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Jess Galindo Trejo

La Astronoma prehispnica
como expresin de las nociones de
espacio y tiempo en Mesoamrica
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Ciencias 95 JULIO SEPTIEMBRE 2009


Desde un lejano pasado, al levantar su debe tomar en cuenta que esta prc ble dao o bien el advenimiento de al
vista al firmamento, el hombre se ha tica observacional no se realizaba so guna situacin favorable.
confrontado con profundas emocio lamente como un mero ejercicio pa Otro aspecto tangible que demues
nes y al mismo tiempo con numero ra asentar datos, sino que se trataba tra la importancia del conocimiento
sas incgnitas que lo han conducido a de una actividad que implicaba una ast ron mico en Mesoamrica es la
su vez a la elaboracin de toda clase estrecha relacin con conceptos reli orientacin de estructuras arquitect
de explicaciones, las cuales van desde giosos de la mayor jerarqua. De esta nicas de acuerdo con la posicin de di
emotivas leyendas hasta planteamien manera, en el cielo se reconocan di versos astros en los momentos de apa
tos racionales, avanzando siempre en ferentes deidades cuyos influjos po recer o desaparecer en el horizonte
el conocimiento del Universo. La be dan afectar a todo habitante de la Tie local. Aqu nos encontramos obviamen
lleza del cielo y su comportamiento rra. El entender cmo se comporta te frente a un uso poltico de dicho co
han inspirado la inteligencia humana el cielo se convirti en una especie de nocimiento. El soberano que ordenase
desde esas pocas remotas y gracias a culto religioso valorado como de ex y decidiera la orientacin de un edifi
ello ha penetrado las profundidades cepc ion al trascendencia en Mesoa cio estaba en la posicin de demostrar
del cosmos. Sin embargo, el proceso mrica. Adems, derivado de este cul a su pueblo cmo su obra terrenal, es
en detalle de cmo el hombre lleg al to astronmico, fue posible desarrollar decir, el edificio referido, se encontra
conocimiento de los fenmenos celes un elem ent o cultural fundamental ba en armona con los preceptos de las
tes tiene que ver sobre todo con las ca para cualquier civilizacin: el calen deidades celestes. Por lo tanto, el so
ractersticas de cada sociedad. Por ser dario. berano poda legitimar su posicin de
el firmamento tan diverso y vasto, los Este esquema de organizacin del poder ya que contaba con el benepl
observadores de la antigedad elegan tiempo es un producto netamente cul cito de los dioses, lo cual, en ocasiones,
para su estudio ciertos objetos celes tural, representa en s un modelo pre poda ser de manera espectacular, em
tes que tenan particular significado ciso para describir los periodos de ob pleando efectos de luz y sombra, como
en el marco de su propia cultura. servacin de algn objeto celeste. Por la famosa hierofana solar que se ob
En el caso de Mesoamrica, con supuesto, esta actividad altamente es serva en los das del equinoccio en la
base en los vestigios culturales que he pecializada estaba reservada a la cla pirmide de El Castillo en Chichn It
mos podido analizar se sabe que du se sacerdotal, como lo ilustra clara z. Aqu el descenso y ascenso del dios
rante varios milenios se observ cui mente el Cdice Mendoza en el caso Kukulcn, la Serpiente Emplumada, a
dadosamente el movimiento aparente de los mexicas. Estos sacerdotes-astr lo largo de la balaustrada de la pirmi
del Sol, la Luna y varios planetas; tam nomos se encargaban de llevar el se de, muestra fastuosamente el favor de
bin se identificaron algunas conste guimiento del tiempo observando las la deidad hacia este esplndido edifi
laciones y se observ la Va estrellas y el Sol. Igualmente cio maya.
Lctea y, adems, se intentaran interp re Partiendo del hecho de que el mo
registraron eclipses, tar lo que vean en vimiento aparente de la bveda celes
cometas e inclu la bveda celeste te proporciona la nica manera de de
sive explosiones para prever y evi finir orientaciones de trascendencia
de supernova. Se tar algn posi universal en un paisaje terrestre, pode
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de los primeros 260 das se desfasa manera de orientar estructuras arqui
ban, para volver a coincidir al cabo de tectnicas constituye uno de los rasgos
52 periodos de 365 das y nuevamen definitorios que conforman a la cultu
te empezar en forma simultnea. Por ra mesoamericana.
su parte, el calendario ritual deba re La orientacin de estructuras ar
correr 73 periodos de 260 das. As, se quitectnicas tambin se efectu consi
establece la ecuacin bsica del calen derando otros objetos celestes diferen
dario: 52 365 = 73 260. tes al Sol. En varias ocasiones fueron
En la regin zapoteca se consider la Luna y la Va Lctea las que deter
como de especial importancia dividir minaron la orientacin de importan
el calendario ritual en cuatro partes de tes edificios. Como un ejemplo del pri
65 das cada una. Notables ejemplos mer caso tenemos el Templo de Ixchel
de esta alineacin calendrico-astron en San Gervasio en la Isla de Cozumel.
mica son el Templo Mayor de Tenoch Fuentes etnohistricas hablan del im
titlan, la Pirmide de la Luna de Teoti portante culto que se renda a la diosa
mos notar que en Mesoamrica se eri huacan, el Templo de los Jaguares en de la Luna en un recinto similar a este
gieron suntuosos edificios y se traza la cancha del juego de pelota de Chi vestigio arqueolgico. Dicho templo
