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2/10/2017 El mesmerismo, la cura para todo en la que Mozart confi y a la que Benjamn Franklin desminti - BBC Mundo

El mesmerismo, la cura para todo en la que Mozart confi y a la


que Benjamn Franklin desminti
Phillip Ball
Serie Historias de Ciencia de la BBC

15 enero 2017

JEAN-LOUP CHARMET/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Pars, 1784. Algo revolucionario est en tela de juicio. Acusado de fraude est un
doctor alemn llamado Franz Anton Mesmer. Alega que puede curar a sus pacientes
con algo llamado "magnetismo animal". Curandero, charlatn o visionario?

El veredicto est en manos de un comit de expertos nombrados por el gobierno, que incluye
a dos de los ms renombrados cientficos experimentales de la era: el qumico Antoine
Lavoisier y el inventor estadounidense Benjamn Franklin.

La investigacin oficial de los mtodos de Mesmer fue una de las primeras ocasiones en
las que lo que ahora podramos llamar parapsicologa enfrent un meticuloso
escrutinio cientfico.

El desafo para Lavoisier y Franklin no era muy distinto a el que enfrentamos hoy en da:
con cunta confianza podemos definir de qu es capaz la mente?

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COLLECTION ABECASIS/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Mesmer naci en 1734 en un poblado cerca del lago de Constanza en la regin de Suabia en
el sur de Alemania, que entonces era parte del Sacro Imperio Romano Germnico.

Estudi Derecho antes de inscribirse en Medicina en Viena en 1759.

En ese entonces, se crea que la salud era gobernada por los astros. La idea era antigua,
pero la teora de la gravedad de Isaac Newton pareca darle la razn: quizs las estrellas,
planetas, el Sol y la Luna actuaban con la fuerza de gravedad.

Segn Mesmer, la gravedad celestial afectaba un fluido invisible en el cuerpo, como lo haca
con la marea. Ese flujo y reflujo poda desequilibrar el espritu y causar desrdenes mentales.

Con su teora de la "gravitacin animal" se gradu en 1766. Tras casarse con una viuda rica,
todo pareca apuntar a que le esperaba una vida prspera como mdico viens.

Con msica de fondo


En la casa de su primo Joseph, Mesmer conoci a un nio prodigio que se convirti en amigo
de la familia: el joven Wolfgang Amadeus Mozart.

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THINKSTOCK

Mesmer y su aristocrtica esposa invitaron al nio a tocar en su propia sala, y una de sus
peras juveniles fue estrenada en su jardn.

El mdico amaba la msica; l mismo tocaba la armnica de cristal, y bien, segn el padre de
Mozart, Leopold.

En donde los Mesmer, Mozart conoci a Francisca Oesterlin, o Franzl, una joven que viva
con ellos y que padeca una "debilidad nerviosa": era propensa a episodios de vmitos,
desmayos, ceguera, depresin y delirio... quizs un tipo de epilepsia?

En esa poca, no haba un tratamiento efectivo para tal condicin, pero a Mesmer se le
ocurri que si las corrientes de este fluido invisible en el cuerpo del paciente eran como los
movimientos del fluido que -se pensaba- producan la fuerza magntica, poda usar imanes
para controlarlos.

Le puso dos imanes en forma de herradura en sus pies y uno en forma de corazn en
el pecho y Franzl pronto se mejor y se cas con el hijastro de Mesmer.

Unos aos despus Mozart le escribi a su padre...

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"Estoy escribiendo esto -en dnde crees?- en el jardn de los Mesmer. Franzl, ahora Frau
von Posch, est aqu. No te la puedes imaginar, te lo juro. Casi no la reconozco, est tan
grande y fornida. Tiene tres hijos, dos nias y un joven caballero... todos creciendo muy
fuertes y sanos".

Aplicando imanes
Mesmer us esta magntica cura en otros pacientes que sufran de lo que l llamaba
epilepsia, histeria y melancola, con el mismo resultado positivo.

