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Este metal de transicin es el cuarto elemento ms abundante en la corteza terrestre,

representando un 5 % y, entre los metales, solo el aluminio es ms abundante; y es el


primero ms abundante en masa planetaria, debido a que el planeta en su ncleo, se
concentra la mayor masa de hierro nativo equivalente a un 70 %. El ncleo de
la Tierra est formado principalmente por hierro y nquel en forma metlica, generando al
moverse un campo magntico. Ha sido histricamente muy importante, y un perodo de la
historia recibe el nombre de Edad de Hierro. En cosmologa, es un metal muy especial,
pues es el metal ms pesado que puede producir la fusin en el ncleo de estrellas
masivas; los elementos ms pesados que el hierro solo pueden crearse en supernovas.

ndice
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1Caractersticas principales
2Aplicaciones
o 2.1Aceros
o 2.2Fundiciones
3Historia
4Abundancia y obtencin
5Reservas de hierro en el mundo
6Compuestos
7Metabolismo del hierro
8Istopos
9Precauciones
10Vase tambin
11Referencias
12Enlaces externos

Caractersticas principales[editar]

Hierro puro

Es un metal maleable, de color gris plateado y presenta propiedades magnticas;


es ferromagntico a temperatura ambiente y presin atmosfrica. Es extremadamente duro
y denso.
Se encuentra en la naturaleza formando parte de numerosos minerales, entre ellos
muchos xidos, y raramente se encuentra libre. Para obtener hierro en estado elemental,
los xidos se reducen con carbono y luego es sometido a un proceso de refinado para
eliminar las impurezas presentes.
Es el elemento ms pesado que se produce exotrmicamente por fusin, y el ms ligero
que se produce a travs de una fisin, debido a que su ncleo tiene la ms alta energa de
enlace por nuclen (energa necesaria para separar del ncleo un neutrn o un protn);
por lo tanto, el ncleo ms estable es el del hierro-56 (con 30 neutrones).
Presenta diferentes formas estructurales dependiendo de la temperatura y presin. A
presin atmosfrica:
Hierro-: estable hasta los 911 C. El sistema cristalino es una red cbica centrada en
el cuerpo (bcc).
Hierro-: 911 C - 1392 C; presenta una red cbica centrada en las caras (fcc).
Hierro-: 1392 C - 1539 C; vuelve a presentar una red cbica centrada en el cuerpo.
Hierro-: Puede estabilizarse a altas presiones, presenta estructura hexagonal
compacta (hcp).

Aplicaciones[editar]
El hierro es el metal duro ms usado, con el 95 % en peso de la produccin mundial de
metal. El hierro puro (pureza a partir de 99,5 %) no tiene demasiadas aplicaciones, salvo
excepciones para utilizar su potencial magntico. El hierro tiene su gran aplicacin para
formar los productos siderrgicos, utilizando ste como elemento matriz para alojar otros
elementos aleantes tanto metlicos como no metlicos, que confieren distintas
propiedades al material. Se considera que una aleacin de hierro es acero si contiene
menos de un 2,1 % de carbono; si el porcentaje es mayor, recibe el nombre de fundicin.
El acero es indispensable debido a su bajo precio y tenacidad, especialmente en
automviles, barcos y componentes estructurales de edificios.
Las aleaciones frreas presentan una gran variedad de propiedades mecnicas
dependiendo de su composicin o el tratamiento que se haya llevado a cabo.

