, la Casa de San Giorgio,
que haba sido suprimida. Finalmente, todo se calma, como es lgico: la Repblica to-
El puerto de Gnova (1485). Cuadro de Cristofor Grassi, C v i c o Museo Nava/e de Pegli (Geno
va), La ciudadforma un anfiteatro, con elevadas casas, fortificaciones, el arsenal, el faro del puer
to, galeras y enormes carracas.
ma la situacin en sus manos y sale de apuros, no por el impuesto ultraligero (1% )
con que grava el capital, sino dando una vuelta de tuerca a los impuestos indirectos
que gravan el consumo280, lo cual est en la lnea de las prcticas de Gnova: una vez
ms, son golpeados los pobres, los numerosos.
Gnova es igualmente vulnerable del lado del mar. Su puerto se abre sobre el an
cho mar, que no es de nadie, y por ende es de todos281. Sobre la Riviera de Poniente,
Savona, que quiere permanecer independiente, fue durante largo tiempo el punto de
apoyo de operaciones hostiles, e incluso ms al oeste, Niza o Marsella282. En el siglo XVI,
los piratas berberiscos aparecen incesantemente, empujados por el viento del sur, alre
dedor de Crcega y de las rivieras genovesas, cuya defensa est mal organizada. Pero,
ser posible? No hay Mare Nostrum al servicio de Gnova, como el Adritico est al
servicio, de Venecia. No hay una laguna que proteja el acceso. En mayo de 1684,
Luis XIV la hace bombardear por la escuadra de Duquesne. La ciudad en espaldera es
un blanco ideal. Aterrorizados, los habitantes huyen a la montaa y dejan sus casas,
ntegramente amuebladas, expuestas al pillaje; los ladrones aprovechan la ocasin283.

Actuar a lo lejos,
fuera de ella

La debilidad de Gnova, repitmoslo, es congnita; la ciudad y sus dependencias


slo pueden vivir recurriendo al mundo exterior. A unos, Ies es necesario pedir el pes
cado, el trigo, la sal y el vino; a otros, las salazones, la lea, el carbn y el azcar. Y
as sucesivamente. Si los barcos mediterrneos, los basiimenti latini con viven no lle
gan, si las naves del norte de Saint-Malo, ingleses u holandeses no llevan a tiempo
sus cargamentos d cibi quedragesimi, es decir, los arenques o el bacalao para los das
de cuaresma* surgen dificultades. As, durante la Guerra d Sucesin de Espaa, cuan
do pululan los corsarios, se hace necesaria una intervencin del Estado para qu la ciu
dad no muera de hambre. Llegaron ayer a est puerto dice una correspondencia con
sular las dos barcas que esta Repblica de Gnova ha hecho armar para escoltar a los
pequeos buques; vienen de Npoles, Sicilia y Cerdea y han conducido un convoy
de cuarenta barcos* aproximadamente, de los que diecisiete estn cargados de vino de
Npoles, diez de trigo de Romaa y los otros de diferentes gneros, qusos, higos se
cos, uvas, sal y otras mercancas similares284.
De ordinario, es verdad, los problemas de aprovisionamiento se resuelven por s so
los: el dinero de Gnova facilita las cosas. El trigo llega como por s solo. A menudo
se ha criticado al Magistrato delVAbbondanza, especie de oficina del trigo que Gnova
posee como tantas ciudades de Italia, pero que no tien una perra de ingresos, ni un
giuli, y cuando debe comprar provisiones pide dinero a los ciudadanos para luego
vender el trigo al detalle, y tan caro que no puede tener prdidas... que de lo contrario
pesaran sobre los ricos... De modo que al respecto el pobre sufre todo el dao y el
rico ms bien engorda285. Nuevamente, es el estilo de Gnova. Pero si la Abbondanza
no tiene reservas ni presupuestos, es porque, de ordinario, los comerciantes se las arre
glan para que el trigo abunde en la ciudad. En el siglo XVIII, Genova es un puerto de
redistribucin de cereales, al igual que Marsella, y de sal, al igual que Venecia, y se
abastece en las regiones mediterrneas ms diversas.
Un ju eg o
acrobtico

Que Genova, cuya poblacin oscila entre los 60.000 y los 80.000 habitantes y que
reuna, con sus dependencias, un poco menos de medio milln de seres humanos, ha
ya logrado resolver, a lo largo de siglos, el difcil problema de su vida cotidiana (salvo
breves y muy graves emergencias), es un hecho, pero lo logr al precio de muchas
acrobacias.
Adems, no es todo acrobacia en ella? Fabrica, pero para otros; navega, mas para
otros; invierte, pero en otros lugares. Todava en el siglo XVIII, solamente la mitad de
los capitales genoveses se alojan en el interior de la ciudad286; el resto, a falta de un
empleo valioso en ella, recorren el mundo. Una geografa coactiva los condena a la aven
tura. Entonces, cmo conseguir su seguridad y su fruto en casa de otros? Este es el
problema sempiterno de Gnova; vive, y debe vivir, al acecho, condenada a arriesgarse
y, al mismo tiempo, a ser particularmente prudente. De aqu sus xitos fabulosos o
sus fracasos catastrficos. La prdida de las inversiones genovesas despus de 1789, y
no solamente en Francia, es un ejemplo de ello, pero no el nico. Las crisis de 1557,
1575, 1596 1607, 1627 y 1647287, originadas stas en Espaa, fueron formidables dis
paros de advertencia, casi terremotos. Ya bastante antes, en 1256-1259, los bancos ge
noveses se haban hundido288.
La contrapartida de estos peligros es, en el corazn de un capitalismo dramtico, la
flexibilidad, la agilidad, la disponibilidad, la ligereza., del hombre de negocios geno-
vs, esa total falta de inercia que admira en l Roberto Lpez289. Gnova ha cambiado
diez veces de rumbo, ha aceptado, cada vez, la metamorfosis necesaria. Organizar, pa
ra reservrselo, un universo exterior, luego abandonarlo cuando se hace inhabitable o
inutilizable, para imaginar, construir, otro por ejemplo, a fines del siglo XV, aban
donar Oriente por Occidente, el Mar Negro por el Ocano Atlntico290, y en el siglo XIX
unificar Italia291 en su beneficio es el destino de Gnova, cuerpo frgil, sismgrafo ul
trasensible que se agita cuando el vasto mundo se mueve. Monstruo de inteligencia,
de dureza a veces, no est Gnova condenada a apropiarse del mundo o a no ser?
Y ello, desde el principio de su historia. Los historiadores se asombran de sus pri
meras hazaas martimas contra el mundo musulmn o del nmero de sus galeras en
el siglo XIII, en sus batallas contra Pisa o contra Venecia292. Pero es toda la poblacin
de Gnova la que se embarca, llegado el momento, en los pequeos navios de guerra.
La ciudad entera se moviliza. Asimismo, desde muy pronto va a desviar en su beneficio
masa de dinero incandescente los productos preciosos, la pimienta, las especias, la
seda, el oro y la plata, va a forzar a lo lejos las puertas y los circuitos. Ved la instalacin
victoriosa de los genoveses en la Constantinopla de los Palelogos (1261) y la aventura
frentica que corren entonces por el Mar Negro293. Venecia la sigue, y con retraso. Una
veintena de aos ms tarde, se apodera de Sicilia, despus de las Vsperas294 (1283).
Florencia se haba puesto de parte de los angevinos, Gnova del lado de los aragoneses.
Estos triunfan, y ella triunfa con ellos. Pero son necesarias la inspiracin y la erudicin
de Carmelo Trasselli295 para describir la modernidad y la presteza de la instalacin de
los genoveses en Sicilia. Que expulsen a los otros capitalistas, luqueses o florentinos,
o, al menos, los hagan a un lado, que se instalen en Palermo, no muy lejos del puerto
y por ende de la Piazza Marina296, que presten dinero a los virreyes y a los grandes se
ores es bastante comn. Lo es menos haber confiscado en su fuente la exportacin del
trigo siciliano cuando este trigo es indispensable, frente a la isla, en la costa africana
del Islam, donde el hambre a la sazn es endmica y haber obtenido, a cambio del
trigo, el oro en polvo de Tnez o de Trpoli, llegado de las profundidades del Africa
Negra. No es por puro azar, pues, por lo que los grupos de seoros que los Doria com
pran en Sicilia son tierras trigueras, situadas en el eje esencial que va de Palermo a Agri-
gento297 Cuando los comerciantes catalanes tratan de desalojar a los genoveses, ya es
demasiado tarde. Son tambin los genoveses quienes organizan la produccin de az
car siciliana298. Asimismo, dominan, desde Messina, el mercado de la seda de Sicilia y
Calabria299. A comienzos del siglo XVIII, ios mercaderes y tenderos genoveses estn siem
pre en la isla, interesados300 siempre por los cereales y la seda. Incluso consienten (pues
su balance es deficitario) en enviar a Sicilia sumas considerables de genovinos, mone
da de una plata muy fina y muy estimada en Italia. Ustariz se asombra errneamente
de ello: perder de un lado para ganar ms de otro es un principio que Gnova ha prac
ticado siempre.
En los siglos XIII y XIV, pese a la competencia de Venecia o, a veces, a causa de ella,
Gnova se abre camino por todas partes en el espacio de la economa-mundo europea,
precede y atropella a los otros. Antes del siglo XIV, apoyndose en su base de Quo,
explota los alumbres de Focea y trafica en el Mar Negro; lleva sus carracas hasta Brujas
e Inglaterra301. En los siglos XV y XVI, pierde poco a poco el Oriente: los turcos se apo
deran de Caifa en 1475, de Quo en 1566, pero ya desde comienzos del siglo XV, o
sea con antelacin, los genoveses se haban instalado en Africa del Norte302, en Sevi
lla303, en Lisboa304 y en Brujas; pronto estarn en Amberes. No fue Castilla la que gan
Amrica en la lotera, sino Cristbal Coln. Y hasta 1568, fueron los comerciantes ge
noveses, en Sevilla, quienes financian los lentos intercambios entre Espaa y Amri
ca305. En 1557, se les ofrece la inmensa empresa, que controlan, de los adelantos de
dinero al gobierno de Felipe II306. Aprovechan la ocasin. Entonces comienza un nue
vo avatar de su historia, el Siglo de los Genoveses.

Gnova domina discretamente


a Europa

Gnova, clasificada segunda despus del fracaso de Chioggia y que lo sigui sien
do a lo largo de los siglos Xl'V y XV, se convierte, as, en primera durante los aos
1550-1570 y lo seguir siendo hasta los alrededores de 1620-1630307. Esta cronologa es
indecisa; en lo que concierne a sus comienzos, porque la primaca de Amberes se man
tiene, o parece mantenerse; y en lo que concierne a su conclusin, porque el ascenso
de Amsterdam se inicia desde 1585; pero sobre todo porque, de un extremo al otro,
el reinado de Gnova se mantiene bajo el signo de la mayor discrecin. Algo (si no
me equivoco demasiado en mis comparaciones) que se asemejara, a igualdad de los
dems factores, al papel actual del Banco de Liquidaciones Internacionales de Basilea.
Gnova, en efecto, no domina el mundo por sus barcos, sus marinos, sus comer
ciantes o sus caudillos industriales, aunque tenga comerciantes, industrias, marinos y
naves, y aunque pueda, a veces, construir naves, y muy bien, en sus astilleros de San
Pier d rArena, e incluso vender o alquilar navios. Alquila tambin sus galeras, bellas y
robustas galeras que los patricios de la ciudad, condottieri gustosos (mas para combates
marinos), ponen al servicio de los soberanos, del rey de Francia, luego de Carlos V, des
pus de 1528 y de la traicin de Andrea Doria, quien, de una parte, dej el servicio
de Francisco I (al abandonar el bloqueo de Npoles, a la que Lautrec sitiaba por tierra)
y, de otra parte, se uni a la causa del Emperador308.
Desde ese lejano ao de 1528, Carlos V, aunque bajo la dependencia de los mer
caderes banqueros de Augsburgo, sobre todo los Fugger, que le dieron los medios para
llevar a cabo su vasta poltica, empez a tomar prstamos de los genoveses309 Y ; en
1557, cuando la bancarrota espaola puso fin al reinado de los banqueros de la Alta
Alemania, los genoveses ocuparon naturalmente el lugar vacante, adems con mucho
bro y facilidad, pues desde mucho antes de 1557 estn ya entregados al juego com
plicado (y que ellos complican an ms) de las finanzas internacionales310. Lo esencial
de los servicios que van a rendir al Rey Catlico era asegurarle ingresos regulares, a par
tir de los recursos fiscales y las importaciones de metal blanco americano, unos y otras
irregulares. El Rey Catlico, como todos los prncipes, paga sus gastos da tras da y
debe desplazar sumas importantes por el vasto tablero de Europa: cobrar en Sevilla,
pero gastar regularmente en Amberes o Miln. No necesitamos insistir en este esque
ma, hoy bien conocido por los historiadores311.
Con los aos, los comerciantes genoveses realizan una tarea cada vez ms vasta. Los
ingresos pero tambin los gastos del Rey Catlico no cesan de aumentar, y por ende
tambin los beneficios de los genoveses. Sin duda, ellos adelantan al Rey el dinero que
invierten en ellos los prestamistas y ahorradores de Espaa o de Italia312. Pero todo su
capital movilizable entra tambin en esta mecnica. Como no pueden hacerlo todo, se
los ver, en 1568313, desinteresarse de la financiacin de las operaciones mercantiles en-
tre Sevilla y Amrica, no intervenir como en el pasado en las compras de lana en Se-
govia, o de seda en Granada o de alumbre en Macarrn. As, pasan directamente de
la comercializacin a las finanzas. Y de creerles a ellos, apenas se ganan la vida con
estas operaciones evidentemente grandiosas. Los prstamos otorgados al Rey tienen, por
lo general, un inters del 10%, pero tambin hay que considerar, dicen, los gastos, las
contrariedades y los retrasos en el reembolso. Es innegable. Sin embargo, de creer a
los secretarios al servicio del Rey Catlico, los prestamistas ganan hasta el 30% 314. Pro
bablemente ni unos ni otros digan la verdad. Pero es evidente que el juego genovs es
fructuoso a la vez en los intereses, los intereses de los intereses, los ardides que permi
ten cambios y recambios, la compra y la venta de piezas de oro y de plata, las especu
laciones sobre los juros y el beneficio suplementario del 10% que se extrae, en Gno
va, de la simple venta del metal blanco315, todo ello difcilmente calculable y adems
variable, pero importante. Adems, considerando la enormidad de las sumas adelan
tadas por los comerciantes (y que, repitmoslo, superan en mucho su propio capital),
los beneficios seran de todas maneras enormes, aunque la tasa de beneficio unitaria
sea modesta.
Por ultim, el dinero poltico de Espaa no es ms que un flujo en medio de otros
flujos que l provoca o acarrea. Las galeras cargadas de cajas de reales o de lingotes de
plata, que llegan a Gnova a partir del decenio de 1570 en cantidades fabulosas, son
un instrumento d dominacin innegable. Hacen de Gnova el rbitro de la fortuna
entera de Europa. Claro que no todo les sali bien a los genoveses* no ganaron de gol
pe. Pero, finalmente, es necesario juzgar y explicar a estos extraordinarios hombres de
negocios en el tiempo largo y en la totalidad de sus experiencias. De hecho, su riqueza
en el siglo XVI no era el oro ni la plata, sino la posibilidad d movilizar el crdito,
de jugar a este difcil juego a partir de un plano superior. Es lo que muestran cada vez
ms los documentos que les conciernen y cuyas ricas series se hacen, finalmente, acce
sibles, complicando y afinando ms nuestras explicaciones.

Las razones
d el xito genovs

Cmo explicar este triunfo genovs? Anto todo, por una hiptesis. Europa fue sa
cudida, entre 1540 y 1560 (fechas aproximadas), por una crisis ms o menos acusada
que corta en dos el siglo XVI: la Francia de Enrique II ya no es la Francia, casi llena de

18. LA SUPERABUNDANCIA DE CAPITALES EN GENOVA DE 1510 A 1625


Curva del inters re al de los Iuoghi (ttuloi de renta perpetua sobre la Casa di San Giorgio, de inters variable), tal como
la ha calculado Cario Cipolla, *Noie sulla storia del saggio interese..., en: Economa Internationale, 1952. La baja de la
tasa d inters es tal que a principios del siglo XVII cae al 1,2%. (Para explicaciones ms detalladas, remitirse a Braudel,
La Mditcrrane,.,, II, p - 45.)
sol, de Francisco 1; la Inglaterra de Isabel ya no es la de Enrique VIII... Es esta crisis,
o no lo que ha puesto fin al siglo de los Fugger? Tengo tendencia a decir que s, aun
que sin poder demostrarlo. No sera ms natural inscribir, entre los efectos de esta de
presin, las crisis financieras de 1557 y 1558?
En todo caso, es seguro que por entonces se produjo la ruptura de un antiguo equi
librio monetario. Hasta 1550, aproximadamente, el metal blanco, relativamente raro,
te Adi a valorizarse con respecto al metal amarillo, a su vez relativamente abundante,
y era el metal blanco, la plata, el instrumento, por entonces, de los grandes negocios
(sin lo cual, habra habido un siglo de los Fugger?), el medio de conservar el valor.
Ahora bien, desde antes de 1550, hubo una valorizacin del oro, que a su vez se hizo
relativamente raro. En estas condiciones, quin no observar la importancia de las de
cisiones de los genoveses, quienes, en la plaza de Amberes, hacia 1553-1554, segn
Frank C. Spooner316, fueron los primeros en especular con el oro? Y luego no estarn
en mejores condiciones que otros, al tener que efectuar pagos en Amberes por el Rey
Catlico y controlar los circuitos del oro, ya que el metal amarillo es exigido para el
pago de las letras de cambio317? Habremos encontrado la buena explicacin?
Lo dudo un poco, aunque soy de los que, retrospectivamente, valorara mucho la
inteligencia o el olfato de los genoveses. Pero un xito de este gnero, en principio, no
tiene futuro. No puede ser durante mucho tiempo el privilegio de comerciantes ms
listos que otros.
De hecho, el juego genovs es mltiple y se impone por su misma multiplicidad:
opera con el metal blanco, el metal amarillo y las letras de cambio. No slo es nece
sario que los genoveses se apoderen del metal blanco gracias a las sacas de plata318 (trans
ferencias de plata) que prevn, a su favor, sus asientos (contratos) con el Rey, o gracias
al contrabando organizado por ellos desde siempre a partir de Sevilla319, sino que tam
bin es necesario que vendan ese metal. Dos compradores son posibles: los portugueses
o las ciudades italianas relacionadas con Levante, Venecia y Florencia. Estas ltimas son
los compradores prioritarios, y en esta medida el comercio con Levante florece nueva
mente, las especias y la pimienta abundan otra vez en Alepo o en El Cairo, y la seda
en trnsito adquiere una enorme importancia en el comercio de Escalas. Esta plata, Ve-
necia y Florencia la compran con letras de cambio sobre los pases del Norte, donde su
balanza comercial es positiva320. Y es as como los genoveses pueden efectuar sus trans
ferencias sobre Amberes, que, an despus de sus das de grandeza, sigue siendo el
lugar de los pagos al ejrcito espaol, un lugar un poco podrido, como el Saign del
trfico de piastras. Finalmente, como las letras de cambio slo pueden ser pagadas en
oro desde la ordenanza de 1537 de Carlos V321, la plata cedida por los genoveses a las
ciudades italianas se transforma en moneda de oro pagable en los Pases Bajos. El oro,
adems, es la mejor arma de los genoveses para controlar su triple sistema. Cuando el
Rey Catlico, en 1575 decide prescindir de sus servicios y acta con severidad contra
ellos, logran bloquear los circuitos del oro. Las tropas espaolas no pagadas se amoti
nan y saquean Amberes, en noviembre de 15 76 322. El Rey, finalmente, deber ceder.
Comparando unos con otros todos estos hechos, se impone una conclusin: la for
tuna de Gnova se apoya en la fortuna americana de Espaa y en la fortuna misma de
Italia, cuya contribucin es muy importante. Por el poderoso sistema de las ferias de
Plasencia323, los capitales de las ciudades italianas son dirigidos hacia Gnova. Y una
multitud de pequeos prestamistas, genoveses y otros, confan sus ahorros a los ban
queros por una mdica retribucin. As, hay una unin permanente entre las finanzas
espaolas y la economa de la Pennsula Italiana. De ah los remolinos que siguen cada
vez a las bancarrotas de Madrid: la de 1595324, con repercusiones, cost muy cara a los
ahorradores y prestamistas de Venecia325. Simultneamente, en la misma Venecia, los
genoveses, dueos del metal blanco, que entregan a la Zecca en cantidades enormes320,
se apoderaron del control de cambios y de los seguros martimos327. Toda investigacin
en profundidad en las otras ciudades activas de Italia conducira, probablemente, a con
clusiones anlogas. De hecho, el juego genovs fue posible, me atrevera a decir que
desahogadamente, mientras Italia mantuvo sus actividades a buena altura. As como
haba sostenido a Venecia en los siglos XIV y XV, lo quisiera o no, Italia sostuvo a G
nova en el XVI. Si Italia se debilitaba, adis a las fiestas y reuniones casi a puertas cerra
das de las ferias de Plasencia!
Detrs del xito de ios banqueros estaba, no hay que olvidarlo, la misma ciudad
de Gnova. Cuando se comienza a desmontar el asombroso mecanismo creado por los
genoveses, se tiene la tendencia a confundir Gnova con sus grandes banqueros domi
ciliados a menudo en Madrid, que frecuentan la corte, hacen grandes negocios, son con
sejeros y colaboradores del rey, forman un crculo cerrado, en medio de rencores y que
rellas interiores, se casan entre ellos, se defienden como un solo hombre cada vez que
el espaol los amenaza o que gruen contra ellos sus asociados de Gnova, que son las
vctimas escogidas de los choques de rebote. El descubrimiento de las correspondencias
inditas de estos hombres de negocios por Franco Borlandi y sus discpulos arrojar so
bre ellos, espermoslo, la luz que ahora falta. Sin embargo estos hombres de negocios
[en espaol en el original], como se los llama en Madrid, son muy poco numerosos,
una veintena, una treintena a lo sumo. Al lado de ellos, por debajo de ellos, es me
nester imaginar centenas, o hasta millares, de mercaderes genoveses de diversa talla:
simples empleados, tenderos, intermediarios, comisionistas, etctera. Pueblan su ciu
dad y todas las ciudades de Italia y Sicilia. Estn profundamente arraigados en Espaa,
en todas las etapas de su economa, tanto en Sevilla como en Granada. Sera demasia
do decir que son un Estado mercantil dentro del Estado. Pero forman un sistema im
plantado desde el siglo XV y que durar: a fines del siglo XVIII, los genoveses de Cdiz
realizan volmenes de negocios que pueden compararse con los trficos de las colonias
mercantiles inglesa, holandesa o francesa328. Es una verdad que se deja de lado dema
siado a menudo.
Esta conquista de un espacio econmico extranjero ha sido siempre la condicin de
la grandeza de una ciudad sin igual y que aspira, aun sin tener clara conciencia de ello,
a dominar un vasto sistema. Es un fenmeno casi trivial por su repeticin: Venecia pe
netra en el espacio bizantino; Gnova logra entrar en Espaa, o Florencia en el Reino
de Francia y antao en el Reino de Inglaterra; Holanda en la Francia de Luis XIV; In
glaterra en el universo de la India...

El repliegue
de Gnova

Construir fuera de los propios dominios comporta riesgos: el xito generalmente es


temporal. La supremaca de los genoveses sobre las finanzas espaolas y, por su inter
medio, sobre las finanzas de Europa slo durar un poco ms de sesenta aos.
Sin embargo, la bancarrota espaola de 1627 no ocasion, como se ha credo, el
naufragio financiero de los banqueros de Gnova. Para ellos, se trat en parte de un
desenganche voluntario. Estaban poco dispuestos, en efecto, a continuar con sus servi
cios al gobierno de Madrid, con la perspectiva de nuevas bancarrotas que amenazaran
a sus beneficios, no menos que a sus capitales. Retirar sus fondos tan rpidamente co
mo lo permitiesen las difciles circunstancias y reinvertirlos en otras operaciones finan
cieras, tal fue el programa realizado al capricho de la coyuntura. Tal es lo que afirmo
demu
r f-
l y 'b b

t - j u * +14*. * Coo 0 s*4 ***rciu *---y ^ L . ~ ~

tytaust 0 * v 6 s> Q >*ujua > t J jj^ r c ^ u u ^ .

Q$*du4tuj(J<^iJ*<n) (jujxcOJl4&f*rtfzSa-^uut& j
J& tyA - ^ oomjl. ac * i . ^ o u h jC )

Muestras de indianas de Gnova (1698-1700).


en un artculo reciente que he escrito basado en la correspondencia detallada de los cn
sules de Venecia en Genova329.
Pero una sola explicacin, como sucede a menudo, no basta. Sera necesario cono
cer mejor la situacin de los prestamistas genoveses, en Espaa misma y frente a sus
rivales portugueses, que toman a su cargo entonces las finanzas del Rey Catlico. Son
stos impuestos por las decisiones del conde-duque de Olivares? Son impulsados por
la coyuntura del Atlntico? Se ha sospechado que eran hombres de paja de los capita
listas holandeses acusacin verosmil, por lo dems; pero sera menester probarla. En
todo caso, la paz firmada por el gobierno ingls de Carlos I con Espaa, en 1630, tuvo
consecuencias bastante curiosas330. El negociador de esta paz, sir Francis Cottington, la
combin con un acuerdo subsidiario que prevena, ni ms ni menos, el transporte por
naves inglesas de la plata espaola destinada a los Pases Bajos. Una tercera parte de
esta masa de plata iba a ser acuada, entre 1630 y 1643, en los talleres de la Torre de
Londres. Fue, pues, por mediacin inglesa, y ya no genovesa, como durante aos la
corriente de plata espaola lleg al Norte.
Es la razn del desenganch genovs? No forzosamente, dada la fecha tarda de
este acuerdo: 1630. Sra ms verosmil, aunque no est probado en modo alguno, que
el estancamiento genovs haya dtrmiriado esta curiosa solucin. Lo cierto es que Es
paa tena absoluta necesidad d un sistema seguro para transportar sus fondos. A la
solucin genovesa* qu consista en transferencias de fondos por letras de cambio, so
lucin elegante pero que implicaba la posesin de una red internacional de pagos, le
sucedi la simple solucin de tomar como transportadores a aquellos mismos cuyos ata
ques por mar y actos de guerra piratera se teman. A partir de 1647 1648, para
colmo de irona, la plata espaola, esa plata necesaria para la administracin y la de
fensa de los Pases Bajos meridionales, no se transportar ya en naves inglesas, sino en
naves holandesas, quizs aun antes de que las Provincias Unidas firmasen la Paz sepa
rada de Munster (enero de 1648)331. En esa ocasin, protestantes y catlicos podan en
tenderse: la plata ya no tena olor.

La supervivencia
de Gnova
Volviendo a Gnova, es innegable que hubo un desenganche, Los asientistas pare
cen haber salvado una parte importante de sus capitales, pese a las condiciones bastan
te duras, y seguramente inquietantes, de la bancarrota espaola de 1627, y una serie
de dificultades que hallaron en Espaa, Lombarda y Npoles. El xito de estas retira
das est demostrado, creo, por las llegadas a Gnova de piezas de ocho cuyo volumen
aproximado s puede reconstituir, ao por ao332: continan, importantes, casi masi
vas, despus d 1627 Gnova, adems, sigui beneficindose con el flujo de metal
blanco proveniente de Amrica. Por qu vas? Las del comercio, en Sevilla y luego en
Cdiz, sin ninguna duda. Pues redes mercantiles genovesas subsisten en Andaluca y
salvaguardan el vnculo con Amrica. Por otra parte, despus de la entrada en escena
de otros prestamistas, los marranos portugueses, los partitanti genoveses aceptaron, en
varias ocasiones, reiniciar el juego. Por ejemplo, en 1630, en 1647 y en 1660333. Si se
insertaron en l de nuevo, no sera porque las llegadas de metal hlanco a Sevilla, y
luego a Cdiz, fueron entonces ms abundantes de lo que dicen las cifras oficiales334?
Por este hecho, los prstamos a Espaa se hacen ms fciles, hasta ms fructuosos. Y
brindan una posibilidad mayor de participar en el enorme contrabando de metal blan
co que abastece a Europa. Los genoveses no se perdieron semejante ocasin.
Para tener acceso a la fuente espaola, Gnova dispona tambin de la exportacin
de sus productos manufacturados. Ms que Venecia, en efecto particip en el ascenso
industrial europeo de los siglos XVII y XVIII, y trat de adaptar su produccin a las exi
gencias de los mercados de Cdiz y de Lisboa, para obtener el oro de sta y la plata
de aqulla. Todava en 1786, Espaa importaba gran cantidad de tejidos genoveses, y
hasta hay fbricas particulares para el gusto de los espaoles; por ejemplo, grandes pie
zas de seda... salpicadas de florecillas... y bordadas en una de sus extremidades con
grandes flores con medios relieves muy densos... Estas telas estn destinadas a vestidos
de ceremonia; los hay magnficos y muy caros335 Igualmente, una gran parte de la
produccin de las papeleras de Voltri, cerca de Gnova, est destinada a las Indias,
donde los usan como tabacos [sic] para fumar336 As, Gnova se defiende activamente
contra la competencia de Miln, Venecia, Nmes, Marsella o Catalua.
La poltica de los comerciantes genoveses aparece, pues, como variable, disconti
nua, pero flexible, capaz de adaptarse, como toda poltica capitalista que se precie. En
el siglo XV, consista en instalarse en el camino del oro, entre Africa del Norte y Sicilia;
en el XVI, en apoderarse, en Espaa, de una parte del metal blanco de las minas de
Amrica; en el XVII, en aumentar de nuevo la explotacin mercantil al precio de expor
taciones manufactureras. Y , en todas las pocas, en practicar la banca y las finanzas
segn las circunstancias del momento.
Despus de 1627, en efecto, las finanzas no estuvieron ociosas, Puesto que el go
bierno espaol ya no se prestaba a la explotacin de antao, los capitales genoveses bus
caron y hallaron otros clientes: ciudades, Estados o simples empresarios o particulares.
A este respecto, la obra reciente de Giuseppe Felloni337 permite aclarar las cosas. Desde
antes de la ruptura de 1627, el capital genovs comenz una colosal y radical redis
tribucin de [sus] inversiones financieras338. Desde 1617, los genoveses invierten en
fondos venecianos. En Roma, donde suplantaron a los banqueros florentinos desde el
siglo XVI, participan en la renovacin de los emprstitos pontificios cuando la creacin,
en 1656, del Monte Oro, cuyos primeros fondos fueron enteramente suscritos por los
genoveses339 En Francia, las primeras inversiones se hicieron entre 1664 y I673340 En
el siglo XVIII, el movimiento de inversiones se extiende a Austria, Baviera, Suecik, la
Lombarda austriaca, a ciudades como Lyon, Turn, Sedan...341 Como en Amsterdam
o en Ginebra, y con la misma poltica de intermediarios y de ganchos, la industria de
los emprstitos se instala en Gnova en la vida de todos los das, como informan las
gacetillas. El viernes pasado anota un agente francs, en 1743 se hizo partir pa
ra Miln [que por entonces era austriaca], en varias carretas con buena escolta, los
450.000 florines que los particulares de esta ciudad han prestado a la Reina de Hungra
[Mara Teresa] sobre las piedras preciosas de que ya se ha hablado342.
Y el volumen de los capitales colocados en el extranjero aumenta progresivamente,
como si la vieja mquina aprovechase para acelerarse la velocidad del siglo XVIII: en mi
llones de lire di banco (en cifras redondas), 271 en 1725; 306 en 1745; 332 en 1765;
342 en 1785, con una renta anual que pasa de 7,7 millones en 1725 a 11,5 en 1785.
La lira di banco, moneda imaginaria de Gnova, corresponda, sin cambio, entre 1675
y 1793, a 0,328 g de oro. Mas, para qu calcular en toneladas de oro? Ser mejor de
cir, para abreviar, que la renta de los prestamistas genoveses, en 1785, equivala a ms
de la mitad de la renta glogal343 de Gnova, calculada aproximadamente.
Pero, [qu curioso es que Gnova, en la extensin nueva de sus inversiones, haya
permanecido fiel al marco geogrfico de su pasado esplendor! El capital genovs, con
trariamente al holands o al ginebrino, no llega a Inglaterra, sino que se invierte prin
cipalmente en Francia (35 millones de libras tornesas en vsperas de la Revolucin). Es
porque en el norte Gnova, catlica, choca con las redes de la banca protestante? O
a causa de viejos hbitos que, finalmente, habrn limitado el marco del pensamiento
y la imaginacin de los hombres de negocios genoveses344?
En todo caso, esta eleccin le supuso al capital genovs hacer volteretas con las ca
tstrofes innumerables que asolaron al Antiguo Rgimen. Pero, en el siglo siguiente
Gnova se revela, una vez ms, como el motor ms vivo de la pennsula. Cuando la
aparicin de la navegacin martima a vapor y en la poca del Risorgimento, crear una
industria, una fuerte marina moderna y el Banco d'ltalia ser en gran medida obra su
ya. Un historiador italiano ha dicho: Gnova realiz la unidad italiana, y agreg: en
su beneficio545.

Volviendo
a la economa-mundo

Pero la reconversin, o, mejor dicho, las reconversiones sucesivas del capitalismo ge


novs no llevaron a Gnova al centro de la economa-mundo. Su siglo, en la escena
internacional, termin ya antes de 1627, quizs en 1622, cuando decaen las ferias de
Plasencia346. Si se sigue la crnica de este ao decisivo, se tiene la impresin de que
venecianos, milaneses y florentinos rompieron su solidaridad con los banqueros geno
veses. Quizs no podan mantener su colaboracin con la ciudad de San Jorge sin po
nerse en peligro ellos mismo. O quizs Italia ya no puede pagar el precio de la prima
ca genovesa. Pero, sin duda, la economa europea entera era incapaz de soportar una
circulacin fiduciaria desproporcionada con respecto a la masa del numerario y el vo
lumen de la produccin. La construccin genovesa, demasiado complicada y ambiciosa
para una economa de Antiguo Rgimen, se deshizo en parte por s sola con la crisis
europea del siglo XVII. Tanto ms cuanto que Europa se inclina entonces hacia el Nor
te, y esta vez durante siglos. Cuando los genoveses, al dejar de ser los rbitros finan
cieros de Europa, dejan de estar en el centro de la economa-mundo, es caracterstico
que el relevo sea asegurado por Amsterdam, cuya fortuna reciente se haba construido
otro signo de los tiempos sobre la mercanca. Tambin llegar para ella la hora de
las finanzas, pero ms tarde, y replantear entonces, bastante curiosamente, los mis
mos problemas con qu se encontr la experiencia genovesa.
Captulo 3

LAS ECONOMIAS ANTIGUAS


DE DOMINACION URBANA EN
EUROPA: AMSTERDAM

Con Amsterdam1 se cierra la era de las ciudades con estructura y vocacin imperia
lista. Es la ltima vez escribe Violet Barbour^- que un verdadero imperio del co
mercio y del crdito existe sin el sostn de un Estado moderno unificado2. El inters
de esta experiencia, pues, reside en que se sita entre dos fases sucesivas de la hege
mona econmica: de una parte, las ciudades; de la otra, los Estados modernos, las eco
nomas nacionales, con la primaca, al comienzo, de Londres apoyada en Inglaterra. En
el centro de una Europa hinchada por sus xitos y que tiende, a fines del siglo XVIII,
a convertirse en el mundo entero, la zona dominante debi ensancharse para equilibrar
el conjunto. Las ciudades solas, o casi solas, insuficientemente apoyadas por la econo
ma prxima que las refuerza, pronto no satisfarn las condiciones necesarias. Los Es
tados territoriales las sustituirn.
El advenimiento de Amsterdam, que prolonga una situacin antigua, se realiz bas
tante lgicamente segn las reglas antiguas: una ciudad sucede a otras ciudades, Am
beres y Gnova. Pero al mismo tiempo, el Norte retoma ventaja sobre el Sur, y esta
vez definitivamente. De modo que no es solamente a Amberes, como se dice tan a me
nudo, a la que sucede Amsterdam, sino tambin al Mediterrneo, todava preponde
rante durante el intermedio genovs3. A un mar riqusimo, adornado con todos los do
nes y ventajas, lo sustituye un ocano durante mucho tiempo proletario, mal utilizado
todava y al que la divisin internacional de tareas haba reservado hasta entonces los
trabajos ms duros y peor remunerados. El repliegue del capitalismo genovs y, ms
all, de una Italia atada por todos lados a la vez, abri el camino a la victoria de los
marinos y comerciantes del Norte.
Pero esa victoria no se obtuvo en un da. Como tampoco se produjo en un da ia
decadencia del Mediterrneo y de Italia, cuyo hilo se desenrolla por etapas sucesivas,
aadidas lentamente unas a otras. En el decenio de 1570, las naves inglesas penetraron
de nuevo en el Mar Interior. En el de 1590, le lleg el turno a las naves neerlandesas.
Pero las naves, las saetas, las marsilianas y los caramuzales del Mediterrneo no desa
parecen, sin embargo. Para que la invasin de los transportadores nrdicos d sus fru
tos, fue necesario que se les abriesen y adquiriesen las postas de Africa del Norte, los
puertos de Livorno y Ancona y las Escalas de Levante, que las ciudades ricas del Medi
terrneo aceptasen los servicios de los recin llegados, consintiesen en pagar sus fletes.
Fue necesario tambin que los ingleses concluyeran sus capitulaciones con el Gran Se
or en 1579, lo que los neerlandeses slo harn en 1612. Fue necesario, po: aadidura,
que los paos, las telas y otros productos industriales del Norte penetrasen en los mer
cados mediterrneos y expulsasen los productos locales tradicionalmente vendidos en
ellos4. Todava a comienzos del siglo XVII, Venecia, con sus paos de buena calidad,
dominaba el mercado de Levante. Ser menester, por tanto, suplantar a Venecia y a
las otras ciudades. Esperar, finalmente, a que la hegemona del crdito genovs ceda
poco a poco. Son estos procesos, ms o menos rpidos, lo que implica el ascenso de
Amsterdam, la cual, a diferencia de Amberes, ya no ayudar a las economas del Mar
Interior.