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SHEILA TERRY/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Las noticias de su xito se regaron por toda Viena y pronto otros mdicos practicaban curas
magnticas.

Mesmer argumentaba que todos poseemos una cualidad llamada "magnetismo animal",
la cual afecta nuestra salud, y que los imanes podan manipularla.

Estableci una clnica en su casa en la que sus pacientes podan sumergir sus manos o pies,
e incluso todos su cuerpo, en baos llenos de lo que el llamaba "agua magnetizada".

Su fama creci; Mesmer fue invitado a cuidar de nobles y dignatarios en Hungra y Suiza. A
veces, ni siquiera usaba imanes, slo sus manos, pues supuestamente le bastaba su propio
magnetismo animal.

Un diario suizo describi la sensacin que causaba:

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"El doctor Mesmer, famoso por sus curas con imanes y la teora del magnetismo animal, lleg
a este distrito. Ha estado demostrando su sistema con los maravillosos poderes que ejerce
sobre quienquiera que tenga un desorden nervioso. Con poco ms que tocar su mano, puede
restaurar el movimiento y sensacin a extremidades paralizadas y desvanecer desmayos,
vrtigos, problemas estomacales y toda clase de sntomas histricos (...)

Si sus afirmaciones responden a nuestra expectativa, su descubrimiento no slo es


maravilloso sino tambin una gran bendicin para la humanidad".

Un caso desafortunado

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WELLCOME LIBRARY, LONDON

En 1777 Mesmer asegur que haba curado la ceguera a una nia de la corte imperial
austraca llamada Maria Theresia von Paradies, quin lleg a ser una de las ms famosas
pianistas, cantantes y compositoras de Europa.

Tocaba tan bien el piano que se lleg a decir que Mozart compuso un concierto para ella.

Pero cuando Mesmer supuestamente le devolvi la vista, arruin su capacidad para


tocar, que slo recuper cuando volvi a quedarse ciega.

Esta historia derram la copa de otros doctores vieneses, quienes acusaron a Mesmer de
fraude. Cansado de la animadversin y del escndalo, en 1778 viaj a Paris para tratar de
empezar de nuevo.

All mont un consultorio muy lucrativo.

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JEAN-LOUP CHARMET/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Se invent un tipo especial de bao lleno de agua magnetizada en el que varios pacientes se
podan sentar en un crculo tomados de las manos para que el fluido magntico fluyera entre
ellos.

Las luces se hacan ms tenues y, a veces, Mesmer u otro msico se sentaban en la esquina
y tocaban msica suave. Luego, caminaba alrededor de la tinaja pasando sus manos sobre
los cuerpos de los pacientes con una vara magntica o sin ella, hablando en voz baja.

No sorprende que los pacientes reportaran que entraban en un estado de trance!

SCIENCE PHOTO LIBRARY

Pero en 1784, un grupo de sus homlogos franceses que sospechaban de sus curas
persuadieron al rey Luis XVI de hacer una investigacin oficial sobre los mtodos de Mesmer.
Y, quines mejores que Franklin y Lavoisier para tal tarea?
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Otro que form parte de la comisin real fue el mdico Joseph-Ignace Guillotin, cuyo ms
conocido invento no hizo mucho para la salud de la humanidad, y de hecho fue usado 10
aos ms tarde para cortarle la cabeza a Lavoisier, quien fue juzgado y condenado durante la
Revolucin Francesa.

La ciencia como espectculo


Con su msica, gestos, accesorios y carisma, haba un elemento fuerte de teatralidad en el
tratamiento de Mesmer, que probablemente era vital para su xito.

Sin embargo, eso no era raro en ese tiempo. A finales del siglo XVIII la ciencia se estaba
convirtiendo en un espectculo.