Aceros[editar]
Artculo principal: Acero

Los aceros son aleaciones frreas con un contenido mximo de carbono del 2 %, el cual
puede estar como aleante de insercin en la ferrita y austenita y formando carburo de
hierro. Algunas aleaciones no son ferromagnticas. ste puede tener otros aleantes
e impurezas.
Dependiendo de su contenido en carbono se clasifican en los siguientes tipos:

Acero bajo en carbono: menos del 0,25 % de C en peso. Son blandos pero dctiles.
Se utilizan en vehculos, tuberas, elementos estructurales, etctera. Tambin existen
los aceros de alta resistencia y baja aleacin, que contienen otros elementos aleados
hasta un 10 % en peso; tienen una mayor resistencia mecnica y pueden ser
trabajados fcilmente.
Acero medio en carbono: entre 0,25 % y 0,6 % de C en peso. Para mejorar sus
propiedades son tratados trmicamente. Son ms resistentes que los aceros bajos en
carbono, pero menos dctiles; se emplean en piezas de ingeniera que requieren una
alta resistencia mecnica y al desgaste.
Acero alto en carbono: entre 0,60 % y 1,4 % de C en peso. Son an ms resistentes,
pero tambin menos dctiles. Se aaden otros elementos para que formen carburos,
por ejemplo, con wolframio se forma el carburo de wolframio, WC; estos carburos son
muy duros. Estos aceros se emplean principalmente en herramientas.
Aceros aleados: Con los aceros no aleados, o al carbono, es imposible satisfacer las
demandas de la industria actual. Para conseguir determinadas caractersticas
de resiliencia, resistencia al desgaste, dureza y resistencia a determinadas
temperaturas deberemos recurrir a estos. Mediante la accin de uno o varios
elementos de aleacin en porcentajes adecuados se introducen modificaciones
qumicas y estructurales que afectan a la templabilidad, caractersticas mecnicas,
resistencia a oxidacin y otras propiedades.
La clasificacin ms tcnica y correcta para los aceros al carbono (sin alear) segn su
contenido en carbono:

Los aceros hipoeutectoides, cuyo contenido en carbono oscila entre 0.02 % y 0,8 %.
Los aceros eutectoides cuyo contenido en carbono es de 0,8 %.
Los aceros hipereutectoides con contenidos en carbono de 0,8 % a 2 %.
Aceros inoxidables: uno de los inconvenientes del hierro es que se oxida con facilidad.
Aadiendo un 12 % de cromo se considera acero inoxidable, debido a que este aleante
crea una capa de xido de cromo superficial que protege al acero de la corrosin o
formacin de xidos de hierro. Tambin puede tener otro tipo de aleantes como
el nquel para impedir la formacin de carburos de cromo, los cuales aportan fragilidad y
potencian la oxidacin intergranular.
El uso ms extenso del hierro es para la obtencin de aceros estructurales; tambin se
producen grandes cantidades de hierro fundido y de hierro forjado. Entre otros usos del
hierro y de sus compuestos se tienen la fabricacin de imanes, tintes (tintas, papel para
heliogrficas, pigmentos pulidores) y abrasivos (colctar).

Fundiciones[editar]
El hierro es obtenido en el alto horno mediante la conversin de los minerales en hierro
lquido, a travs de su reduccin con coque; se separan con piedra caliza, los
componentes indeseables como fsforo, azufre, y manganeso.
Los gases de los altos hornos son fuentes importantes de partculas y contienen xido de
carbono. La escoria del alto horno es formada al reaccionar la piedra caliza con los otros
componentes y los silicatos que contienen los minerales.
Se enfra la escoria en agua, y esto puede producir monxido de carbono y sulfuro de
hidrgeno. Los desechos lquidos de la produccin de hierro se originan en el lavado de
gases de escape y enfriamiento de la escoria. A menudo, estas aguas servidas poseen
altas concentraciones de slidos suspendidos y pueden contener una amplia gama
de compuestos orgnicos (fenoles y cresoles), amonaco, compuestos
de arsnico y sulfuros.
Cuando el contenido en carbono es superior a un 1.73 % en peso, la aleacin se
denomina fundicin. Este carbono puede encontrarse disuelto, formando cementita o en
forma libre. Son muy duras y frgiles. Hay distintos tipos de fundiciones:

Gris
Blanca
Atruchada
Maleable americana
Maleable europea
Esferoidal o dctil
Vermicular
Sus caractersticas varan de un tipo a otra; segn el tipo se utilizan para distintas
aplicaciones: en motores, vlvulas, engranajes, etc.
Por otra parte, los xidos de hierro tienen variadas aplicaciones: en pinturas, obtencin de
hierro, la magnetita (Fe3O4) y el xido de hierro (III) (Fe2O3) en aplicaciones magnticas,
etc. El hidrxido de hierro (III) (Fe(OH)3) se utiliza en radioqumica para concentrar los
actnidos mediante co-precipitacin.