Los Estados Generales de las Provincias Unidas, reunidos en Amsterdam en 1651, con todo el
ceremonial de un Estado soberano. (Clis del Rijksmuseum.)
LA SITUACION DE
LAS PROVINCIAS UNIDAS

Los contemporneos no comprendieron nada. Desatentos, como siempre, a los lar


gos procesos previos, descubrieron de manera sbita la grandeza neerlandesa cuando
estaba ya adquirida y era deslumbrante. De pronto, nadie comprende la fortuna re
pentina, el brillante progreso y la inesperada potencia de un pas tan pequeo, que en
cierto modo era totalmente nuevo. Y todos hablan de facilidad asombrosa, de se
creto, del milagro holands.

Un territorio pequeo,
naturalmente pobre

Las Provincias Unidas slo son un pequeo territorio, no mayor que el Reino de
Galicia, dir un espaol en 1724*; menor que la mitad del Devonshire, repite ms
tarde Turgot6, despus del ingls Tucker. Un pas muy pequeo explicaba ya un
embajador de Luis XIV (1699) , ocupado del lado del mar por dunas estriles, sujeto
de este lado y tambin del de los ros y canales que lo cortan a frecuentes inundacio
nes, y apropiado solamente para pastos, que son la nica riqueza del pas; el trigo y
los otros cereales que crecen all no bastan para alimentar ni a la centsima parte de
sus habitantes7. Ni siquiera para alimentar a sus gallos y sus pollos, ironiza Defoe8.
Todo lo que produce Holanda afirma otro informador, en 1697 es mantequilla,
queso y tierra adecuada para hacer vajilla9. La mitad de este pas est en el agua ex
plica el muy serio economista espaol Ustariz (1724) o en tierras que no pueden pro
ducir nada, y apenas se cultiva un cuarto todos los aos; por ello, varios autores ase
guran que la cosecha del pas satisface apenas el cuarto del consumo que en l se ha
ce10. Holanda es un pas ingrato insiste una carta de 1738 . Es una tierra flotante
en el agua y una pradera inundada las tres cuartas partes del ao. Este terreno es tan
escaso y limitado que no podra alimentar ni a la quinta parte de sus habitantes11.
Accarias de Srionne, buen juez en la materia, afirma sin vacilar, en 1766, que Holan
da (es decir, las Provincias Unidas) nunca tuvo con qu alimentar y vestir ni a la cuar
ta parte de sus sbditos12. En resumen, un pas pobre: poco trigo y de calidad me
diocre, poco centeno, poca avena, pocos carneros, nada de vias, excepto a veces en el
muro protegido de una casa de campo o en un jardn, y sin rboles, salvo cerca de los
canales de Amsterdam o alrededor de las aldeas. En cambio, hay praderas, muchas pra
deras, que hacia fines del mes de octubre y a veces de noviembre comienzan a cubrir
se de aguas que crecen por los vientos, tempestades y lluvias continuos [..,]. Hasta el
punto de que en muchos lugares no se ven ms que diques, campanarios y casas que
parecen salir de un gran mar13. El agua que cae en invierno se agota en la primavera
por los molinos14.
Todo eso es extrao hasta el absurdo para un mediterrneo: La tierra es baja es
cribe en 1567 el florentino Lodovico Guicciardini , todos los ros y canales principales
estn entre los diques, de modo que no se deslizan al nivel del suelo y, en muchos
lugares, se ve con extremo asombro que el agua est a mayor altura que la tierra15.
Dos siglos ms tarde, para otro viajero llegado de Ginebra (1760), todo es artificial
en la provincia de Holanda, hasta el pas y la naturaleza misma10. Un viajero espaol,
Antonio Ponz17 (1787), hasta dir: Ms imaginario y potico que real!.
Las proezas
de la agricultura

Sin embargo, las Provincias Unidas tienen un suelo, aldeas y granjas. Hay, hasta
en Geldres, pobres gentilhombres con campesinos a su servicio, o sea, un trozo au
tntico de Europa feudal; gentlem en farmers en Groninga; aparceros en Frisia18. Alre
dedor de Leyden, hay un intensivo cultivo de hortalizas sus productos se ofrecen en
las calles de Amsterdam y la mejor mantequilla de las Provincias Unidas19, adems
de un puente sobre el Viejo Rin que se llama el puente de los trigos, porque los das
de mercado los campesinos se encuentran all con sus cereales20. Aqu y all, se en
cuentran ricos campesinos, vestidos de negro, sin abrigos, pero sus mujeres [estn] car
gadas de plata y sus dedos llenos de anillos de oro21. Y en cada primavera llegan can
tidades de bueyes y vacas flacos de Dinamarca, Jutlandia y Holstein, los cuales son in
mediatamente conducidos a los pastizales; tres semanas despus, se los ve repuestos y
reanimados22. A mediados de noviembre [los amos de las buenas casas] compran una
vaca, o la mitad, segn la magnitud de su familia, que salan y ahman... y la comen
con mantequilla sobre la ensalada. Todos los domingos, sacan un gran trozo del sala
dero que cuecen, y hacen con l diversas comidas. El llamado fiambre da la vuelta por
la mesa con algunos trozos de carne hervida, leche o algunas legumbres...23.
Visto el poco espacio disponible, la ganadera y la agricultura estn condenadas a
aumentar la productividad. Los animales estn mejor alimentados que en otras partes.
Las vacas dan hasta tres cubos de leche por da24. La agricultura se convierte en horti
cultura, inventa modos cientficos de rotacin de cultivos y obtiene, gracias a los abo
nos, inclusive las basuras utilizables de las ciudades, mejores rendimientos que en otras
partes. El progreso es bastante grande, desde 1570, como para tener cierta importancia
en los primeros avances de la economa del pas. Es lo que hace decir ajan de Vries2*
que en Holanda el capitalismo crece del suelo.
Es verdad que progresos ulteriores, aunque en pequea escala, inician una revolu
cin agrcola que llegar a Inglaterra, pero sta es otra historia. Lo importante es que,
en contacto con las ciudades, los campos no tardan en comercializarse, en urbanizarse
de algn modo y en vivir, como las ciudades, de suministros exteriores. Puesto que de
todas maeras los cereales, al menos para la mitad del consumo (sta es la cifra verdi
ca), deben importarse, la agricultura neerlandesa tiende a orientarse hacia los cultivos
ms remuneradores: el lino, el camo, la colza, el lpulo, el tabaco y, por ltimo, las
plantas tintreas, la hierba pastel y la granza, esta ltima introducida por fugitivos lle
gados de Flandes26. Estos productos tintreos llegan en el momento oportuno, pues los
paos que Inglaterra entregaba crudos, o, como se deca entonces, en blanco, eran
aprestados y teidos en Holanda. Ahora bien, el enfurtido y la tintura, por s solos,
representaban el doble del coste de produccin del pao bruto (materia prima, carda
dura, hilado y tejido)27. De ah la decisin de Jacobo I, en 1614, de prohibir la expor
tacin de paos ingleses en blanco28. Pero el resultado fue un fracaso completo, pues
los ingleses no pudieron, en las operaciones de tintura y apresto, competir con los ho
landeses, quienes tenan las ventajas de su avance tcnico y, no menos, de la presencia
entre ellos, en su propia tierra, de los productos tintreos.
En la medida en que ceden al atractivo de los cultivos industriales, los campesinos
se dirigen forzosamente al mercado para obtener sus alimentos, as como para sus com
pras de madera o de turba. As, salen de su aislamiento. Las grandes ciudades se con
vierten eri puntos de reunin, a veces con su mercado o hasta su feria. Por su parte,
los comerciantes a menudo acuden directamente al productor29.
19. LOS PAISES BAJOS BORGONESES EN l'jOO
La proporcin de la poblacin urbana alcanza, en 1500, niveles record. Ms del 40% w W ^ e S t p e w tambten en la pro
vincia de Holanda.. (Tomado de Van de Vries, The Dutch Rural Economy in thc Golden Age, 1500-1700, p. 83.)

El aumento de la comercializacin rural equivale al aumento de la riqueza rural.


No es raro encontrar aqu campesinos ricos, que tienen cien mil libras o ms30. Sin
embargo, los salarios rurales tienden a acercarse a los salarios urbanos31; gocemos de
una observacin de Pieter de la Court (1662): Nuestros campesinos explica estn
obligados a dar sueldos tan grandes a sus obreros y criados, que stos se llevan una
gran parte de sus beneficios y viven ms cmodamente que sus amos; se experimentan
las mismas dificultades en las ciudades, entre los artesanos y los criados, que son mas
insoportables y menos serviciales que en cualquier otro lugar del mundo32.

Una economa urbana


con sobretensin

Comparadas con el resto de Europa, las pequeas Provincias Unidas estn superur-
banizadas y superorganizadas, en razn misma de la densidad de su poblacin, pro
porcionalmente la mayor de Europa, como dice Isaac de Pinto33. Un viajero que, en
1627, va de Bruselas a Amsterdam, halla todas las ciudades holandesas tan llenas de
gente que las que tienen los espaoles [en los Pases Bajos del Sur] estn vacas...; de
una a otra de estas ciudades que distan dos o tres horas, encuentra tal multitud de
gente que no hay tantas carrozas [y bien sabe Dios si las hay!] en las calles de Roma
como hay aqu carretas llenas de viajeros, mientras que los canales que fluyen en todas
las direcciones a travs de todo el pas estn cubiertos [...] de innumerables barcos34.
Es esto asombroso? La mitad de la poblacin de las Provincias Unidas vive en las ciu
dades33: es el rcord. De ah la multiplicidad de los intercambios, la regularidad de los
vnculos, la obligacin de utilizar plenamente los caminos del mar, los ros, los canales
y las rutas terrestres, a las que animan, como en el resto de Europa, los transportes
campesinos.
Las Provincias Unidas Holanda, Zelanda, Utrecht, Geldres, Overijssel, Frisia y
Groninga son la reunin de siete Estados minsculos que se consideran independien
tes y se jactan de actuar en consecuencia. De hecho, cada una de estas provincias es
una red de ciudades ms o menos cerrada. En Holanda, a las seis ciudades antiguas
que tienen derecho a voto en los Estados de Holanda, se agregan otras doce., entre ellas
Rotterdam. Cada una de estas ciudades se gobierna a s misma, percibe sus impuestos,
administra justicia, vigila atentamente a su vecina y no cesa de defender sus prerroga
tivas, su autonoma y su rgimen tributario. Y es por esto, particularmente, por lo que
hay tantos peajes3^, a decir verdad, una inmensidad de derechos de peaje37 y de mo
lestias en los arbitrios municipales. Sin embargo, esta divisin del Estado en compar
timentos, esta descentralizacin inverosmil, crea tambin cierta libertad para los indi
viduos. La burguesa patricia que gobierna las ciudades domina la justicia, castiga a su
antojo y exilia a ttulo definitivo de ella o de su provincia a quien quiere, y prctica
mente sin apelacin. En retribucin, defiende a sus ciudadanos, los protege, contra las
justicias superiores38.
Como es menester vivir, las ciudades neerlandesas no pueden escapar a las necesi
dades de la accin comn. Sus intereses como dice Pieter de la Court estn en
cadenados unos a otros39 Por pendencieras que sean y celosas unas de otras, la col
mena les impone sus leyes, las obliga a aunar sus esfuerzos, a sumar sus actividades,
comerciales e industriales. Forman un bloque de poder.

Amsterdam

Estas ciudades, pues, se enganchan unas a otras dividindose las tareas, forman re
des, ocupan planos superpuestos y constituyen una pirmide. Implican en su centro,
o en su cspide, una ciudad dominante, ms pesada e imperiosa que las otras, ligada
a ellas. Frente a las ciudades de las Provincias Unidas, Amsterdam tiene la misma po
sicin que Venecia frente a las ciudades de su Tierra Firme... Esa Venecia de la que
es, adems, una rplica fsica asombrosa, con sus aguas invasoras que la descomponen
en islas, en islotes, en canales y, por ltimo, la rodean de pantanos40, como sus vaters-
chepenAl, sus lanchones que le suministran agua dulce, como los barcos del Brenta lo
hacen para Venecia. El agua salada aprisiona a las dos ciudades.
Pieter de la Court42 explica que Amsterdam inici su gran historia como consecuen
cia de un maremoto que perfor cerca de Texel el cordn protector de las dunas y
cre de golpe el Zuydersee (en 1282); desde entonces, se pudo pasar el Tey con gran
des barcos, y los marinos del Bltico establecieron su lugar de cita y de comercio en
Amsterdam, que hasta ese momento slo era una aldea. Pese a esta ayuda de las fuer
zas naturales, la ciudad sigui siendo de acceso difcil, peligroso o por lo menos com
plicado. Las naves que llegan a Amsterdam deben esperar en el Texel o en Vlie, a la
entrada misma del Zuydersee, donde las arenas son una amenaza constante; y las que
abandonan Amsterdam deben detenerse en esos mismos puertos para esperar el viento
favorable. A la entrada como a la salida, pues, es necesario hacer una pausa, que las
autoridades controlan con cuidado. De all el escndalo, restrospectivamente divertido,
que provoca en marzo de 1670 la llegada desenvuelta de una fragata francesa, navio
de guerra del rey, por aadidura, que pasa del Texel a Amsterdam sin autorizacin pre-
Maravilloso mapa de las Provincias Unidas, invadidas por las aguas y las arenas del mar del Nor
te. Estas rodean las costas y las islas. Mapa editado por Johannes Lootz, hacia 1707, y no difun
dido. Hay un ejemplar en la Bibliotheque Nationale, Ge DD 172, mapa 32. (Clis de la B.N.)

via43. Una dificultad suplementaria es que las grandes naves comerciales no pueden atra
vesar los bajos que se extienden al norte de Amsterdam sobre el banco de arena d
bilmente sumergido del Pampius, hasta que hacia 168844 se hall una estratagema: dos
lanchones llamados camellos se acercan a la nave demasiado grande por babor y
por estribor, tienden cadenas de uno a otro, por debajo de su casco, lo levantan y lo
llevan a puerto.
Sin embargo, el puerto de Amsterdam est siempre lleno hasta los topes. No he
visto nada que me haya sorprendido tanto dice un viajero en 1738 . Es imposible
imaginar, si no se ha visto, el soberbio efecto que provocan dos mil barcos encerra
dos en el mismo puerto45. Un gua de 1701 habla de ocho mil barcos, cuyos mstiles
y jarcias forman como una especie de bosque tan espeso que el sol parece hallar difi
cultades para penetrar a travs de l...46. Dos mil u ocho mil: no andemos con rega
teos. Lo que est fuera de duda es la multitud de banderas que se observan fcilmente
desde la plaza del Dam. Ese barco que os parece nuevo explica el mismo gua es
alemn y lleva acuartelado de oro y de gules. El otro [...] es de Brandeburgo, y lleva
argn con guila desplegada de sable; aqul es de Stralsund, tiene un sol cubierto de
oro. Y estn los de Lbeck, los venecianos, los ingleses, los escoceses, los toscanos, los
raguseos (tis de plata con un escudo y una banda donde est escrito Libertas). Hasta
hay un saboyano. Y ms lejos se ven grandes naves, especialistas en la pesca de la
ballena. Pero no se os explicar lo que son esos pabellones blancos, puesto que sois
francs47. Adems, si leis la Gazette d'Amsterdam4*, centenares de naves se disponen
a viajar hacia vos, os dicen sus nombres y sus itinerarios. En 1669, llegan al Texel, pro
venientes de Burdeos, el 8 de febrero, La Cigea, El Carro de Lino, El Sol Naciente,
El Zorro de Bilbao, El Doble Cter de Nantes; el 12, La Higuera de la Terceira y La
Ballena Abigarrada de Burdeos; un poco ms tarde, El Carro de Heno, proveniente de
Bilbao; El Lebrel, proveniente de Calais; El Cordero Berrendo, de regreso de Galicia;
en junio, La Maceta de Flores, proveniente de Moscovia (sin duda, de Arjnguelsk),
donde paso el invierno; en febrero se ha sabido que El Tarro de Mantequilla toc Ali
cante. Esta circulacin hace de Amsterdam la tierra general del Universo, la Sede de
la Opulencia, el lugar de cita de las riquezas y el afecto del cielo49.
Pero no sera as sin el aporte de las Provincias y las ciudades neerlandesas. Estas
son la condicin sine qua non de la grandeza de Amsterdam. Para Juan de Vries, el
corazn de lo que llamamos la economa-mundo centrada en Amsterdam no es sola
mente Holanda, como se dice de ordinario, sino tambin toda la franja del pas neer
lands que tocan los trficos llegados del mar, Zelanda, Frisis, Groninga y una parte
de Utrecht. Slo Geldres, los Estados de la Generalidad y Overyssel quedan fuera del
gran juego, regiones pobres, arcaicas, medievales, todava.
La colaboracin entre el corazn y Amsterdam llega a una divisin de tareas: las
industrias prosperan en Leyden, Haarlem y Delft; las construcciones navales, en Brill
y Rotterdam; Dordrecht vive de un trfico importante sobre el Rin; Enkhuizen y Rot
terdam controlan las pesqueras del mar del Norte; tambin en Rotterdam,-la ms po
derosa de las ciudades fuera de la metrpoli, se realiza lo mejor del comercio con Fran
cia e Inglaterra; La Haya, capital poltica, es un poco como Washington en los Estados
Unidos de ayer y de hoy. No es, por ende, un azar que la Compaa Oriental de las
Indias se divida en cmaras particulares y que, al lado del Banco de Amsterdam, crea
do en 1609, se funden bancos menos activos pero anlogos, en Middleburgo (1616),
en Delft (1621) y en Rotterdam (1635). Pierre Baudet puede decir con razn, parafra
seando un lema muy conocido relativo a los Estados Unidos y la sociedad Ford, lo que
es bueno para Amsterdam es bueno para las Provincias Unidas, pero Amsterdam se
ve obligada a contar con sus colaboradores, a soportar los celos y hostilidades de otras
ciudades y, a falta de algo mejor, a adaptarse a ellos.
Una poblacin
heterclita

Las ciudades son consumidoras de mano de obra. El conjunto urbano de las Pro
vincias Unidas slo prospera gracias al aumento de la poblacin: un milln de habi
tantes en 1500 dos millones en 1650 (de los cuales un milln vive en las ciudades).
Tal progresin no se realiza a partir nicamente de la poblacin local. El progreso de
la economa holandesa atrae, reclama, a los extranjeros; en parte, es obra suya. No to
dos encuentran all la Tierra Prometida, como es lgico. La prosperidad neerlandesa no
dej de implicar la existencia de un enorme proletariado apiado en los tugurios y re
ducido a alimentos inferiores. La pesca de los arenques magros, en el mes de noviem
bre, est prohibida en Holanda por los carteles [pero] se la tolera porque sirve de ali
mento a los pobres50. Todo ello disimulado, como en Gnova, por una caridad activa
que atempora posibles luchas de clases. Una exposicin reciente en el Ayuntamiento
de Amsterdam mostr los tristes espectculos de la miseria en la Holanda del siglo XVII,
donde los ricos son ms ricos que en otras partes y los pobres tan numerosos y quizs
ms desdichados que en otros lugares, aunque no sea ms que por la caresta obsesiva
de la vida.
Pero no todos los inmigrantes van a buscar en Holanda una fortuna dudosa. Mu
chos de ellos huan de las guerras y las persecuciones religiosas, que fueron un flagelo
en los siglos XVI y XVI. Despus de la tregua firmada con Espaa en 1609, las Provin
cias Unidas estuvieron a punto de romper su armona y de demoler lo que Ies serva
como Estado a causa de la violencia de las querellas religiosas (reexpositores y con-
trarreexpositores) y polticas (los regentes de las ciudades contra el estatder Mauricio
de Nassau). Pero esta ola de violencia, sealada por la victoria de la ortodoxia protes
tante en el Snodo de Dordrecht (1619) y del estatuderato, despus de la ejecucin, el
mismo ao, del Gran Pensionario de Holanda, Johan Van Oidenbarnevelt, no dur,
no poda durar en un pas donde los catlicos eran numerosos, donde al este estaban
los luteranos y donde los disidentes protestantes permanecan activos. La tolerancia aca
b por instalarse y reforzarse, al mismo tiempo que las libertades individuales, favore
cidas por la dispersin de la autoridad poltica. Los ministros de la religin reformada
tuvieron, finalmente, un xito muy limitado en su intento de transformar la Repblica
en un Estado protestante, segn el modelo, en cierta medida, de Ginebra51.
La tolerancia consiste en aceptar a los hombres tal como son, tanto ms cuanto que,
obreros, comerciantes o fugitivos, contribuyen a la riqueza de la Repblica. Adems,
cabe imaginar un centro del mundo que no sea tolerante, que no est condenado
a serlo, que no acepte a los hombres que necesita, tal como llegan a l? Las Provincias
Unidas fueron seguramente un abrigo, un bote salvavidas. De all la gran afluencia
de los pueblos a los que la guerra ha obligado a llegar hasta aqu [...], como los peces
de la costa de Noruega cuando huelen la proximidad de una ballena52. La libertad de
conciencia se impone, se.convierte en la regla. En esta Repblica escribe un ingls
(1672) , nadie puede quejarse con razn de ver violentada su conciencia...53. U oi
gamos este testimonio holands tardo (1705): Todos los pueblos del mundo pueden
all servir a Dios segn su corazn y segn el movimiento de su conciencia, y aunque
la religin dominante sea la Reformada, cada uno es libre de vivir en la que profesa y
se cuentan all hasta 25 iglesias Catlicas Romanas, donde se expresan las devociones
tan pblicamente como en la misma Roma54. Los historiadores demgrafos conocen
mejor que los otros esta diversidad de confesiones, pues se encuentran para sus clculos
(como en Rotterdam)55 ante una decena de registros diferentes del estado civil (refor
mados neerlandeses, escoceses y valones, presbiterianos, episcopalianos, luteranos, reex-
20. EL AUMENTO DE LA POBLACION
URBANA

Este ascemo, sobre todo en beneficio de Amster


dam, estuvo en el corazn del desarrollo de las
Provincias Unidas. (Tornado de Yan de Vries,
The Dutch Rural Economy..., op. cit., p. 89.)

posicionistas, menonitas, catlicos y judos). Es de sealar que los catlicos represen


tan, por lo general, a las clases bajas, sobre todo en el territorio de la Generalidad.
Los inmigrantes se contentan, por lo general, con los oficios ms bajos, pero, como
dice un holands en 1662, el que quiere trabajar en Holanda no muere de hambre
[...], y hay hasta quienes extraen las basuras del fondo de los canales con un hierro y
redes unidas al extremo de un palo, que pueden ganar medio escudo por da, cuando
quieren trabajar con denuedo56, He subrayado estas ltimas palabras porque el peli
gro, en efecto, de un salario relativamente alto es que yo puedo, asegurada mi vida de
pobre, darme el lujo de no trabajar de manera continua. Y estos pobres son necesarios
pata tener basureros, peones, mozos de cuerda, descargadores, conductores de embar
caciones a la sirga, segadores que manejen la guadaa en Frisia en la cosecha del heno
y cavadores que deben apresurarse a extraer la turba antes de la llegada de las aguas o
los hielos del invierno. Estas ltimas tareas las llevan a cabo bastante regularmente in
migrantes alemanes, pobres diablos que parecen multiplicarse despus de 1650 y que
son llamados con el nombre genrico de Hollandgnger, los que van a Holanda, a me
nudo para trabajar en los plders57 La Alemania cercana es una reserva de mano de
obra barata que suministra a las Provincias Unidas hombres para el ejrcito, para la flo
ta, para ultramar, para los trabajos de los campos (los Hannekemaaier) y las ciudades,
adonde afluyen tantos poepen y moffen.
En materia de inmigrantes, se otorga un lugar de honor, como es lgico, a los ar
tesanos, numerosos en los centros textiles de Leyden (sargas, camelotes y paos); en
Haarlem (seda y blanqueo de telas); en Amsterdam, donde poco a poco se instalan la
mayor pane de las industrias58: tejidos de lana, de seda, de oro y de plata, cintas, cue
ros dorados, tafiletes, pieles gamuzadas, refineras de azcar e industrias qumicas di
versas; en Saardam, poblado prximo a la gran ciudad donde se sita el mayor asti
llero naval del mundo. Para todas estas actividades, la mano de obra extranjera fue
decisiva. En Haarlem, fueron los obreros llegados de Ypres y de Honschoote los que
determinaron el progreso textil de la ciudad. De igual modo, a fines del siglo XVII, la
industria de las Provincias Unidas ser reactivada y ampliada por la llegada masiva de
los protestantes franceses, despus de la revocacin del Edicto de Nantes (1685)-
Entre estas oleadas de refugiados, protestantes franceses, antuerpienses o judos de
la Pennsula Ibrica, se deslizan muchos comerciantes, a menudo poseedores de capi
tales importantes. Los judos sefardes59, en particular, contribuyeron al progreso de Ho
landa. Para Werner Sombart60, aportaron a Amsterdam nada ms y nada menos que
el capitalismo. Es excesivo, evidentemente. Nadie duda, en cambio, que proporciona
ron un apoyo serio a la ciudad, en el terreno de los cambios y ms an en el de las
especulaciones burstiles. Fueron maestros en estas actividades, y hasta sus creadores.
Fueron tambin buenos consejeros, iniciadores de la constitucin de redes de negocios
a partir de Holanda hacia el Nuevo Mundo y el Mediterrneo61, Un libelista ingls del
siglo XVII incluso sospecha que los mercaderes de Amsterdam los atrajeron nicamente
por inters comercial, pues los judos y otros extranjeros les abrieron su propio comer
cio mundial62. Pero, acaso los judos, como hombres de negocios avisados, no van
regularmente hacia los xitos econmicos? Si llegan a uno u otro pas, es porque todo
va bien all, o va mejor. Si se repliegan, no todo va mal, pero menos bien. Comen
zaron los judos a abandonar Amsterdam hacia 165363? En todo caso, treinta aos ms
tarde, en 1688, siguieron a Inglaterra a Guillermo de Orange. Quiere decir esto que,
en esa poca, pese a las apariencias, Amsterdam estaba menos bien que en los prime
ros decenios del siglo?
Pero los judos no fueron los nicos que hicieron a Amsterdam. Todas las plazas
mercantiles del mundo suministraron su contingente a la ciudad que iba a ser, o era
ya, el centro del mundo. El primer papel pertenece, sin duda, a los comerciantes an
tuerpienses. Tomada el 27 de agosto por Alejandro Farnesio, despus de un asedio me
morable, Amberes, al capitular, obtuvo condiciones suaves, y particularmente, para sus
mercaderes, la posibilidad de permanecer o abandonar la ciudad llevando con ellos sus
bienes64. Quienes eligieron el exilio en Holanda no llegaron, pues, con las manos va
cas: aportaron capitales, capacidades y relaciones comerciales, lo cual fue, sin discu
sin, una de las razones del rpido despegue de Amsterdam. Jacques de la Faille, co
merciante antuerpiense instalado en la capital del Norte no exagera cuando escribe, el
23 de abril de 1594: Aqu, Amberes se ha convertido en Amsterdam65. La tercera par
te de la poblacin, en 1650, es de origen o ascendencia extranjera. La mitad de los pri
meros depsitos del Banco de Amsterdam, creado en 1609, provienen de los Pases Ba
jos meridionales.
Amsterdam, por consiguiente, crecer a ritmo vivo (50.000 habitantes en 1600,
200.000 en 1700) y mezclar rpidamente a todas las poblaciones, transformando pron
to en verdaderos Dutchmem a una multitud de flamencos, valones, alemanes, por
tugueses, judos y hugonotes franceses. Lo que se elabora, a escala del pas entero, es
una nacin neerlandesa. Artesanos, mercaderes, marinos improvisados y peones trans
formaron el pequeo pas, hicieron de l otro pas. Pero, acaso el progreso de Holan
da no cre tambin el atractivo y las condiciones del xito?
Amsterdam: Mercado de ios pescados, Ayuntamiento, oficina de pesos. Estampa de Wright y
SchutZj 1797. (Atlas van Stolk.)

Ante todo
la pesca

Las Provincias Unidas son el Egipto de Europa, un don del Rin y el Mosa: es as
como Diderot66 subraya el aspecto fluvial y terrestre de las Provincias Unidas. Pero s
tas, ante todo, son un don del mar. El pueblo neerlands es tan dado a la marina
que puede decirse que el agua es ms su elemento que la tierra67. En el mar del Nor
te, a menudo furioso, hizo su aprendizaje en pesca, cabotaje, transporte a larga dis
tancia y guerra martima: segn dicen los ingleses, en 1625, el mar del Norte fue la
academia de los marinos y_pilotos de los rebeldes holandeses68. William Temple tiene,
pues, razn: La Repblica de las Provincias Unidas, habiendo salido del mar, tambin
ha sacado su fuerza de l69.
Desde siempre, Holanda y Zelanda poblaron con sus pescadores el mar del Norte
y los mares vecinos. La pesca es la industria nacional. Al menos cuatro industrias. La
primera, cerca de Jas costas y en las aguas dulces, proporciona la provisin diversificada
de peces muy delicados70; es lo comn, pero cuenta, en valor, tanto como la mitad
de la gran pesca, la enorme industria del arenque75 al lado de la cual parecen mo
destas, relativamente, la pesca del bacalao y la del bacalao fresco en los mares de Is-
landia y en el Dogger Bank72, y la caza de la ballena, curiosamente llamada la pe
quea pesca.
Hacia 159573, los holandeses haban descubierto el Spitzberg y aprendieron enton
ces de los pescadores vascos a arponear la ballena74. En enero de 1614, esta pesca era
concedida como un monopolio a una compaa del Norte, desde las costas de Nova-
semble hasta el estrecho de Davis, comprendido el Spitzberg, la isla de los Osos y otros
lugares75 La compaa fue disuelta en 164576, pero Amsterdam conserv celosamente
el control y el beneficio77 de las fantsticas matanzas de ballenas en el Gran Norte, que
vertan en ella toneladas de aceite (para la fabricacin de jabn, la iluminacin de los
pobres y el tratamiento de los paos) y quintales de barbas de ballena. En 169778,
ao fructfero, partieron de los puertos de Holanda ciento veintiocho barcos para la
1'pesca'' de la ballena:, 7 de los cuales se perdieron en los hielos y 121 volvieron a sus
puertos, despus de haber capturado 1.255 ballenas, que proporcionaron 41.344 barri
les de lardo. Cada barril se vende normalmente a 30 florines, lo que hace un total de
1.240.320 florines. Cada ballena proporciona de ordinario dos mil libras de peso de
barbas, estimadas en 50 florines el quintal; lo que hace para las 1.255 ballenas
1.255.000 florines, y las dos sumas dan 2.495.320 florines79. Esta relacin indica que,
en promedi, un ballenero trae de su campaa una decena de ballenas, aunque en ju
lio de 1698 uno solo de ellos obtuvo 21 en el Texel80
Estas riquezas, sin embargo, cuentan poco al lado de la pesca del arenque en el Dog
ger Bank, a lo largo de las costas inglesas, en el curs de dos temporadas, desde la fes
tividad de San Juan hasta la de Santiago y desde la Exaltacin de l Santa Cruz hasta
la de Santa Catalina81. Durante la primera mitad del siglo XVII, las cifras son fantsti
cas: 1.500 barcos de pesca, grandes barcos, bastante espaciosos como para permitir a
bordo la preparacin, la salazn y el embarrilamiento del pescado que las barcas van
a buscar a los lugares de pesca y llevan a Holanda y Zelanda (e incluso a Inglaterra,
donde el arenque holands es ms barato que el de los pescadores ingleses)82; en es
tos 1.500 buyssen van 12.000 pescadores y unas 300.000 toneladas de pescado. Reven
didos por toda Europa, los arenques ahumados y salados son la mina de oro de Ho
landa83. El comercio holands disminuira a la mitad estimaba Pieter de la Court ,
si se suprimiese el comercio de pescados y las mercancas que dependen de l84. Como
observaba sin placer sir George Downing (8 de julio de 1661), el comercio del aren
que origina el de la sal; el arenque y la sal han engrosado, por as decir, el comercio
holands en el Bltico85; y el comercio del Bltico, agregaremos nosotros, era la ver
dadera fuente de la fortuna holandesa.
No obstante, no se ha sobrestimado el lugar relativo de la pesca en la economa
holandesa? Despus del Acta de Navegacin de Cromwell y de la Primera Guerra An-
glo-holandesa (1652-1654), la pesca milagrosa disminuy en ms de dos tercios86, y
ello, contrariamente a la prediccin de Pieter de la Court, sin que se trastorne la ma
quinaria holandesa. En cuanto a la decadencia de la pesca, se explica por la reduccin
de los beneficios, consecuencia del alza de los precios y de los salarios. Slo los abas
tecedores se ganan todava la vida. Pero las exclusiones se hacen pronto demasiado
onerosas. La competencia de la pesca extranjera, francesa, noruega y danesa, hace el
resto. Adems, las mismas razones producen los mismos efectos, por lo que la pesca
inglesa del arenque no logr adquirir un gran empuje, pese a los estmulos de que fue
objeto. Y ello, tambin, por sus costes, demasiado elevados87
La flota
holandesa

La verdadera herramienta de la grandeza de Holanda fue una flota equivalente,


por s sola, al conjunto de las otras flotas europeas88. Una estimacin francesa de mayo
de 166989 que deja de lado los heu y las pequeas galeotas [muy numerosas], que
no llevan ms que un mstil y no pueden hacer largos viajes llega, por una supu
tacin que hallo dice Pomponne bastante fundado, a las cifras de seis mil para
el conjunto de las Provincias Unidas. A 100 toneladas y 8 hombres de tripulacin por
unidad, eso hara al menos 600.000 toneladas y, quizs, 48.000 marinos', cifras enor
mes para la poca y que, probablemente, apenas exageramos.
A la cantidad se aade la calidad. Desde 1570, los astilleros navales holandeses crea
ron una nave comercial sensacional, el Vliehoot, la flauta, navio robusto, de flancos
abultados, gran volumen y que se maneja con pequeas tripulaciones: el 20% menos
que en barcos de igual tonelaje. Ventaja considerable, si se recuerda que en los largos
viajes los costes de personal (salarios y alimentos) fueron durante mucho tiempo el prin
cipal de los gastos. Aqu la parsimonia holandesa acta en pleno: lo comn a bordo
es lo frugal90, pescado y smola; hasta los capitanes se contentan... con un trozo de
queso o una tajada de carne de vaca salada de dos o tres aos91; nada de vino: un
poco de cerveza y, a veces, cuando el mar est agitado, un poco de arac parsimoniosa
mente distribuido. De todas las naciones concluye un francs , los holandeses son
los ms ahorradores y los ms sobrios, los menos dados al lujo y a gastos intiles92.
Un largo informe francs de 1696 detalla, no sin una pizca de envidia, todas las
ventajas de la flota holandesa sobre sus rivales. Los holandeses slo navegan para el
comercio con flautas que hacen escoltar en tiempo de guerra por fragatas armadas. Son
grandes barcos, con grandes bodegas que pueden contener muchas mercaderas, malos
veleros en verdad, pero que, aunque de construccin pesada, resisten mejor el mar y
no necesitan tantos hombres tripulados [sic] como los otros barcos. Los franceses se ven
obligados a poner 4 5 hombres de tripulacin en los barcos de 20 a 30 toneladas para
hacerlos navegar, mientras que los holandeses slo ponen 2 o, a lo sumo, 3; en un bar
co de 150 a 200 toneladas, los franceses ponen 10 a 12 hombres, y los holandeses 7 u
8. Los franceses ponen 18, 20 25 hombres en un barco de 250, 300 400 toneladas,
y los holandeses slo ponen 12, 16 18 a lo sumo. El marinero francs gana 12, 16,
18 20 libras de sueldo por mes, mientras el holands se contenta con 10 12 libras,
y los oficiales ganan en la misma proporcin. Para la alimentacin de los marineros fran
ceses es necesario pan, vino, galleta de trigo puro que sea bien blanco, carne fresca y
salada, bacalao, arenque, huevos, mantequilla, guisantes, habas y, cuando comen pes
cado, es menester que sea sazonado, y slo lo comen los das de vigilia. Los holandeses
se contentan con cerveza, pan y galletas de centeno, a menudo muy negro, pero de un
gusto excelente, queso, huevos, mantequilla, un poco de carne salada, guisantes, s
mola y comen mucho pescado seco sin sazonar, todos los das, sean o no das de vigilia,
lo que cuesta bastante menos que la carne; los franceses, de temperamento ms ardien
te y activo hacen 4 comidas, mientras los holandeses, de temperamento ms fro, ha
cen 2 o, a lo sumo, 3. Los franceses fabrican sus barcos con madera de roble enclavijada
con hierro, lo cual cuesta mucho; la mayor parte de los barcos holandeses, sobre todo
los que no navegan ms lejos que Francia, estn hechos de madera de pino y enclavi
jados con madera, y, aunque ms grandes, su construccin cuesta la mitad que la de
los nuestros. Tambin sus aparejos son ms baratos, y estn ms cerca que nosotros del
Norte, de donde obtienen el hierro, las anclas, el camo para los cables y cordajes que
fabrican ellos mismos, como tambin las telas para el velamen93.
Urcas holandesas. Estampa de W Hollar, 1647. (Atlas van Stolk.)