ron magnficas ciudades considerando chn Itz, la Pirmide de los Cinco Pi est orientado en direccin a la puesta
este aspecto. Adems de alineaciones sos de Edzn, la Casa E del Palacio de de la Luna cuando alcanza su parada
sol ares en momentos astronmica Palenque, la Pirmide de los Nichos en mayor, es decir, cuando se pone ms
mente importantes, como solsticios, El Tajn, el Edificio Enjoyado o Emba hacia el norte sobre el horizonte po
equinoccios y das del paso cenital del jada Teotihuacana en Monte Albn, el niente de la isla.
Sol, los mesoamericanos eligieron ma Conjunto del Arroyo en Mitla, el Tem Un ejemplo espectacular del se
yormente alineaciones que se daban plo Mayor de Tula y la Pirmide de la gundo caso lo tenemos en el Edificio
en momentos de aparente nula im Venta, una de las principales ciudades de Las Pinturas en Bonampak; se tra
portancia astronmica. No obstante, olmecas. Pensamos que esta peculiar ta de tres cuartos que posee dicho edifi
las fechas en las que suceden tales ali
neamientos poseen una peculiar carac
terstica: dividen el ao solar en varias
partes que se pueden expresar por me
dio de los nmeros que definen el sis
tema calendrico mesoamericano. Es
decir, las cuentas de das determina
das por tales fechas, utilizando un sols
ticio como pivote, nos conducen a los
nmeros 260, 52, 73 y 65. Como es bien
conocido, el sistema calendrico me
soamericano, que estuvo vigente por
ms de tres milenios, consta de dos ca
lendarios: uno solar de 365 das, cono
cido como Xiuhpohualli, organizado en
18 veintenas ms 5 das complementa
rios, y otro ritual de slo 260 das, lla
mado Tonalpohualli, estructurado en 20
trecenas. Ambos calendarios empeza
ban al mismo tiempo y corran simul Figura 1. Esquema de la alineacin del Edificio de las Pinturas con la Va Lctea en tres de las fechas contenidas en su inte
rior: 12 abril, 789 (04:00 hrs.); 2 agosto, 792 (20:00 hrs.) y 21 mayo, 746 (00:00 hrs.). Dibujo de Jess Galindo Trejo.
tneamente en paralelo, pero despus
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largo de la fachada del edificio. Entre incluso explosiones de supernova,
tanto, del horizonte oriente surgi una parecen haber sido registrados por
regin del cielo que pudo ser identi los observadores mes oa mericanos.
ficada con la pintura de la bveda del Existen expresiones idiomticas que
cuarto central. La tortuga con las tres los describen, como en el caso de los
estrellas representara as la constela cometas y las lluvias de estrellas, que
cin de Orin, la manada de jabales en nahuatl se denominan citlalin popo
el cmulo estelar de Las Plyades, el ca, estrella humeante, y citlalin tlami
personaje con la varita la estrella roja na, estrella flechad or a; stos eran
Aldebarn, la ms brillante de la cons considerados, curiosamente al igual
telacin del Toro, y finalmente el otro que en Occidente, como augurios de
personaje podra representar el pla desgracias para los reinos, soberanos
neta Marte, que slo por esa noche se y el pueblo.
encontraba en uno de los cuernos del Por otra parte, la observacin del
Toro (figura 1) trnsito de Venus o las explosiones de
cio, completamente pintados con dife La observacin de la bveda ce supernova requieren tcnicas suma
rentes escenas de ceremonias, guerra, leste por los sacerdotes-astrnomos mente elaboradas, algo que sugieren
presentacin del heredero, msicos e mesoamericanos pudo alcanzar ex las ms recientes investigaciones ar
incluso el retrato de un pintor. Las b cepcional nivel de exactitud, como lo queoastronmicas en Mesoamrica.
vedas de los cuartos tienen representa muestran los pocos cdices que so En la ciudad teotihuacana de Xihuin
ciones del llamado Monstruo del cielo breviven. As, en el cdice maya que go, a unos 35 kilmetros al noreste de
y aparecen diversos mascarones sola se encuentra en la ciudad alemana de Teotihuacan, en el Estado de Hidalgo,
res. Algunos estudiosos han considera Dresden se puede identificar varias ta se ha localizado un nmero excepcio
do a ese ente mtico como una expre blas que registran el periodo sindico nalmente grande de ciertos petro
sin de la Va Lctea. En la bveda del de Venus y la sucesin de las etapas de glifos formados bsicamente
cuarto central se plasmaron cuatro cua observacin del planeta en su rbita por dos crculos concntricos
dretes con representaciones de objetos alrededor del Sol. Tambin se han cruzados por dos ejes perpen
celestes ya que cada uno contiene va identificado otras tablas que posible diculares entre s, diseos
rios glifos de estrella. Una tortuga so mente se refieran a los periodos si labrados por medio
bre cuyo caparazn se pintaron tres ndicos de otros planetas. Otras ta de sucesiones de
glifos de estrella, una manada de ja blas sealan la periodicidad de puntos. En
bales con algunos glifos de estrella, eclipses de Sol y de Luna. Toda esta general
un personaje acompaado con dos gli informacin astronmica se encuen
fos de estrella sealando con una va tra rodeada de escenas donde las dei
rita a la tortuga y otro personaje con dades celestes actan y determinan
un glifodeestrella y sosteniendo una el comportamiento del Universo.
especie de charola o espejo. En la fe Algunos fenmenos celes
cha pintada por los propios mayas en tes espordicos y llamati
el interior del cuarto central, 6 de agos vos, como cometas, llu
to de 792, ocurri una serie de even vias de estrellas,
tos que sugieren la maestra alcanzada trnsitos de Ve
por los sacerdotes-astrnomos ma nus por el