Historia[editar]
Se tienen indicios de uso del hierro, cuatro milenios antes de Cristo, por parte de los
sumerios y egipcios.
En el segundo y tercer milenio antes de Cristo, van apareciendo cada vez ms objetos de
hierro (que se distingue del hierro procedente de meteoritos por la ausencia de nquel)
en Mesopotamia, Anatolia y Egipto. Sin embargo, su uso parece ser ceremonial, siendo un
metal muy caro, ms que el oro. Algunas fuentes sugieren que tal vez se obtuviera como
subproducto de la obtencin de cobre.
Entre 1600 a. C. y 1200 a. C. va aumentando su uso en Oriente Medio, pero no sustituye
al predominante uso del bronce.
Entre los siglos XII a. C. y X a. C. se produce una rpida transicin en Oriente Medio
desde las armas de bronce a las de hierro. Esta rpida transicin tal vez fuera debida a la
falta de estao, antes que a una mejora en la tecnologa en el trabajo del hierro. A este
periodo, que se produjo en diferentes fechas segn el lugar, se le denomina Edad de
Hierro, sustituyendo a la Edad de Bronce. En Grecia comenz a emplearse en torno al ao
1000 a. C. y no lleg a Europa occidental hasta el siglo VII a. C. La sustitucin del bronce
por el hierro fue paulatina, pues era difcil fabricar piezas de hierro: localizar el mineral,
luego fundirlo a temperaturas altas para finalmente forjarlo.
En Europa Central, surgi en el siglo IX a. C. la cultura de Hallstatt (sustituyendo a
la cultura de los campos de urnas, que se denomina primera Edad de Hierro, pues
coincide con la introduccin de este metal).
Hacia el 450 a. C. se desarroll la cultura de La Tne, tambin denominada segunda
Edad de Hierro. El hierro se usa en herramientas, armas y joyera, aunque siguen
encontrndose objetos de bronce.
Junto con esta transicin del bronce al hierro se descubri el proceso de carburizacin,
consistente en aadir carbono al hierro. El hierro se obtena como una mezcla de hierro y
escoria, con algo de carbono o carburos, y era forjado, quitando la escoria y oxidando el
carbono, creando as el producto ya con una forma. Este hierro forjado tena un contenido
en carbono muy bajo y no se poda endurecer fcilmente al enfriarlo en agua. Se observ
que se poda obtener un producto mucho ms duro calentando la pieza de hierro forjado
en un lecho de carbn vegetal, para entonces sumergirlo en agua o aceite. El producto
resultante, que tena una superficie de acero, era ms duro y menos frgil que el bronce, al
que comenz a reemplazar.
En China el primer hierro que se utiliz tambin proceda de meteoritos, habindose
encontrado objetos de hierro forjado en el noroeste, cerca de Xinjiang, del siglo VIII a. C. El
procedimiento era el mismo que el utilizado en Oriente Medio y Europa. En los ltimos
aos de la Dinasta Zhou (550 a. C.) se consigue obtener hierro colado (producto de la
fusin del arrabio). El mineral encontrado all presenta un alto contenido en fsforo, con lo
que funde a temperaturas menores que en Europa y otros sitios. Sin embargo durante
bastante tiempo, hasta la Dinasta Qing (hacia 221 a. C.), no tuvo una gran repercusin.
El hierro colado tard ms en Europa, pues no se consegua la temperatura suficiente.
Algunas de las primeras muestras de hierro colado se han encontrado en Suecia, en
Lapphyttan y Vinarhyttan, del 1150 a 1350.
En la Edad Media, y hasta finales del siglo XIX, muchos pases europeos empleaban como
mtodo siderrgico la farga catalana. Se obtena hierro y acero bajo en carbono
empleando carbn vegetal y el mineral de hierro. Este sistema estaba ya implantado en el
siglo XV, y se conseguan alcanzar hasta unos 1200 C. Este procedimiento fue sustituido
por el empleado en los altos hornos.
En un principio se usaba carbn vegetal para la obtencin de hierro como fuente de calor y
como agente reductor. En el siglo XVIII, en Inglaterra, comenz a escasear y hacerse ms
caro el carbn vegetal, y esto hizo que comenzara a utilizarse coque, un combustible fsil,
como alternativa. Fue utilizado por primera vez por Abraham Darby, a principios del siglo
XVIII, que construy en Coalbrookdale un alto horno. Asimismo, el coque se emple
como fuente de energa en la Revolucin industrial. En este periodo la demanda de hierro
fue cada vez mayor, por ejemplo para su aplicacin en ferrocarriles.
El alto horno fue evolucionando a lo largo de los aos. Henry Cort, en 1784, aplic nuevas
tcnicas que mejoraron la produccin. En 1826 el alemn Friedrich Harkot construye un
alto horno sin mampostera para humos.
Hacia finales del siglo XVIII y comienzos del XIX se comenz a emplear ampliamente el
hierro como elemento estructural (en puentes, edificios, etc). Entre 1776 a 1779 se
construye el primer puente de fundicin de hierro, construido por John Wilkinson y
Abraham Darby. En Inglaterra se emplea por primera vez en la construccin de edificios,
por Mathew Boulton y James Watt, a principios del siglo XIX. Tambin son conocidas otras
obras de ese siglo, por ejemplo el Palacio de Cristal construido para la Exposicin
Universal de 1851 en Londres, del arquitecto Joseph Paxton, que tiene un armazn de
hierro, o la Torre Eiffel, en Pars, construida en 1889 para la Exposicin Universal, en
donde se utilizaron miles de toneladas de hierro..