En efecto, los costes inmejorables de sus astilleros constituyen otra superioridad del
armamento holands, su secreto es como dice una corresponsal francesa hacer ve
hculos [entindase por esto naves] ms baratos que los otros94. Sin duda, porque la
madera para barcos, el alquitrn, la pez, los cordajes, todos estos preciosos naval stores
les llegan directamente del Bltico, inclusive los mstiles, transportados por barcos es
peciales95. Pero tambin porque utilizan las tcnicas ms modernas: sierras mecnicas,
mquinas para instalar los mstiles fabricacin de piezas intercambiables y capataces
y obreros expertos. Hasta el punto de que los famosos astilleros de Saardam, cerca de
Amsterdam, podan comprometerse, siempre que se les avise con dos meses de ante
lacin, a construir cada semana, por el resto del ao, un barco de guerra listo para co
locarle los aparejos96. Agreguemos que en Holanda, cualquiera que sea la rama de la
actividad, el crdito es fcil abundante y barato. No es de asombrarse, pues, que des
de muy pronto las naves holandesas se exporten al extranjero, particularmente a Vene
cia, a Espaa y hasta a Malta97, para las correras de los caballeros en los mares de
Levante.
Por aadidura, Amsterdam se convierte en el primer mercado de Europa para los
barcos de ocasin. Si vuestro navio naufraga en las costas de Holanda, en pocos das
podis compraros uno nuevo y, con vuestra tripulacin, embarcaros sin prdida de tiem
po; los agentes incluso os habrn procurado un flete. Pero si vens por tierra para hacer
vuestra compra, ser mejor que llevis con vos vuestros marinos. Pues en las Provincias
Unidas, en materia de transportes, nicamente el hombre no abunda.
Sin embargo, no le pidis a ese hombre que sea un marino experimentado. A bor
do, basta con cubrir adecuadamente los puestos de responsabilidad. Por lo dems, cual
quiera har la tarea. Pero es necesario que alguien la haga. El reclutamiento nacional,
efectuado activamente hasta en las aldeas del interior, no basta. Como no haba bas
tado en Venecia ni bastara en Inglaterra. El extranjero, pues, ofrece sus servicios o se
le obliga a prestarlos. A Hollandganger llegados para manejar el pico, la pala o la gua
daa, les ocurre que de pronto se encuentran sobre el puente de una nave. En 1667,
3.000 marinos escoceses e ingleses estaban al servicio de las Provincias Unidas98 y, se
gn una corresponsala francesa, los equipamientos llevados a cabo por Colbert habran
repatriado a Francia a 30.000 marinos, la mayora al servicio de Holanda99.
Estas cifras no son seguras, pero es evidente que Holanda slo asume el transporte
por los mares del mundo en la medida en que obtiene de la Europa miserable una ma
no de obra suplementaria que le es indispensable. Esta no pide ms que acudir. En
1688, cuando Guillermo de Orange se dispone a marchar a Inglaterra para expulsar de
ella a Jacobo II, las tripulaciones de la flota, que pasar ante las barbas de los barcos
de Luis XIV, son reclutadas con cierta facilidad: bast con aumentar la prima de em
barque100. En resumen, no fue la indolencia101 sino la miseria de Europa lo que per
miti a los holandeses iniciar su Repblica. Todava en el siglo XVIII, la escasez de
tripulantes, tan aguda en Inglaterra, se hace sentir siempre en Holanda. Cuando, en
tiempos de Catalina II, los barcos rusos hacen escala en Amsterdam, algunos de sus ma
rinos eligen la libertad; los reclutadores holandeses los atrapan al vuelo y, un buen da,
los desdichados se encuentran en las Antillas o en el Extremo Oriente pidiendo lasti
mosamente su repatriacin102.

Hubo un Estado
de la: Provincias Unidas?

El gobierno de La Haya tiene fama de dbil e inconstante. De donde sera menes


ter concluir que un aparato poltico insignificante favorece las hazaas del capitalismo,
y hasta que es la condicin de ste. Sin llegar a esa conclusin, los historiadores rati
ficaran de buena gana el juicio de P W Klein105, a saber, que apenas puede hablar
se, con respecto a las Provincias Unidas, de algo que sea un Estado. Menos categri
co, Pierre Jeannin104 se contenta con decir que la prosperidad holandesa no debi prc
ticamente nada a un Estado poco capaz de intervenir. Los contemporneos no pen
saban de otro modo. Segn Sousa Coutinho, el enviado portugus que negocia en La
Haya y trata de sobornar a quien puede, teniendo ese gobierno tantas cabezas y jui
cios diferentes, sus representantes raramente se ponen de acuerdo sobre lo que es me
jor para ellos105 Turgot, hacia 1753-1754, habla de Holanda, [de] Gnova y [de] Ve-
necia, donde el Estado es impotente y pobre, aunque los particulares sean opulen
tos...100. Para Venecia, el juicio, exacto (todava) en el siglo XVIII, evidentemente no
lo es para la ciudad dominante del siglo XV; pero, lo es para Holanda?
La respuesta depender ante todo de lo que se entienda por gobierno o por Estado.
Si, como sucede demasiado a menudo, no se examina conjuntamente el Estado y la
base social que lo sustenta se corre el riesgo de emitir sobre l juicios errneos. Es ver
dad que las instituciones de las Provincias Unidas son arcaizantes; por sus races, son
una herencia bastante vieja. Es verdad que las siete provincias se consideran soberanas
y que, adems, se dividen en minsculas repblicas urbanas. Es verdad, tambin, que
las instituciones cntrales, el Consejo de Estado, el Raad van Staat (que es, hablando
con propiedad, el superintendente107 de todos los asuntos de la Repblica108, una es
pecie de ejecutivo, o mejor dicho un ministerio de finanzas), y los Estados Generales,
que tambin tienen su sede en La Haya y son una delegacin permanente de embaja
dores de las provincias, es verdad, pues, que estas instituciones no tienen, en princi
pio, ningn poder real. Toda decisin importante debe ser remitida a los Estados pro
vinciales y aprobada por ellos por unanimidad. A causa de los intereses divergentes de
provincias este sistema es una fuente continua de conflictos. No son las Provincias Uni
das, sino las Provincias Desunidas, deca William Temple en 1672109.
Estos choques y conflictos internos se traducen, a escala gubernamental, en una lu
cha sin fin entre Holanda, que utiliza su poder financiero para imponer su leadership,
y los prncipes de la familia de Orange, que gobiernan, como estatderes, cinco de
las siete provincias, presiden el Consejo de Estado y comandan las fuerzas armadas de
tierra y mar con el ttulo y las funciones de Almirante y Capitn General de la Rep
blica. La provincia de Holanda, representada por su Gran Pensionario, secretario del
Consejo de Estado, defendi siempre la soberana y la libertad provinciales, pues si el
poder central es dbil, ella se encuentra en mejor situacin para imponer su voluntad;
gracias a su enorme superioridad econmica y al simple hecho de que proporciona, por
s sola, ms de la mitad de las rentas del Estado110. El estatder, por su parte, trata
obstinadamente de establecer un poder personal, de aire monrquico, y por ende de
reforzar el poder central para contrarrestar el predominio holands; para ello, se sirve
de las provincias y las ciudades que tienen celos de Holanda y de Amsterdam, y que
demasiado a menudo son vejadas por ellas.
De esto resultan tensiones y crisis, y la alternancia de los dos rivales a la cabeza del
Estado. En 1618, con motivo de la crisis religiosa intensa que opone a arminianos y
gomaristas, el prncipe Mauricio de Nassau hizo arrestar al Gran Pensionario de Ho
landa, Johann Van Oldenbernevelt, quien es condenado a muerte y ejecutado al ao
siguiente. En julio de 1650, el estatder Guillermo II intenta dar un golpe de Estado,
que triunfa en La Haya, pero fracasa lamentablemente contra Amsterdam. En ese mo
mento, la muerte prematura del prncipe deja el lugar libre a los republicanos, quie
nes suprimen el estatuderato y gobiernan casi un cuarto de siglo, hasta 1672. Cuando
la invasin francesa, Guillermo III restablece el estatuderato, que adquiere los caracte
res de una institucin de salvacin pblica. El Gran Pensionario, Jean de Witt, y su
hermano son asesinados en La Haya. De igual modo, bastante ms tarde, en 1747, los
inquietantes xitos franceses en los Pases Bajos espaoles permiten a Guillermo IV res
taurar su autoridad111. Finalmente, en 1788, la revolucin de los patriotas neerlan
deses, dirigida desde fuera tanto como desde dentro, provoca, por reaccin, el triunfo
de Guillermo V y desencadena las persecuciones orangistas.
En lneas generales, la poltica exterior desempe un papel muy importante en es
tas alternativas. Ya en 1618, el problema no era, ms all de las pasiones religiosas,
la decisin de retomar o no la guerra contra Espaa? La victoria del estatder contra
Holanda, favorable, como lo ser casi siempre, a la paz, llevar dos aos ms tarde a
la ruptura de la Tregua de Doce Aos.
As, al capricho de las situaciones belicosas que afligen a Europa, el centro de la
potencia poltica en las Provincias Unidas oscila entre el estatuderato, de un lado, y
Holanda y la enorme potencia de Amsterdam, del otro. Estas alternancias significan
para los regentes de las provincias y d las ciudades, o bien purgas, o bien un ver
dadero sistema de despojos, para emplear imgenes excesivas extradas de otras expe
riencias; en todo caso, decaimientos, prdidas o ganancias para grupos de la lite so
cial. Salvo para los veletas112, o los prudentes, que siempre salen de apuros, salvo pa
ra los muy pacientes: una familia es desplazada por una de estas crisis; una veintena
de aos ms tarde, la crisis siguiente puede restaurarla. . . . .
Pero lo importante es que, en uno y en otro caso, las Provincias Unidas hayan cui
dado su prestigio y su potencia. Johan Van Oldenbernevelt o Johan de Witt son, al
timn, tan firmes como Mauricio de Nassau o Guillermo III. Lo que diferencia a los
adversarios son los fines y los medios. Holanda subordina todo a la defensa de sus in
tereses mercantiles. Quiere salvaguardar la paz y orientar el esfuerzo militar de la Re
pblica hacia la posesin de una flota imponente, condicin de su seguridad (en 1645,
esta flota interviene en el Bltico para poner fin a la guerra entre Suecia y Dinamarca,
guerra que lesiona los intereses holandeses). Por su parte, las provincias fieles al esta-
tder se preocupan ms del ejrcito que las protege contra la amenaza de vecinos siem
pre peligrosos y que brinda una carrera a sus gentilhombres; ellas ceden de buena gana
la tentacin de intervenir en el juego continuo de las luchas del continente europeo.
Pero, flota o ejrcito, guerra o paz, estatder o Gran Pensionario, las Provincias Unidas
quieren hacerse respetar. Puede ser d otro modo en el centro de una eco-
nma-mundo?

Estructuras internas
que no cambian

En el interior, los cambios de orientacin del poder tuvieron su importancia. Bur


gomaestres y regidores son destituidos, reemplazados; de ah una cierta movilidad en
el interior de la clase privilegiada, una especie de rotacin entre los detentadores del
poder poltico. Pero la clase dominante, en su conjunto, se mantiene, obtenga la pri
maca Holanda o el prncipe de Orange. Como seala E. H. Kossmann113, los prnci
pes d Orange raramente tuvieron el deseo y jams la capacidad de suprimir la pluto
cracia de Holanda. Sin duda, como sostiene otro historiador, porque, en ltimo an
lisis, ellos mismos eran aristcratas y defensores del orden existente. Quizs, tambin,
porque no podan oponerse a Holanda ms que hasta cierto punto y porque su poltica
exterior intervencionista les aconsejaba no poner en tela de juicio el orden interior y
los cimientos sociales del pas. Cuando el prncipe de Orange, despus de haber sido
coronado Rey d Inglaterra, volvi por primera vez a La Haya, los Estados Generales
le hicieron preguntar si quera ser recibido en su asamblea como Rey de Inglaterra o
como almirante y capitn general de la Unin. Respondi que, habiendo conservado
con mucho gusto los cargos que l y sus predecesores haban tenido en la Repblica,
era en la condicin que ellos le otorgaban como deseaba ser recibido, y, en efecto, si
gui ocupando su lugar habitual en la asamblea de los Estados Generales, slo que,
en lugar del silln similar al del .presidente que tena antao, se le dio uno ms eleva
do y en el que estaban bordadas las armas del Reino de Gran Bretaa115. Detalle de
protocolo, pero, a fin de cuentas, no es el respeto de las instituciones, ante todo, la
salvaguardia de la oligarqua neerlandesa?
En el siglo XVIII, sta ver ms de una vez una garanta del orden social en la pre
sencia y la accin del estatuderato.
En sntesis, esta clase privilegiada se sita en el centro de todo el sistema poltico.
Sin embargo, no es fcil definirla. Como las instituciones que la llevan y a tas que ella
anima, viene de lejos, de las burguesas patronas de las regiduras, en tiempos de las
dominaciones borgoona y espaola. La larga Guerra de la Independencia, 1572-1609,
asegur la primaca de esa burguesa; arruin a la nobleza en la mayor parte de las pro
vincias y, pese a la crisis religiosa de los aos 1618-1619, la Iglesia Reformada qued
subordinada a las autoridades provinciales y urbanas. Finalmente, la Revolucin con
sagr la potencia de la clase de los regentes, es decir, de la lite poltica que detenta,
en cada ciudad y cada provincia, los cargos importantes y, prcticamente, tiene un po
der ilimitado en materia de fisco, de justicia y de actividad econmica local.
Esos regentes forman un grupo aparte, por encima de la burguesa mercantil, que
no penetra en l a voluntad. Pero los cargos que detentan no alimentan a sus titulares,
pues los salarios son irrisorios, y esto descarta a la gente sin fortuna. Forzosamente, de
una manera o de otra, los regentes participan en la riqueza en ascenso de las Provincias
Unidas. Tienen vnculos con el mundo de los negocios; algunos vienen directamente
de l, ya que las familias que se enriquecen se introducen un da en las filas de la oli
garqua poltica aparentemente cerrada, sea por matrimonios, sea en ocasin de la crisis
de poder. No por ello esta lite poltica forma menos un grupo particular, una especie
de patriciado. Hay quizs 2.000 regentes, que se cooptan entre ellos, salen de las mis
mas familias, del mismo medio social (dinero y poder)* que estn al frente, a la vez,
de las ciudades, las provincias, los Estados Generales, el Consej de Estado, la Com
paa de las Indias Orientales y estn ligados a a clase mercantil, y que a menudo si
guen participando en los asuntos comerciales e industriales; B. M, Vlekke habla de una
oligarqua de aproximadamente 10.000 personas116, cifra un poco elevada, a menos
que se incluya en ella a los miembros de las familias.
Sin embargo, los regentes, durante el Siglo de Or, no se entregan a 1 altanera
patricia y la ostentacin. Durante largo tiempo, supieron desempear el papel de dis
cretos padres de familia frente a una poblacin de cuya acostumbrada insolencia y vio
lento gusto por la libertad nos hablan los contemporneos. No es cosa nueva dice
el autor de las Delicias de Holanda (1662) r a un gallefretierni, en una pequea
disputa con un honesto burgus, proferir estas palabras injuriosas: soy tan bueno co
mo t, aunque t seas ms rico que yo [ y cosas semejantes que son d difcil di
gestin. Pero las personas prudentes evitan juiciosamente [accortementus] tales encuen
tros, y los ricos se apartan mientras pueden de la comunicacin con la gente humilde,
para ser ms respetados119.
Este texto os sera ms til si dijese algo sobre los motivos de esas pequeas dis
putas. Est claro, sin embargo, que en este supuestamente tranquilo siglo XVII ya exis
ten tensiones sociales. El dinero es el medio de poner a cada uno en su lugar; pero un
medio que es prudente disimular . Entonces, fue por gust o por habilidad instintiva
por lo que los ricos, en Amsterdam, parecen haber disimulado durante mucho tiempo,
bastante naturalmente y de manera bonachona, su riqueza y opulencia? Por absoluto
que sea el poder del Magistrado seala un gua en 1701 , rio se observa en l nin
gn boato, y se ve esos ilustres burgomaestres andar por la ciudad sin ostentacin ni

Laplaza del Dam en Amsterdam en 1659, porJacob van der lft, Chantilly, Museo Conde. (Cli
s Giraudon.)
squito, sin distinguirse en nada de los burgueses sometidos a l120. El mismo William
Temple121 (1672) se asombraba .de que hombres tan eminentes como el Gran Pensio
nario de Holanda, Juan de Witt, o Miguel de Ruyter, el ms grande marino de su po
ca, no se distinguan, uno del ms comn de los burgueses, y el otro del ms ordi
nario capitn de barco. Las casas de la Herrengracht, la calle de la gente encopetada,
no muestran fachadas magnficas. Y en los interiores no se ve, en el Siglo de Oro, el
lujo de los muebles de alto precio.
Pero esta discrecin, esta tolerancia y esta apertura comienzan a cambiar con la lle
gada al poder, en 1650, de los republicanos. La oligarqua, en efecto, asume desde
entonces tareas nuevas y numerosas; se presta a una burocratizacin que progresa por
s misma y no se retira ms que a medias de los negocios. Adems, era fuerte la ten
tacin, para toda la sociedad holandesa, prodigiosamente enriquecida, de ceder al lu
jo. Hace 70 aos observa Isaac de Pinto en 1771 , los ms grandes negociantes [de
Amsterdam] no tenan jardines ni casas de campo comparables a las que sus cortesanos
poseen hoy. La construccin y el coste inmenso de mantenimiento de estos palacios de
hadas, o ms bien de estos abismos, no es el mayor mal, sino la distraccin y la negli
gencia que este lujo causa, que significa a menudo un gran perjuicio en los negocios
y el comercio122. De hecho, en el siglo XVIII, el comercio se hace progresivamente se
cundario para los privilegiados del dinero. Los capitales, superabundantes, se apartan
de l para ser invertidos en las rentas, las finanzas y los juegos del crdito. Y esta so
ciedad de rentistas demasiado ricos se cierra cada vez ms, se separa progresivamente
de la masa de la sociedad.
Este corte destaca profundamente en el dominio de la cultura. Hay, entonces, aban
dono por la lite de la tradicin nacional y aceptacin de la influencia francesa, que
lo invade todo. La pintura holandesa apenas superar la muerte de Rembrandt (1669).
Si la invasin francesa de 1672 fracas militar y polticamente, tuvo un xito total, o
casi total, en el plano cultural123. La misma lengua francesa se impone, como en el
resto de Europar y se convierte en un medio ms de distanciarse con respecto a las ma
sas populares. En 1673, Pieter de Groot escriba ya a Abraham de Wiquefort: El fran
cs, que es para los inteligentes, [...] el flamenco, que es para los ignorantes124.

El impuesto
contra los pobres

Siendo la sociedad holandesa lo que es, no cabe sorprenderse de que el sistema de


impuestos no afecte al capital. En el primer rango de los impuestos personales se ubica
el Heere Geld\ al impuesto sobre los criados: 5 florines y 16 sueldos por un criado; 10
florines y 6 sueldos por dos criados; pero por tres, 11 florines y 12 sueldos; y por 4,
12 florines y 8 sueldos; por 5, 14 florines y 14 sueldos. Es decir, un impuesto curiosa
mente decreciente. Tambin existe el impuesto sobre la renta, pero quin se quejara
de l hoy en da! Es del 1%, o sea, de 15 florines por 1.500 florines de renta, de 12
florines por 1.200... Por debajo de los 300 florines, no hay impuesto. En fin, los que
no tienen ingresos fijos y slo subsisten por su comercio o la profesin que ejercen son
gravados segn el producto que, segn se estima, pueden retirar de ese comercio o pro
fesin125. Frente a la estimacin del monto imponible, habr ms de una manera de
defenderse. Por ltimo, no hay derechos sucesorios en lnea directa, privilegio que tie
ne su valor, aqu como en Francia126.
El peso fiscal es arrojado sobre el impuesto indirecto, arma que utilizan tanto los
Estados Generales como las provincias y las ciudades. Es un fuego graneado contra el
consumidor. Todos los observadores dicen que ningn Estado, en el siglo XVII y en
el XVIII, se halla tan abrumado de contribuciones. En el siglo XVIII, hay impuestos al
consumo, llamados sisas, sobre los vinos y licores fuertes, el vinagre, la cerveza, los
cereales de todas clases, las harinas, los frutos, las patatas127, la mantequilla, la madera
para construccin y para quemar, la turba, el carbn, la sal, el jabn, el pescado, el
tabaco, las pipas para fumar, el plomo, las tejas, los ladrillos, las piedras de todas cla
ses y el mrmol128. Se hizo menester, en 1748129, poner por tierra este edificio compli
cado. Pero fue necesario renunciar a ello, pues ningn impuesto general poda absor
ber tantos impuestos particulares, establecidos progresivamente y a los cuales, bien o
mal, el contribuyente se haba habituado. Y, sin duda, impuestos mltiples, como
otros tantos pequeos soldados, son ms fciles de manejar que un solo gran persona
je. En todo caso, el nmero de estos pequeos soldados es el rasgo principal del siste
ma fiscal. Un testigo se divierte con ello: Si una vaca se vende en sesenta francos, ha
br pagado ya alrededor de 70 libras del Pas. Un plato de carne puesto sobre la mesa
ha pagado ya alrededor de veinte veces la sisa130. Adems dice una memoria de
1689 i no hay ninguna clase de productos que no pague el derecho de sisa o consu
mo; el que se cobra por la molienda del trigo y por la cerveza es tan elevado que iguala
siempre al valor cuando est a un precio ordinario; hasta han hallado el medio de en
carecer mucho la cerveza, usando con sta su treta ordinaria, pues para impedir en su
pas la venta de una mercadera cuya entrada no pueden prohibir abiertamente por sus
compromisos, graban su consumo en el pas con una tasa tan exorbitante que ningn
particular la hace venir para su uso ni hay comerciante que la venda por temor de no
hallar comprador131.
El impuesto indirecto, factor esencial de la vida cara, abruma sobre todo a los hu
mildes. El rico evita o soporta ms fcilmente el golpe. As, los comerciantes tienen el
derecho, en la aduana o el fielato, a declarar el valor de las mercancas que han de ser
gravadas. Lo fijan a su antojo132 y, una vez franqueado el control, no puede efectuarse
ninguna verificacin. En general, puede imaginarse una sociedad y un Estado ms sis
temticamente injustos? Bajo el estatuderato de Guillermo IV, fueron necesarios mo
tines, que l en parte haba provocado, para que se diese fin al sistema de contrata de
la recaudacin de impuestos133. Pero la instalacin del estanco (50.000 empleados slo
en la provincia de Holanda)134 no modific en nada la desigualdad fundamental del
sistema.
Y es lgico: el contribuyente rico, que se resiste a un fisco notablemente pertre
chado, participa regularmente en los emprstitos de los Estados Generales, las provin
cias o las ciudades. Hacia 1764, las Provincias Unidas, que cuentan con 120 millones
de florines de rentas, tienen una deuda de 400 millones a un inters muy bajo. No
es sta la prueba de que era un Estado fuerte, al que no le falta el dinero para los tra
bajos pblicos, ni para los ejrcitos de mercenarios ni para el equipamiento de las flo
tas? Tambin, un Estado que sabe administrar la deuda pblica. Como nunca hay es
casez para el pago de los intereses explica Issac de Pinto , eso hace que nadie pien
se en retirar sus capitales; adems de que, si tienen necesidad de dinero, lo pueden
negociar con ventaja.135 He subrayado las ltimas palabras de Pinto porque explican
el siguiente pasaje del Journal du Commerce de enero de 1759: Los fondos pblicos
en Holanda... no rinden ms que el 2,5 % , pero ganan el 4 y hasta el 5% en el pas136,
es decir que cuestan 104 105 pero fueron emitidos a 100. Si se necesitan emprstitos,
los suscriptores se apian. Una prueba dice una carta de La Haya de agosto de
1744 de las riquezas de los particulares holandeses y de la gran abundancia de di
nero que hay en el pas es,que los tres millones de rentas vitalicias al 6% y las obliga
ciones reembolsables ah2,5% han sido adquiridas en menos de diez horas, y si el fon-
do hubiera sido de quince millones, habra ocurrido lo mismo; pero con la caja del
Estado no sucede igual que con las bolsas particulares: stas se hallan llenas y el tesoro
est casi vaco; sin embargo, en caso de necesidad, se pueden hallar grandes recursos
mediante algn arreglo en las finanzas y sobre todo mediante un impuesto por fa
milia157
Y los casos de necesidad no faltan: las guerras son vorgines; ms an, este pas
artificial que son las Provincias Unidas debe reconstruirse cada ao. En efecto, el
mantenimiento de los diques y de los grandes caminos cuesta al Estado ms de lo que
obtiene con [los impuestos sobre] las tierras158. Sin embargo, el producto del comer
cio y el consumo es inmenso, pese a la mezquindad de los artesanos, que hace proli15^
a la sobriedad francesa sin presentar las mismas ventajas, pues la mano de obra es all
ms cara que en Francia. Henos aqu otra vez ante el problema de la vida cara. Es
normal en el centro de una economa-mundo, y el pas privilegiado incluso saca ven
tajas de ella. Pero, como todas las ventajas, puede invertirse algn da. Quizs no de
sarrolla sus efectos felices ms que sustentada por una produccin activa. Ahora bien,
en el siglo XVIII, la produccin baja, aunque los salarios, segn las expresiones de Jan
de Vries, permanecen petrificados, fosilizados140 en niveles altos. Pero, es indicio
de un Estado dbil el que las necesidades de ese Estado sean satisfechas a expensas
de la colectividad?

Frente
a los otros Estados

Que las Provincias Unidas fueron un Estado fuerte lo muestra su poltica exterior
durante el Siglo de Oro de la Repblica, hasta cerca del decenio iniciado en 1680, cuan
do empieza a ser evidente la declinacin de su importancia en Europa.
De 1618 a 1648, durante la llamada Guerra de los Treinta Aos, all donde noso
tros, los historiadores, no vemos en primer plano ms que a los Habsburgo o los Bor-
bones, a Richelieu, el conde-duque de Olivares o Mazarino, el papel dominante fue,
muy a menudo, el de Holanda. Los hilos de la diplomacia se anudan y desanudan en
La Haya. Es all donde se organizan las intervenciones sucesivas de Dinamarca (1626),
de Suecia (1629) y hasta de Francia (1635). Sin embargo, como todo centro del mundo
econmico que se respete, las Provincias Unidas mantienen la guerra fuera de ellas: en
sus fronteras, una serie de fortalezas refuerzan el obstculo de los mltiples cursos de
agua. Mercenarios poco numerosos, pero muy selectos, muy bien pagados y bien ali
mentados141, entrenados para la guerra ms avanzada, se encargan de velar para que
las Provincias Unidas sigan siendo una isla protegida.
Mirad tambin cmo la flota de las Provincias Unidas, en 1645, interviene en el
Bltico para poner fin a la guerra entre Dinamarca y Suecia, que lesionaba los intereses
holandeses. Si las Provincias Unidas se abstuvieron, pese a los esfuerzos de los prncipes
de Orange, de toda poltica de conquista en detrimento de los Pases Bajos espaoles,
nc fue por debilidad. Era de inters, para los mercaderes de Amsterdam, ir a liberar
Amberes, cuando la desembocadura y el bloqueo del Escalda estaban en sus manos?
Mirad cmo, en Mnster, los delegados de los Estados multiplicaban las exigencias y
los disimulos frente a los franceses: Es lamentable ver cmo nos tratan estos diputa
dos, escribe Servien142. Observad en 1668, para tomar otro punto de referencia, cmo
las Provincias Unidas logran sellar la Triple Alianza con Inglaterra y Suecia, y detener
los progresos inquietantes de Luis XIV en los Pases Bajos espaoles. En esos aos de
1669 y 1670, decisivos para la historia de Europa, Juan de Witt, el Gran Pensionario
21. LAS PROVINCIAS UNIDAS FRENTE A ESPAA

I LAS PROVINCIAS UNIDAS SE CONSTITU


YERON COMO UNA ISLA FORTIFICADA
Durante los ltimos decenios del siglo XVI, todas las ciu
dades de los Pases Bajos, como del resto de Europa, se for
tificaron ta la italiana, con baluartes y caballeros. En ade
lante el can no puede abrir brechas en ellas como en las
ciudades medievales. Slo se las puede tomar mediante ase
dios prolongados y costosos. En 1605-1606, Mauricio de Nas
sau complet esta defensa cmodernizada con la construc
cin de una barrera continua de fortines y escarpas a lo lar
go de los grandes os, haciendo en las Provincias Unidas
una verdadera fortaleza. (Tomado de G. Parker, El ejrcito
de Flandes y el camino espaol, 1567*1659, 1976, pp.
48-49.)

II LA IMPORTANCIA DEL COMERCIO


TERRESTRE PARA LAS PROVINCIAS UNIDAS
El verdadero peligro para las Provincias Unidas consiste en
ser cortadas de las vas de agua que las unen comercialmen
te con los Pases Bajos espaoles y con Alemania. La impor
tancia de esta unin es sealada por los ingresos de las adua
nas bajo control espaol; 300.000 escudos por ao, en 1623
(la reanudacin de la guerra de 1621, al expirar la Tregua
de los Doce Aos, no interrumpi inmediatamente los tr
ficos en direccin a las Provincias Unidas). Al lado del nom
bre de cada ciudad se ha puesto la suma pagada p or ella en
millares de escudos. (Tomado de Jos'Alcal- Zamora y Quei-
p o de llano, Espaa, Flandes y el Mar del Norte. 1618-1639,
1915, p. 184.)

III UN INTENTO DE BLOQUEO EN


1624-1627
En 1624, los espaoles establecieron un bloqueo de las vas
de agua y de abastecimiento de ganado en pie de Dinamar
ca (por la ruta sealada con lnea doble). Pero no pudieron
mantener esta costosa poltica despus de 1627. Fue a cau
sa de la crisis econmica y de la bancarrota del Estado espa
ol en ese ao? (ibid., p. 185)
IV LA TIERRA CONTRA EL MAR
Al haber dificultades en el mart la guerra espaola depende del sistema logtstico que, apoyado en Sicilia, aples, el Mt-
lanesado, el Franco-Condado y los Pases Bajos espaoles, y asegurado mediante numerosas complacencias o neutralidades
en las tierras alemanas, pudo crear corredores permanentes de circulacin a travs de los Alpes hasta el mar del Norte. Este
itinerario espaol se prolonga en el mapa hasta Holstein, zona de reclutamiento de soldados para el ejrcito de los Pases
Bajos (Tomado de G. Parker, op. cit. , p. 90.)

que tiene en sus manos firmes las fuerzas neerlandesas, y el embajador de Luis XIV,
el admirable Arnaud de Pomponne, discuten cortsmente paso a paso. Escuchndolos
atentamente, no tengo la impresin de que haya en el holands el menor complejo de
inferioridad frente al representante del Rey Sol. Explica muy sosegadamente (y lcida
mente, a nuestro parecer) al incrdulo embajador por qu Francia no est en condicio
nes de imponer su voluntad a Holanda.
No, el gobierno neerlands no es inexistente; es menos un asunto de gobierno que
de simple peso econmico. En las negociaciones de las Paces de Nimega (1678), de
Ryswick (1697) y de Utrecht (1713), las Provincias Unidas siguen siendo una potencia
de peso. El ascenso de Inglaterra y de Francia se realiza lentamente, aunque sin duda
a sus expensas, y revela cada vez ms su insuficiencia y su fragilidad, pero se trata de
una evolucin cuyos frutos madurarn con lentitud.
Captura de barcos espaoles cargados de plata por la Compaa Holandesa de las Indias Oc
cidentales, cerca de La Habana, el 8 de septiembre de 1628. Estampa de Visscher. (Atlas van
Stolk.)

La realeza
de los negocios

Lo que la poltica y la vida holandesa no cesan de defender y de salvaguardar, en


medio de las peripecias favorables y hostiles por las que atraviesan, es un conjunto de
intereses mercantiles. Estos intereses predominan, sumergen todo, lo que no han po
dido lograr las pasiones religiosas (as, despus de 1672) ni las pasiones nacionales (as,
despus de 1780). Los observadores extranjeros a menudo se declaran escandalizados
y, sinceros o no, objetivos o no, nos ayudan a ver un poco ms claro.
Cmo no asombrarse, en verdad, de que comerciantes holandeses, molestos por
la V .O .C .143 y celosos de sus privilegios, lancen o sostengan con sus propios capitales
a las Compaas de Indias rivales, las de Inglaterra, Dinamarca, Suecia, Francia e in
cluso a la Compaa de Ostende? Que inviertan dinero en la actividad corsaria fran
cesa de Dunquerque, que se ejerce en esa ocasin contra los barcos de sus compatrio
tas144? Que haya comerciantes en connivencia con los corsarios berberiscos que operan
en el mar del Norte? (Estos berberiscos, es verdad, son a menudo holandeses renega-
dos.) Que en 1629, despus de la captura de galeones espaoles cerca de La Habana,
los accionistas de la Compaa de las Indias Occidentales exijan el reparto inmediato
del botn y, al obtenerlo, creen la primera debilidad de su Compaa145? Asimismo, es
con armas compradas a los holandeses con las que los portugueses expulsan a stos de
Recife, en 1654, y Luis XIV ataca a la Repblica, en 1672. Durante la Guerra de Su
cesin de Espaa, los envos a las tropas francesas que combaten en Italia se hacen por
intermedio de Amsterdam, para indignacin de los ingleses, aliados de los holandeses
contra Francia. Es que el comerciante es rey, y los intereses mercantiles desempean
en Holanda el papel de razn de Estado: El comercio quiere ser libre, dice Pieter de
la Court (1662)H6. La ganancia [es] el solo y nico Norte que gua a esta gente, ex
clama La Thuillerie147, embajador de Francia, en una carta a Mazarino (31 de marzo
de 1648). Por la misma poca, en 1644, los directores de la Compaa de las Indias
Orientales sostenan con energa que las plazas y fortalezas que los Heeren X V lIm ha
ban conquistado en las Indias Orientales no deban considerarse como conquistas na
cionales, sino como la propiedad de comerciantes privados, quienes tenan derecho a
venderlas a los que quisieran, aunque se tratase del Rey de Espaa o cualquier otro ene
migo de las Provincias Unidas Los enemigos de Holanda y ellos forman legin
no tienen ningn inconveniente en extender estas acusaciones levantadas en honor a la
verdad, como si los defectos de otros fuesen nuestros mritos personales. Un francs
dice: En Holanda, el inters del Estado en lo tocante al comercio origina el del par
ticular, marchan a la par [lo cual equivale a decir que el Estado y la sociedad mercantil
son una y la misma cosa]. El comercio es absolutamente libre, no se prescribe absolu
tamente nada a los comerciantes, quienes no siguen otra regla que la de sus intereses:
es una mxima establecida, que el Estado la considera como algo que le es esencial.
As, cuando el particular parece hacer por su comercio algo contrario al Estado, ste
cierra los ojos y finge no percatarse de ello; esto es fcil de comprobar por lo que pas
en 1693 y 1694. Francia careca de trigo y el hambre era general en las provincias; era
el punto lgido de la guerra, era aparentemente el momento fatal para Francia y fa
vorable a los aliados unidos contra ella. Haba mayor razn de Estado para los holan
deses y para los aliados que contribuir a la prdida de Francia, para obligarla al menos
a aceptar la paz en las condiciones que quisiesen imponerle? Muy lejos de proporci
nale trigo, no deban buscar todos los medios para dejarla sin l, si les fuese posible?
No ignoraban esta circunstancia poltica, pues haban hecho publicar rigurosas prohi
biciones a todos los comerciantes y dueos de barcos que dependan de su dominacin
de ir a Francia bajo ningn pretexto; sin embargo, impidi eso la correspondencia de
los comerciantes holandeses con los [mencionados] comerciantes franceses para enviar
les trigo a Francia, sirvindose de barcos suecos y daneses, o de sus barcos disimulados
con la bandera de naciones neutrales o, en mayor nmero, con sus propios barcos lle
vando la bandera holandesa?..,150.
Sin embargo, en Amsterdam, nadie se molesta en voz alta por estas actitudes ni
por las especulaciones o malversaciones en cadena que atestiguan, desde comienzos del
siglo XVII, los actos delictivos del agiotista Isaac Le Maire151. Los negocios son los ne
gocios. Para los extranjeros, jueces en moralidad, todo puede ocurrir en este pas que
no es como los otros. Durante la Segunda Guerra Anglo-holandesa (1665-1667), el
embajador francs, el conde d'Estrades, llega incluso a imaginar que se corre el riesgo
de ver a este pas sometido a los ingleses. Hay una gran conjura en el Estado para ello152.
APODERARSE DE EUROPA,
APODERARSE DEL MUNDO

Europa fue la primera condicin de la grandeza neerlandesa. El mundo fue la se


gunda. Pero, esto no ha sido, en parte, la consecuencia de aquello? A Holanda, ha
biendo conquistado a la Europa mercantil, el mundo se le dio por aadidura. En todo
caso, tanto en un lado como en otro, fue con mtodos anlogos como Holanda impuso
su preeminencia o, mejor dicho, su monopolio comercial, cerca o lejos de ella.

Lo esencial se produjo
antes de 1585

El Bltico, en la Edad Media, es una especie de Amrica al alcance de la mano.


