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PROCESO CRIOGENICO DEL GAS NATURAL

La criogenia

La criogenia o denominada tambin el congelamiento ultra fro, es una tcnica utilizada para enfriar materiales a
temperaturas muy bajas - como la temperatura de ebullicin del nitrgeno (-195.79 C) e incluso ms bajas.
Su uso en la industria de los hidrocarburos se ha incrementado en los ltimos tiempos con especial inters en el gas natural,
ya que los procesos criognicos han permitido que el gas natural pueda ser licuefactado1 y, por ende, transportado mediante
buques especialmente acondicionados a destinos muy lejanos.

Las plantas criognicas y los hidrocarburos


En el procesamiento de hidrocarburos, una planta criognica puede ser usada para:
1. Separar el gas natural de sus lquidos.
2. Para licuefactar el gas natural con la finalidad de hacer viable su transporte a puntos lejanos.

a. Proceso de Absorcin (Planta de Absorcin)


El proceso de Recuperacin de Licuables por absorcin consiste en hacer Pasar gas natural rico por una columna
Contactora de platos o rellena.
El Gas Rico (soluto) ingresa por la parte inferior de la columna y asciende a la parte superior y el Lean Oil
(solvente liquido) ingresa por la parte superior y desciende por gravedad.
El gas y el solvente entran en contacto ntimo en los platos de la Contactora y en cada plato se produce la absorcin
de los licuables en el seno del solvente.
El gas que sale por la parte superior de la Contactora recibe la denominacin de Gas Pobre.
El solvente que sale por el fondo de la Contactora recibe la denominacin de Rich Oil.
Finalmente el Rich oil se transfiere a una primera columna que rechaza el metano y parte del etano absorbido
y a una segunda columna que regenera el Rich oil, por fondo sale el Lean Oil y por tope hidrocarburos licuables
a partir del propano y superiores (C3+) con un contenido menor en etanos.

b. Proceso de turbo expansin (Planta Criognica)


El proceso de Recuperacin de Licuables por Turbo expansin consiste en hacer pasar gas rico (presin elevada) por
un expansor de ruedas que esta acoplado al mismo eje de un compresor.

El paso del gas rico a alta presin por el expansor se aproxima a una expansin isentrpica ocasionando la licuefaccin
(paso de gas a lquido) de aquellos hidrocarburos susceptibles de hacerlo tales como el propano y superiores (C3+), as
mismo en menor proporcin el metano y etano.

1. PROCESO DE ENFRIAMIENTO DEL GAS


Para convertir el gas natural en lquido, se enfra el gas tratado hasta aproximadamente -161 C, que es la temperatura a
la cual el metano su componente principal se convierte a forma lquida.

El proceso de licuefaccin es similar al de refrigeracin comn: se comprimen los gases refrigerantes por intermedio de un
compresor, estos gases ingresan a una torre llamada caja fria en forma gaseosa y liquida por distintas caeras y en los
intercambiadores que posee sta caja fria los gases se convierten en lquidos fros, tales como propano, etano, etileno,
metano, nitrgeno o mezclas de ellos, que luego se evaporan a medida que intercambian calor con una corriente
independiente de gas natural que es el que va a ser licuado al llegar a los -161 C.
De este modo, el gas natural se enfra hasta el punto en que se convierte en lquido. Una vez que el gas ha sido licuado se
almacena a presin atmosfrica.