yas. Al empezar la noche, la Va Lctea disco so
apareci alineada a lo largo del eje de lar e
simetra del edifico; varias horas des
pus, esta gran banda de estrellas de
brillo tenue se coloc justamente a lo
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se les conoce como marcadores pun gran explosin de supernova entre fe
teados. brero y marzo del ao 393, resplande
A lo largo de toda Mesoamrica es ciendo ms intensamente que la estre
te tipo de petroglifos se considera co lla ms brillante del cielo, Sirio. Por lo
mo un elemento diagnstico de la pre tanto, el conjunto de petroglifos se po
sencia teotihuacana. Existen variantes dra interpretar que en el ao 13 algo
de estos marcadores con uno, tres y brillante o tonalo, brillante como el
cuatro crculos concntricos. En el pun Sol, en nhuatl, un gran resplandor
to ms elevado de Xihuingo se encuen sealado por la estrella de cinco pun
tra el marcador con ms puntos distri tas se observ en la direccin del marca
buidos en cuatro crculos. El marcador dor superior. Esto se podra considerar
ms cercano a ste se localiza en un como el primer registro documentado
nivel inferior, a unos 40 metros de dis de una explosin de supernova en Me
tancia; se trata de un marcador de di soamrica.
seo clsico, asociado al cual se en En Mayapn, la ltima metrpoli
cuentran, en una roca cercana, varios maya antes de la llegada de los espao
petroglifos: el numeral 13, formado por les, existen testimonios pictricos que
dos barras y tres puntos, arriba del cual sugieren que los sacerdotes-astrno
aparecen dos crculos concntricos de mos prehispnicos pudieron registrar
trazo continuo; una estrella de cinco uno de los fenmenos solares ms es
puntos, tambin con dos crculos con pectaculares: el trnsito de Venus por
cntricos en su interior; una cara ele el disco del Sol. En un edificio adosado
mental, es decir, un semicrculo con a la pirmide de El Castillo de esta ciu
tres puntos dispuestos triangularmen dad se plasm una pintura mural de
te, semejando los ojos y la boca, tal vez obvio significado astronmico: grandes
sugiriendo la accin de observar ade discos solares dentro de los cuales apa
ms de otros petroglifos, por desgracia, recen diversos personajes descenden
ya muy destruidos (figura 2). tes, algunos de los cuales presentan
Desde el marcador inferior, el su manchas en la piel y estn ricamente
perior visualmente se encuentra jus ataviados. Una pareja de guerreros, en
tamente en el horizonte permitiendo ambos lados de cada disco, parecen cus
la observacin del cielo arriba de l. Al todiarlo. El muro que contiene la pin
medir la posicin del superior desde el tura est orientado de tal forma que dos
inferior respecto al cielo y tomando en
cuenta la poca en que probablemente
fueron labrados, entre los siglos iv y v,
se encuentra que la constelacin del
Escorpin se ergua majestuosamente
sobre el marcador superior; sin embar
go, al no identificar en el inferior nin
Figura 2. Todo el espacio est formado por capas guna representacin de ese arcnido
en el concepto mesoamericano del universo, nueve parece que podra tratarse de otro even
de ellas en el inframundo y 13 en el cielo, contn
dose a la tierra (1) en uno y otro. El Sol (4) y la luna
to celeste. En efecto, en el centro del
(2), Venus (5) y la constelacin de Perforador o Pa marcador superior emerge precisamen
los para el Fuego, probablemente nuestro Cinturn
te el centro geomtrico de la cola del
de Orin (6), son suficientemente importantes para
ocupar un nivel propio. Escorpin, donde, de acuerdo con va
rias crnicas chinas, fue registrada una
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veces al ao la luz solar ilumina los dis es plano, lo que permite que en una el Sol muy arriba del horizonte y otros
cos al ras. Las fechas de tal iluminacin salida o puesta de Sol se pueda obser dos acontecieron durante el ocaso so
dividen el ao solar en mltiplos de 73 var su disco sin ayuda de filtros espe lar, lo que permiti que fueran regis
das, de acuerdo con una orientacin ciales, ya que la atmsfera baja sirve de trados a simple vista. El prximo 5 de
calendrico-astronmica explicada an filtro al absorber un notable porcentaje junio de 2012 suceder el prximo trn
teriormente. de la radiacin solar. Tomando en con sito de Venus durante el ocaso solar y
Al interior del Sol slo pueden apa sideracin la poca en la que se plas podremos constatar la propuesta aqu
recer dos objetos: una mancha solar o m el mural, entre 1200 y 1350, los descrita.
un planeta interior. Mercurio es dema personajes descendentes podran re El cielo signific un aliciente para
siado pequeo para ser detectado por presentar el planeta Venus en su el espritu del hombre mesoamerica
el ojo humano, y las manchas solares trnsito por el disco solar. Durante di no, gracias a este magnfico estmulo
slo excepcionalmente alcanzan un ta cho intervalo de tiempo sucedieron visual su mente analtica pudo ejerci
mao suficiente para ser observadas a cuatro trnsitos, dos se dieron estando tarse y acercarse a entender mejor el
simple vista; sin embargo, por encon funcionamiento de la bveda celeste.
trarse entre el Sol y la Tierra, Venus Al mismo tiempo se congraci con sus
posee un tamao angular aproximada dioses inalcanzables y obtuvo la certe
mente del doble del tamao necesario za de que este culto celeste propiciara
para ser percibido con la vista y, ade obtener de ellos los favores necesarios
ms, el entorno alrededor de Mayapn para su existencia.