Ahora bien, desde el siglo XV, las naves neerlandesas portadoras de sal y pescado com
piten all con los hanseticos. En Spira, en 154 4 153, Carlos V obtuvo del rey de Dina
marca el libre paso del Sund para los barcos flamencos. Diez aos ms tarde, despus
de una gran penuria en sus pases, los genoveses y los portugueses de Amberes dirigan
sus pedidos de trigo a Amsterdam, convertida ya en esos aos, en detrimento de la ciu
dad del Escalda, en el primer puerto de redistribucin del trigo154, y pronto se la lla
mar el primer granero de Europa. Exito enorme, en 1560 los neerlandeses haban
atrado hacia ellos el 70% del trfico pesado del Bltico...155 Desde entonces, la cap
tura est realizada. Los cereales y los naval stores tablones, maderos, mstiles, al
quitrn y pez afluyen a Amsterdam, y este m oeder com ercie'% absorber todava,
en tiempos del esplendor neerlands, hasta el 60% del capital circulante de las Pro
vincias Unidas y emplear hasta 800 naves por ao. Para Astrid Friis, la oleada de ma
terias primas provenientes del Bltico fue el motor de los cambios econmicos y pol
ticos del siglo XVII157.
Sin embargo, por importante que sea, no constituye ms que una parte del juego
neerlands. El trfico de los pases blticos, en efecto, no prosperara plenamente sin
la explotacin de la lejana Pennsula Ibrica, poseedora del metlico que es, cada vez
ms, la clave del comercio en el Bltico. Pues es menester forzar los trficos de los pa
ses ribereos y saldar all el exceso de las compras sobre las ventas.
Pero, precisamente, la redistribucin de los cereales blticos haba asegurado el xi
to de las naves neerlandesas en el Sur. As, al triunfar en el Bltico, triunfaron poco
despus en Laredo, Santander, Bilbao, Lisboa y, ms tarde, en Sevilla. Desde 1530, o
a lo sumo desde 1550158, las urcas flamencas aseguran en su mayor parte el trfico ma
rtimo entre el Norte y los puertos de Portugal y de Espaa. Pronto transportarn los
cinco sextos de las mercancas intercambiadas entre la Pennsula Ibrica y el Atlntico
Norte: trigo, centeno, naval stores y productos industriales de la Europa del Norte (que
Sevilla reexporta hacia el Nuevo Mundo), a cambio de sal, aceite, lana, vino y sobre
todo metal blanco.
La toma de posesin de esta lnea de trfico coincide, adems, con la apertura de
la Bolsa de Amsterdam. Otra coincidencia: inmediatamente despus de las grandes ex
pediciones de cereales hacia el Mediterrneo (1590-1591), la Bolsa de Amsterdam se
reconstruye totalmente (1592)159 y poco despus se funda una Cmara de Seguros
(1598)160.
La unin Norte-Sur fue y sigui siendo vital para los dos participantes, hasta el pun
to que ni siquiera la revuelta de los Pases Bajos (1572-1609) la rompi. La relacin
entre las provincias en rebelin y el bloque de Espaa y Portugal fue, para retomar una
vez ms la expresin de Germaine Til Ion (a propsito de la Francia y la Argelia de
ayer, en 1962), la de enemigos complementarios161, que no pueden ni quieren sepa
rarse. En Espaa, hay irritacin, momentos de clera e incluso medidas represivas anun
ciadas en alta voz. En 1595, Felipe II hace capturar 400 naves en los puertos de la Pe
nnsula (el comercio con el enemigo no chocaba antao con las prohibiciones que hoy
son la regla), o sea, los dos quintos, se nos dice, de la flota holandesa, que sera de un
millar de naves a la sazn162. Pero los veleros secuestrados, destinados a transportes obli
gatorios, finalmente son liberados o se liberan. En 1596 y en 1598, los puertos espa
oles nuevamente les estn prohibidos, pero las medidas son inaplicables. De digual
modo, los grandes proyectos acariciados durante un momento de negar a los rebeldes
la sal de Setbal o de Cdiz, para ponerlos de rodillas, quedarn en meros planes163
Adems, las salinas de la Francia atlntica, las de Brouage y Bourgneuf, seguan siendo
accesibles y proporcionaban, para las salazones del Norte una sal superior a las ibricas.
Finalmente, y sobre todo, Espaa, que antao se autoabasteca de trigo, desde 1560 es
presa de una crisis que desorganiza su agricultura164. Se halla a merced del cereal ex
tranjero, que, a fines del siglo XVI, ya no se encuentra en el Mediterrneo. En 1580,
cuando la conquista de Portugal, el pas ocupado se muere literalmente de hambre; es
necesario apelar al Norte, y los pagos, estipulados obligatoriamente en oro, desorgani
zan hasta en el Mediterrneo las habituales transferencias en numerario del sistema es
paol165 Tambin pesa el argumento de los consejeros de Felipe II, a saber, que su
primir el comercio con, los rebeldes sera privarse de una renta aduanera de un milln
de ducados al ao166. De hecho, Espaa no puede elegir, est obligada a aceptar estos
intercambios desagradables pero necesarios. Y las Provincias Unidas estn en una si
tuacin anloga.
Una investigacin espaola realizada en Sevilla, en 1595167, revela la presencia en
l ciudad de corresponsalas apenas disimuladas de mercaderes del Norte; sus cartas son
secuestradas, altas personalidades espaolas se hallan comprometidas, pero tan altas
que el investigador no osa hablar de ellas. Por esta poca, ya se ha realizado la con
quista silenciosa de Sevilla por los holandeses168. En efecto, hasta 1568, los banqueros
genoveses haban financiado el comercio sevillano en direccin a Amrica y permitido
a los medios mercantiles del lugar resistir, gracias al crdito, las largas esperas que im
ponan los interminables viajes a travs del Atlntico. Despus de 1568, los genoveses
renuncian a esta actividad, pues prefieren colocar sus capitales en los prstamos al Rey
Catlico. Queda libre una plaza, y son los comerciantes del Norte quienes se apoderan
de ella: ellos adelantan, no dinero, pues esto se halla todava fuera de sus medios, sino
mercancas que cobran al regreso de las naves. Se anuda un lazo suplementario: de una
vez por todas, el Norte se introduce en el comercio espaol de las Indias. En Sevilla,
cada vez ms manipulados, los comerciantes espaoles se convierten en comisionistas
o testaferros necesarios, ya que el comercio de la Carrera de Indias est reservado, le
galmente, slo a los espaoles. De ah el extrao incidente de 1596. En la baha de
Cdiz, sesenta naves cargadas de mercancas destinadas a las Indias son capturadas, des
pus del saqueo del puerto por los ingleses. Los vencedores proponen no quemarlas
valen en total, por lo menos, ms de 11 millones de ducados , a condicin de que
se les entregue inmediatamente una indemnizacin de dos millones. Pero no es a los
espaoles a quienes puede afectar la cuestin: las mercancas pertenecen a los holan
deses. Es sta la razn por la cual el duque de Medina Sidonia, por lo dems amigo
por no decir cmplice de los holandeses, rechaza la tentadora oferta? En todo ca
so, las naves ardieron169
En suma, el primer avance vasto de Holanda deriv del vnculo asegurado por sus
barcos entre un polo norte, el del Bltico y las industrias flamencas, alemanas y fran
cesas, y un polo sur, el de Sevilla, la gran va de acceso a Amrica. Espaa recibe ma
terias primas y productos manufacturados; los holandeses se aseguran, oficialmente o
no, retribuciones en dinero contante y sonante. Y este metal blanco, garanta de su
comercio deficitario con el Bltico, es el medio para forzar los mercados y eliminar de
ellos la competencia. Sonriamos ante la propuesta del conde de Leicester, quien, en
viado por Isabel de Inglaterra, en 1585-1587, a los Pases Bajos por entonces bajo la
proteccin de la Reina , les sugiere en serio romper definitivamente sus relaciones mer
cantiles con Espaa17".
Con toda evidencia, la fortuna de Holanda se construy a partir del Bltico y de
Espaa a la vez. No ver ms que aqul u olvidar a sta, es no comprender un proceso
en el cual el trigo de un lado y el metal blanco de Amrica del otro desempearon
papeles indisociables. Si el fraude aument su parte en las llegadas del metal precioso
a Sevilla (y despus de 1650 a Cdiz), fue porque el flujo metlico no ces de manera
catastrfica, como ha demostrado Michel Morineau171; si Espaa, seguramente enfer
ma, se decidi o se vio obligada a emitir tantas malas monedas de cobre a partir de
1605172>fue porque, puesto que la moneda mala desplaza a la buena, Espaa prosigue

Instalaciones holandesas en la isla volcnica de Jan Mayen, al este de Groenlandia, isla donde se
produca aceite de ballena. Cuadro de C. de Man, siglo XVII. (Rijksmuseum, Amsterdam.)
a este precio su juego poltico en Europa. Adems, en 1627 el conde-duque de Oli
vares, desembarazado de los prestamistas genoveses (o abandonado por ellos) apela ca
da vez ms, para el cuidado de las finanzas de Castilla, a los marranos portugueses.
Ahora bien estos nuevos prestamistas estn vinculados a los comerciantes y a los capi
tales del Norte173. Situacin ambigua y extraa, de la que ya hemos hablado.
Y finalmente el impulso suplementario que deba colocar a Amsterdam en el pri
mer plano no fue acaso dado por Espaa al destruir el sur de los Pases Bajos don
de haba persistido la guerra , al retomar Amberes el 18 de agosto de 1585, al des
truir, sin quererlo la fuerza viva de esta rival de Amsterdam y al hacer de la joven Re
pblica el punto de reunin obligatorio de la Europa protestante, a la par que le otor
gaba, por aadidura, un amplio acceso al metal blanco de Amrica?

El resto de Europa
y el Mediterrneo

Si se dispusiera de mapas sucesivos de la expansin mercantil de Holanda, se vera


cmo su imperio se extiende poco a poco a las lneas esenciales del trfico europeo, a
lo largo del Rin, hasta los pasos alpestres, a las importantsimas ferias de Francfort y
de Leipzig, a Polonia, a los pases escandinavos, a Rusia... En el decenio de 1590 y con
la escasez cerealera del Mediterrneo, los veleros holandeses franquean el estrecho de
Gibraltar y, como los ingleses que les precedieron una larga veintena de aos, frecuen
tan los grandes ejes del mar a la par que practican, a expensas de las ciudades de Italia,
un provechoso cabotaje. Se dice que los mercaderes judos174 les ayudaron a penetrar
en el Mar Interior, pero fueron llevados a l por la coyuntura. Pronto los acogern to
dos los puertos del Mediterrneo, pero, con preferencia a los otros los puertos berbe
riscos y Livorno, la extraa ciudad que recrearon los Mdicis, y por ltimo las Escalas
de Levante y Estambul donde se les abren las puertas de par en par por las capitula
ciones que firman en 1612. No subestimemos en un balance de conjunto del avance
holands, la parte esencial de Europa y la parte ms que notable del Mediterrneo. El
xito de sus navegaciones en el Ocano Indico no los ha apartado como podra creerse,
de los negocios tradicionales del Mediterrneo. Rapp incluso ha probado, en un art
culo reciente, que tanto Holanda como Inglaterra encontraron en el rico Mar Interior
una mina que supieron explotar y que ms que sus actividades atlnticas, les dio su
prim er empuje.
De todas maneras, podan ios holandeses, al convenirse en el centro de la econo
ma-mundo europea, despreciar una cualquiera de sus periferias y dejar que organiza
sen fuera de ellos otro imperio econmico, fuese el que fuese, y que hubiera sido su
rival?

Holandeses contra portugueses:


ponerse en el lugar de otro

Si Europa acept, sin percatarse muy bien de ello, las primicias de la dominacin
holandesa, quizs se debi a que sta fue discreta, insospechable en sus comienzos, a
que Europa, por otra parte, se inclin por s sola hacia el Norte, sin ser enteramente
consciente de ello, y a que la inversin de la tendencia secular, entre 1600 y 1650, es-
rindi el Continente Europeo en dos: una regin que se empobreca, el Sur, y una re
gin que segua viviendo mejor de lo normal, el Norte.
Conservar la economa-mundo europea a largo plazo implicaba, evidentemente, el
control de su comercio lejano, y por ende de Amrica y Asia. Amrica, tardamente
atacada, escapar al minsculo adversario, pero en el escenario de Extremo Oriente, en
el reino de la pimienta y las especias, de las drogas, las perlas y la seda, los neerlande
ses hicieron una entrada brillante, con vigor, y supieron llevarse la parte del len. All
terminaron de ganar el cetro del mundo.
La aventura fue precedida por viajes de reconocimiento: el de J. H. Van Linschot-
ten175 en 1582; el de Cornelius Houtman176 en 1592, digno de una novela de espio
naje. El polizn embarcado en un barco portugus llega a las Indias, es descubierto y
arrojado a la prisin. Pero tranquilicmonos, mercaderes de Rotterdam pagan su res
cate, lo hacen salir de la crcel y, a su retorno, equipan cuatro naves que le son con
fiadas y parten de Rotterdam el 2 de abril de 1595. Cornelius Houtman, despus de
tocar Insulindia en Bantam, estar de vuelta en Amsterdam el 14 de agosto de 1597177
Es un retorno modesto: menos de cien hombres y algunas mercancas a bordo de tres
naves; en total, unos beneficios irrisorios. En el plano econmico, el viaje no ha sido
rentable. Pero ha aportado la certidumbre de beneficios futuros. Tiene, pues, el cariz
de un gran comienzo, que celebra una mala tela del Museo del la Ciudad de
Amsterdam.
Sin embargo, no hay nada de sensacional en una expansin que avanzara poco a
poco y que, adems, en sus comienzos, quiso ser discreta, pacfica, no belicosa178. El
Imperio Portugus, un anciano de casi cien aos, anda ms bien mal y es incapaz de
cerrar el paso a los recin llegados. En cuanto a los comerciantes de las Provincias Uni
das, estn dispuestos a emprender conversaciones con el enemigo mismo, para asegurar
mejor los viajes de sus barcos. Es lo que hace Noel Carn, agente en Inglaterra de los
Estados rebeldes [en espaol en el original] que ha equipado, por s solo, una nave pa
ra las Indias Orientales, colocando en ello todo su haber, su caudal. Mantiene corres
pondencia, a este fin, con un agente espaol conocido suyo e instalado en Calais179.
Es este deseo de tranquilidad lo que lleva a los barcos neerlandeses a marchar di
rectamente a la Insulindia? A la altura del cabo de Buena Esperanza, se abren varias
rutas: una interior, pegada a la costa de Mozambique que, hacia el norte, permite llegar
a la zona de los monzones y la India; otra exterior o, mejor dicho, de altura, que,
por la costa oriental de Madagascar, las Mascareas y luego el canal que atraviesa la cen
tena de islas e islotes de las Maldivas, contina, siempre derecho, hasta Sumatra y el
estrecho de la Sonda, para llegar a Bantam, el gran puerto de Java; utiliza en su largo
recorrido, no los monzones, sino los alisios, los trade winds de los marinos ingleses: es
el itinerario seguido por Cornelius Houtman, quien, despus de una larga travesa por
mar abierto, lleg a Bantam el 22 de junio de 1596. Respondi la eleccin de esta
ruta al deseo de evitar la India, donde la presencia portuguesa se hallaba mejor esta
blecida que en otras partes? O hubo, como es muy posible, una eleccin deliberada
a favor de la Insulindia y sus finas especias? Esta ruta, observmoslo, era ya la de los
navegantes rabes que llegaban a Sumatra y deseaban, tambin ellos, eludir la vigilan
cia portuguesa.
Est fuera de duda, en todo caso, que los comerciantes neerlandeses, al comienzo,
acariciaron la esperanza de que sus expediciones pudiesen pasar por operaciones pura
mente comerciales. En junio de 1595, Cornelius Houtman encontr a la altura del Ecua
dor, en el Ocano Altntico, dos enormes carracas portuguesas que se dirigan a Goa:
encuentro tranquilo, con intercambio de mermeladas de Portugal por quesos y ja
mones, y los barcos no se separan sin saludarse muy cortsmente, cada uno con un ca
onazo180. Sinceramente o no, pero en voz alta, a su retorno a Holanda, en abril de
1599, Jacob Cornelius Van Neck181 se indigna por las habladuras difundidas en Ams
terdam por judos de origen portugus y segn las cuales su rico y fructfero cargamento
(400% de beneficio) habra sido arrancado por la violencia y el engao. He aqu algo
archifalso, declara, pues siguiendo las rdenes de sus directores, por el contrario, se ha
cuidado de no robar la prosperidad de nadie, sino comerciar segn derecho con todas
las naciones extranjeras, Ello no impide que, cuando el viaje de Esteban Van den Ha-
gen, de 1599 a 1601, el fuerte lusitano de Amboina sea atacado en buena y debida for
ma, aunque con pura prdida182.
Adems, la creacin (el 20 de marzo de 1602)183, por intervencin de los Estados
Generales, el Gran Pensionario Barneweldt y Mauricio de Nassau, de una Compaa
de las Indias Orientales (la V.O .C., es decir, Vereenigde Oost-lndische Compagnie),
que rene en un solo cuerpo las compaas anteriores (las vorkompagnien) y se pre
senta como un Estado dentro del Estado, un staat-builende-staat, esta creacin, pues,
pronto iba a cambiar todo. Es el fin de los viajes desordenados: hubo, entre 1598 y
1602, 65 naves enviadas en 14 flotas184. Desde entonces no hubo ms que una poltica,
una voluntad, una direccin de los asuntos de Asia: la de la Compaa, que, como un
verdadero imperio, se puso bajo el signo de la expansin continua.
Sin embargo, la fuerza de las buenas excusas es tal que, todava en 1608, comer
ciantes que haban participado en los viajes a Insulindia desde el comienzo seguan re
belndose contra toda violencia, y protestando de que sus naves haban sido equipadas
para practicar un comercio honesto, no para construir fuertes o para capturar carracas
portuguesas. Conservaban todava la ilusin por esa fecha y a fortiori cuando se fir
me, en Amberes, el 9 de abril de 160918\ la Tregua de los Doce Aos, que suspenda
las hostilidades entre las Provincias Unidas y el Rey Catlico de que podan tomar
tranquilamente su parte del filn asitico. Tanto ms cuanto que la tregua no estipu
laba nada en lo concerniente a las zonas situadas al sur de la lnea ecuatorial. En su
ma, el Atlntico Sur y el Ocano Indico eran zonas libres. En febrero de 1610, un barco
holands, en ruta hacia Insulindia, hizo escala en Lisboa y pidi al virrey el acuerdo
del Rey Catlico para que la tregua concertada fuese anunciada y notificada en Extre
mo Oriente, prueba dicho sea de paso de que an se combata. El virrey pidi a
Madrid instrucciones que no llegaron a tiempo, de modo que la nave holandesa, la
cual tena orden de no esperar ms de veinte das, abandon Lisboa sin haber recibido
la respuesta esperada186. No es ms que un hecho de escasa importancia. Prueba un
deseo de paz de los holandeses o sencillamente su prudencia?
En todo caso, su expansin adquiri rpidamente el ritmo de una vigorosa explo
sin. En 1600, una nave holandesa tocaba Kiu Siu, isla meridional del archipilago ja
pons187; en 1601, 1604 y 1607, los holandeses trataron de comerciar directamente en
Cantn y de eludir el puesto portugus de Macao188; en 1603, tocaron la isla de Cei-
ln189; en 1604, fracas uno de sus ataques contra Malaca190; en 1605, se apoderaron
en las Molucas de la fortaleza portuguesa de Amboina, que fue, as, el primer estable
cimiento slido de la Compaa de Indias191; en 1610, arrollaron naves espaolas en el
estrecho de Malaca y se aduearon de Temate192.
Desde entonces, pese a la tregua, la conquista prosigui, aunque con dificultad; la
Compaa, en efecto, no slo deba luchar contra los portugueses y los espaoles (s
tos, con base en Manila, actuaban en las Molucas y se aferraron a Tidore hasta 1663)193,
sino tambin contra los ingleses, quienes, sin un plan siempre bien establecido, apa
recan por uno u otro lugar; finalmente, y no en menor medida, contra la masa activa
de los comerciantes asiticos: turcos, armenios, javaneses, chinos, bengales, rabes, per
sas, musulmanes de Gujerat, etctera. Como Insulindia constitua la principal articu
lacin de un comercio mltiple entre la India, de una parte, y China y Japn, de la
otra, dominar y vigilar esa encrucijada fue el objetivo, bien difcil, que se propusieron
Ataque del 8 de junio de 1660 a la ciudad de Macassar, en la isla Clebes, por las naves de
guerra holandesas. Destruccin e incendio de las fortificaciones y los barcos portugueses. Sin em
bargo> los holandeses slo se apoderarn de la isla en 1667-1669 Dibujo de Fred Woldemar,
B.N., C. y Pl Y 832. (Clis de la B.N.)
los holandeses. Uno de los primeros gobernantes de la Compaa en Insulindia, Juan
Pieterszoon Coen194 (1617-1623 1627-1629), juzg la situacin con una asombrosa cla
rividencia: preconizaba una ocupacin efectiva y duradera; recomendaba golpear du
ramente a los adversarios; y poblar por dems, nosotros diramos colonizar. La compa
a retrocedi, finalmente, ante el coste de un proyecto tan amplio, y la discusin ter
min en desventaja del imaginativo gobernador. Era ya el eterno conflicto entre el co
lonizador y el comerciante, con respecto al cual, diremos, Dupleix siempre se ha
equivocado.
Pero la lgica de las cosas deba conducir poco a poco a lo inevitable. En 1619, la
fundacin de Batavia concentr en un punto privilegiado lo esencial de la potencia y
los trficos holandeses de Insulindia. Y fue a partir de ese punto estable y de las islas
de las especias de donde los holandeses tejieron la inmensa tela de araa de los trfi
cos e intercambios que constituy finalmente su imperio, frgil, flexible, construido
tambin, como el Imperio Portugus, a la fenicia. Hacia 1616, ya se haban estable
cido contactos constructivos con Japn; en 1624, llegaron a Formosa; es verdad que dos
aos antes, en 1622, haba fracasado un ataque contra Macao. Y slo en 1638 Japn
expuls a los portugueses, y desde entonces slo consinti en recibir, al lado de los jun
cos chinos, las naves holandesas. En 1641, los holandeses se apoderaron de Malaca, cu
ya rpida decadencia aseguraron en su propia ventaja; en 1667, se someti el Reino de
Atjeh, en la isla de Sumatra195; en 1669, le lleg el turno a Macassar196; en 1682, a
Bantam, viejo puerto prspero, rival de Batavia197
Pero ninguna presencia en Insulindia era posible sin vinculaciones con la India, que
dominaba toda una economa-mundo asitica, desde el cabo de Buena Esperanza hasta
Malaca y las Molucas. Lo quisieran o no, los holandeses estaban condenados a ir a los
puertos indios, En Sumatra y otras partes, donde los intercambios se hacan con pi
mienta por telas de la India, no podan resignarse a saldar sus compras con plata o a
procurarse de segunda mano las telas de Coromandel o el Gujerat. Por ello, estn en
Masulipatam desde 1605, en Surat desde 1606198, aunque su instalacin en este ltimo
puerto, el mayor de la India, slo se realiza en 1621J" . Se fundaron factoras, entre
1616 y 1619, en Broach, Cambay, Ahmedabad, Agr y Burhanpur200. En la primitiva
y muy frtil Bengala, la penetracin fue lenta (en conjunto, no antes de 1650). En
1638, los holandeses hicieron pie en Ceiln, la isla de la canela. Los bordes de la isla
estn llenos de ella deca un capitn a comienzos del siglo , y de la mejor que hay
en todo el Oriente, de modo que cuando se est bajo el viento de la isla se siente su
olor desde 8 leguas en el mar201. Pero slo sern dueos de la isla codiciada en
1658-1661. Luego, forzarn los mercados, reticentes hasta entonces, de la costa de Ma
labar. En 1665, se apoderarn de Cochin202.
Fue por los aos cincuenta o sesenta cuando el Imperio Holands adquiri sus ver
daderas dimensiones. El desplazamiento de los portugueses, pues, no se hizo al galo
pe. Aunque frgil, sin duda, su imperio fue protegido por su misma extensin; se dis
persaba por las dimensiones de un espacio que iba desde Mozambique hasta Macao y
el Japn; y no estaba hecho de una materia densa, capaz de caer al primer golpe. Co
mo muestran los papeles de Ferdinand Cron203, el representante en Goa de los Fugger
y los Welser, el servicio de noticias por vas terrestres siempre se adelant a la marcha
de las naves holandesas o inglesas que navegaban hacia el Ocano Indico. As, las au
toridades portuguesas estaban prevenidas a tiempo, por va de Venecia y el Levante,
de las expediciones neerlandesas proyectadas contra ellos. En fin, los atacantes no siem
pre tuvieron los medios y los hombres necesarios para ocupar todos los puntos conquis
tados a sus predecesores. Su xito tambin implicaba su dispersin. En resumen, aun
que el ataque holands comienza desde fines del siglo XVI, en 1632 todava llegan di-
rectamente la pimienta y la5 especias a Lisbpa204. Slo con la toma de Malaca, en 1641,
el Imperio Portugus de Asia queda verdaderamente fuera de juego.
Los holandeses, en general, se ubicaron en el lugar de otro. En 1699, Bonrepaus,
el embajador de Luis XIV, los acusaba de haber edificado su fortuna mientras les fue
posible sobre las ruinas de los europeos que se les haban adelantado, para aprovechar
se, as, de los esfuerzos que los otros haban hecho para domesticar a los indios, para
domarlos, o para aficionarlos al comercio205. Pero si Holanda no hubiese quebrantado
y luego arruinado el Imperio Portugus, se habran encargado de ello los ingleses, que
conocan por experiencia al Ocano Indico y la Insulindia. Acaso no haban dado la
vuelta al mundo Drake, en 1578, y Lancaster, en 1592?206. No haban creado los in
gleses su Compaa de las Indias Orientales, en 1600, dos aos antes de la V.O.C.?
No haban capturado, en varias ocasiones, carracas portuguesas ricamente cargadas?207
Estas enormes carracas, los mayores buques que existan por entonces en el mundo,
eran incapaces de moverse con rapidez y de utilizar su potencia de fuego eficazmente;
por otra parte, sufran duramente las interminables travesas del retorno: el hambre,
las enfermedades y el escorbuto eran frecuentes en esos viajes.
Si los holandeses no hubieran destruido el Imperio Portugus, los ingleses se ha
bran encargado de ello. Adems, los holandeses, apenas ocupada la plaza, tuvieron
que defenderla contra estos adversarios tenaces. Les fue difcil desplazarlos de Japn y
la Insulindia, e imposible prohibirles el acceso a la India y rechazarlos decididamente
al oeste del Ocano Indico, en direccin a Persia y Arabia. Fue necesaria la violencia,
en 1623, para expulsarlos de Amboina208. Y los ingleses permanecieron todava largo
tiempo en Insulindia, como compradores de pimienta y especias, y vendedores obsti
nados de las telas de algodn de la India en el mercado abierto de Bantam.

La coherencia de los trficos


en el Imperio Holands

La mayor riqueza de Asia son los trficos que se anudan entre sus zonas econmi
camente diferentes, muy alejadas unas de otras, lo que los franceses llaman el com-
merce d ln d e en Inde, los ingleses el country trade y los holandeses el inlandse handel
En este cabotaje a larga distancia, una mercanca llama a otra, sta a una tercera, y as
sucesivamente. Nos encontramos all en el interior de las economas-mundo asiticas,
que forman un conjunto vivo. Los europeos se introdujeron en ellas mucho antes de
lo que se dice normalmente: los portugueses, luego los holandeses. Pero estos ltimos,
quizs a causa de sus experiencias europeas, captaron mejor que otros la manera en
que se articulaban entre s los trficos de Extremo Oriente. Llegaron [as] dice el
abate Raynal209 a aduearse del cabotaje de Asia, como se haban apoderado del de
Europa, de hecho porque consideraron este cabotaje como un sistema coherente,
donde era necesario apoderarse de las mercancas clave y de los mercados clave. Los por
tugueses, que no lo ignoraban, sin embargo no abordaron el problema con esa
perfeccin.
Como en otras partes, en Extremo Oriente los intercambios se basan en las mer
cancas, los metales preciosos y los ttulos de crdito. Los metales preciosos intervienen
cuando las mercancas no se truecan en cantidad suficiente. El crdito, a su vez, inter
viene all donde la moneda no es adecuada, en razn de su volumen limitado o de su
escasa velocidad de circulacin, para equilibrar en el acto los balances del comercio. Pe
ro en Extremo Oriente, los comerciantes europeos no disponen del crdito exuberante
al que estn habituados entre ellos. Para ellos, es compensacin, paliativo, ms que mo
tor. Se dirigen a veces a los prestamistas de Japn210 o de la India (en Surat211), pero
estos banqueros estn mucho ms al servicio de los intermediarios locales que de los
comerciantes y agentes de Occidente. Finalmente, se impone el recurso a los metales
preciosos, principalmente a la plata que los europeos extraen de Amrica y que es el
Ssamo, brete de estos intercambios.
Estas importaciones de Occidente, con todo, son insuficientes. De all que los ho
landeses apelasen a todas las fuentes locales de metales preciosos que les ofrecan los
trficos del Extremo Oriente. As, utilizaron el oro chino (particularmente, para sus
compras en la costa de Coromandel) mientras permanecieron en Formosa (a la cual lle
garon en 1622 y que fue retomada por el corsario Coxinga en 1661); la moneda frac
cionaria de la plata proveniente de minas japonesas tuvo una importancia decisiva de
1638 a 1668, ao en que su exportacin fue prohibida; el comercio holands se hizo
entonces comprador de kubangs, las piezas de oro japonesas. Cuando stas fueron de
valuadas, en el decenio de 1670, pero siguieron siendo estimadas por los japoneses
en sus transacciones a su precio anterior, la Compaa disminuy su compras de
oro y se volc de modo masivo a las exportaciones de cobre nipn212. No descuid, na
turalmente, el oro producido en Sumatra o en Malaca, ni, a veces, las piezas de oro y
de plata que segua derramando en Arabia (en Moka)213, en Persia y la India del no
roeste el comercio de Levante. Hasta se sirvi del metal blanco que el galen de Aca-
pulco llevaba regularmente a Manila214.
En este contexto, la larga crisis que aparta a los holandeses del mercado persa de
la seda, a partir de mediados de siglo, tiene otra significacin que la que se le podra
dar a primera vista. En efecto, en octubre de 1647, un corresponsal del canciller S-
guier seala que los holandeses no tienen inters en ir a buscar las sedas a las Indias
Orientales, pues han dado orden a sus corresponsales en Marsella de comprar y en
viarles lo ms que puedan de ellas215. Y, efectivamente, las naves holandesas prove
nientes de la India, en 1648, no llevan ni un solo fardo de seda persa216. Como el mer
cado persa estaba controlado en su origen por comerciantes armenios, en un momento
cre que esta crisis se deba a esos asombrosos mercaderes a quienes se les haba ocurri
do transportar ellos mismos los fardos de seda a Marsella. Pero esta explicacin proba
blemente no sea suficiente. Los holandeses, en discusin con el sha de Irn desde 1643
(slo se pusieron de acuerdo con l en 1653), no deseaban, en efecto, retirar cantidades
demasiado grandes de seda persa (cuyo precio aumentaba, adems), porque queran
mantener, costase lo que costase, un balance favorable a su comercio, y por ende reem
bolsos de Persia en piezas de oro y plata217. Adems, disponan de la seda de China y,
ms an, de la Bengala218, que a mediados del siglo ocupa poco a poco un lugar cada
vez ms importante en los reembolsos de la Compaa a Europa. As, no fue la V.O.C.
la que sufri la crisis de la seda persa, sino que, por el contrario, la provoc para con
servar una de sus fuentes de abastecimiento de metales preciosos. Resumiendo, los ho
landeses debieron reajustar constantemente su poltica monetaria, segn los accidentes
de una coyuntura cambiante, tanto ms cuanto que todo era embrollado cada da por
las equivalencias variables entre las innumerables monedas de Asia.
En cambio, el sistema de compensaciones mercantiles establecido por la Compaa
funcion casi sin dificultades hasta el decenio de 1690. Por entonces, comenzaron tiem
pos difciles. Pero hasta ese momento los circuitos y redes comerciales neerlandeses en
Asia, segn los describe el largo y minucioso informe de Daniel Braams219 (en 1687,
precisamente cuando, por una irona del destino, esa maquinaria demasiado bella est
a punto de estropearse), se encadenan en un sistema coherente, fundado como en Eu
ropa sobre la eficacia de las conexiones martimas, del crdito y los adelantos de la me
trpoli, y sobre la bsqueda sistemtica de situaciones de monopolio.
Aparte del acceso privilegiado a Japn, el nico monopolio eficaz y duradero de
los holandeses fue el de las especias finas: macis, nuez moscada, clavo de especia y ca
nela. Siempre la solucin fue la misma: encerrar la produccin en un territorio insular
pequeo, conservarlo slidamente, reservarse el mercado e impedir en otras partes cul
tivos similares. As, Amboina se convierte exclusivamente en la isla del clavero, Banda
la de la nuez moscada y el macis, Ceiln la de la canela, y el monocultivo organizado
hace a estas islas estrechamente dependientes de la importacin regular de vveres y pro
ductos textiles. Pero los claveros que crecan en las otras islas de las Molucas fueron sis
temticamente arrancados, en caso necesario mediante el pago de una pensin al so
berano local; Macassar, en las Clebes, fue conquistada en reida lucha (1669) porque
la isla, abandonada a s misma, habra servido de puesto de libre comercio de las es
pecias; Cochin, en la India, fue ocupada de modo similar, aunque su posesin cuesta

Factora de la V.O.C. en Bengala. Tela de 1665. (Rijksmuseum, Amsterdam.)


ms de lo que aporta a la Compaa220, pero era el medio de impedir all la produc
cin competitiva de una canela de segunda calidad pero de menor precio. En la misma
Ceiln, isla demasiado grande, conservada al precio de mantener costosas guarniciones,
las plantaciones de canela slo sern autorizadas en superficies pequeas, a fin de li
mitar la oferta. Fue, pues, mediante la violencia y una estricta vigilancia como la Com
paa mantuvo sus monopolios, con eficacia, pues, a todo lo largo de su existencia, sus
beneficios sobre las especias finas fueron siempre elevados221. No hay amantes ms ce
losos de sus queridas deca un francs en 1697222 que los holandeses del comercio
de sus especias.
Por lo dems, la superioridad holandesa se basa en la disciplina, durante largo tiem
po ejemplar, de sus agentes y en la prosecucin de planes a largo plazo. El historiador,
aunque se espante frente a tantas brutalidades, no puede por menos de divenirse ante
el entrelazamiento calculado y sorprendente, hasta chusco, de las compras, cargamen
tos, ventas e intercambios. Las especias finas no tienen solamente buena venta en Ho
landa; la India consume dos veces ms que Europa223, y en el Extremo Oriente son una
moneda de cambio incomparable, la clave de muchos mercados, como el trigo o los
mstiles del Bltico lo son en Europa. Hay muchas otras monedas de cambio, siempre
que se haya anotado cuidadosamente los lugares y los trficos privilegiados. Los holan
deses compran, por ejemplo, enormes cantidades de telas indias de todas las calidades,
en Surate, sobre la costa de Coromandel, en Bengala. En Sumatra, las cambian por
pimienta (una ocasin, con ayuda de la poltica, para obtener un contrato privilegia
do), oro y alcanfor; en Siam, venden las telas de Coromandel sin muchos beneficios
(hay demasiados competidores), pero tambin especias, pimienta y coral, y obtienen
estao, cuya produccin les est reservada por privilegio y que revendern incluso en
Europa, adems de una impresionante cantidad de pieles de ciervo, muy cotizadas en
Japn, elefantes, solicitados en Bengala, y mucho oro224. El establecimiento de Timor
es deficitario, pero la madera de sndalo que se obtiene all se vende magnficamente
en China y en Bengala225. En cuanto a sta, tardamente abordada pero explotada con
vigor, suministra seda, arroz y mucho salitre, que es un lastre perfecto para los retornos
a Europa, lo mismo que el cobre de Japn o el azcar de los diferentes mercados pro
ductores226. El Reino de Pegu tambin tiene sus atractivos: en l se encuentra laca, oro,
plata y piedras preciosas, y se venden especias, pimienta, sndalo y telas de Golconda
y Bengala.
Se podra proseguir por largo tiempo estas enumeraciones: todas las ocasiones son
buenas para los holandeses. No tenemos derecho a asombrarnos de que el trigo pro
ducido en El Cabo, en Africa del Sur, llegue a Amsterdam? O de que Amsterdam se
convierta en un mercado para los cauris llevados de Ceiln y de Bengala, y que encun
tren en Europa aficionados, entre ellos los ingleses, para el comercio del Africa Negra
y la compra de esclavos destinados a Amrica? O tambin de que el azcar de China
o de Bengala, a veces el de Siam y luego el de Java a partir de 1637, sean alternativa
mente pedidos o rechazados por Amsterdam, segn que su precio sea o no capaz de
competir con el del azcar de Brasil o el de las Antillas? Cuando el mercado de la me
trpoli se cierra, el azcar de las tiendas de Batavia es ofrecido a Persia, a Surat o al
Japn227. Nada muestra mejor cmo la Holanda del Siglo de Oro vive ya a escala del
mundo entero, atenta a una especie de arbitraje y de explotacin permanente del
mundo.
EXITO EN ASIA,
FRACASO EN AMERICA

El problema de los problemas, para la V.O.C., es obtener de sus operaciones en


Asia el grupo de mercancas que Europa necesita o, ms exactamente, que aceptar con-
sumir. Es el problema de los problemas porque la V.O.C. es un motor de dos tiempos,
Batavia-Amsterdam, Amsterdam-Batavia, y as sucesivamente. Ahora bien, el paso mer
cantil de una economa-mundo (Asia) a otra (Europa) es en s mismo difcil, como lo
demuestran la teora y la experiencia, y por aadidura los dos cuadros no cesan de ac
tuar uno sobre el otro, como los dos platillos desigualmente cargados de una balanza:
basta un peso suplementario sobre uno u otro para que se rompa el equilibrio. Por ejem
plo, la intrusin europea en Asia, al crecer, hizo subir en la compra los precios de la
pimienta y de las especias, que fueron durante largo tiempo los precios decisivos para
las relaciones entre los dos continentes. Pyrard de Laval seala, en 1610, que lo que
antiguamente slo costaba un sol a los portugueses, ahora les cuesta [a los holandeses]
cuatro o cinco228. Por el contrario, los precios de venta bajan en Europa, con las cre
cientes llegadas de artculos exticos. Estaba lejos, pues, ese bendito ao de 1599, cuan
do se pag en Banda 45 reales de ocho por una barra (o sea, 525 libras de peso de
Holanda) de clavo de especia y 6 reales la barra de nuez moscada. Estos precios no vol
veran a obtenerse jams229.