Las audiencias iban en tropel a ver shows llamados "fastasmagoria", que utilizaban "linternas
mgicas" para crear la ilusin de fantasmas y demonios, mientras que "educadores
cientficos" asombraban a los cortesanos de Europa haciendo trucos con luces, electricidad y
magnetismo.

De hecho, en el siglo XIX esta presentacin de la ciencia como espectculo llev a la


realizacin de conferencias pblicas populares, como las famosas Conferencias de Navidad
en la Royal Institution en el Reino Unido, en las que Michael Faraday, el principal experto
en electricidad y magnetismo de la poca, se volvi famoso.

En esa atmsfera, no era siempre fcil distinguir entre la ciencia y la charlatanera.

SCIENCE PHOTO LIBRARY

Nace el experto cientfico


"Es un caso fascinante. La controversia no era sobre la forma en que Mesmer conduca sus
tratamientos (no era extrao en esa poca)", explica Simon Schaffer, profesor de historia de
la ciencia en la Universidad de Cambridge, Reino Unido.

"La pregunta era si el efecto era realmente algo fsico -el magnetismo animal- o pura
imaginacin".
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Lo interesante adems es que la pesquisa se hizo en una poca en la que apenas se


estaban inventando y construyendo de los principios de la investigacin cientfica.

"Tenan que encontrar los mtodos indicados para poner a prueba teoras. Y en este caso,
fueron extraordinariamente originales: introdujeron ensayos a ciegas, pruebas comparativas,
multiplicaron el nmero de experimentos...".

"Adems, se fue definiendo qu es un experto", subraya el catedrtico. "Varios de los


miembros de la comisin que investig el mesmerismo no fueron nombrados por conocer el
mtodo mismo, sino porque eran expertos en magnetismo, qumica y el comportamiento de
los fluidos".

"Para m, esa invencin de la idea del experto cientfico como testigo es uno de los
aspectos ms interesantes y emocionantes de la dcada de 1780", opina.

JEAN-LOUP CHARMET/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Al final, la msica
La Real Comisin francesa sobre Mesmer entreg sus conclusiones en agosto de 1784.
Haban observado los baos magnticos en accin, sealando que algunos pacientes se
mareaban mientras otros se agitaban y hasta convulsionaban. Incluso se sometieron al
tratamiento ellos mismos, sin mucho beneficio.

La existencia de un fluido magntico era, virtualmente por definicin, imposible de probar, por
ser invisible, inspido e inoloro.

Respecto a los efectos de las curas magnticas de Mesmer, los comisionados decidieron que
funcionaban solamente por el poder de la sugestin: no tenan bases slidas.

Una segunda investigacin de la Real Sociedad Mdica concluy que las ideas sobre el
magnetismo animal eran intiles y quizs hasta peligrosas, y que debera prohibirse su uso.

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JEAN-LOUP CHARMET/SCIENCE PHOTO LIBRARY

La reputacin de Mesmer nunca se recuper.

Y, con Pars camino al caos de la Revolucin, perdi gran parte de su fortuna.

Se devolvi a Austria y a Suiza en busca de fondos oficiales para continuar con su trabajo,
pero no los obtuvo.

En 1815 muri cerca del mismo lago que haba nacido, se dice que mientras escuchaba a un
amigo tocar su amada armnica de cristal.

*****

La historia de la medicina est repleta de extraas afirmaciones y curas milagrosas, pues es


as como avanza la ciencia.

Pero la de Mesmer sigue presente un siglo despus y su nombre qued inmortalizado en


algunos idiomas: en ingls, por ejemplo, mesmerize significa cautivar, fascinar...
figuradamente, hipnotizar.

Adems, fuera o no su intencin, Mesmer nos alert sobre el poder de la mente.

Y la pregunta sigue en pie: cun fuerte es ese poder?

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Este artculo es una adaptacin de un episodio de la serie de la BBC Historias de Ciencia.


Abajo encontrars ms de las fascinantes historia de la serie.

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