,2008. Calendario y orientacin astron gia. Representacin simblica de la luna; Cdice Borgia
Jess Galindo Trejo mica: una prctica ancestral en Oaxaca prehispnica, El Sol muerto, fin del ciclo de 52 aos. P. 69: Jos Fran
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Pre Hispanic astronomy as an expression of notions of space and time in Mesoamerica

Palabras clave: Mesoamrica, observacin astronmica, calendario


Key words: Mesoamerica, astronomical observation, calendar

Resumen: Se sabe que en Mesoamrica se observaron durante milenios la Va Lctea y el movimiento aparente del Sol y la Luna. Se identificaron constelaciones, y se
registraron eclipses y cometas; todo esto dentro de un culto religioso gracias al cual fue posible desarrollar el calendario.
Abstract: We know that for millennia Mesoamericans observed the Milky Way and the apparent movement of the Sun and the Moon. They identified constellations and
recorded eclipses and comets, all in the context of a religious system that allowed them to develop a calendar.

Jess Galindo Trejo curs la licenciatura en la Escuela Superior de Fsica y Matemticas del ipn y obtuvo el doctorado en Astrofsica Terica en la Ruhr Universitaet
Bochum, en Alemania. Fue investigador titular en el Instituto de Astronoma de la unam durante ms de 20 aos. Actualmente labora en el Instituto de Investigaciones
Estticas de la misma. Su trabajo de investigacin se centra principalmente en la Arqueoastronoma del Mxico prehispnico. Es miembro del Sistema Nacional de In
vestigadores.

Recibido el 12 de abril de 2009, aceptado el 19 de mayo de 2009.


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