El tiempo de las luchas


y del xito

En Asia, el monopolio de las especias, la fijacin autoritaria de precios, el control


de las cantidades comerciales (en caso necesario, destruyendo los excedentes de mer
cancas230) proporcionaron durante mucho tiempo a los holandeses l ventaja sobre sus
rivales europeos. Pero, en Europa, la competencia se refuerza con la creacin de com
paas rivales (todas, poco ms o menos, subvencionadas por el capital holands, que
reacciona as contra el monopolio de la V .O .C.); o por la aparicin en el mercado de
productos anlogos a los de Extrem Oriente, pero de otro origen, como el azcar, el
cobre, el ndigo, el algodn, la seda, atctera. As, no todo est jugado y ganado de
antemano. Un viajero holands231 explica, adems, en 1632: Es menester no engaar
se; cuando se haya llegado al punto de excluir a los portugueses [dueos todava, por
entonces, de Goa, Malaca y Macao, que son otros tantos obstculos serios], no ser po
sible que estos fondos de la Compaa [holandesa] basten ni siquiera para la sexta par
te de este comercio. Por otro lado, aunque se pudiesen recaudar fondos suficientes pa
ra emprenderlo, se chocara con la dificultad de no poder consumir todas las mercan
cas que se obtienen de l ni deshacerse de ellas.
De otra parte, una poltica monopolista de coercin y vigilancia cuesta cara. En Cei-
ln, por ejemplo, donde la tarea es particularmente ardua, pues el interior montaoso
de la isla pertenece al rey de Kandy, quien jams ha sido domado, ni por los portu
gueses ni por los holandeses, la guarnicin y el mantenimiento de los fuenes se llevan
casi toda la ganancia que se obtiene de la venta de la canela cosechada en la isla232.
Y los campesinos un da se levantan contra la Compaa, a causa de los salarios mise
rables que les paga. En las islas de Banda, donde los holandeses obtuvieron el mono
polio por la violencia, la guerra y la deportacin de los indgenas como esclavos a Java,
la V.O.C. registr al comienzo grandes dficits233. En efecto, la produccin baj mu
cho y debi ser reorganizada sobre nuevas bases: en 1636, la poblacin autctona no
era ms que de 560 personas por 539 neerlandeses y 834 extranjeros libres, de modo
que fue necesario importar de Bengala o del Reino de Arakan 1.912 esclavos234.
Para establecer, consolidar y mantener sus monopolios, la V .O .C se vio arrastrada
a grandes empresas que slo se terminarn, aproximadamente, con la conquista de Ma-
cassar (1669) y la reduccin a la obediencia, y pronto a la nada, del gran puerto de
Bantam. No acaba nunca de luchar contra la navegacin y el comercio de los indge
nas, de golpear, deportar y perderse en operaciones policiales y guerras coloniales. En
Java, la lucha contra los Estados locales, contra Mataram o Bantam, es una tragedia con
tinua. Alrededor de Batavia, el campo cercano y hasta los suburbios no son seguros235.
Ello no impide los xitos, pero aumenta su coste. En Java, las plantaciones de caa de
azcar (desde el primer tercio del siglo X V II) y de los cafetos (a partir de 1706-1711)
tienen xito236. Pero es menester hacer de ellos cultivos bajo control y, en 1740, el le
vantamiento ferozmente reprimido de los chinos conduce a una crisis irremediable en
la produccin de azcar; la isla tardar ms de diez aos en reponerse, y no se repon
dr del todo237.
La historia de la Compaa, lgicamente, es la suma de ventajas y desventajas. En
total, el balance es favorable en el siglo XV II. Y fue durante los tres o cuatro decenios
que cabalgan alrededor del ao 1696 corte que se desprende de los clculos extrados
de la contabilidad poco clara de la V.O.C. cuando la situacin se deterior de ma
nera constante. Kristof Glamman238 piensa que se produjo entonces una verdadera re
volucin, atrozmente perturbadora del orden establecido, tanto en los trficos de Asia
como en los mercados de Europa.
En Europa, el hecho decisivo fue la desaparicin de la primaca de la pimienta, pa
tente a partir de 1670. En compensacin, las especias finas se mantuvieron a buena al
tura y hasta progresaron relativamente, las telas de la India, sedas y algodones, estam
pados o crudos, adquieren una importancia creciente y se imponen mercancas nuevas:
t, caf, laca y porcelana de China.
Si slo se hubiesen producido estos cambios, seguramente la V .O .C , que sigui el
movimiento como las otras Compaas de Indias, se habra adaptado sin muchas difi
cultades. Pero hubo, adems, un trastorno de las antiguas rutas y mercados, y se abrie
ron brechas en los circuitos demasiado bien pulidos de la Compaa. Como suele su
ceder en estos casos, el sistema antiguo, al superarse a s mismo, a veces obstaculiz la
adaptacin necesaria. As, la novedad esencial fue, sin ninguna duda, la ampliacin
del comercio del t y la apertura de China a todos los comerciantes extranjeros. La com
paa inglesa se dedic rpidamente, desde 1698, a un comercio directo (y, por ende,
a cambio de dinero)239, mientras que la V.O.C., habituada a recibir las mercancas chi
nas por los juncos que llegaban a Batavia y a comprar sobre todo pimienta y un poco
de canela, madera de sndalo y coral, se atuvo a un comercio indirecto, por mercan
cas, que evitaba recurrir al dinero contante y sonante. Finalmente, la unin Bengala-
China, t por algodn y por dinero, luego por opio, se har en beneficio de los ingle
ses. Golpe tanto ms duro para la Compaa Holandesa cuanto que las guerras internas
de la India haban arruinado, en el nterin, la costa de Coromandel, dominio de sus
xitos, si los tuvo.
La V .O .C., expuesta a todas estas competencias, no estaba armada para hacerles
frente? Los datos estadsticos muestran que fiie capaz, en el siglo XVIII y casi hasta el lti
mo da de su existencia, en 1798240, de enviar a Asia cantidades crecientes de metal blan
co. Ahora bien, el metal blanco, en un Extremo Oriente transformado e incluso trans
tornado, fue la clave de todos los problemas. Sin embargo, en el curso del siglo X V III, la
V.O.C. no cesa de deteriorarse, y la explicacin de tal declinacin es difcil de descubrir.
Grandeza y decadencia
dla V.O.C.

Cundo se manifiesta el reflujo? El estudio de la contabilidad de la Compaa ha


ra aparecer como punto de ruptura el ao 1696. Pero, no es una fecha demasiado
precisa? K. Glamman241 introduce una cuarentena de aos a un lado y a otro del ao
170, Jo cual es ms razonable.
Adems, fue bastante tarde cuando los contemporneos tuvieron la sensacin de
un deterioro grave. As, en 1712, en Dunquerque, a la que Luis XIV, para lograr la
paz, sacrificar a Inglaterra, todava preocupada aunque sobre ella se eleve por enton
ces un sol totalmente nuevo, dos hombres charlan, uno de ellos un insignificante per
sonaje, informador del revisor Desmaretz, el otro un Mylord Saint-John. Habindole
respondido escribe el francs que el restablecimiento de su comercio de las Indias
[el de los ingleses] por la prdida de los holandeses es un remedio seguro para tran
quilizar a la nacin britnica e inducirla a todo, me dijo llanamente que los ingleses
venderan sus camisas por lograrlo242. Por consiguiente, no pensaban haberlo conse
guido todava! Doce aos ms tarde, en 1724, Ustariz, juez cualificado, no vacilaba en
escribir: Su Compaa de las Indias [la de los holandeses] es tan poderosa que el co
mercio de las otras Compaas de Indias es poca cosa en comparacin con el suyo243
Las cifras que se conocen no dirimen verdaderamente el problema, aunque al me
nos hablan de la magnitud de la empresa. Al comienzo, en 1602, dispone de un ca
pital de 6,5 millones de florines244, dividido en acciones de 3.000 florines, o sea, diez
veces ms que la Compaa Inglesa, creada dos aos antes y que tanto debera sufrir
por esta escasez de fondos245. Un clculo de 1699 afirma que ese capital inicial, que
luego no ser reembolsado ni aumentado, corresponde a 64 toneladas de oro246. Hablar
de la V.O.C. es, desde el comienzo, hallarse frente a cifras voluminosas.
No cabe asombrarse, pues, de que, en 1657 y 1658, aos que sealan rcords, la
Compaa haya enviado a Extremo Oriente dos millones de florines en oro, en plata y
en lingotes247. Nos enteramos sin sorpresa de que en 1691 mantena al menos 100 bar
cos248, ms de 160 segn un documento francs serio (1697), que llevaban de 30 a 60
caones cada uno24' Si se les atribuye 50 hombres de tripulacin en promedio250, se
llegara a un total de 8.000 marinos. A ellos hay que aadirles los soldados de las guar
niciones, las cuales comprenden, adems, muchas gentes del pas que portan armas y
a quienes ellos [sus amos holandeses] hacen marchar a la cabeza cuando hay que com
batir. En tiempo de guerra, la Compaa puede aadir a sus fuerzas 40 grandes bar
cos: A ms de una testa coronada de Europa le sera difcil hacer otro tanto251. J. P.
Ricard (1722) se extasa al comprobar de visu que slo la Cmara de Amsterdam em
plea en sus almacenes a ms de 1.200 personas, tanto en la construccin de barcos co
mo en todo lo que es necesario para equiparlos. Un detalle le llama la atencin: Hay
50 hombres que, durante todo el ao, no hacen ms que clasificar y mondar las espe
cias252. Ciertamente, las cifras globales nos seran ms tiles. Jean-Frangois Meln253,
el antiguo secretario de Law, nos dice (1735): Todos estos grandes establecimientos no
llegan a emplear 80.000 hombres, [como si esta cifra no fuese prodigiosa! Y , sin du
da, inferior a la realidad: hacia 1788, la Compaa muere literalmente bajo el pulular
de sus empleados, y Oldecop254, el cnsul ruso en Amsterdam, apunta la cifra de
150.000 personas. En todo caso, de una investigacin255 realizada ampliamente, surge
un resultado: un milln de personas transitaron, en los siglos XVII y XV III, por los bar
cos de la V.O .C., es decir, 5.000 por ao. Es difcil, a partir de estas cifras, estimar la
poblacin holandesa de Asia, pero ciertamente fue muy superior a la poblacin por
tuguesa, que, en el siglo X V I, habra sido en total de 10.000 personas256, a las que se
sumaba, como para los holandeses, la masa de auxiliares y servidores indgenas.
Se ha hablado tambin de dividendos enormes, que Savary ha calculado en pro
medio del 20 al 22% , entre 1605 y 1720257. Pero es necesario ver las cosas ms de
cerca. En 1670, hubo reembolsos considerables y, con la euforia que sigui a la victoria
sobre el rey de Macassar, se procedi a un reparto que se elev al 40% . De golpe,
las acciones suben en la bolsa al 510%, siendo 100 la paridad en el momento de la
creacin de la V.O.C., en 1602. Es un buen aumento, pues desde que yo estoy aqu
seala Pomponne no haban pasado de 460. Pero, segn nuestro informador, es-
1 Las naves neerlandesas empleadas en el comercio de India en India
(segn F. S. Gaastra)

1641 ;>6 barcos


1651 00
1659 83
1670 107
1680: <S8
1700 6(3
1725 52
1750 13
1775 30
1794 ')

22. CONTABILIDAD DEL DESTINO DE LA V.O.C.


Un equipo de historiadores neerlandeses (Bruyn, Schffery Gaastra) ha comenzado a contabilizarla actividad de la V. O.C.
en los siglos XVII Y XVIII. Segn este cuadro, hacia 1680-1690, el nmero de las naves de la V.O.C. utilizadas en el Ex
tremo Ortente comienza a disminuir, seal de la regresin del comercio de India en India. El grfico indica, con trazo con
tinuo, las expediciones de metales preciosos de la metrpoli a Asia; en trazo punteado, los reintegros de mercancas, eva
luadas szgun el precio de partida, en millones de guilders. La expansin comercial aparece como continua. Pero la relacin
entre las dos curvas es, por el momento, difcil de establecer, pues no se han tenido en cuenta las mercancas expedidas
desde la metrpoli nt los metales preciosos provenientes del comercio de India en india.
te gran reparto, as como estos nuevos beneficios, slo equivalen a un ao comn del
precio diferente al que las acciones han sido vendidas y de los repartos que se han he
cho desde hace 30 aos, y aquellos a quienes ellas pertenecen han sacado un inters
por su dinero de ms del 3 o el 4% 258 Para que esta frase embrollada se haga clara,
es menester recordar que el reparto no se calcula sobre la cotizacin de la accin en
la bolsa, sino sobre la paridad, 3.000 florines. Si poseo una accin que vale 15.300 flo
rines, en 1670, cobro un cupn del 40% sobre el viejo capital, es decir, 1.200 flori
nes, un inters excepcional del 7,84% . En 1720, para una accin cotizada en 36.000,
el reparto, que fue tambin del 40% ese ao, representaba el 3,33% de inters259.
Esto significa que:
1) La Compaa se ha privado de las ventajas que habran resultado de un aumen
to de su capital. Por qu? No se nos da ninguna respuesta. Quizs para no aumentar
la importancia de los accionistas, bastante regularmente mantenidos aparte? Es posible.
2) Hacia 1670, segn la cotizacin de la Bolsa, el capital total de las acciones es
del orden de los 33 millones de florines. Es porque esta suma, por s sola, es dema
siado pequea para la especulacin salvaje de los holandeses, que invierten principal
mente, en Amsterdam, en valores ingleses?
3) Por ltimo, si los 6,5 millones primitivos han rendido, en promedio, 20% al
ao, los accionistas hafi recibido bastante ms de un milln de florines por ao. No
obstante, historiadores y observadores contemporneos concuerdan en decirnos que la
distribucin de los dividendos (a veces pagados en especias o en ttulos del Estado) no
pes mucho en las dificultades de la V.O.C. Ahora bien, un milln de florines no sera
nada despreciable si los beneficios de la Compaa eran tan modestos como dicen
algunos.
De hecho, el problema est all. Cuales son los beneficios de la Compaa? La res
puesta parece imposible de dar, no solamente porque las investigaciones son an in
suficientes y la documentacin a veces ha desaparecido; no solamente porque la con
tabilidad conservada no corresponde a las. normas de un balance actual y omite, tanto
en el activo como en el pasivo, artculos importantes (capital fijo, por ejemplo, cons
trucciones y naves, mercancas y dinero contante que viajan por mar, capital de los ac
cionistas, etctera260); sino sobre todo porque el sistema mismo de contabilidad impide
todo balance de conjunto y, por ende, todo clculo preciso de los beneficios reales. Por
razones prcticas (sobre todo, distancia, dificultad de conversin de las monedas, etc
tera), la contabilidad fue prisionera de la bipolaridad estructural de la empresa: estn
las cuentas de la factory ederland\ para usar el lenguaje de Glamman, la cual hace
anualmente el balance global de las seis cmaras; estn las cuentas del gobierno de Ba
tavia, que recibe los libros contables de todas las factoras de Extremo Oriente y ela
bora entonces el balance anual de las actividades de ultramar. El nico vnculo entre
las dos contabilidades separadas es que las deudas de una, llegado el caso, son pagadas
por la otra, pero cada una ignora el funcionamiento interno de la otra, las realidades
que cubren sus excedentes o sus dficits.
Johannes Hudde261, presidente de los Heeren XVII a fines del siglo XVII, era tan
consciente de ello que trabaj en una revisin completa del sistema. Pero no tendra
xito, por mil razones y dificultades reales. Quizs tambin porque los directores de la
Compaa no estaban muy interesados en presentar al pblico cuentas claras. Desde el
comienzor en efecto, hubo conflictos entre los Heeren XVII y los accionistas que pe
dan cuentas y consideraban insuficientes sus dividendos. Y, contrariamente a la Com
paa Inglesa, que desde un principio se hall en dificultades por exigencias de este
orden (y por los reembolsos que exigan los accionistas poco deseosos de financiar ope
raciones militares en Asia), la Compaa Holandesa tuvo siempre la ltima palabra; sus
accionistas no pudieron recuperar sus fondos ms que revendiendo sus acciones en el
mercado burstil. En sntesis, las cuentas presentadas por la direccin de la Compaa
fueron elaboradas para ocultar muchos aspectos de la empresa.
Lo que surge de los balances que han sido estudiados, para nuestra sorpresa, es la
modicidad de los beneficios durante el siglo de las transacciones fciles, el XVII. El au
tor de la presente obra siempre ha sostenido que el comercio lejano fue una especie de
superlativo en la historia de las empresas mercantiles. Se habr equivocado? Ha sos
tenido que era la ocasin, para algunos privilegiados, de realizar en su beneficio acu
mulaciones considerables. Ahora bien, all donde no hay beneficios o slo hay muy es
casos beneficios, puede haber enriquecimiento de particulares? Volveremos pronto a
estas dos cuestiones.

Por qu el fracaso
del siglo XVIII?

El mejor resumen contable del problema nos lo suministran los clculos de B. Van
der Oudermeulen262, en 1771, elaborados para ciertos aos a partir de documentos hoy
desaparecidos. Entre 1612 y 1654, el total de beneficios realizados habra sido de
9-700.000 florines para 22 aos, o sea un beneficio anual modesto, ligeramente infe
rior, en promedio, a 441.000 florines. La Compaa habra ganado, entonces, tres ve
ces menos que sus accionistas; es concebible? De 1654 a 1674, la masa de los bene
ficios se eleva a 11.300.000, o sea un beneficio anual de 538.000 florines. De 1674 a
1696, el total es de 19-000.000, y el beneficio anual de 826.000. Despus de 1696 co
mienza el descenso; hacia 1724, se pasara por la situacin cero. Luego, la Compaa
no ces de endeudarse, y gallardamente. Pide prstamos hasta para pagar los dividen
dos d los accionistas; son procedimientos de bancarrota. Durante el verano de 1788,
la situacin ser sencillamente catastrfica: La Compaa de las Indias Orientales li
brara 15 millones de letras de cambio sobre el Estado, pagables en cuatro o cinco aos.
Esto le permitira sobrevivir. Pero, de hecho, su deuda, que es de 90 millones [de flo
rines], se elevar, as, a 150263. Por qu la V.O.C. lleg a semejante desastre
financiero?
La nica explicacin plausible pero, puede haber slo una explicacin? es la
que expone Kristof Glamann264: hubo una disminucin del comercio de India en In
dia, o al menos de los beneficios que proporcionaba este comercio nutricio. Es un he
cho que el polo de Batavia no cesa de endeudarse y los Heeren XVII compensan sus
prdidas, durante un tiempo, con los beneficios florecientes todava de la factory Nee-
derland (favorecida en pane por el aumento de los precios) y, luego, dejando aumen
tar su propia deuda. Pero, cmo explicar el retroceso del inlandse handeP. Cuando
todo est en alza, durante la segunda mitad del siglo XVIII, no puede deteriorarse por
el solo hecho de la coyuntura. El fallo est sobre todo, estima K. Glamann265, en la
competencia de las otras Compaas, de la Inglesa en particular, y en la revolucin de
los trficos y los mercados, mal comprendida por los responsables de Batavia. As, los
Heeren XVII tratarn en vano de persuadirlos de la superioridad del comercio directo
con China, sin postas en Insulindia. Seguramente, la competencia inglesa se vio faci
litada por ello266.
Pero el retroceso holands tambin fue originado por los fraudes bien conocidos de
los agentes de la V.O.C, A diferencia de la India Company Inglesa, la Compaa Ho
landesa no les otorg el derecho a hacer por su propia cuenta el comercio de India en
India. Y la corrupcin que nunca estuvo ausente en las Indias neerlandesas hizo su obra.
Es necesario creer que, en los comienzos, la Compaa tuvo servidores excepcionales?
Cmo los chinos representaban a los holandeses, Porcelana de la Compaa de Indias, poca
Khang-Hi, Antigua Coleccin Espritu Santo de Lisboa. (Foto Conocimiento de las Artes.)
El abate Raynal267, en su clebre obra Histoire philosophique et politique des tablis-
sements et du commerce des Europe'ens dans les deux lndes (1770), afirma que no hu
bo en sus filas fortunas ilcitas y fraudulentas antes de 1650, que los holandeses de esos
primeros decenios eran de una frugalidad y una integridad sin igual. Es posible? En
1640, J. B. Tavernier se permita dudarlo, y se conoce al menos el caso de Pieter Neys,
gobernador de Fuerte Zelandia en Formosa, en 1624, quien, tan estpido como venal,
declaraba con simpleza que no haba ido a Asia para'volver con las manos vacas268. En
todo caso, el lujo y la corrupcin aumentaron en gran medida en la segunda mitad del
siglo. Los documentos oficiales lo sealan (1653-1664)269, Daniel Braams slo lo dice a
medias en su informe de 1687. Sin embargo, llega a hablar de servidores de la Com
paa poco honestos o, ms pdicamente, de la competencia de otros negociantes,
de la imposibilidad de impedir que los particulares perjudiquen el comercio de la Com
paa, a causa de la cantidad de abras cmodas que hay en esta costa de Insulindia y
d los grandes beneficios... [que] los incitan a cometer fraudes en la medida en que
pueden270
Hubo un cambio econmico, pues, cuya gnesis no sta clara, pero tambin un cam
bio de la sociedad colonial que vive a millares de leguas de Holanda y un choque ms
que probable entr est sociedad y la oligarqua de Amsterdam. De un lado, rentistas
tranquilos imbuidos de su importancia y su respetabilidad; del otro, medios coloniales
de menor standing, agentes surgidos d abajo y, en cierto modo,; una sociedad hete
rognea y cosmopolita. Amsterdam y Batavia son dos polos econmicos, pero tambin
dos polos sociales de la arquitectura imperial de las Provincias Unidas. Hubo cesura,
oposicin, cmo lo dice Giuseppe Papagno en su brillante esbozo271. La desobediencia,
el contrabando, la semindependencia y el desorden s instalan en Insulindia, donde
las colonias holandesas llevan, seguramente, una gran vida. El lujo llamativo de los
barrios bellos de Batavia, ya conocido en el siglo XVII, no hace ms que crecer y em
bellecerse con los aos. Dinero, alcohol, mujeres, ejrcitos de servidores y esclavos: Ba
tavia reinicia la aventura extraa, caprichosa y mrbida de Goa272. No dudemos de que
en Batavia una parte del dficit de la Compaa se transforma sin ruido en fortunas
particulares.
Pero, no ocurre lo mismo en el otro extremo de la cadena, en la sociedad slida
y todava austera de l Holanda del Siglo de Oro? La cuestin decisiva es saber quin
compra los productos que llegan de Extremo Oriente y en qu condiciones. Las ventas
d la Compaa se efectan, y por contratos, ya por Subastas en sus tiendas, siempre
en lotes muy importantes y generalmente a un sindicato de grandes negociantes273. Los
Heeren XVII no tienen derecho a figurar entre los compradores, pero stos pertenecen
a un grupo social y hasta familiar. Y , pese a las protestas de los accionistas, la prohi
bicin no alcanza a los administradores d las diversas cmaras, los bewindbebbers, es-
trechament ligados a los patriciados de las ciudades mercantiles. En estas condiciones,
resultar menos asombroso que los contratos vayan tan a menudo unidos a promesas
de suspensin de las ventas de la Compaa durante plazos de uno o dos aos (lo que
asegura al grupo de compradores el dominio tranquilo del mercado) o de promesas de
pedidos a las Indias de tales o cuales cantidades de una mercanca determinada. Si la
Compaa ofrece un producto del que un gran comerciante de Amsterdam posee un
stock considerable, como por azar no se presenta ningn comprador y, finalmente, ser
dicho comerciante el que lo comprar, con sus propias condiciones. De manera signi
ficativa, los mismos nombres reaparecen entre los socios interesados en las transacciones
de la Compaa. Los Heeren XVII, a quienes regaan tan fcilmente los accionistas,
son los hombres de los grandes mercaderes capitalistas, y eso desde el comienzo de las
operaciones provechosas. Violet Barbour y K. Glamann ofrecen numerosos ejemplos.
Que estos mercaderes como el riqusimo negociante y bewindhebber Cornelis Bic-
En la isla de Deshima, durante los meses de prisin de la escala, los holandeses se distraen, como
pueden, con cortesanas japonesas. No faltan las botellas. Ambiente japons, suelo recubierto de
tatamis, pero mesas y sillas de Occidente. Tokio, Gijutsu Daigaku. (Foto T. Chino, Tokio.)

ker274 compren indiferentemente, en el siglo X V II, pimienta, especias, telas de algo


dn, seda y, por aadidura, comercien en Rusia, en Espaa, en Suecia o en Levante
lo que prueba su no especial izacin, y luego, en el siglo siguiente se especializan, lo
que prueba una modernizacin de la vida mercantil no cambia en nada nuestro pro
blema: la V.O.C. es una mquina que se detiene all donde comienza el beneficio de
los monopolios mercantiles.
Este mecanismo de apropiacin en la cspide es, adems, claramente percibido por
los contemporneos. En 1629, protestando contra los contratos que acababan de fir
marse y contra la presencia de bewindhebbers en los sindicatos de compradores, la C
mara de Zelanda se niega a entregar las mercancas vendidas, que se encuentran alma-
cedadas en Middelburg, y los delegados de Zelanda no vacilan en decir ante los Esta
dos Generales (pero no ganarn el pleito) que en esta poltica no se toman en consi
deracin los intereses de los accionistas ni los de la Compaa275.
Finalmente, esto no contradice, sino que, por el contrario, apoya a mis afirmacio
nes anteriores sobre las virtudes capitalistas del comercio lejano. Registrar sistemti-
camente los nombres de esos grandes compradores sera hacer la lista de los verdaderos
amos de la economa holandesa, de los que han durado, de los que han conservado el
poder. Pero estos amos de la economa, no son tambin los verdaderos amos del Es
tado de las Provincias Unidas276, los artesanos de sus decisiones y de su eficacia? He
aqu una bella investigacin que puede hacerse, aunque el resultado sea conocido de
antemano.

Los fracasos en el Nuevo Mundo,


lmite del xito neerlands

Los fracasos neerlandeses en el Nuevo Mundo aportan, a su manera, una explica


cin. Por un momento pens que Amrica, puesto que deba ser construida antes de
ser explotable, fue naturalmente el dominio de los Estados grandes, ricos en hombres,
en alimentos y en productos diversos: Espaa, Francia e Inglaterra. Planta parsita, Ho
landa se habra reproducido mal en suelo americano. Sin embargo, el flujo d hombres
volcado por las Provincias Unidas en el Extrem Oriente o el xito portugus en Brasil
contradicen esa afirmacin que, a priori} poda parecer natural. Holanda hubiera po
dido construir en Amrica, a condicin d haberlo querido y de disminuir la corriente
migratoria hacia Oriente. Condicin quizs imposible, que fue sin duda lo que le en
se s experiencia fracasada en Brasil.
Fue una experiencia tarda. Los holandeses, como los ingleses d la poca isabelina,
prefirieron primero el saqueo a las cargas inherentes a toda instalacin estable en re
giones vacas hostiles Desde 1604, haban adquirido una reputacin temible en Bra
sil, pues en ese ao saquearon el puerto de Baha277. Diez aos antes, en 1595, haban
asolado la costa del Africa Negra278, ligada econmicamente a las plantaciones de Am
rica. Esas incursiones, las que conocemos, ms aquellas que no han dejado huellas, in
dican una toma de contacto, un despertar del apetito.
Todo cambi en 1621. La Tregua de Doce Aos, firmada con Espaa en 1609, no
fue renovada. La guerra se inicia de nuevo y, el 9 de junio de ese mismo ao de 1621,
la nueva Compaa de las Indias Occidentales reciba su concesin. Cul era el pro
blema de la nueva Compaa? Introducirse en la masa de la Amrica Hispnica, for
mada por la adicin, despus de 1580, de los dominios espaol y lusitano del Nuevo
Mundo. La zona frgil, en 1621, era la Amrica Portuguesa, y lgicamente fue all adon
de se dirigi el ataque holands. En 1624 fue ocupada la capital de Brasil, San Salva
dor, construida sobre ese mar en miniatura que es la Baha de Todos los Santos, ado
sada a la llanura ondulada y sembrada en engenhos del Reconcavo. En el curso del sa
que, los vencedores llenaron muchas cajas con piezas de oro y de plata. Pero una flota
espaola de 70 veleros los sorprendi, el 26 de marzo de 1625, y despus de un mes
recuper la ciudad280.
Todo volvi a comenzar cinco aos ms tarde, en la regin azucarera del Nordeste,
donde los holandeses ocuparon las dos ciudades cercanas, hostiles, pero indispensables
una a otra, Recife, la ciudad de los comerciantes de la costa baja del ocano, y Olinda,
en las alturas, la ciudad de los seores de ingenios. La nueva corri por el mundo.
En Genova se deca que el vencedor, sin combate, haba obtenido un botn de un mi
lln de oro281, detalle inexacto probablemente, pues los portugueses haban quemado
todo el azcar y la madera de tintura en las tiendas282. En 1635, los holandeses ocu
paron Parahyba del Norte, con lo cual dispusieron de 60 leguas de costas de Brasil,
las mejores y ms cercanas a Europa283, pero el territorio ocupado era todava muy pe
queo: En el interior, el vencedor dej un Brasil portugus que conserv su libertad
de maniobra, sus seores de engenhos, sus molinos de azcar, sus esclavos negros y
que, en el sur, se apoyaba en el Brasil bahiano, que volvi a ser libre en 1625. Lo peor
era que el azcar brasileo escapaba muy a menudo al control holands, pues las gran
des naves del ocupante no podan atracar en las ensenadas poco profundas de la costa,
mientras que los barcos portugueses de pequeo tonelaje podan hacerlo con facilidad,
aunque a veces eran capturados en pleno ocano o cerca de las costas de Europa. Un
resultado paradjico de la ocupacin por los holandeses del Nordeste azucarero fiie que
hizo suspender, en Amsterdam, la llegada de cajas de azcar brasileo, hasta entonces
abundantes, y los precios subieron284.
De hecho, la guerra, de la que ya hemos hablado285, pone al Brasil holands en
estado de asedio permanente. En julio o septiembre de 1633, dos capuchinos ingleses,
en camino hacia Inglaterra, esperan en Lisboa para embarcar; por azar, encuentran a
un soldado escocs que haba estado al servicio de los holandeses en Brasil y lo haba
abandonado: Durante ocho meses les cuenta no haba visto nada que se aseme
jase a la carne y no haba ms agua fresca, finalmente, que la que se llevaba de Ho
landa286. Afirmaciones exageradas, probablemente, pero las dificultades de los holan
deses eran reales. Su error fue haber querido construir una superestructura mercantil
sin ponerse al frente de la produccin, sin colonizar en el sentido moderno de la palabra.
El golpe de efecto fue la llegada a Recife, el 23 de enero de 1637287, de Mauricio
de Nassau, nombrado gobernador general del Brasil Holands, donde permaneci siete
aos. Un gran hombre, sin duda, que se apasiona por el pas, por su fauna y su flora,
y trata lcidamente de crear una colonia viable. No fue por azar por lo que el primer
ao de su gobierno (1637) se distingui por la conquista, intentada intilmente varias
veces antes, de la fortaleza de Sao Jorge da Mina, situada sobre la costa de Guinea por
ios portugueses en 1482. Al ao siguiente, le toc el turno a la isla portuguesa de Sao
Paulo de Loanda, pegada al litoral de Angola, y luego a la isla de Sao Tome, en el
golfo de Guinea, isla azucarera y posta para las expediciones de esclavos hacia el Nuevo
Mundo. Todo eso era lgico. No haba Brasil holands posible sin esclavos negros; y
desde entonces empiezan a llegar. Pero en ese momento, Portugal se rebela (1. de
diciembre de 1640) y se libera de la tutela espaola. Surge el peligro de la paz: hasta
se firma una tregua de diez aos, en 1641, entre Portugal y las Provincias Unidas288.
Esa tregua no ser respetada en el Extremo Oriente. En Amrica, por el contrario,
todo se apacigua, pues la Compaa de las Indias Occidentales se siente muy satisfecha
de poner fin a una guerra costosa. Mauricio de Nassau, que no lo entenda as, utiliz
sus fuerzas ahora libres contra los espaoles, haciendo pasar al Pacfico a cinco de sus
buques. Estos hicieron estragos infinitos en las costas de Chile y Per, pero, al no re
cibir refuerzos, debieron volver a Brasil; llegaron en el momento en que Mauricio de
Nassau se dispona a abandonarlo, llamado, probablemente, por intervencin de los
comerciantes.
Los holandeses creyeron, desde entonces, que podran explotar Brasil del modo ms
tranquilo del mundo. Los sucesores del prncipe, admirables para el comercio pero
muy malos polticos, no pensaron ms que en enriquecerse, en hacer florecer el co
mercio, y vendan hasta armas y plvora a los portugueses, a causa del precio excesivo
que ellos pagan. En estas condiciones, la guerra larvada continu, una guerra de des
gaste apoyado en el interior, el sertom , y que, finalmente, acab con el Brasil Holan
ds, en 1654. Y como todo se relaciona, los portugueses recuperaron pronto la mayor
parte de los puestos perdidos en la costa africana, como Sao Tome y Sao Paulo de Loan
da. Declarar oficialmente la guerra a Portugal, en 1657, permiti a la Compaa Ho
landesa de las Indias Occidentales descargar golpes sobre su adversario, destruir, sa
quear barcos. Pero finalmente la guerra no alimentaba a la guerra. Dos holandeses que
estn en Pars en diciembre de 1657 definen bastante bien la situacin, segn una car
ta que acaban de recibir de Holanda: El botn ganado a Portugal dicen slo es
de un milln y medio [de libras], lo que no basta para pagar los gastos de nuestro ar
mamento, que nos sale [a] cerca de 3.500.000 libras290. O sea que es una guerra sin
salida. Entonces llega la paz, lentamente, como por s sola. Es firmada el 16 de agosto
de 1661, por mediacin de Carlos II, el nuevo rey de Inglaterra que acaba de desposar
a la Infanta de Portugal. Brasil queda en manos de Portugal, que sin embargo debe
comprar este acuerdo abriendo las puertas de su colonia americana a los barcos holan
deses, disminuyendo el precio de la sal de Setbal291 y reconociendo las conquistas he
chas a sus expensas en Asia. Luego saldar una deuda de guerra con entregas de sal
escalonadas a lo largo de varios aos292.
En Holanda, la responsabilidad del fracaso fue atribuida a la gestin de la Com
paa de las Indias Occidentales. Haba dos Compaas de Indias, la buena y la mala.
Quiera Dios escribe Pieter de la Court (1662) que la Compaa de las Indias Orien
tales [la buena] tome ejemplo de eso antes de que sea demasiado tarde293. La Com
paa desdichada fue reflotada por el Estado en 1667, pero no se recuper de sus ca
tstrofes. Se content, entonces* con comerciar entre la costa de Guinea y las posesio
nes holandesas de Surinam y Curasao; sta fue ocupada en 1634; Surinam fue cedida
por los ingleses en la Paz de Breda294, en 1667 como magra compensacin por el aban
dono de Nueva Amsterdam, que se convertira en Nueva York. Curasao se mantendr
como un centro activo de reventa de esclavos negros y de un comercio intrlope fruc
tfero con la Amrica Espaola, y Surinam, gracias a sus plantaciones de caa de az
car, dar a Holanda buenas rentas, pero tambin enormes preocupaciones. Fue con es
tos dos puestos con los que la Compaa de las Indias Occidentales continu su vida
mediocre. Ella, que haba soado con aduearse de las Azores295 y que haba posedo
un trozo importante Brasil, lleg incluso a permitir a los transportadores privados
que actuasen en su propio terreno mediante el pago de indemnizaciones.
En ltima instancia, hay que culpar slo a la gestin de la Compaa? E incri
minar a Zelanda, que est detrs de ella, como Holanda est detrs de la V.O.C.? O
a ambiciones demasiado vastas expresadas demasiado tarde? No estuvo el error en pen
sar que el Nuevo Mundo se dejara coger como esos pases poblados a los que se poda
martirizar a voluntad, como Amboina, Banda o Java? En cambio, Holanda iba a cho
car all con Europa, con Inglaterra, que facilitar la resistencia portuguesa, y con la Es
paa americana, ms slida de lo que las apariencias permitan suponer. En 1699, un
francs un poco malvolo sostena que las gentes de las Provincias Unidas haban ob
servado las fatigas extraordinarias y los gastos considerables que los espaoles se han
visto obligados a hacer para establecer su comercio o su potencia en los pases que hasta
entonces eran desconocidos; por ello, han adoptado el partido de entregarse lo menos
posible a semejantes empresas296. En suma, buscar pases para explotar, no para po
blar y desarrollar. No sera menester pensar, ms bien (lo que sera volver a nuestra
posicin inicial), que la pequea Holanda no era suficientemente fuerte como para tra
garse, al mismo tiempo, el Ocano Indico, la selva brasilea y un trozo til de Africa?
PREEMINENCIA
Y CAPITALISMO

La experiencia de Amsterdam, evidentemente, da testimonio sobre las formas, bas


tante montonas en su repeticin, de toda preeminencia de un centro urbano con vo
cacin imperial. No necesitamos volver sobre este tema. Lo que nos interesa, en cam
bio, es ver en un ejemplo preciso, en el marco de una tal preeminencia, lo que puede
ser el capitalismo local. A la bsqueda de una definicin abstracta, preferimos la ob
servacin de experiencias concretas. Tanto ms cuanto que el capitalismo, tal corjio se
lo observa en Amsterdam, da testimonio a la vez de las experiencias precedentes y de
las que seguirn. En verdad, se trata al menos de dos campos de observacin:
Qu ocurre en la misma Amsterdam, cules son sus mtodos y sus prcticas
mercantiles?
Cmo este centro del mundo se relaciona con las zonas de la economa-mundo
que domina de cerca o de lejos?
La primera cuestin s simple: el espectculo de Amsterdam apenas puede sorpren
dernos: No sucede lo mismo con la segunda, que trata de reconstituir la arquitectura
de la zona que Amsterdam domina, y desde muy alto\ sta arquitectura no siempre
es evidente; se pierde en una serie de casos particulares.