Abundancia y obtencin[editar]
El hierro es el metal de transicin ms abundante en la corteza terrestre, y cuarto de todos
los elementos. Tambin existe en el Universo, habindose encontrado meteoritos que lo
contienen. Es el principal metal que compone el ncleo de la Tierra hasta con un 70 %. Se
encuentra formando parte de numerosos minerales, entre los que destacan
la hematites (Fe2O3), la magnetita (Fe3O4), la limonita (FeO (OH)), la siderita (FeCO3),
la pirita (FeS2), la ilmenita (FeTiO3), etctera.
Se puede obtener hierro a partir de los xidos con ms o menos impurezas. Muchos de los
minerales de hierro son xidos, y los que no, se pueden oxidar para obtener los
correspondientes xidos.
La reduccin de los xidos para obtener hierro se lleva a cabo en un horno denominado
comnmente alto horno. En l se aaden los minerales de hierro en presencia
de coque y carbonato de calcio, CaCO3, que acta como escorificante.
Los gases sufren una serie de reacciones; el carbono puede reaccionar con el oxgeno
para formar dixido de carbono:
C + O2 CO2
A su vez el dixido de carbono puede reducirse para dar monxido de carbono:
CO2 + C 2CO
Aunque tambin se puede dar el proceso contrario al oxidarse el monxido con
oxgeno para volver a dar dixido de carbono:
2CO + O2 2CO2
El proceso de oxidacin de coque con oxgeno libera energa y se utiliza para
calentar (llegndose hasta unos 1900 C en la parte inferior del horno).
En primer lugar los xidos de hierro pueden reducirse, parcial o totalmente,
con

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