En A m sterdam ,
cuando e l almacn marcha\ todo marcha

En Amsterdam, todo es concentracin, amontonamiento: los barcos estn apreta


dos en el puerto como sardinas en lata, y lo mismo los lanchones en movimiento por
los canales, los comerciantes en la Bolsa, las mercancas que se sumergen en las tiendas
y no cesan de salir de ellas. Apenas una flota acaba de atracar al muelle cuenta un
testigo del siglo X V II , mediante los corredores de comercio, en la primera reunin
de los comerciantes en la Bolsa, se compra toda esa cantidad de mercancas, y los bar
cos, que se descargan en cuatro o cinco das, estn listos para un nuevo viaje297 Com
prada con tanta rapidez, ciertamente que no. Pero las tiendas son capaces de absorber
todo, y luego de vomitar todo. Hay en el mercado una cantidad enorme de bienes,
materiales, mercancas y servicios posibles; todo est disponible al instante. Una orden
basta para que la mquina se ponga en marcha. Es as como Amsterdam mantiene su
superioridad. Una abundancia siempre lista, una masa enorme de dinero en constante
movimiento. Cuando son de una cierta clase, los comerciantes y los polticos holande
ses son conscientes, aunque slo sea por su experiencia, de la enorme potencia que tie
nen entre sus manos. Sus triunfos mayores permiten todos los juegos, los lcitos y ios
ilcitos. .
Desde que conozco ms particularmente Amsterdam escribe un contemporneo
(1699 ) 1 la comparo con una feria donde diversos comerciantes llevan sus mercancas,
seguros de poder venderlas all; as como en las ferias ordinarias los comerciantes que
all se encuentran no hacen uso de las cosas que venden, de igual modo los holandeses,
que acumulan de todos lados las mercancas de Europa, slo conservan para su uso las
que son absolutamente necesarias para la vida y venden a las otras naciones las que con
sideran superfluas y que son siempre las ms caras298.
La comparacin con una feria es trivial, pero de resultas de ella se dice lo esencial
Rotterdam, el banco y una gra para descarga hacia 1700, Estampa de P. Schenk. (Atlas van
Stolk.)

sobre el papel de Amsterdam: reunir, almacenar, vender y revender las mercancas del
universo. Ya Venecia haba practicado una poltica semejante; ya Amberes, hacia 1567,
segn deca Lodovico Guicciardini, era una feria permanente29^ No hay duda de que
esta potencia de almacenamiento parece, en la escala del tiempo, fabulosa, aberrante
tambin, pues tal atraccin termina a veces en trnsitos francamente ilgicos. Todava
en 1721300, Charles King, en The Brithth Merchantm y se asombra de que las mercan
cas inglesas para Francia sean llevadas por barcos holandeses, desembarcadas en Ams
terdam y de all transportadas por el Mosa o el Rin! Pagarn derechos de entrada y de
salida en Holanda, luego peajes en el Rin o el Mosa y finalmente la aduana en la fron
tera francesa. Estas mercancas, no seran ms baratas en Champaa, o en Metz o en
las regiones prximas al Rin o el Mosa, si las desembarcsemos en Run y slo pagse
mos los arbitrios municipales de esta ciudad? Sin duda, King se equivoca, como in
gls que es, si cree que se paga la aduana de una vez por todas al entrar en Francia302.
Pero es evidente que el paso por Amsterdam alarga y complica el circuito. El comercio
directo terminar por imponerse cuando, en el siglo xvill, Amsterdam ya no tenga la
misma potencia de atraccin y de desvo.
Pero esto no es todava la regla en ese ao de 1669 en el que seguimos los inter
cambios de puntos de vista entre Simn, Arnaud de Pomponne, el Gran Pensionario
Juan de Witt y Van Beuningen303, cuyo lenguaje es ms categrico que el de J. de Witt.
Es imposible, dice Van Beuningen a Pomponne, que sigamos comprando mercaderas
franceses si se rechazan en Francia nuestros productos manufacturados. Hacer olvidar
al consumidor holands el sabor del vino francs, cuyo consumo suplant ampliamente
al de la cerveza, es sumamente sencillo: bastar con aumentar los impuestos al consu
mo (un medio drstico de racionamiento). Pero, aade Van Beuningen, si los holan
deses deciden establecer la sobriedad en sus pueblos y la ausencia del lujo prohibien
do el uso de las costosas sedas francesas, seguirn transportando a los pases extranjeros
las mismas cosas que quisieran desterrar de su pas. Dicho claramente, vinos, aguar
dientes y telas de lujo francesas sern admitidas en el mercado de las Provincias Unidas
a condicin de que vuelvan a salir; se cerrar el grifo interior, dejando libre curso al
depsito y el trnsito.
Almacenes, depsitos: tal es el ncleo de la estrategia holandesa. En 1665, se ha
blaba en firme, en Amsterdam, del proyecto a menudo puesto sobre el tapete de tratar
de descubrir por el norte un paso hacia la India. La Compaa de las Indias Orientales
puso obstculos al proyecto. La razn de ello? Como explica uno de los interesados,
es que, en caso de xito, la travesa se reducira en seis meses. Entonces, la Compaa
no tendra tiempo de dar salida, antes del retorno de la expedicin, a los diez millones
de florines de mercaderas que se acumulan cada ao en sus tiendas304. La abundancia
en el mercado hara bajar el precio de las reservas existentes. Finalmente, el intento
fracasar por s mismo, pero estos temores revelan una mentalidad y, ms an, una po
ca de la economa.

EN 1786, LOS HOLANDESES SON TADAVIA LOS TRANSPORTISTAS DE EUROPA

Recuento, por el cnsul francs de Amsterdam, en 1786, de los 1,504 barcos llegados a Ams
terdam. Pese a la poca tarda, estas naves son casi todas holandesas.

Provenientes nmero de de los cuales


de barcos son holandeses

Prusia 591 581


Rusia 203 203
Suecia 55 35
Dinamarca 23 15
Alemania del Norte 17 13
Noruega 80 80
Italia 23 23
Portugal 30 30
Espaa 74 72
Levante 14 14
Berbera 12 12
Francia 273 273
Colonias americanas
(excepto Estados Unidos) 109 109

Tomado de Brugmans, Geschiedenis van Amsterdam, IV, pp. 260-261


Los amontonamientos de mercaderas de ese tiempo responden, en efecto, a la len
titud y las irregularidades de la circulacin. Son la solucin a problemas mercantiles
que derivan todos, o casi todos, de la intermitencia de las llegadas y las salidas, del
retraso y las incertidumbres de las informaciones y de las rdenes. El comerciante, si
puede permitirse guardar reservas, est en condiciones de reaccionar pronto ante una
apertura cualquiera del mercado, en el instante mismo en que se produzca. Y si Ams
terdam es el director de orquesta de los precios europeos que todos, los documentos se
alan, es en razn de la abundancia de las reservas de mercancas cuya salida puede
regular a voluntad.

Mercancas
y crdito

Este sistema de depsitos se convierte en monopolio, Y si los holandeses son en


realidad los carreteros del mundo, los intermediarios del comercio, los factores y agen
tes d Europa305 {dixit Defoe, 1728), no es, como piensa Le Pottier de la Hestroy306,
porque todas las naciones han querido soportarlo, sino porque no han podido impe
dirlo, El sistema holands est construido sobre el conjunto de las interdependencias
comerciales que, ligadas unas a otras, organizan una serie de canales casi obligatorios
de la circulacin y redistribucin de mercancas. Un sistema que se mantiene al precio
de una; atencin constante, de una poltica de eliminacin de toda competencia, de
una subordinacin del conjunto de la economa holandesa a este objetivo esencial. Los
holandeses que discutan con Pomponne, en 1669-1670, sobre el inters que se revela
en las otras naciones en no depender slo de ellos [los holandeses] para todo el comer
cio de Europa307, no se equivocaban al afirmar que quienes se lo quitan [este comer
ci que ellos llaman entrecurso], no pasando ya por sus manos, pueden hacerles per
der [...] las utilidades que les produca el intercambio y el transporte de mercancas
que ellos solos hacan en todas las partes del mundo, pero no reemplazarlos en este
papel y obtener ellos el beneficio308.
Esta funcin hipertrofiada del depsito y la redistribucin slo es posible porque
ella modela, orienta y hasta altera (se debera decir: forma) las otras funciones mercan
tiles. El Essaipolitique de Jean Fran^ois Meln (1735) lo seala a propsito de la ban
ca, sin gran claridad es cierto, pero sin duda su reflexin va bastante lejos. Un buen
banco dice es el que no paga, es decir, el que slo emite billetes309. El Banco de
Amsterdam y su modelo, ei Banco de Venecia310, responden a este ideal. All todo es
convertido en escrituras. El depositante salda por transferencia, utilizando una mo
neda ficticia, llamada moneda de banco, que goza con respecto a la moneda corriente
de un agio medio del 5% en Amsterdam y de un 20% en Venecia. Recordadas estas
nociones, he aqu cmo Meln opone Amsterdam a Londres: La Banca de Amsterdam
ha debido apelar a escrituras explica porque Amsterdam recibe mucho y consume
poco. Recibe por va martima grandes partidas, que vuelve a enviar a otras partes [esto
es definir el depsito]. Londres consume [...] sus propios artculos y su banca debe ope
rar con billetes exigibles311. Es un texto poco preciso, convengo en ello, pero que opo
ne un pas que hace sobre todo el comercio de almacn y de trnsito con otro donde
el abanico de la circulacin, ampliamente abierto sobre redes interiores de consumo y
de produccin, necesita sin cesar de moneda tangible312.
Si Amsterdam no tiene banca de emisin, con la preocupacin cotidiana de los fon
dos en metlico, es, de hecho, porque no la necesita. Lo que exige el depsito, en efec
to, es liquidaciones fciles y rpidas, que permitan compensar entre ellos los flujos de
Oficina de cambio. Estampa holandesa. 1708. (Atlas van Stolk.)

pagos muy numerosos, sin recurrir a los riesgos del dinero contante y sonante; y anu
larlos mediante el juego del clearing. El sistema bancario de Amsterdam es, desde este
punto de vista, del mismo carcter que el de las ferias de tipo antiguo, incluidas las
modernsimas ferias genovesas, pero mucho ms flexible y rpido porque es continuo.
Segn un informe de los tenedores de libros de la banca, una firma como los Hope,
en perodos normales, antes de la crisis de 1772, inscriba cada da, en crdito o dbi
to, de 60 a 80 asientos en la banca313. Segn un buen testimonio, hacia 1766, se ve
las transferencias, en el Banco de Amsterdam, multiplicarse hasta diez y doce millo
nes de florines por da314.
En cambio, el Banco de Amsterdam no es un instrumento de crdito, pues el pago
en descubierto est prohibido a los depositantes bajo pena de multa315. Ahora bien, el
crdito, indispensable en cualquier lugar, es una necesidad vital en Amsterdam, con
siderando la masa anormal de mercancas que son compradas y almacenadas slo para
ser reexportadas meses ms tarde, y considerando tambin que el arma del negociante
holands frente al extranjero es el dinero, los mltiples adelantos ofrecidos para com
prar mejor o vender mejor. Los holandeses son, en verdad, comerciantes de crdito pa
ra Europa entera, y ste es el secreto de los secretos de su prosperidad. Este crdito ba
rato, ofrecido en abundancia por las firmas y los grandes comerciantes de Amsterdam,
toma caminos tan mltiples, desde el comercio ms juicioso hasta la especulacin sin
lmites, que es difcil seguirlo en todos sus repliegues. Pero su papel es claro en lo que
por la poca se llamaba el comercio de comisin y el comercio de aceptacin, los cua
les, en Amsterdam, adquieren formas particulares que proliferan.

El comercio
de comisin

El comercio de comisin es lo contrario del comercio personal, llamado comercio


de propiedad; es ocuparse de mercancas por cuenta de otro.
La comisin es, propiamente, la orden que un negociante da a otro para comer
ciar. El que ordena es el Comitente; aquel a quien se da la orden en el Comisionista.
Se distinguen la comisin de compra, la comisin de venta, la de banca, que consiste
en tomar, aceptar, remitir, hacer aceptar o recibir por cuenta de otro; la de depsito,
que consiste en recibir envos de mercancas para despacharlas hacia su destino. Por
consiguiente, se vende, se compra, s hace construir, carenar, armar y desarmar bar
cos, se asegura y se hace asegurar por comisin316 Todo el comercio entra en el siste
ma, donde se encuentran las situaciones ms diversas. Hasta hay casos en los que el
comitente y el comisionista actan juntos; as, cuando un negociante va a comprar de
primera mano a una ciudad de manufacturas (digamos, para hacer una seleccin de
sedas en Lyon o en Turs), surte de nuevo su aprovisionamiento en compaa del co
misionista, quien lo gua y discute los precios con l.
Si Holanda o invent la comisin, que es una prctica njuy antigua, hizo de ella,
desde muy pronto y durante largo tiempo, la primera de sus actividades mercantiles317.
Es decir que todos los casos que la comisin plantea apriori se encuentran all: la igual
dad como la desigualdad, la dependencia como la autonoma recproca. Un comercian
te puede ser el comisionista de otro que desempea el mismo papel en su localidad.
Pero en Amsterdam es la desigualdad la que tiende a convertirse en la regla. Una
de dos cosas: o el negociante holands tiene en el extranjero comisionistas titulares,
que son entonces ejecutantes, y hasta ganchos a su servicio (as ocurre en Livorno, Se
villa, Nantes, Burdeos, etctera); o es el negociante de Amsterdam el que hace de co
misionista y, entonces, subyuga, por su crdito, al comerciante que recurre a sus servi
cios, sea para la venta, sea para la compra. Los mercaderes holandeses, en efecto, dan
todos los das un crdito a los negociantes extranjeros que les encargan compras [de
mercancas y hasta de valores cotizados en la Bolsa] para su reembolso, el cual slo se
efecta dos o tres meses despus de su expedicin, lo que da a los compradores cuatro
meses de crdito318. La dominacin es ms patente an en las ventas: cuando un co
merciante hace tal o cual envo a un gran comisionista holands con orden de venderlo
a un precio determinado, el comisionista le hace un adelanto de un cuarto, o de la mi
tad o hasta de los tres cuartos del precio fijado319 (se ve bien que esto se asemeja a las
prcticas antiguas de dar adelantos sobre el trigo an no cosechado o sobre la lana de
la prxima esquila). Este adelanto corre a una cierta tasa, a cargo del vendedor.
De este modo, el comisionista de Amsterdam financia el comercio de su correspon
diente. Un documento de 1783320 lo establece claramente con respecto a telas de lino
de Silesia, conocidas con el nombre de platillas (antao eran fabricadas en Cholet y
Beauvais, antes de ser imitadas en Silesia, donde, producidas a mejor precio con lino
polaco de alta calidad, desde entonces no tuvieron rivales). Las platillas se exportan a
Espaa, Portugal y Amrica, siendo los lugares de posta ante todo Hamburgo y Alto-
na. Tambin llega a Amsterdam una gran cantidad de estas telas. Los mismos fabri
cantes las envan cuando no han podido venderlas todas en las regiones y lugares ad-
yacentes, pues all [en Amsterdam] encuentran fcilmente prstamos superiores a las
tres cuartas partes de su valor a un mdico inters, a la espera de una ocasin de venta
favorable. Estas ocasiones son frecuentes, porque las colonias holandesas las consumen,
sobre todo la de Curasao.
En este caso, como en muchos otros, la comisin combinada con crdito dirige a
Amsterdam una masa considerable de mercancas; stas deben responder, obedientes,
al flujo del crdito. En la segunda mitad del siglo XVIII, al deteriorarse el almacn de
Amsterdam, el comercio de comisin se altera; as, permite, para dar un ejemplo fic
ticio, que la mercanca comprada en Burdeos llegue a San Petersburgo sin detenerse
en Amsterdam, aunque esta ciudad proporcione el aderezo financiero sin el cual nada
sera fcil, si no posible. Esta alteracin da una importancia mayor a otra rama de la
actividad neerlandesa, el comercio llamado de aceptacin, que se relaciona exclusiva
mente con las finanzas, o, como se deca ms comnmente en tiempos de Accarias de
Srionne, con la banca, en el sentido general de crdito321. En este juego, Amster
dam sigue siendo la caja322 y los holandeses los banqueros de toda Europa323.
No es normal tal evolucin, por lo dems? Charles P. Kindleberger324 lo explica
muy bien. El monopolio de un puerto o una posta, como nudo de una red mercantil,
es difcil de mantener escribe . Al mismo tiempo que en el riesgo y el capital, tal
monopolio se funda en una buena informacin en lo concerniente a las mercancas dis
ponibles y a los lugares donde son requeridas. Pero esta informacin se difunde rpi
damente, y el comercio del mercado central es reemplazado por el trfico directo entre
productor y consumidor. Entonces, las sargas de Devonshire y los paos ordinarios de
Leeds ya no necesitan transitar por Amsterdam para ser enviados a Portugal, Espaa o
Alemania; se envan all directamente. [En Holanda] el capital sigue siendo abundan
te, pero el comercio declina, con una tendencia a transformar el lado financiero de los
intercambios de mercancas en servicio de banca y de inversiones en el extranjero, pues
las ventajas de un gran mercado financiero para los prestamistas y los que solicitan prs
tamos finalmente duran ms que las dei centro mercantil para los compradores y ven
dedores de mercancas. Este paso de la mercanca a la banca, no lo hemos visto con
toda claridad en Gnova, desde el siglo X V ? Y no se ver en Londres, en los si
glos X IX y X X ? Ser ms duradera la primaca bancaria? Es lo que sugiere, en Amster
dam, la fortuna de la aceptacin.

La razn de ser
de la aceptacin

Dar la aceptacin a una letra de cambio explica Savary es suscribirla, firmarla,


convertirse en el principal deudor de la suma que all se estipula, obligarse en su nom
bre a saldarla en el tiempo indicado325. Si la fecha de vencimiento es fijada por el ex
pedidor, el aceptador (se dice a veces el acceptator) la firma solamente; si el vencimien
to no est indicado, se la firma y se la fecha, y la fecha inscrita fijar el vencimiento
futuro.
Hasta aqu, no hay nada nuevo: el comercio de aceptacin utiliza las innumerables
letras de cambio que, desde largo tiempo atrs, son en Europa el vehculo del crdito
y que, en adelante, van obstinadamente a concentrarse como un enorme cmulo sobre
Holanda, lo cual, evidentemente, no es fortuito. La letra de cambio sigue siendo, en
efecto, el primero de [...] todos los papeles de comercio y el ms importante, con
respecto al cual los billetes al portador, los billetes a la orden y los billetes por valor
de mercancas slo tienen un papel modesto y local. En todos los lugares de Europa,
las letras de cambio circulan en el comercio como dinero contante y sonante, con la
ventaja sobre el dinero de que llevan un inters, por el descuento que se hace de un
transporte326 a otro o de un endoso a otro327 Transportes, endosos, descuentos, letras
y retractos328 han hecho de la letra de cambio un viajero infatigable, de un lugar a otro
y as sucesivamente, de un comerciante, de un comitente a un comisionista, de un ne
gociante a su corresponsal-, o de un banquero que efecta descuentos (un discompteur,
como se dice en Holanda, en lugar de escompteur, la palabra que se usa en Francia y
que conserva Savary des Bruslons), o an de un negociante a un cajero, a su cajero.
Por eso, para captar el problema es importante verlo en su conjunto y con el asombro
admirativo de los contemporneos que tratan de explicarse el sistema holands.
Dada la lentitud del consumo que no se realiza en un da , la lentitud de la
produccin, la lentitud de las comunicaciones para las mercancas y hasta para las r
denes y las letras de cambio, la lentitud con que la masa de los clientes y los consu
midores puede extraer de sus haberes el dinero al contado (necesario para las compras),
es menester que el negociante tenga la facultad de vender y comprar a crdito, emi
tiendo un efecto que podr circular hasta que est en condiciones de reembolsar al con
tado, en mercaderas o con otro documento. Era ya la solucin que los comerciantes
italianos haban esbozado en el siglo XV, con el endoso y el recambio, y que ampliaron
en el XVII en el marco del pacto de ricorsa, tan discutido por los ^?logos. Pero no
hay ninguna medida comn entre estas primeras aceleraciones y la inundacin del pa
pel en el siglo XVIII: 4, 5, 10 15 veces la circulacin monetaria del efectivo. Una
inundacin de papel que representa, ya los slidos haberes y las prcticas rutinarias de
los comerciantes, ya lo que llamaramos papel de colusin y los neerlandeses llaman
Wisselruiterij.
Lcito o ilcito, este movimiento del papel llega lgicamente a Amsterdam para vol
ver a partir y volver a ella, segn flujos e impulsos que atraviesan el conjunto de la
Europa comerciante. Cada mercader que se inserta en estas corrientes por lo general
encuentra en ellas comodidades irremplazables. Hacia 1766, los negociantes que com
pran al por mayor las sedas de Italia y del Piamonte para revenderlas a los manufac
tureros de Francia y de Inglaterra difcilmente podran prescindir del crdito holands.
Las sedas que compran en Italia de primera mano se pagan, en efecto, obligatoria
mente al contado y se ven obligados por el uso general a entregarlas a los manufac
tureros a alrededor de dos aos de crdito, es decir, el tiempo de pasar de la materia
prima al producto terminado y de ponerlo en venta331. Esta larga y regular espera ex
plica el papel de las letras de cambio renovadas varias veces. Estos mayoristas, pues,
forman parte de los muchos comerciantes de Europa que circulan, es decir, que ex
tienden letras a [sus] corresponsales [holandeses, claro est] para adquirir, con el so
corro de su aceptacin, fondos en el lugar [donde operan] y que, para las primeras le
tras de cambio, su vencimiento, extienden otras nuevas o las hacen extender332. Es
un modo de crdito bstante costoso a la larga, pues la deuda crece de letra a letra,
pero que soporta sin dificultad una rama del comercio particularmente fructfera.
La maquinaria del comercio y del crdito holandeses funciona, pues, por los ml
tiples movimientos cruzados de letras de cambio innumerables, pero no puede actuar
solamente con el papel. De tanto en tanto le hace falta dinero al contado, con el cual
proveer al comercio del Bltico y del Extremo Oriente, con el cual, tambin, llenar en
Holanda las cajas de los comerciantes y los que efectan descuentos, cuyo oficio es pa
sar del papel a la moneda en metlico y a la inversa. A Holanda, cuya balanza de pa
gos es casi siempre positiva, no le falta el dinero al contado. En 1723, Inglaterra habra
enviado a Holanda, entre plata y oro, 5.666.000 libras esterlinas333. A veces las llegadas
adquieren carcter de acontecimiento: Es prodigioso [ver] escribe el cnsul napoli
tano en La Haya, el 9 de marzo de 1781 la cantidad de remesas que se hacen a este
pas [Holanda], tanto desde Alemania como de Francia. De Alemania, se han enviado
ms de un milln de soberanos de oro334 que sern fundidos para hacer ducados de
Holanda; desde Francia se han enviado a casas comerciales de Amsterdam cien mil lui
ses de oro335. Y agrega, como si quisiese proporcionar a nuestros manuales de econo
ma poltica un ejemplo retrospectivo del Goldpoint standard*: La razn de este en
vo es que el cambio resulta muy ventajoso para este pas [Holanda] actualmente. En
general, a los ojos del observador cotidiano, la masa del dinero al contado en Amster
dam se borra detrs de la masa del papel. Pero si un estancamiento accidental detiene
el movimiento de los negocios, su presencia se manifiesta sin tardanza. As, a fines de
diciembre de 1774337, al salir de la crisis de 1773, que todava se hace sentir, y cuando
llegan las noticias de los problemas de la Amrica inglesa, el marasmo es tal que el
dinero nunca ha sido ms comn que hoy [...], se descuentan las letras de cambio al
dos por ciento y hasta a uno y medio, cuando las letras son aceptadas por ciertas casas,
lo que prueba la inactividad del comercio.
Slo esta acumulacin de capitales permite los juegos arriesgados del papel de pe
lota, el recurso fcil, automtico, para todo negocio que parezca prometedor, a un pa
pel que no garantiza nada, como no sea la superioridad y la prosperidad de la econo
ma holandesa. Yo aplicara de buena gana a esta situacin del siglo XVIII lo que Was-
sily Leontieff deca recientemente con respecto a la masa de dlares y eurodlares crea
dos hoy por los Estados Unidos: El hecho es que, en el mundo capitalista, los Estados
y a veces incluso empresarios o banqueros audaces han usado, o abusado, del derecho
a acuar moneda. En particular, el gobierno de Estados Unidos, que durante tanto tiem
po ha inundado a los otros pases de dlares no convertibles. Todo consiste en tener
bastante crdito y por ende poder como para permitirse el procedimiento338. No
es otra cosa lo que dice a su manera Accarias de Srionne: Si diez o doce negociantes
de Amsterdam se renen para una operacin de banca [entindase: de crdito], en un
momento pueden hacer circular por toda Europa ms de doscientos millones de flori
nes en papel moneda, preferidos al dinero contante y sonante. No hay soberano que
pueda hacer otro tanto. [...] Este crdito es un poder que los diez o doce negociantes
ejercern en todos los Estados de Europa con una independencia absoluta de toda au
toridad339. Como se ve, las sociedades multinacionales de hoy tienen antepasados.

La boga de los emprstitos


o la perversin d e l capital

La prosperidad de Holanda dio origen a excedentes que, paradjicamente, la obs


taculizan, excedentes tales que el crdito que proporciona a la Europa mercantil no bas
tar para absorberlos y que ofrecer tambin a los Estados modernos, muy especial
mente dotados para consumir capitales, ya que no para reembolsarlos a la hora prome
tida. En el siglo X V III, cuando en toda Europa hay dinero inactivo, difcil de emplear
y en malas condiciones, los prncipes casi no tendrn necesidad de pedir: basta una se
al y el dinero de los riqusimos genoveses, de los riqusimos ginebrinos o de los riqu
simos financieros de Amsterdam est a su disposicin, Tomad, os lo rogamos! En la
primavera de 1774, inmediatamente despus de una crisis de marasmo pronunciado,
las cajas de Amsterdam se abren totalmente: La facilidad con la cual los holandeses
hacen hoy pasar su dinero a los extranjeros ha hecho que varios prncipes de Alemania
aprovechen esta buena disposicin. El prncipe de Mecklemburgo-Strelitz acaba de en
viar aqu a un agente para negociar 500.000 florines al 5%34. En el mismo momento,
la corte de Dinamarca negociaba con xito un emprstito de 2 millones que hizo as
cender su deuda con los prestamistas holandeses a 12 millones.
Este empuje financiero, es la aberracin de la que hablan los historiadores mora-
lizadores? No es una evolucin normal? Ya durante la segunda mitad del siglo XVI,
que fue tambin un perodo de capitales superabundantes, Gnova sigui el mismo
camino, pues los nobili vecchi, prestamistas titulados del Rey Catlico, terminaron por
abandonar la vida mercantil activa341. Todo ocurre como si, al repetir esta experiencia,
Amsterdam hubiese abandonado la presa por su sombra, el mirfico comercio de de
psito por una vida de rentistas especuladores, dejando las buenas cartas a Londres, y
hasta financiando el ascenso de su rival. S, pero, tena otra opcin? Hubiese tenido
la posibilidad, o siquiera la sombra de una posibilidad, de detener el ascenso nrdico?
Ello no impide que toda evolucin de este gnero parezca anunciar, con la etapa del
desarrollo financiero, cierta madurez; es el signo del otoo.
En Gnova como en Amsterdam, las tasas de inters particularmente bajas indican
que los capitales ya no hallan dnde emplearse en el lugar por los caminos ordinarios.
Al abundar en exceso el dinero libre en Amsterdam, su inters cae al 3 o al 2% , como
en Gnova hacia el 1600342. Ser tambin la situacin en que se hallar Inglaterra des
pus del boom del algodn, a comienzos del siglo XIX: demasiado dinero que no rinde
gran cosa, ni siquiera en la industria algodonera. Fue entonces cuando los capitales in
gleses aceptaron lanzarse a las enormes inversiones de la industria metalrgica y a los
ferrocarriles343. Los capitales holandeses no tuvieron una oportunidad similar. Por ello,
era inevitable que todo inters un poco superior a las tasas locales los atrajese al exte
rior, a veces muy lejos. Aun entonces, no fue la misma situacin en que se hallar Lon
dres cuando, a comienzos del siglo XX, despus de la fantstica aventura de la Revo
lucin Industrial, tendr de nuevo demasiado dinero y poco empleable en el pas. As,
enviar sus capitales al extranjero, como Amsterdam, pero los prstamos que otorgar
sern, a menudo, para ventas al exterior de productos industriales ingleses, es decir,
una manera de relanzar el crecimiento y la produccin nacionales. Nada de eso sucedi
en Amsterdam, pues no haba, junto al capitalismo mercantil de la ciudad, una in
dustria en pleno desarrollo.
Sin embargo, esos prstamos al extranjero son negocios bastante buenos. Holanda
los practic desde el siglo XVII344. En el XVIII, sobre todo cuando se abre en Amsterdam
el mercado de los emprstitos ingleses (al menos a partir de 1710), la rama de los
emprstitos se ampli considerablemente. En el decenio de 1760, todos Jos Estados se
presentaron ante las ventanillas de los prestamistas holandeses: el Emperador, el Elec
tor de Sajonia, el Elector de Baviera, el insistente Rey de Dinamarca, el Rey de Suecia,
la Rusia de Catalina II, el Rey de Francia y hasta la ciudad de Hamburgo (que, sin em
bargo es su rival por entonces triunfante) y, finalmente, los rebeldes de Amrica.
El proceso de los emprstitos extranjeros, siempre idntico a s mismo, es archico-
nocido: la firma que acepta poner el emprstito en el mercado, en la forma de obli
gaciones345 cotizadas luego en la Bolsa, abre una subscripcin que, en principio, es p
blica. En principio, pues sucede, si el emprstito parece slidamente garantizado, que
se halle casi totalmente cubierto antes de ser anunciado. Las tasas de inters son bajas,
apenas uno o dos puntos ms altos que las habituales entre comerciantes; el 5% es con
siderado como un inters elevado. Pero, por lo general, se exigen garantas: tierras, ren
tas pblicas, joyas, perlas, piedras preciosas, etctera. En 1764346, el Elector de Sajonia
deposita en el Banco de Amsterdam 9 millones en piedras preciosas; en 1769347, Ca
talina II enva los diamantes de la corona. Otras prendas: enormes reservas de mercan
cas, mercurio, cobre, etctera. Adems, para la casa que administra la operacin hay
primas; podra decirse sobornos? En marzo de 1784, la Amrica independiente ne
goci un emprstito de 2 millones de florines que fue cubierto sin dificultad. Queda
por ver dice un informador que obtiene sus noticias de primera mano si el Con
greso aprobar las primas ofrecidas sin su conocimiento348.
De ordinario, el establecimiento, la firma privada que lanza el emprstito, entre
ga ella misma el capital al prestatario y se compromete a distribuir los intereses que
cobre, todo por una comisin. Luego, la firma hace subcontratos con profesionales, los *
cuales, cada uno en su esfera, colocan un cierto nmero de ttulos. As, hay una movi
lizacin bastante viva del ahorro. Finalmente, los ttulos son introducidos en la Bolsa
y all comienzan las mismas maniobras que hemos descrito a propsito de Inglaterra349.
Es un juego de nios, al parecer, hacer subir los ttulos por encima de la paridad, por
encima de 100. Basta una campaa bien orquestada, a veces simplemente el anuncio
falaz de que el emprstito est cerrado. Naturalmente, los que llevan el pequeo y el
gran juego aprovechan esa alza para vender los ttulos que han adquirido o que les que
dan en las manos. De igual modo, en caso de crisis poltica o de guerra capaz de hacer
bajar los fondos, sern los primeros en vender.
Estas operaciones son tan frecuentes que se forma una terminologa particular: a la
gente de los establecimientos se la llama banqueros negociantes, banqueros negocia
dores o agentes de fondos; los que consiguen clientes y los corredores son empresa
rios: es su tarea distribuir y vender las obligaciones (es decir, los ttulos del em
prstito) a los particulares. Tambin se llaman comerciantes de fondos. No hacerlos in
tervenir en la operacin sera pura locura, arruinaran el proyecto. Tomo estas expre
siones de J, H. F. Oldecop, cnsul de Catalina II en Amsterdam. A travs de su corres
pondencia, se ve, de ao en ao, a los prncipes con necesidad de dinero y a sus agen
tes entregarse con mayor o menor xito a las mismas gestiones. Se realiza ahora es
cribe Oldecop en abril de 1770 una negociacin con los Sres. Horneca, Hoguer y
Ca. [el establecimiento especializado en los asuntos pro-franceses y franceses] para Sue
cia, que, segn se dice, ser de cinco millones y que ha comenzado con un milln. El
primer milln ya ha sido obtenido, la mitad del cual al menos se ha colocado en Bra
bante, se dice que hasta con dinero de los jesutas350. Sin embargo, todos piensan que
la suma que queda por negociar hallar dificultades para ser reunida. El mismo Ol
decop se halla entonces, por orden del gobierno ruso, tramitando un emprstito en Ho-
pe y Ca., Andr Fels e Hijos, Clifford e Hijos, con quienes se ha puesto al habla y
que se cuentan entre los principales negociantes de esta ciudad351. La dificultad es
que San Petersburgo no es un lugar de cambio, donde se puedan hacer envos y li
branzas en todos los correos. Lo mejor ser hacer los pagos en la misma 4 mstcfdam
y, para los reembolsos e intereses, organizar entregas de cobre a Holanda. En marzo
de 17 6 3 352, es el Elector de Sajonia quien solicita un prstamo de 1.600.000 florines,
pagables, exigen los comerciantes de Leipzig, en ducados de Holanda, que actualmen
te tienen un precio muy alto.
El gobierno francs ser uno de los ltimos en introducir, en la plaza de Amster
dam, sus emprstitos catastrficos para l mismo y para los prestamistas, a quienes de
jar estupefactos, el 26 de agosto de 1788, la suspensin de los pagos por los franceses.
Este rayo [...], que amenaza con aplastar a tantas familias escribe Oldecup , acaba
de dar [...] un golpe violento y terrible a todas las negociaciones extranjeras. Las obli
gaciones caen del 60 al 20% 353. La gran firma de los Hope, muy dedicada a los fondos
ingleses, tuvo la maravillosa idea de mantenerse siempre alejada de los emprstitos fran
ceses. Por azar o por reflexin? En todo caso, no tuvo que arrepentirse de ello. En
1789, se ver al jefe de la firma ejercer sobre la Bolsa de Amsterdam un imperio...
tal que no hay ejemplo de que el curso del cambio se fije antes de que l haya llega
do354. Tambin, cuando la revolucin btava, ser el intermediario de los subsidios
ingleses en Holanda355. Hasta se opondr, en 1789, a las compras de cereales del go
bierno francs en el Bltico356.
Otra perspectiva:
alejndose de Amsterdam

Pero abandonemos el centro de esta vasta red, abandonemos Amsterdam, alta torre
de control. El problema, ahora, es ver cmo esa red de conjunto, que en mi opinin
es una superestructura, se une en la base con las economas inferiores. Son estas unio
nes, estas solduras, estos enganches en cadena los que nos interesan, en la medida en
que revelan la manera en que una economa dominante puede explotar a las econo
mas subalternas, eximindose de asumir por s misma las tareas y las producciones me
nos rentables y, por lo general, de vigilar directamente los eslabones inferiores del
mercado.
De una regin a otra, y segn la naturaleza y la eficacia de la dominacin ejercida
por la economa central, las soluciones varan. Bastarn cuatro grupos de ejemplos, pien
so, para sealar estas diferencias: los pases del Bltico, Francia, Inglaterra e Insulindia.

Alrededor
del Bltico

Los pases del Bltico son demasiado diversos para que la muestra de ejemplos que
elijamos cubra toda su extensin. Cierto nmero de regiones interiores, montaesas,
forestales o cenagosas, sembradas de lagos y turberas queda, adems, fuera de las co
municaciones normales.
Es la insuficiencia extrema del poblamiento la que crea, ante todo, tales zonas, ms
que semidesrticas. Por ejemplo, el Norrland sueco, que comienza al borde del valle
del Dal elf es una inmensa zona forestal entre, al oeste, la montaa desnuda de los
confines noruegos y, al este, una estrecha franja cultivada sobre el litoral del Bltico.
Los ros rpidos y potentes que lo cortan de oeste a este transportan, todava hoy, por
armada, masas impresionantes de troncos de rboles, despus de la fundicin de los
hielos. El Norrland por s solo es ms vasto que el resto de Suecia357, pero a fines de
la Edad Media apenas contaba de 60.000 a 70.000 habitantes. Es un pas primitivo,
pues, explotado en lo esencial, en la pequea medida en que es explotable, por el gre
mio de los comerciantes de Estocolmo; en resumen, una verdadera zona perifrica. Ade
ms, el valle del Dal elf siempre ha sido reconocido como un corte esencial. Segn un
viejo dicho sueco, los robles, los cangrejos y los nobles [y el trigo, agreguemos] no se
encuentran ya al norte del ro358.
El ejemplo del Norrland est lejos de ser el nico de su especie; pinsese, en efecto,
en tantas regiones de Finlandia invadidas por los bosques y los lagos, o en tantas re
giones interiores desheredadas de Lituania o Polonia. En todas partes, sin embargo, las
economas se elevan por encima de este nivel elemental: economa de regiones inferio
res donde la vida rural, creadora de excedentes, representa la totalidad de las activida
des; economas litorales, siempre vivas, a veces con asombrosas aldeas de marinos de
cabotaje; economas urbanas que surgen y se imponen ms por la fuerza que amable
mente; en fin, economas territoriales que se delinean y entran ya en accin: Dinamar
ca, Suecia, Moscovia, Polonia y el Estado Prusiano de Brandeburgo, en vas de muta
cin profunda y obstinada desde el advenimiento del Gran Elector (1640). Estos seres
de grandes dimensiones que poco a poco van a desempear los primeros roles polticos
y a disputarse el espacio del Bltico son economas nacionales.
La industria de armamentos se desarroll en Suecia con la ayuda de los holandeses y se convirti
en una de las ms importantes de Europa. Aqu se ve la fundicin de Julitabroeck. (Rijksmu-
seum, Amsterdam.)

Este espacio ofrece, as, a nuestra observacin la gama entera de las economas po
sible en los siglos XVII y X V III, desde la Hauswirtschaft hasta la Stadtwirtschaft y la Terri-
torialwirtschaftm Finalmente, introducida por las complicidades del mar, una econo
ma-mundo cubre el conjunto. Como sobreaadida a las economas de las etapas infe
riores, las envuelve, las constrie, las disciplina y las adiestra tambin, pues la radical
desigualdad entre dominadores y dominados no excluye cierta reciprocidad de servi
cios: yo te exploto, pero te ayudo de vez en cuando.
En resumen, para fijar nuestro punto de vista, digamos que ni las navegaciones nor
mandas, ni la Hansa, ni Holanda, ni Inglaterra, si bien crearon sucesivamente en el
Bltico tales economas dominantes, construyeron las bases econmicas sin las cuales las
grandes explotaciones slo habran dominado el vaco. En este mismo sentido, he di
cho ya que Venecia360, antao, se adueo de la economa del Adritico, pero no la cre.
Suecia que ser nuestro ejemplo esencial es una economa territorial en vas de
formacin, precoz y tarda a la vez. Precoz, porque el espacio poltico sueco se esboza
desde muy pronto a partir de Uppsala y las orillas del lago Malar, en el siglo X I, incli
nndose ms tarde hacia el sur, con la Gotlandia Occidental y la Gotlandia Oriental.
Pero es econmicamente atrasada porque, desde comienzos del siglo XIII, los comer
ciantes de Lbeck estaban en Estocolmo, que domina, en el Bltico, el estrecho paso
que hay a la salida del lago Malar (casi el doble de la superficie del lago Leman), y
permanecieron activos all hasta fines del siglo XV361, pues la ciudad no alcanz su apo
geo completo y en adelante sin disputa ms que con el advenimiento de la dinasta de
los Vasa, en 1523. En Suecia, pues, como en las otras economas nacionales, un espacio
econmico se organiza lentamente en un espacio poltico previamente esbozado. Pero
esta lentitud tuvo tambin en Suecia razones particulares bastante evidentes.
Ante todo, comunicaciones difciles, casi inexistentes (las hermosas rutas suecas da
tan del siglo XVIII362), en un espacio enorme de ms de 400.000 km2 que largas guerras
agrandaron hasta las dimensiones de un imperio (Finlandia, Livonia, Pomerania, Meck-
lemburgo y obispados de Bremen y Verden). Hacia 1660, este Imperio mide (compren
dida Suecia) 900.000 km2. Suecia perder una parte despus de 1720 (Paz de Estocol
mo con Dinamarca) y de 1721 (Paz de Nystadt con Rusia), pero Finlandia, enorme do
minio colonial363, permanecer con su poder hasta su anexin por la Rusia de Alejan
dro I, en 1809* Si se agrega a estos espacios la superficie de agua del Bltico, que Sue
cia trata de rodear con sus posesiones (o sea 400.000 km2), el conjunto supera el milln
de km2.
Otra debilidad de Suecia es su poblacin insuficiente: 1.200.000 suecos, 500.000
finlandeses y 1 milln de otros sbditos364, a orillas del Bltico y del mar del Norte.
Claude Nordmann365 tiene razn al sealar el contraste entre los 20 millones de sb
ditos de la Francia de Luis XIV y los 3 millones, apenas, de la esfera sueca. En conse
cuencia, su grandeza366 slo es posible al precio de esfuerzos sin lmites. Una centra
lizacin burocrtica, creada tempranamente y costosa, establece una explotacin fiscal
que supera los lmites de lo razonable y que, por s sola, permiti la poltica imperia
lista de Gustavo Adolfo y sus sucesores.
Una ltima inferioridad, la ms cruel, es que las aguas del Bltico, superficie esen
cial para los transportes, no son dominadas por Suecia. Hasta la Guerra de la Liga de
Augsburgo (1689-1697), su marina mercante fue mediocre: muchos barcos, es cierto,
pero de un tonelaje nfimo, naves aldeanas, sin puente, que practican el cabotaje. Su
marina de guerra, nacida en el siglo XVII, no es capaz, ni siquiera despus de la crea
cin, en 1679, de Karls Krona, slida base naval367, de igualar a la flota danesa, ni ms
tarde a la flota rusa. De hecho, la circulacin martima ser monopolizada por la Han-
sa y luego, a partir del siglo XVI, por Holanda. En 1597, son casi 2.000368 los barcos
holandeses que circulan por el Bltico, atrapado entonces en su totalidad en la red es
trecha de sus intercambios. Suecia, por favorecida que sea por sus conquistas y por las
rentas aduaneras que obtiene al controlar los ros y los trficos de la Alemania del Nor
te, es capturada a su vez por los hilos del capitalismo de Amsterdam. El yugo se halla
bien establecido: hasta los suecos saben que desembarazarse de los holandeses aprove
chando una coyuntura, equivaldra a suspender los trficos nutricios del Bltico y a gol
pear a su propio pas en pleno corazn. Aunque hostiles a estos amos exigentes, no
quieren apelar, para liberarse de ellos, a la ayuda de los franceses o a la de los ingleses.
En 1659, los ingleses son advertidos por los responsables suecos370 que no deben ex
pulsar a los neerlandeses del Bltico ms que a condicin de que los reemplacen!
Hasta los alrededores del decenio de 1670, hasta que se consolide el empuje ingls
en el Bltico, los holandeses eliminarn toda competencia. Sus comerciantes no se con
tentan con dirigir los asuntos suecos en Amsterdam. Muchos de ellos, y no de los me
nores, los de Geer, los Trip, los Cronstrm, los Blommaert, los Cabiljau, los Wewes-
ter, los Usselinck y los Spierinck371, se instalan en Suecia, a veces se naturalizan all,
obtienen ttulos de nobleza y disponen, al mismo tiempo, de una total libertad de
maniobra.
La accin holandesa penetra la economa sueca en profundidad, hasta la produc
cin, hasta la utilizacin de la mano de obra campesina barata. Amsterdam controla,
a la vez, los productos de los bosques suecos del Norte (madera, tablones, mstiles,
alquitrn de hulla, brea, resina, etctera) y toda la actividad del distrito minero de
Bergslag, a poca distancia de la capital y de los ros del Malar. Imaginad un crculo de
15.000 km2 de superficie donde hay oro, plata, plomo, cinc, cobre y hierro. Estos dos
ltimos minerales son fundamentales en la produccin sueca, el cobre hasta aproxima
damente el 1670, poca en la que se agotan las minas de Faln; el hierro lo sustituye,
entonces, y se exporta cada vez ms a Inglaterra, en la forma de lingotes de fundicin
o de planchas. En los lmites del Bergslag se elevan altos hornos y fraguas, fbricas de
caones y de balas de can372. Esta potencia metalrgica sirvi, evidentemente, a la
grandeza poltica de Suecia, pero no a su independencia econmica, pues el sector mi
nero dependi de Amsterdam en el siglo XV II, como en los siglos anteriores haba de
pendido de Lbeck. Las empresas ejemplares de los de Getr y los Trip no son, en efec
to, tan nuevas como se ha dicho. Obreros valones de la regin de Lieja (de donde era
originario Luis de Geer, el rey del hierro) introdujeron en el Bergslag los altos hornos
de ladrillo; pero mucho antes obreros alemanes haban edificado muy altos hornos de
madera y barro373.
Cuando, en 1720-1721, Suecia sea llevada al bloque Suecia-Finlandia, buscar en
el Oeste compensaciones a sus sinsabores blticos. Es la poca en que adquiere impulso
Gteborg, fundada en 1618 sobre el Kattegat y ventana de Suecia hacia Occidente. La
marina mercante sueca toma cuerpo, aumenta el nmero y el tonelaje de sus naves
(228 en 1723> 480 tres aos ms tarde, 1726), y esta marina escapa del Bltico; en
1732, el primer barco finlands salido de Abo lleg a Espaa374; el ao anterior, el 14
de junio de 1731375, la. Compaa de Indias de Suecia haba recibido su concesin del
rey. Esta Compaa, con centro en Gteborg, tendra una prosperidad bastante larga
(sus dividendos llegaran al 40 y hasta al 100%). Suecia, en efecto, supo aprovechar su
neutralidad y las querellas martimas de Occidente para explotar sus posibilidades. Los
suecos asumen a menudo, al servicio de quien se lo pida, el fructfero papel de naves
enmascaradas376.
Este progreso de la marina sueca es una liberacin relativa; significa el acceso direc
to a la sal, al vino y a los tejidos de Occidente y a los productos coloniales; y de golpe
los intermediarios son descartados. Condenada a compensar los desequilibrios de su ba
lanza comercial con exportaciones y servicios, Suecia busca un excedente en dinero que
le permita mantener una circulacin monetaria estorbada por los billetes del Riksbank
(fundado en 1657 y vuelto a fundar en 1668377). Una poltica alerta y mercantilista se
obstina en crear industrias y lo consigue ms o menos, muy bien cuando se trata de
coistrucciones navales, pero mal cuando se trata de la seda o de paos de calidad. Fi
nalmente, Suecia sigue dependiendo de los circuitos financieros de Amsterdam, y su
prspera Compaa de Indias admite una gran participacin internacional, particular
mente inglesa, tanto en el plano de los capitales como en el de las tripulaciones y los
sobrecargos3 '5. Moraleja: es difcil desembarazarse de las superioridades de una econo
ma internacional, a la que nunca faltan recursos y subterfugios.
Un viaje a Finlandia nos lo ofrece una comunicacin reciente de Sven Erik Astrom379
que tiene la ventaja de introducirnos en el lmite ms bajo de los intercambios, en los
mercados de Lappstraiid y Viborg, pequea ciudad fortaleza erigida hacia el sur, al bor
de del golfo de Finlandia. Observamos all un comercio campesino, llamado Sbberei
por G. Mickwitz, V Niitemaa y A. Soom (la palabra sbberei viene de sober, amigo
en Estonia y Livonia) y majmiseri (que proviene de la palabra finlandesa majanies, el
husped) por los historiadores finlandeses. Estas palabras nos indican de antemano
que se trata de un tipo de intercambio que se aparta de las normas habituales y que
replantea, para nosotros, los problemas nunca bien resueltos del pensamiento de Karl
Polanyi y sus discpulos380.
Menos accesible a Occidente que Noruega o Suecia pues se halla ms alejada de
l, Finlandia tiene tendencia a ofrecer al comercio exterior productos forestales trans
formados, y en primer lugar alquitrn. En Viborg, el alquitrn se incorpora a un sis
tema triangular: el campesino productor; el Estado, que espera del campesino contri
buyente que pueda pagar sus impuestos en dinero; el comerciante, el nico capaz de
ofrecer al campesino un poco de dinero, para luego quitrselo en virtud de un trueque
necesario: sal por alquitrn. Hay all un juego de tres participantes, el comerciante, el
campesino y el Estado, donde el baillif (especie de intendente) sirve de comisionista y
de rbitro.
En Viborg, los comerciantes, burgueses de la pequea ciudad, son alemanes. La
costumbre quiere que, cuando el campesino, su proveedor y cliente, acude a la ciudad,
el comerciante lo albergue en su casa, se ocupe a la vez de su alojamiento, su alimen
tacin y sus cuentas. El resultado, fcil de prever, es el endeudamiento regular del cam
pesino, endeudamiento debidamente consignado en los libros de los comerciantes ale
manes de Viborg381. Pero estos comerciantes no son ms que agentes; las rdenes de
compra y el dinero adelantado les llegan de Estocolmo, que a su vez no hace sino re
petir las rdenes y los crditos de Amsterdam. Como el alquitrn es un negocio muy
grande (de un milln a un milln y medio de rboles derribados por ao3t2), como el
campesino que destila la madera es capaz de frecuentar los mercados, de informarse
en los pequeos puertos de la vecindad sobre el precio, decisivo en este caso, de la sal,
y como adems es un campesino libre, se liberar poco a poco de las ataduras de la maj-
miseri. Pero no se liberar de las instancias superiores, de la Compaa del Alquitrn
creada en Estocolmo en 1648, que vigila y, en verdad, fija el precio de la sal y del al
quitrn, Finalmente sufre las presiones de la coyuntura. As, como el precio del cen
teno sube ms rpidamente que el del alquitrn, a fines del siglo XVII se llevarn a
cabo deforestaciones y la creacin de vastos cultivos. El campesino finlands, pues, no
es su propio amo, aunque disponga en la base de cierta libertad de maniobra.
Entonces, por qu esa libertad relativa? Para Sven Erik Astrm, quien conoce el
problema mejor que nosotros, ella es garantizada por su participacin en las dietas del
gran ducado, que, a imagen del Ricksdag de Estocolmo, incluyen un cuarto estado, el
de los campesinos. La poltica y el derecho habran preservado la libertad de ese cam
pesino de los confines lejanos tanto como la del mismo campesino sueco, que tampoco
ha sido jams sievo. Tanto ms cuanto que el Estado monrquico, adversario de los
nobles, hace su intervencin. En resumen, dueos de su hacienda, el hemman, estos
campesinos suecos son privilegiados con respecto a la masa creciente de Jos mozos de
labranza y al hormigueo de los vagabundos y los muy pobres, los torparem . Es verdad
que las regiones suecas y finlandesas estn cortadas por inmensas zonas colonizadas.
No es la zona colonizada la que fabrica y conserva la libertad campesina?
Pero nuestro problema no reside all. Lo interesante para nosotros, en el ejemplo
finlands, es ver un poco ms de cerca la situacin mercantil del campesino, y ms
an saber a qu nivel hay relevo entre el recolector de bienes en la produccin y el ne
gociante de lo alto, saber hasta dnde el gran comerciante acta por s mismo. Entre
la cadena de arriba y la de abajo, la altura variable del punto de unin es una indica
cin, casi una medida. En principio, no hay holandeses en Viborg. Estn solamente
en Estocolmo.
Ultimo ejemplo: el de Gdansk (Danzig), ciudad extraa en ms de un aspecto, ri
ca, populosa, admirablemente situada, que supo mejor que otras ciudades de la Hansa
conservar los preciosos derechos de su etapa. Su pequeo patriciado385 es riqusimo.
Sus burgueses tienen el privilegio exclusivo de comprar trigo y otras mercancas que
vienen de Polonia [...] en su ciudad, y los extranjeros no tienen permiso para comer
ciar con Polonia ni para hacer pasar sus mercancas por la ciudad hacia Polonia; estn
obligados a efectuar su comercio con los burgueses, tanto en la compra como en la ven
ta de mercancas. Una vez ms, admiremos al pasar la concisa claridad de Savary des
Bruslons386. Define en pocas palabras el monopolio de Gdansk: entre el vasto mundo
y la inmensa Polonia, la ciudad es, si no nica387, al menos y con mucho la ms im
portante puerta de entrada y de salida. Este privilegio, sin embargo, desemboca en una
estrecha sujecin exterior con respecto a Amsterdam: hay una correlacin bastante es
tricta entre los precios en Gdansk y los precios en la plaza holandesa388 que los domina,
y si sta pone tanto cuidado en preservar la libertad de la ciudad del Vstula es porque,
al defenderla, preserva sus propios intereses. Tambin es porque Gdansk ha cedido en
lo esencial: entre los siglos XVI y XVII, la competencia holandesa puso fin a la actividad
martima de Gdansk hacia el oeste y provoc, al mismo tiempo, en ella, como com
pensacin, un breve desarrollo industrial389
Las posiciones respectivas de Gdansk y Amsterdam, pues, no difieren esencialmen-
te de las de Estocolmo y Amsterdam. Lo diferente es la situacin detrs de la ciudad
que la explota una situacin anloga a la que se esboza, y por las mismas razones, de
trs de Riga390, otra ciudad dominante que tiene a su merced una zona de campesinos
reducidos a la servidumbre. Por el contrario en Finlandia, en un extremo donde acaba
de morir la explotacin occidental, o en Suecia, el campesinado es libre. Es verdad que
Suecia no tuvo en la Edad Media rgimen feudal; es verdad que el trigo, all donde
es objeto de un vasto comercio de exponacin, es factor de feudalizacin o de re-
feudalizacin; mientras que es probable que la actividad minera o la actividad forestal
predispongan a una cierta libertad.
Sea como fuere, el campesino polaco est atrapado en las redes de la servidumbre.
Es curioso, sin embargo, que Gdansk busque para sus intercambios a los campesinos
libres todava cercanos a sus muros o a los pequeos seores, pero de preferencia a los
magnates, sin duda ms difciles de manejar, pero a los que el comerciante de Gdansk
consigue finalmente controlar tambin, hacindoles, como a los otros adelantos sobre
el trigo o el centeno por entregar, y dndoles a cambio de sus entregas las mercancas
de lujo de Occidente. El comerciante, frente a los seores, domina en gran medida los
term softrade1^ .
Sera interesante conocer mejor esos trficos internos; saber si los eventuales vende
dores son solicitados en sus casas o se trasladan en persona a Gdansk; conocer el papel
exacto de los intermediarios que la ciudad mantiene entre ella y sus proveedores; saber
quin es el amo, o al menos el animador, del barcaje en el Vstula; quin controla las
tiendas-postas de Torun, donde el trigo es secado y almacenado de un ao al otro, co
mo en los silos de varios pisos de Gdansk; quin en Gdansk tiene a su cargo los lan-
chones, los bordings que descargan las naves y pueden (gracias a su escaso calado) re
montar o descender por el canal que une a la ciudad con el Vstula. En 1752, 1.288
barcos y barcas (polacos y rusos) llegaron al bajo Vstula, mientras que llegaron al puer
to ms de L000 naves de mar. Esto deba de dar ocupacin, y en cantidad, a los 200
burgueses negociantes que se reunan cada da en el Junckerboff, la Bolsa activa de
Gdansk392.
Se ve bien cmo Gdansk, envuelta en su egosmo y su bienestar, explota y traiciona
a la inmensa Polonia y logra modelarla.

Francia contra Holanda:


un combate desigual

En el siglo XVII, Francia fue literalmente subyugada por la minscula Repblica del
Norte. A lo largo de sus costas atlnticas, desde Flandes hasta Bayona, no hay un solo
puerto que no vea multiplicarse las visitas de las naves holandesas, dirigidas comn
mente por tripulaciones muy modestas (7 u 8 personas) y que no terminan de cargar
vino, aguardiante, sal o frutas y otros artculos perecederos393, y hasta telas, incluso tri
go. En todos estos puertos, en Burdeos sobre todo y en Nantes, se instalan comercian
tes y comisionistas holandeses. En apariencia, y a menudo en realidad, son gente bas
tante humilde frente a la cual la poblacin (no hablo de los comerciantes locales) no
parece radicalmente hostil. Sin embargo, hacen fortuna, amasan un abundante capital
y, un buen da, se vuelven a su pas. Durante aos, se mezclan en la vida econmica
de todos los das, la de la plaza, el puerto y los mercados vecinos. As los he mostrado,
alrededor de Nantes, comprando antes de la cosecha los pequeos vinos del Loira394.
Los comerciantes locales, por mucha que sea su envidia y su impaciencia, no pueden
23. NAVES LLEGADAS DE PUERTOS FRANCESES A TEXEL
ANTEPUERTO DE AMSTERDAM (1774)

Se trata casi exclusivamente de naves holandesas, activas a todo lo largo del litoral francs del mar del Norte, del canal de
La Mancha y del Atlntico. Actividad reducida, en cambio, en direccin a los puertos mediterrneos franceses. (Tomado de
A. N., A . E., Bl-165, fol. 2, 12 de enero de 1775.)

vencer esta competencia y eliminarla: los artculos entregados en nuestros puertos de la


Mancha y del ocano son demasiado a menudo, artculos perecederos, de modo que
la frecuencia del paso de los barcos es, para los neerlandeses, un triunfo importante,
sin contar los otros. Y si un barco francs lleva directamente a Amsterdam el vino o
los productos de la cosecha, choca con dificultades sistemticas395.
Frente a las medidas francesas de represalia, que no faltaron, Holanda tiene medios
para responder. Ante todo, prescindiendo de los productores franceses. Le basta con
dirigirse a otros proveedores, de donde la fortuna de los vinos portugueses, o espaoles
o hasta de las Azores, de Madeira, y de los aguardientes catalanes. Los vinos del Rin,
raros y caros en Amsterdam en 1669, abundan all en el siglo XVIII. La sal de Bourg-
neuf y de Brouage fue durante mucho tiempo preferida a la de Setbal o Cdiz, de
masiado picante, para las salazones holandesas de pescado, pero los holandeses apren
dieron a suavizar la sal ibrica mezclndola con agua de mar de sus orillas396. Los pro
ductos manufacturados de lujo que produce Francia tienen una gran demanda en el
extranjero. Pero no son insustituibles. Siempre es posible imitarlos, fabricarlos en Ho
landa casi de la misma calidad. En una entrevista con Juan de Witt, en 1669, Pom
ponne, que representa a Luis XIV en La Haya, ve con irritacin que el sombrero de
castor que lleva el Gran Pensionario es de fabricacin holandesa, mientras que algunos
aos antes todos los sombreros de ese tipo llegaban de Francia397.
Lo que an los franceses ms inteligentes no siempre comprenden es que se trata
de un dilogo desigual. Contra Francia, Holanda, con sus redes mercantiles y los re
cursos de su crdito, puede cambiar de poltica a voluntad. Es por ello por lo que Fran
cia no puede desembarazarse ms que Suecia pese a sus recursos, pese a sus esfuerzos
y sus cleras, del intermediario holands. Ni Luis XIV, ni Colbert ni los sucesores de
ste logran romper la sujecin. En Nimega (1678) y en Ryswick (1697), los holandeses
hacen levantar regularmente las trabas puestas anteriormente a sus trficos. Nuestros
plenipotenciarios en Risvic dice el conde de Beauregard (15 de febrero de 1711) ,
[olvidando] la importancia de las mximas del Sr. Colbert, creyeron que era indiferen
te consentir la supresin del impuesto de cincuenta soles por tonel398. [Qu error! Aho
ra bien, en Utrecht (1713), el error se renueva. Y ya en el curso de la Guerra de Su
cesin de Espaa, Holanda, gracias a los pasaportes que prodiga el gobierno francs,
gracias a las naves enmascaradas de los pases neutrales, gracias a las complacencias
de los franceses, gracias a un trfico terrestre que, mediante engaos, se intensifica a
lo largo de nuestras fronteras, no carece jams de productos franceses, a su convenien
cia y suficiencia.
Un largo informe francs, escrito inmediatamente despus de la Paz de Ryswich,
enumera y detalla una vez ms los procedimientos holandeses, sus hbiles recursos y
las innumerables rplicas francesas, que quieren a la vez respetar y eludir las clusulas
de los tratados concluidos por el gobierno de Luis XIV y que no logran atrapar al ina
sible adversario, los holandeses, cuyo genio, sutil en ciertos sentidos dentro de su tos
quedad, no se mueven ms que por razones derivadas de su propio inters399 Pero
este propio inters consiste en inundar Francia de mercancas redistribuidas o prove
nientes de Holanda. Slo la fuerza los har ceder, pero no se apelar a ella. Los planes
mirficos, cerrar los puertos y las fronteras del Reino, poner trabas a la pesca holandesa
y perturbar el comercio privado de los comerciantes de Amsterdam (por oposicin al
comercio publico de las Compaas Neerlandesas en Amrica, en Africa y en las Gran
des Indias) son ms fciles de formular por escrito que de realizar. Pues nosotros no
tenemos grandes comerciantes, los que consideramos como tales no son, en su mayo
ra, ms que comisionistas extranjeros...400, es decir, detrs de ellos estn los negocian
tes holandeses. Nuestros luises de oro y la plata se encuentran como por azar en Ho
landa401. Y, para terminar, no tenemos suficientes barcos. Las capturas del corso fran
cs en la ltima guerra nos proporcion una buena cantidad de ellos apropiados para
el comercio [lejano], pero por falta de comerciantes para equiparlos y de navegantes,
nos deshicimos de ellos, vendindolos a los ingleses y holandeses que vinieron a com
prarlos despus de la paz402.
Igual sujecin percibimos si nos remontamos a la poca de Colbert.
Cuando la fundacin de la Compaa Francesa del Norte (1669), pese a los esfuer
zos del Revisor General y de los hermanos Pierre y Nicols Fromont, los ruaneses se
negaron a participar en la Compaa. [...] Los bordeleses, por su parte, slo entraron
obligados y forzados. Es porque no se sentan bastante ricos en barcos ni en capita
les frente a los holandeses403? O bien porque ya estaban incorporados, como agentes
d transmisin, a la red de Amsterdam? En todo caso, de creer a La Pottier de la Hes-
troy404, que escribe sus largos informes hacia 1700, en esa poca comerciantes franceses
servan de intermediarios a los negociantes holandeses. Es ya un progreso con respecto
a la situacin que describa en 1646 el padre Mathias de Saint Jean405. Los holandeses
ocupaban por entonces ellos mismos las posiciones de intermediarios en las plazas fran
cesas; al parecer, las abandonaron, al menos en parte, a comerciantes locales. Sin em
bargo, ser menester esperar hasta el decenio de 1720, ya lo hemos dicho406, para que
el capitalismo mercantil comience a liberarse, en Francia, de las tutelas extranjeras, con
el surgimiento de una categora de negociantes franceses a la altura de la economa in
ternacional. Pero no nos apresuremos: en Burdeos, cuyo desarrollo comercial fue espec
tacular, a fines del siglo XVIII, segn un testigo, era de pblico conocimiento que ms
del tercio del trfico estara bajo control holands.
24. RELACIONES DE BURDEOS CON LOS PUERTOS DE EUROPA

Media anual de los tonelajes enviados desde Burdeos, de 1780 a 1791 I-a preponderancia del Norte es evidente en este
trfico que se realiza sobre todo bajo pabelln holands (en 1786, los 273 barcos que van de Francia a Amsterdam son todos
holandeses, segn la lista del cnsul francs, de Lironcourt). Los cargamentos consisten sobre todo en vtnos, azcar, caf e
ndigo. A la vuelta, llevan madera y cereales, (Tomado de Paul Butel, Les aires commerciales europcennes ct coloniales de
Bourdeaux.^
Inglaterra
y Holanda

Las reacciones inglesas a los avances de Holanda comenzaron muy temprano. El Ac


ta de Navegacin de Cromwell data de 1651, y Carlos II la confirma en 1660. Cuatro
veces Inglaterra se lanza a violentas guerras contra las Provincias Unidas (1652-1654,
1665-1667, 1672-1674 y 1782-1783). Cada vez, Holanda acusa el golpe. Al mismo tiem
po, una produccin nacional cada vez ms prspera se desarrolla en Inglaterra al abrigo
de un proteccionismo vigilante. Prueba, sin duda, de que la economa inglesa era ms
equilibrada que la francesa, menos vulnerable a las fuerzas externas, y de que su pro
duccin era ms necesaria para los holandeses, los cuales, por lo dems siempre trata
ron con miramientos a los ingleses, cuyos puertos eran el mejor refugio de sus barcos
contra el mal tiempo.
Pero no debemos creer que escap a la actividad holandesa. Charles Wilson407 se
ala que hubo, para todo holands avisado, muchas maneras de acomodarse a las Ac
tas de Navegacin. La Paz de Breda, en efecto, aport una atenuacin (1667) de ellas.
Aunque el Acta prohiba a todo barco extranjero llevar a Inglaterra mercancas que no
fuesen de su produccin nacional, en 1667 se admiti que seran consideradas holan
desas las mercancas llevadas por el Riri o compradas en Leipzig o Francfort y almace
nadas en Amsterdam, incluidas las telas d lino de Alemania, a condicin de haber
sido blanqueadas en Haarlem. Ms aun, las grandes casas holandesas tenan filiales en
Londres: los Van Neck, los Van Notten, los Neufville, los Clifford, los Baring, los Ho-
pe, los Van Lennep408, etctera. De all los vnculos amistosos y complacientes, a los
que contribuan los viajes de un lado a otro del mar, adems de los regalos recprocos,
bulbos de tulipanes o de jacintos, toneles de vino del Rin, jamones, ginebra de Ho
landa... Algunas firmas inglesas hasta llevaban su correspondencia en neerlands.
Por esos caminos, esas aberturas y esos vnculos, el comercio intermediario holands
desempea su papel, tanto a la entrada como a la salida de la isla, hasta 1700 al me
nos, quizs hasta 1730. A la entrada, lleva pieles, cueros, alquitrn, maderas, mbar
de Rusia y del Bltico, las finas telas de lino alemanas blanqueadas en Holanda que
los jvenes londinenses elegantes exigen en el siglo XVIII para sus camisas, mientras que
sus padres se contentaban con hacer de ellas bocamangas, cuellos y mangas sobre la
tela inglesa ms rstica409. A la salida, una gran parte de los productos coloniales son
obtenidos por los holandeses en las subastas de la East India Company ; compran tam
bin mucho tabaco, azcar, a veces trigo y estao y una increble cantidad de paos
de lana, por ms de dos millones de libras esterlinas por ao, dice Daniel Defoe410 en
1728, que luego almacenaban en Rotterdam y Amsterdam para reexportarlas, princi
palmente a Alemania411. As, Inglaterra qued durante largo tiempo englobada en el
juego neerlands del depsito. Un folleto ingls (1689) llega a decir: Todos nuestros
comerciantes estn en vas de convertirse en agentes holandeses412.
Un estudio detallado revelara ciertamente muchos lazos eficaces en particular,
los que crean el crdito y las compras anticipadas que permiten al sistema neerlands
prosperar en Inglaterra y hasta, durante mucho tiempo, prosperar plenamente. Tanto
que los ingleses (al igual que los franceses) a menudo tienen ocasin de descubrir, es
tupefactos, que sus productos pueden venderse en Amsterdam a menor precio que en
su pas de origen.
Slo a partir de 1730 el sistema comercial neerlands se deteriora en Europa, des
pus de cincuenta aos de un renacimiento de sus actividades, de 1680 a 1730413. Y
slo en la segunda mitad del siglo los comerciantes neerlandeses se quejan de no estar
ya introducidos en las transacciones reales del cambio y de no ser ya ms que simples
agentes para los transportes martimos y las expediciones414. No se podra decir ms
claramente que el juego se ha invertido. Inglaterra es en adelante un pas liberado de
la tutela extranjera, listo para apoderarse del cetro del mundo.
Y lo est tanto ms cuanto que la retirada comercial holandesa lo ayud a obtener
lo que le haba faltado tan cruelmente en el curso del siglo XVII: la posibilidad para
el Estado de conseguir grandes emprstitos. Los holandeses siempre se haban negado
hasta entonces a confiar capitales al Estado ingls, pues las garantas ofrecidas les pa
recan inaceptables, Pero, durante el ltimo decenio del siglo, el Parlamento de Lon
dres admiti el principio de un fondo alimentado por impuestos particulares para ga
rantizar los emprstitos lanzados por el Estado y el pago de intereses. Desde entonces
los holandeses desatan los cordones de sus bolsas, y de modo cada vez ms amplio con
los aos. Los fondos ingleses les ofrecen a la vez una inversin cmoda, un inters
superior al del dinero de Holanda y un objeto de especulacin apreciado en la Bolsa
de Amsterdam, cosas todas, y esto es importante, que no encuentran en Francia.
Es, pues, en Inglaterra donde van a volcarse los capitales excedentes de los nego
ciantes holandeses. Participan con creces, durante todo el siglo X V III, en los emprsti
tos del Estado ingls y especulan tambin con los otros valores ingleses, acciones de la
Compaa de Indias, de la South Sea o del Banco de Inglaterra. En Londres, la colonia
neerlandesa es ms rica y numerosa que nunca. Sus miembros se agrupan en la Dutch
Church de Austin Friars, un poco como los genoveses en Palermo alrededor de la igle
sia de San Giorgio. Si se suma a los comerciantes cristianos (muchos de ellos hugono
tes, emigrados primitivamente a Amsterdam) los comerciantes judos, que forman otra
colonia poderosa aunque inferior a la cristiana, se tiene la impresin de una intrusin,
de una conquista holandesa415.
Fue as como lo sentan los ingleses, y Charles Wilson416 hasta ve en ello una ex
plicacin de su fobia hacia los emprstitos y la deuda nacional, que les pareca do
minada por el extranjero. De hecho, esta afluencia de dinero neerlands dio aliento al
crdito ingls. Menos rica que Francia, pero con un crdito ms brillante, como deca
Pinto, Inglaterra siempre obtuvo el dinero necesario, en cantidad suficiente y en el mo
mento deseado. Inmensa ventaja!
La sorpresa de Holanda ser, en 1782-1783 la violencia con la cual la potencia in
glesa se volver contra ella y la abatir. Sin embargo, no era previsible ese eplogo?
La Holanda del siglo X V III, de hecho, se dej conquistar por el mercado nacional in
gls, por el medio social de Londres, donde sus negociantes se hallan ms a su gusto,
ganan ms y hasta encuentran distracciones que la austera Amsterdam les niega. Con
templada en el juego diverso de Holanda, la carta inglesa es curiosa, una carta gana
dora, y luego repentinamente perdedora.

Salir de Europa:
Insulindia

S puede, con motivo de los primeros viajes neerlandeses a Insulindia, tratar de


observar algo en un todo diferente? Una especie de nacimiento ex nihilo de un proceso
de dominacin, y el decaimiento rpido de esta dominacin.
Tres etapas son evidentes en la primera penetracin holandesa (y, sin duda, en to
da penetracin europea) en Asia. W. H. Moreland las ha distinguido hace ya tiempo
(1923)417: el barco mercante, especie de bazar ambulante, de buhonero sobrecargado;
la factora o la lonja, que es una concesin en el interior de un pas o de una plaza
mercantil; por ltimo, la ocupacin del territorio. Macao es un ejemplo de factora; Ba-
tavia es ya el comienzo de la colonizacin de Java; en cuanto al bazar ambulante, para
los primeros aos del siglo XVII, es tal la cantidad de casos que slo tenemos dificultad
para elegir.
Por ejemplo, las cuatro naves de Paul Van Caerden expedidas a las Indias Orienta
les de 1599 a 1601418, por una voorkompanie419 la Nueva Compaa de los Braban-
zones , y que al retorno slo sern dos. La primera escala, hecha el 6 de agosto de
1600, los conduce a Bantam. Como hay en la rada demasiados barcos holandeses, y
por ende demasiados compradores, dos de las naves son desviadas al pequeo puerto
de Passamans, donde se rumorea hay superabundancia de pimienta. Pero los ven
dedores all son tramposos y las condiciones nuticas peligrosas. Se toma entonces, no
sin vacilaciones, la decisin de dirigirse a Atjeh (Achem), en la punta occidental de
Sumatra. Las dos naves llegan all el 21 de noviembre de 1600. (Cunto tiempo per
dido ya! Haban empleado 7 meses y 15 das de Texel a Bantam, y luego 3 meses y 15
das para llegar, crean ellos, al puerto ideal. En verdad, los viajeros se haban metido
en la boca del lobo. Solapado y hbil, el rey de Achem los entretiene a su antojo, des
pus de haberles arrancado 1.000 piezas de ocho. Para recuperar la ventaja, los holan
deses se refugian en sus barcos y se apoderan de nuevas naves mercantes que se en
cuentran en el puerto, tres de las cuales felizmente cargadas de pimienta que los pru
dentes vencedores hicieron guardar bien. Y las negociaciones se reinician hasta que,
despus de haber incendiado dos de las naves capturadas, los holandeses se resignan,
en la noche del 21 al 22 de enero de 1601, a abandonar el puerto poco hospitalario.
Haban perdido dos meses ms en esas peligrosas aguas de los trpicos donde los gu
sanos devoran la madera de los barcos. No haba otra solucin, entonces, que volver a
Bantam, adonde llegaron el 15 de marzo, despus de siete semanas ms de viaje. All,
en compensacin, no hallaron ninguna dificultad: Bantam era una especie de Venecia
de Insulindia. Naves holandesas que haban llegado al mismo tiempo hicieron encare
cer los precios, pero la mercanca se carg a bordo, y el 22 de abril las dos naves ponen
rumbo, finalmente, hacia Europa420.
Lo que resalta de esta experiencia es la dificultad, en un universo mal conocido an,
complicado y enormemente diferente de Europa, para introducirse en un circuito, y no
hablemos de dominarlo. En una metrpoli mercantil como Bantam, los intermediarios
se presentan enseguida, os esperan, pero son ellos quienes dominan a los recin llega
dos. La situacin slo empezar a invertirse cuando los holandeses se hayan hecho amos
del comercio de las especies moluquesas. Establecer este monopolio era la condicin pa
ra seguir, una a una, todas las ramificaciones e introducirse en ellas como participante
privilegiado y, en lo sucesivo: indispensable. Pero, finalmente, quizs el mayor defecto
de la explotacin holandesa fue querer dominar todo en Oriente, limitando la produc
cin, arruinando al comercio indgena, empobreciendo y diezmando la poblacin, en
suma, matando la gallina de los huevos de oro.

Se puede
generalizar?

Los ejemplos indicados tienen el valor de sondeos. Slo pretenden esbozar una si
tuacin de conjunto, la manera como funciona una economa-mundo, a partir de los
elevados voltajes de su centro y de las complacencias y debilidades de otros. El xito
slo es posible si las economas inferiores y las economas sometidas son accesibles, de
una manera u otra, a la economa dominante.
La unin con la corona de las potencias segundas, es decir Europa, se efecta por
s misma, sin violencias excesivas: el atractivo, el mecanismo de los intercambios, el jue
go de los capitales y del crdito bastan para mantener los vnculos. Adems, en la to
talidad del trfico holands, Europa representa las cuatro quintas partes del conjunto;
ultramar no es ms que un complemento, por notable que sea. Es esta presencia de
pases inferiorizados pero desarrollados y vecinos, posibles competidores lo que man
tiene el calor y la eficacia del centro, ya lo hemos dicho. Si China no es una economa-
mundo explosiva, es slo a causa de su mal centrado? O, lo que equivale a lo mis
mo, a la ausencia de una semiperiferia suficientemente fuerte para sobreexcitar el co
razn del conjunto?
En todo caso, est claro que la verdadera periferia en ltima instancia no puede
ser conservada ms que por la fuerza la violencia, la reduccin a la obediencia, por
qu no decir mediante el colonialismo, clasificando ste, al pasar, entre las viejas muy
viejas experiencias? Holanda practica el colonialismo tanto en Ceiln como en Java;
Espaa lo inventa en su Amrica; Inglaterra lo utilizar en la India... Pero ya en la fran
ja de sus zonas explotables en el siglo XIII Venecia y Gnova eran potencias colonia
les: en Caffa, en Quo si se piensa en los genoveses; en Chipre, en Candia y en Corf
si nos remitimos a las experiencias venecianas. No se trataba, con toda evidencia, de
una dominacin tan absoluta como se la poda realizar en esa poca?

SOBRE LA DECLINACION
d Am s t e r d a m

Hemos recorrido el historial de la primaca holandesa. Su brillantsima historia pier


de su brillo al terminar el siglo X V III. Esta prdida de luz es un repliegue, una decli
nacin, no una decadencia, en el sentido cabal de la palabra de la cual los historia
dores han usado y abusado. Sin duda, Amsterdam cedi el lugar a Londres, como Ve-
necia ante Amberes y como Londres, ms tarde, ante Nueva York. Pero sigui vivien
do de manera provechosa, y todava hoy es uno de los puntos importantes del capita
lismo mundial.
En el siglo XVII abandona algunas de sus ventajas comerciales en Hamburgo, en
Londres y hasta en Pars, pero se reserva otras, mantiene algunos de sus trficos y su
actividad burstil llega a su plenitud. Por la prctica creciente de la aceptacin in
crementa su rol bancario a la medida del enorme crecimiento europeo que ella finan
cia de mil maneras, particularmente en tiempo de guerra (crdito comercial a largo pla
zo, seguros martimos y reaseguros, etctera). Hasta el punto de que se deca en Bur
deos, a fines del siglo XVII que era de pblica notoriedad que un tercio de los ne
gocios de la ciudad dependan de los prstamos holandeses421. Por ltimo, Amsterdam
obtiene un gran beneficio de sus prstamos a los Estados europeos. Lo que Richard T.
Rapp422 ha indicado con respecto a la Venecia decada del siglo XV II, que, mediante
sus adaptaciones reconversiones o explotaciones nuevas, conserva un P.N.B. tan ele
vado como en el siglo precedente, aconseja circunspeccin cuando se quiere inventariar
el pasivo de la ciudad en declinacin. S, la proliferacin de la banca represent en
Amsterdam un proceso de mutacin y de deterioro del capital; s, su oligarqua social
se cierra sobre s misma se retira, como en Venecia o Gnova, del negocio activo y tien
de a transformarse en una sociedad de prestamistas rentistas a la bsqueda de todo lo
que pueda garantizar privilegios tranquilos incluida la proteccin del estatuderato. Pe
ro a ese puado de privilegiados quizs se le puede reprochar su papel (aunque no siem-
pre lo haya elegido); en todo caso, no su clculo, pues atraviesa indemne la tormenta
de la Revolucin y el Imperio y, segn ciertos autores holandeses, se mantendr toda
va en 1848423. S, hubo un paso de las tareas elementales y salubres de la vida econ
mica a los juegos ms sofisticados del dinero. Pero Amsterdam est cogida en un des
tino que supera sus responsabilidades propias; la suerte de todo capitalismo dominante
es la de estar atrapado en una evolucin ya visible, siglos antes, en las ferias de Cham
paa y que, por su mismo xito, va a dar a un umbral de actividades o acrobacias fi
nancieras donde el conjunto de la economa difcilmente se le une, si no se niega a
seguirlo. Si se buscan las causas o los motivos del retroceso de Amsterdam, se corre el
riesgo, en ltimo anlisis, de volver a caer en esas verdades generales que son vlidas
para Gnova a comienzos del siglo x v il, como para Amsterdam en el siglo XVII y quizs
para los Estados Unidos de hoy, que, tambin ellos, manejan el papel moneda y el cr
dito hasta lmites peligrosos. Esto es, al menos, lo que sugiere un examen de las crisis
que se suceden en Amsterdam durante la segunda mitad del siglo XVIII.

LOS CAPITALES HOLANDESES EN 1782

Segn una estimacin del Gran Pensionario van dr Spieghel, ascenderan a mil mi
llones de florines, invertidos del siguiente modo:
Prstamos exteriores a los Estados 335 millones, de los cuales
a Inglaterra 280
a Francia 25
a otros 30
Prstamos coloniales 140
Prstamos interiores (a las
provincias, compaas y almirantazgos) 425
Comercio de cambio 50
Oro, dinero y joyas 50

(eri: Y. de Vries, Kijkdom der Nederlander, 1927),

Las crisis de 1763,


1772-1773 y 1780-1783

El vasto sistema holands atraves* partir del decenio de 1760, varias crisis graves,
paralizantes. Crisis que se asemejan todas y que parecen ligadas a las crisis del crdito.
La masa d los efectos comerciales, l suma de! dinero artificial, parece gozar d cier
ta autonoma con respecto a la economa general, pero con lmites que no se pueden
superar, En plena crisis (18 de enero de 1773), Maillet du Clairon, atento cnsul fran
cs n Amsterdam, muestra ese lmite cuando explica qu l plaza de Londres est tan
acuciada cmo la de Amsterdam, lo cual es una prueba de que hay en todas las co
sas un trmino despus del cual necesariamente hay que retroceder424.
Obedecern todos estos accidentes a un mismo proceso bastante simple, hasta de
masiado simple? Exceder cierto volumen de papel las posibilidades de la economa
europea, que, peridicamente, dejara caer su carga? El desequilibrio aparecera hasta
con regularidad, cada diez aos: 1763, 1772-1773, 1780-1783. En la primera y la ter
cera de estas crisis, la guerra seguramente tuvo su peso: es inflacionista por naturaleza,
obstaculiza la produccin y, el da en que cesa es menester liquidar la adicin com
pensar el desequilibrio resultante. Pero, en la crisis de 1772-1773, la guerra no tuvo
influencia. Estaremos en presencia de una crisis llamada de Antiguo Rgimen en la
que todo provendra, entonces, de un reflujo de la produccin agrcola cuyas conse
cuencias se extienden al conjunto de las actividades econmicas? Una crisis ordinaria
en suma? Europa sufre, en efecto, cosechas catastrficas en 1771-1772. Una noticia de
La Haya (24 de abril de 1772) seala en Noruega un hambre tan espantosa [...] que
se muele la corteza de los rboles para que haga las veces de harina de centeno, y los
mismos extremos se observan en algunas regiones de Alemania425. Es sta la razn de
esta crisis violenta, que tal vez agravaron, por aadidura, las consecuencias del hambre
catastrfica que se abati sobre la India en esos mismos aos, 1771-1772 transtornan-
do de golpe los mecanismos de la East India Companyl Todo eso tuvo importancia
sin duda, pero el verdadero motor no es, una vez ms el retorno peridico de la crisis
del crdito? En todo caso, siempre, en el corazn de cada una de estas crisis, conse
cuencia o causa, escasea el dinero al contado, la tasa de inters experimenta ascensos
bruscos, a niveles insoportables, hasta del 10 y el 15%.
Los contemporneos relacionan siempre estas crisis con una gran quiebra inicial, la
de los Neufville en agosto de 1763 42(\ la de los Cliffbrd en diciembre de 17 7 2427 y la
de Van Faerelink en octubre de 1780428. Es evidente que esta manera de ver, por na
tural que sea, es poco convincente. Los cinco millones de florines de la familia ie los
Clifford o los seis millones de los Neufville tuvieron, por cierto, su peso y desempe
aron en la Bolsa de Amsterdam el papel de detonador, de destructor violento de la
confianza. Pero, puede creerse que si los Neufville no hubiesen realizado desastrosas
operaciones en Alemania, o si los Clifford no se hubiesen entregado a una loca espe
culacin en la Bolsa de Londres con las acciones de la East India Company o si el buf
gomaestre Faerelink no hubiese hecho muy malos negocios en el Bltico el mecanismo
de la crisis no se habra desencadenado ni generalizado? Todas las veces, el primer cho
que de las grandes quiebras hizo desmoronarse un sistema ya tenso de antemano. Es
conveniente, pues ampliar la observacin tanto en el tiempo como en el espacio y
sobre todo comparar las crisis aludidas porque se suman unas a otras porque marcan
el repliegue evidente de Holanda y finalmente porque se asemejan, difieren y se ex
plican mejor cuando se las compara entre s.
Sus semejanzas: son en efecto, crisis modernas del crdito, lo que las distingue ab
solutamente de las crisis llamadas de Antiguo Rgimen429, que se basan en los ritmos
y procesos de la economa agrcola e industrial. Pero, cmo difieren! Para Charles Wil-
son430, la crisis de 1772-1773 es ms grave, ms profunda, que la de 1763, y tiene ra
zn, pero la crisis de 1780-1783 es ms profunda todava. De 1763 a 1783 hubo una
agravacin, una acentuacin de la conmocin holandesa y, al mismo tiempo que este
crescendo de diez en diez aos, una transformacin del marco econmico subyacente.
La primera crisis, la de 1763 sigui a la Guerra de los Siete Aos (1756-1763), la
cual fue para Holanda, que permaneci neutral, un perodo de prosperidad mercantil
inaudita. Durante las hostilidades, Holanda llev a cabo casi sola [...] todo el comer
cio de Francia, sobre todo el de Africa y de Amrica que es por s solo inmenso y lo
hizo con un aumento de los beneficios del cien y a menudo de ms del doscientos por
ciento. [...] Algunos negociantes de Holanda se enriquecieron con l, pese a la prdida
de gran nmero de sus barcos, capturados por los ingleses, que ha sido calculada en
ms de cien millones de florines431. Pero esta recuperacin de su comercio, esta vuelta
a sus mejores das, exigi a Holanda enormes operaciones de crdito, un inflamiento
desordenado de las aceptaciones, los reembolsos de letras de cambio vencidas mediante
nuevas letras sobre otras cosas, ms operaciones de papel de pelota en cadena432. Slo
los imprudentes piensa un buen juez en la materia433 asumieron entonces grandes
compromisos. Es verdad? Cmo los juiciosos podan escapar al engranaje de la cir
culacin? El crdito natural, el crdito forzado y el crdito quimrico terminaron
por constituir un volumen enorme de papel, de tal magnitud que, segn un clculo
exacto, excede quizs en quince veces el dinero contante y sonante o el efectivo en Ho
landa434. Aunque se est menos seguro que nuestro informador, un holands de Ley-
den, sobre la exactitud de esa cifra, est claro que los negociantes holandeses se hallan
ante una situacin dramtica cuando los discompteurs [los que efectan descuentos],
bruscamente, e niegan a descontar el papel, o ms exactamente no pueden ya hacerlo.
Al faltar el numerario, la crisis, con sus quiebras en cadena, se precipita: afectar, tan
to como a Amsterdam, a Berln, Hamburgo, Altona, Bremen, Leipzig435, Estocolmo436
y, sobre todo, a Londres, a la que recurrir la plaza holandesa. Una carta veneciana de
Londres, con fecha del 13 de septiembre de 1763437, informa que, la semana prece
dente, segn rumores que corren, se haba enviado a Holanda la notable suma de
500.000 libras esterlinas en socorro del grupo mercantil con el agua al cuello de
Amsterdam.
Pero, puede hablarse de socorro cuando se trata sencillamente de la retirada por
los holandeses de los capitales invertidos en los fondos ingleses438? Como la crisis se ini
cia el 2 de agosto, en el momento de la quiebra de Joseph Aron (con un descubierto
de 1.200.000 florines) y de los hermanos Neufville (con un pasivo de 6 millones de
florines), la llegada de los fondos ingleses tarda un mes, un mes de lamentaciones, de
desesperacin, de solicitaciones... Y se producen sucesos espectaculares: quiebras en
Hamburgo, por ejemplo, muchas de comerciantes judos439, 4 en Copenhague, 6 en
Altona440, 35 en Amsterdam441, y algo que jams ha ocurrido es que a comienzos de
esta semana el dinero de banco ha estado un medio por ciento debajo [de] el dinero
en efectivo442. El 19 de agosto las quiebras se elevan a 4 2 443 y se conocen ya algunas
vctimas prximas. Oldecop, el cnsul ruso, a la vista de la catstrofe, no vacila en acu
sar a la gran avidez de ganancias que algunos negociantes han querido hacer con las
acciones durante la guerra444. Tanto va el cntaro a la fuente que se rompe escriba
el 2 de agosto . Lo que se haba previsto y temido desde hace tiempo acaba de ocurrir.
La Bolsa de Amsterdam se paraliza inmediatamente: No hay nada que hacer en
la Bolsa [...], ya no se hace descuento445 ni cambio; no hay cotizaciones; reina la des
confianza446. La nica solucin sera obtener aplazamientos447, en trminos de feria se
dira prolongaciones. En su papel, un hacedor de proyectos habla de surchance, de
prrroga448, de suspensin, en resumen, de un poco de tiempo suplementario que el
Estado podra otorgar para que finalmente los canales de la circulacin se reubiquen.
Su error es pensar que en este caso bastara una decisin de las Provincias Unidas, cuan
do son todos los prncipes, todos los Estados de Eropa, los que deberan dar su acuerdo.
Pero, no es la mejor solucin la llegada a Amsterdam de piezas de moneda o lin
gotes? Los Neufville (pero no fueron los nicos), as, haban instalado en su casa de
campo, cerca de Haarlem, una fbrica para purificar y refinar la plata mala de Prusia,
de la que les haban enviado de Alemania varios millones enr barriles. La recogida en
Alemania de esta mala moneda, emitida por Federico II durante la Guerra de los Siete
Aos, fue efectuada por comerciantes judos locales junto con comerciantes judos de
Amsterdam449. Estos, casi nicamente dedicados a los cambios y muy afectados por la
crisis, extendieron letras sobre este metal bendito que lleg a sus manos. Los comer
ciantes judos Ephraim y Jizig escribe el cnsul napolitano en La Haya , que son
los contratistas de la moneda del Rey [de Prusia], enviaron antes de ayer (el 16 de agos
to de 1763) 3 millones de escudos a Hamburgo por carros de correos, bajo escolta, y
me he enterado que otros banqueros envan tambin sumas considerables a Holanda
para mantener su crdito450.
La inyeccin de numerario es la buena solucin. Adems, el Banco de Amsterdam,
desde el 4 de agosto, contrariamente a su reglas habituales, consinti en recibir en de
psito lingotes de oro y de plata451, que era una manera de integrar inmediatamente
a la circulacin monetaria los metales preciosos entregados en estado bruto.
Pero no es necesario seguir ms esta crisis de liquidacin, violenta, drstica, que s
lo abate a las firmas dbiles, que limpia el mercado de sus especulaciones ilegales y,
en definitiva, desde cierto punto de vista, sana y til, al menos si nos ubicamos .en el
epicentro de este terreno financiero. No en Hamburgo, donde, desde comienzos de
agosto, antes del rayo de la bancarrota de los Neufville, el puerto estaba atiborrado de
barcos que esperaban en vano cargar con vistas a partir hacia el este, en direccin a
otros puertos452; tampoco en Rotterdam, donde, desde abril453, el pueblo bajo se ha
ba sublevado y donde la burguesa tuvo que tomar las armas y dispersar todos los mo
tines; sino en Amsterdam, que, al parecer, escapa a estas dificultades y problemas y
que, una vez pasada la tempestad, se recupera sin demasiadas dificultades: Sus mer
caderes banqueros deban, como el fnix, renacer o ms bien reaparecer de debajo de
sus propias cenizas y afirmarse, a fin de cuentas, como los acreedores de las plazas mer
cantiles arruinadas454.
En 1773, una vez lanzado el golpe con la quiebra de los Clifford (el 28 de diciem
bre de 1772), la crisis recomienza y sigue su curso. La misma sucesin de acontecimien
tos, el mismo engranaje. Oldecop habra podido copiar las cartas escritas por l diez
aos antes. La Bolsa se paraliza. Varias casas escribe el cnsul ruso han seguido a
la quiebra de los Sres. Clifford e Hijos. Los Sres. Horneca y Hogger y Ca., que hacen
todo para Francia y Suecia, han estado [...] a punto de quebrar dos o tres veces. La
primera vez, se pudo reunir para ellos en una noche 300.000 florines, que deban pa
gar al da siguiente; la segunda vez, acababa de llegar, muy oportunamente, de Pars
un carro con dinero contante y sonante en oro [...]. Los Sres. Rij, Rich y Wilkiesons,
que son los corresponsales de los Sres. Frdric en San Petersburgo, han hecho venir
plata blanca de Inglaterra (el oro llevado de Francia tendra el valor de un milln, la
plata de Inglaterra de dos millones). Los Sres. Grill, que llevan un gran comercio con
Suecia, han debido dejar de pagar, porque no podan descontar sus letras de cambio
sobre otros. Los Sres. Cesar Sardi y Ca., casa antigua que hizo varias negociaciones
para la corte de Viena, se ha visto obligada a seguir el torrente455. Es verdad que estos
italianos que prefieren divertirse a trabajar ya haban visto bajar su crdito456. La cats
trofe, por consiguiente, fue para ellos el golpe de gracia. Pero ciertas casas, igualmente
en bancarrota, son en realidad slidas, solamente sorprendidas por la ruina general, y
otras quiebras seguirn si no se acta con cautela457. Una vez ms, la ciudad decide ade
lantar, gracias al Banco, dos millones en dinero contante y sonante con la garanta de
los primeros comerciantes de la ciudad, para ayudar a los que necesitan dinero y pueden
dar garantas, sea en mercancas, sea en efectos slidos. No se admitirn, sin embargo,
letras de cambio aceptadas, ni siquiera de las primeras firmas, pues en este caso dos
millones no serviran de nada458. Est claro que la quiebra espectacular y, adems, de
finitiva de los Clifford, una casa que tena ciento cincuenta aos de existencia, desen
caden la desconfianza general y demandas de reembolso que excedan con mucho al
numerario disponible.
El mismo cantar que en 1763, se pensar. As juzgaron los contemporneos. La mis
ma crisis corta terminada rpidamente, en su dramtica secuencia, desde fines de ene
ro. Pero el hecho de que sea ms grave que la anterior plantea un problema que Char
les Wilson459 ha dirimido en lo esencial. El hecho decisivo, en efecto, es que el golpe
inicial haya partido de Londres, no ya de Amsterdam. La catstrofe que arrastra a los
Clifford y sus asociados es el hundimiento de las acciones de la East India Company,
enfrentada con una situacin difcil en la India, particularmente en Bengala. Y la baja
de las cotizaciones se produce demasiado tarde para los especuladores ingleses que ju
gaban a la baja, y demasiado pronto para los holandeses que jugaban al alza. Unos y
otros se hunden, tanto ms cuanto que las compras de los especuladores se hacen, de
ordinario, con el 20% solamente del precio de las acciones, y el resto a crdito. Sus
prdidas, pues, son enormes.
Al partir la crisis de Londres, provoc la intervencin del Banco de Inglaterra, que
lleg pronto a la suspensin del descuento de todos los billetes dudosos, y luego de
todos los billetes. Es una discusin sin fin la de determinar si el Banco se equivoc o
no de tctica, al golpear as a Amsterdam, mercado del dinero y del crdito. En todo
caso, si en esta crisis hubo un fnix que atraves indemne el fuego, se fue Londres,
el cual, pasada la alarma, sigui atrayendo hacia l las inversiones, los excedentes re
nacidos de Holanda.
En Amsterdam, las cosas no van tan bien: todava en abril de 1773, tres meses des
pus de la alarma, la calle sigue inquieta. Desde hace una quincena de das no se oye
hablar ms que de robos efectuados durante la noche. Por ello, se han doblado las guar
dias ordinarias y distribuido en los diversos barrios patrullas burguesas, pero, qu lo
gra esta vigilancia si no se destruye la causa del mal y si el gobierno no posee los me
dios de remediarlo?460. En marzo de 1774, ms de un ao despus de la crisis, el de
saliento no ha desaparecido de la clase mercantil* Lo que va a dar un ltimo golpe al
crdito de esta plaza escribe el cnsul Maillet du Clairon es que cinco o seis de las
primeras y ms ricas casas, hace poco, han abandonadp el comercio; entre ellas, se cuen
ta la de Andr Pels e Hijo, casa an ms conocida en las plazas extranjeras que en Ams
terdam, de la que ha sido a menudo el recurso principal: si las casas ricas abandonan
la Bolsa, pronto desaparecern los grandes negocios. Como no podr resistir grandes
prdidas, ya no se atrever a tratar de hacer grandes beneficios. Es verdad, sin embar
go, que todava hay en Holanda ms dinero que en cualquier otro pas, conservadas
las proporciones461/
Pero lo que est en juego, para los historiadores, claro est, es la primaca en el in
terior de la economa-mundo europea.
Todava en febrero de 1773, nuestro cnsul, al enterarse de que una enorme ban
carrota de 1.500.000 piastras acaba de producirse en Gnova, relaciona este accidente
(y todos los que sacuden a las plazas de Europa) con Amsterdam, pues esta ciudad es
el hogar de donde extraen, casi todas, sus movimientos462. Creo, por el contrario,
que Amsterdam ya no es el hogar, el epicentro. El hogar es ya Londres. Habra, en
tonces, una regla, que sera muy cmoda, a saber, que toda ciudad que se coloque o
est colocada en el centro de una economa-mundo es la primera en desencadenar re
gulares terremotos del sistema, y la primera, luego, en curarse verdaderamente? Esto
nos hara considerar desde otra perspectiva el jueves463 negro de Wall Street, en ese ao
de 1929 que, para m, seala de hecho el comienzo de la primaca de Nueva York.
La primaca de Amsterdam, pues, habra terminado (para los historiadores, al me
nos), cuando se inicia la tercera crisis* la de los aos ochenta. Una crisis, adems, que
difiere de las precedentes, no slo a causa de su duracin (al menos de 1780 a 1783),
de su particular nocividad para Holanda o porque lleva en su desarrollo a la Cuarta
Guerra Anglo-holandesa, sino tambin porque se inserta en una crisis econmica ms
vasta y de otro tipo, ni ms ni menos que el interciclo464 que Ernest Labrousse distin
gue en Francia de 1778 a 1791465. Es en esta fase interdecenal donde es menester reu-
bicar el episodio de la Guerra Anglo-holandesa (1781-1784), que termina con la ocu
pacin de Ceiln por los ingleses y su libre acceso a las Molucas. Holanda forcejea en
tonces, como el resto de Europa, en una larga crisis que afecta al conjunto de la eco
noma, y no solamente al crdito, una crisis anloga a la que sufrir la Francia de
Luis XVI, la cual sale agotada, financieramente trastornada, de la Guerra de Amrica,
por victoriosa que sea para ella466. En el logro de la liberacin de Amrica, Francia se
ha agotado tanto que, si bien triunf en su deseo de abatir el orgullo ingls, ella mis
ma ha quedado arruinada, con sus finanzas agotadas, su crdito disminuido, el Minis
terio dividido y todo el Reino escindido en facciones. Tal es el juicio emitido por Ol-
decup el 23 de junio de 1778 sobre Francia467. Pero esta debilidad de Holanda, esta
debilidad de Francia, no se explica solamente por la guerra (como se dice demasiado
a menudo).
El resultado de una crisis larga y general es, con frecuencia, clarificar el mapa del
mundo, colocar brutalmente a cada uno en su lugar, reforzar a los fuertes y descalabrar
a los dbiles. Vencida polticamente, si nos atenemos a la letra del Tratado de Versalles
(de septiembre de 1783) Inglaterra triunfa econmicamente, pues el centro del mun
do esta d^sde entonces en ella, con las consecuencias y asimetras que de ello se siguen.
En esa hora de la verdad, las debilidades de Holanda, algunas de las cuales tienen
ya varios decenios, se revelan de golpe. Su gobierno, cuya antigua eficacia hemos men
cionado, est inerte, dividido contra s mismo; el urgente programa de armamento que
da en letra muerta; los arsenales son incapaces de modernizarse468; el pas da la impre
sin de fragmentarse en partidos irremediablemente hostiles; los nuevos impuestos es
tablecidos para tratar de hacer frente a la situacin suscitan la hostilidad general; y la
Bolsa misma se ha vuelto lgubre469.

Grabado satrico ingls: los patriotas, guerrilleros de Francia, se entrenan tirando a la silueta
de un hsar prusiano. (Fototeca A. Colin.)
La revolucin
btava470

Finalmente, Holanda se encuentra de pronto enfrentada con una revolucin pol


tica y social: la de los patriotas, partidarios de Francia y de la libertad.
Para comprenderla y explicarla, se puede hacer comenzar esta revolucin ya en el
ao 1780, cuando se inici la Cuarta Guerra Anglo-holandesa; ya en 1781, con el lla
mamiento al pueblo neerlands de Van der Capellen (Aan het Volk von Nederlande),
el fundador del partido de los patriotas; ya en 1784, a partir de la paz que Inglaterra
sella en Pars, el 20 de mayo, con las Provincias Unidas471 y que marc el fin de la gran
deza neerlandesa.
Contemplada en conjunto, esta revolucin es una serie de sucesos confusos, violen
tos, de accidentes, discursos, palabrera, odios militantes y enfrentamientos a mano ar
mada. Oldecop no necesita forzar su temperamento para desaprobar a estos contesta
tarios a los que no comprende, pero rechaza instintivamente. Desde el comienzo, vi
tuperando sus prestaciones y no menos el uso que hacen de la palabra libertad Vrij-
heidi como si Holanda no fuese ya libre! Lo ms curioso de todo escribe es el
aire afectado de estos sastres, zapateros, remendones, panaderos, taberneros, etctera
[...] transformados en militares472. Un puado de verdaderos soldados los hara entrar
en razn. Estos militares improvisados son las milicias insurreccionales populares, los
cuerpos armados que se han formado para defender a los municipios democrticos
en algunas ciudades, no todas. Pues a los terrores patriticos pronto se oponen, a tra
vs del pas, las violencias orangistas de los partidarios del estatder. Rumores, mo
tines y represiones se cruzan y se suceden. Y el desorden se extiende: Utrecht se rebela,
se producen saqueos473; una nave punto de partir para las Indias es saqueada total
mente y desvalijada incluso de las piezas de plata destinadas a su tripulacin474. El po
pulacho amenazara los aristcratas, a los que Oldecop llama, a veces, los ricachones.
Pero estamos tanto ante una lucha de clases como en presencia de una revolucin bur
guesa475. Los patriotas son, principalmente, la pequea burguesa; los partes franceses
la llaman la burguesa a secas, o los republicanos o el sistema republicano. Sus
filas son engrosadas por ciertos regentes enemigos del estatder y que esperan, gra
cias al movimiento patritico, poder desembarazarse de Guillermo V, por lo dems,
un hombre vil o, mejor dicho* un pobre hombre. Pero en ningn caso este movimien
to limitado poda contar con el pueblo ordinario, ese pueblo aferrado al mito orangista
y siempre dispuesto a conmoverse, a golpear, a pillar y a incendiar.
Esta revolucin, que estamos lejos de subestimar (es la contraprueba del xito neer
lands), fiie no se ha dicho suficientemente la primera revolucin del continente
europeo, el; signo precursor de la Revolucin Francesa, seguramente una crisis muy pro
funda que dividi hasta a las familias burguesas, poniendo a padre contra hijo, ma
rido contra mujer... con una acritud increble476 Adems, surge tod un vocabulario
de combate, revolucionario o contrarrevolucionario, de una resonancia extrema y una
curiosa precocidad. En noviembre d 1786, un miembro del gobierno, irritado ante tan
tas discusiones, trata de definir la libertad: El sabio y el hombre imparcial explica
al comienzo de un largo discurso no comprenden el sentido de esta palabra, de la
que tanto se abusa ahora; por el contrario, ven en ese grito [viva la libertad!] la seal
de ua revuelta general y de la anarqua prxima [...] Qu significa la libertad? [...]
Es gozar apaciblemente de los dones de la naturaleza, estar bajo la proteccin de las
leyes nacionales y cultivar las tierras, las ciencias, el comercio, las artes y los oficios con
seguridad [...], mientras que nada es ms opuesto a estas preciosas ventajas que la con
ducta de los sedicentes patriotas477
Sin embargo la agitacin revolucionaria por viva que sea, de hecho slo desem
boca en la divisin del pas en dos bandos opuestos. Como escriba Henri Hope478: To
do eso no puede terminar ms que en una tirana absoluta; sea la del prncipe479 sea
la del pueblo (esta manera de confundir pueblo y patriotas da que pensar), y bastara
un golpe, en un sentido o en el otro, para hacer inclinar el pas hacia una u otra so
lucin. Pero el pas en el estado de debilidad en que se encuentra, no es el nico que
puede decidir su suerte. Las Provincias Unidas estn atrapadas entre Francia e Ingla
terra, son el botn de una prueba de fuerza entre las dos potencias. Al comienzo, pa
rece prevalecer Francia y se firma un tratado de alianza entre ella y las Provincias Uni
das en Fhtainebleau el 10 de noviembre de 1785480. Pero es un xito ilusorio para
los patriotas, como para el gobierno de Versalles. La poltica inglesa, que apoya al es-
tatder y a sus partidarios es llevada a cabo en el lugar por un embajador de excep
cional calidad, James Harris. Se distribuyen subsidios en el momento oportuno por
ejemplo, en la provincia de Frisia a cargo de la firma Hope. Finalmente, se lanza una
intervencin prusiana y Francia que ha hecho avanzar algunas fuerzas en la regin de
Givet481, no interviene. Un cuerpo de tropas prusianas llega, casi sin combatir, ante
Amsterdam a las puertas de Leycien, que es ocupada. La ciudad, que habra podido
defenderse, capitula el 10 de octubre de 1787482.
Restablecido el poder del estatuderato se organiza inmediatamente una reaccin
violenta, sistemtica una reaccin de tipo fascista se dira hoy. Fue necesario llevar
por las calles los colores naraftjas. Millares de patriotas huyeron; algunos exiliados, los
matadors, hicieron mucho ruido, pero desde lejos. En el pas mismo, la oposicin no
cedi: algunos llevaban escarapelas naranjas liliputienses; otros las disponan en forma
de V (Vrijheid= Libertad)', otros no las llevaban483. El 12 de octubre, los asociados de
la firma Hope se presentaron en la Bolsa con los colores reglamentarios, pero fueron
expulsados y debieron volver a sus casas bajo la escolta de los guardias cvicos484. Otra
vez tambin en la Bolsa, estall una gresca: un negociante cristiano, que haba llega-,
do sin su escarapela485, fue atacado por comerciantes judos, todos partidarios del esta-
tder48<\ Pero stas son frusleras al lado de las ejecuciones y las violencias del pueblo
orangista. En las regencias, burgomaestres y regidores son destituidos y se instaura
un verdadero sistema de despojo; los representantes de familias ilustres son desplaza
dos en beneficio de personas insignificantes, desconocidas la vspera. Y son muchos los
burgueses y los patriotas que se marchan a Brabante o Francia, quizs 40.000 perso
nas487. Para colmo de desdichas, el pequeo ejrcito prusiano vive como en tierra con
quistada. Desde el momento en que las tropas del rey de Prusia entraron en el terri
torio de esta Provincia [Holanda], su paga ha sido suspendida y... [ellas] no tienen
otro salario ms que el pillaje, lo cual, se dice, es el sistema prusiano en tiempo de
guerra; lo cierto es que los soldados actan conforme a esta regla y la regin llana est
totalmente devastada; no saquean precisamente en las ciudades, al menos no en sta
[Rotterdam], pero entran en las tiendas y se llevan las mercancas sin pagar. [...] Son
tambin los soldados prusianos quienes exigen y se guardan para ellos los impuestos
que se cobran a la entrada de la ciudad488. Los prusianos partieron en mayo de 1788.
Pero la reaccin estatuderiana estaba entonces bien afirmada y sigui su camino.
Pero la revolucin se encendi en la casa vecina, en Brabante. Brabante es Bruselas,
convertida, a imagen de Amsterdam, en un activo mercado de dinero, abierto a las ne
cesidades y los apetitos sin fin del gobierno austraco. Oldecop, quien poco a poco se
tranquiliza, tuvo unas palabras profticas, el 26 de febrero de 1787: Cuando Europa
se haya divertido durante bastante tiempo con las locuras holandesas, parece seguro
que dirigir la vista hacia Francia489.
Captulo 4

LOS MERCADOS NACIONALES

Nada parece ms claro (para un historiador, se entiende, pues la expresin est au


sente de los diferentes diccionarios econmicos de hoy1) que la nocin clsica de mer-
, cado nacional. As, designa la coherencia econmica adquirida de un espacio poltico
determinado, siendo este espacio de una cierta amplitud, el marco, ante todo, de lo
que llamamos el Estado territorial y que ayer se llamaba ms bien el Estado nacional
Puesto que, en este marco, la madurez poltica ha precedido a la madurez econmica,
la cuestin es saber cundo, cmo y por qu razones estos Estados han adquirido, eco
nmicamente hablando, una cierta coherencia interior y la facultad de comportarse co
mo un conjunto frente al resto del mundo. En suma, es tratar de determinar un suceso
que ha cambiado el curso de la historia europea, relegando a segundo plano los con
juntos econmicos de dominacin urbana.
Este surgimiento corresponde, forzosamente, a una aceleracin de la circulacin, a
un aumento de la produccin agrcola y de la no agrcola, as como a un incremento
de la demanda general, condiciones todas que, en abstracto, se podran imaginar ad
quiridas sin intervencin del capitalismo, como una consecuencia del desbordamiento
regular de la economa de mercado. En realidad, sta tiende a menudo a seguir siendo
regional, a organizarse dentro de los lmites que le fijan los intercambios de produc
ciones diversificadas y complementarias. Pasar del mercado regional al mercado nacio
nal, uniendo economas de bastante corto alcance, casi autnomas y con frecuencia
fuertemente individualizadas, no tiene, pues, nada de espontneo. El mercado nacio
nal ha sido una coherencia impuesta a la vez por la voluntad poltica, no siempre efi
caz en la materia, y por las tensiones capitalistas del comercio, particularmente del co
mercio exterior y a larga distancia. Cierto desarrollo de los intercambios exteriores ha
precedido, de ordinario, a la unificacin laboriosa del mercado nacional.
Este frontispicio (de W Hollar) del libro de John Ogilby Britannia (1675) representa una ruta
que parte de Londres; corresponde, en suma, a la idea que un ingls de fines del siglo XVII
poda hacerse de la riqueza de su pas: ya un equilibrio entre el comercio martimo exterior (bar
cos del fondo, globo terrestre en primer plano), los trficos ordinarios de carreteras (con una di
ligencia arriba a la derecha, jinetes y un buhonero), la ganadera (ovejas, bueyes y caballos) y la
agricultura. Slo falta laindustria. (British Museum.)
Esto nos incita a pensar que los mercados nacionales deban, por prioridad, desarro
llarse en el centro o en la proximidad del centro de una economa-mundo, en las ma
llas mismas del capitalismo; que ha habido una correlacin entre su desarrollo y la geo
grafa diferencial que implica la progresiva divisin internacional del trabajo. Adems,
en el sentido inverso, el peso del mercado nacional ha tenido importancia en la lucha
ininterrumpida que opone a los diversos candidatos a la dominacin del mundo, en
este caso, en el duelo, en el siglo XVIII, entre Amsterdam, una ciudad, e Inglaterra,
un Estado territorial. El mercado nacional ha sido uno de los marcos donde se ha pro
ducido, bajo el impacto de factores internos y externos, una transformacin esencial pa
ra el comienzo de la Revolucin Industrial, quiero decir, el crecimiento de una deman
da interior mltiple, capaz de acelerar la produccin en sus diversos sectores, de abrir
los caminos del progreso..
El inters de un estudio de los mercados nacionales es indudable. La dificultad es
que requiere mtodos e instrumentos a su medida. Sin duda, los economistas han crea
do estos instrumentos y estos mtodos en estos ltimos treinta o cuarenta aos para las
necesidades de las contabilidades nacionales, pero sin pensar, claro est, en los pro
blemas particulares de los historiadores. Pueden stos utilizar los servicios de tal ma-
croeconoma? Es claro que las masas impresionantes de datos que son manipulados hoy,
ante nuestros ojos, para sopesar las economas nacionales no tienen nada que ver con
el material escassimo del que disponemos para el pasado. Y las dificultades, en prin
cipio, aumentan a medida que nos alejamos del presente directamente observable. Pa
ra colmo de la mala suerte, la adaptacin de esta problemtica de hoy a una investi
gacin sobre el ayer ni siquiera ha sido emprendida an verdaderamente2. Y los raros
economistas que, en estos dominios, reemplazan a los historiadores, con energa, ade
ms, como Jean Marczewski o Robert William Fogel3, apenas se remontan, ste ms
all del siglo XIX, aqul ms all del XVIII. Operan con pocas en que las cifras abun
dan, relativamente, pero fuera de estas zonas de semiluz no nos aportan nada, ni si
quiera su bendicin. Slo Simn Kuznets, como ya he expuesto4, nos ser de ayuda
en este dominio.
Sin embargo, el problema est ante nosotros. Necesitaramos una pesada global5
de la economa nacional, siguiendo a S. Kuznets y W. Leontieff, pata reencontrar no
tanto la letra como el espritu de su investigacin, como ayer los historiadores, para cap
tar las coyunturas retrospectivas de los precios y los salarios, transpusieron el pensa
miento precursor de Lescure, Aftalion, Wagemann y ms an d Frangois Simiand. En
esta antigua direccin, nosotros, los historiadores, hemos triunfado maravillosamente.
Pero lo que est en juego, esta vez, es ms azaroso. Y como el producto nacional no
tiene el ritmo puro y simple de la coyuntura econmica tradicional0, no slo sta no
puede acudir en socorro nuestro, sino que jams damos un paso adelante sin trastornar
lo que conocamos, o creamos conocer. La nica ventaja, aunque tiene su peso, es que,
al adoptar mtodos y conceptos que nos son poco habituales, nos vemos obligados a
considerar las cosas con una mirada nueva.

UNIDADES ELEMENTALES
Y UNIDADES SUPERIORES

Al ocupar una vasta superficie, el mercado nacional se divide por s solo; es una
suma de espacios de menores dimensiones que se parecen y no se parecen, pero que
aqul engloba, obligndoles a mantener ciertas relaciones. A priori, de estos espacios
que no viven al mismo ritmo y que no cesan, sin embargo, de interactuar, no se podra
decir cul ha sido el ms importante, cul determin la construccin del conjunto. En
el lento y complejo proceso de enlace de los mercados, es frecuente que el mercado
internacional prospere en un pas al mismo tiempo que mercados locales bastante vivos
y el mercado intermediario, nacional o regional, queden, por el contrario, a la zaga7
Pero esta regla a veces se invierte, particularmente en las zonas antiguamente trabaja
das por la historia, donde el mercado internacional, a menudo, no hace ms que di
simular una economa provincial, diversificada y existente desde tiempo atrs8.
Toda formacin de un mercado nacional, pues, debe ser estudiada en la diversidad,
de sus elementos, pues cada ensambladura se presenta, por lo general, como un caso
particular. En este terreno, como en los otros, cualquier generalizacin ser difcil.

Una gama
de espacios

El ms elemental de estos espacios, el ms fuertemente arraigado, es el isolat de.


los demgrafos, es decir, la unidad mnima de poblacin rural. Ningn grupo huma
no, en efecto, puede vivir, y sobre todo sobrevivir y reproducirse, si no tiene al menos
cuatrocientos