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TRES CORAZONES Y TRES LEONES

POUL ANDERSON
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El caballero de voz metlica


El sable no estaba hecho para dar estocadas, pero Holger vio una abertura en el peto de su
oponente y lo introdujo por ella. Saltaron chispas. El caballero se tambale, cay sobre sus
rodillas y luego al suelo con un terrible sonido metlico...
Holger pens: No s nada de sables ni de lanzas... y sin embargo, quin gan este
combate?
Se arrodill y abri la visera del casco del caballero vencido. Desde el interior le
contempl el vaco. No haba nada dentro de la armadura. Debi estar vaca todo el tiempo.

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A Roben y Karen Hertz

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Prologo

Poul William Anderson nace el 25 de noviembre de 1926. El hecho de ser hijo de un


ingeniero y una bibliotecaria, puede haber influido en su posterior aficin por las letras y las
estructuras tecnolgicas, aplicadas a sus imperios galcticos de ficcin. Su primera aparicin
profesional data de marzo de 1947 cuando, en colaboracin con F. N. Waldrop, publica en el
Astounding el relato Los hijos del maana. La crtica y los lectores americanos valoran ms sus
narraciones cortas, otorgndosele repetidamente numerosos premios por este motivo, por ejemplo:
La reina del aire y las tinieblas (1971) y Canto de cabra (1972) reciben los Hugo y Nbula en los
aos: 1972 y 1973, respectivamente. El viaje ms largo (1960) y No hay tregua con los reyes
(1963) son premiados con el Hugo al mejor relato en los aos 1961 y 1964.
Poul Anderson se encuadra en un principio dentro de los autores del -Space Opera- clsico
-imperios, guerras estelares, cuerpos de lite, hroes, supervillanos, monstruos, robots, chica en
peligro, demiurgos, happy end- y la -Conquista del Espacio- (Night Piece, 1950), aunque el
desarrollo de su obra encuadra la -Hard SF- -nuevas tecnologas, extrapolacin, geografas
imaginarias- y el - Time Opera-, como es el caso de su novela de aventuras temporales The
Corridors of Time (1958). Su Ciencia Ficcin ms social y antropolgica puede ser representada
por Carne compartida (1968), premio Hugo 1969 a la mejor novela corta.
Sus obras de Fantasa constituyen la faceta ms desconocida de su narrativa. La escasa
produccin en este campo hace que editores y lectores le asocien fundamentalmente como autor
de Ciencia Ficcin. Sin embargo, su amor secreto es la aventura mtica de Fantasa. Este hecho
es avalado en su paso por diferentes asociaciones como La Legin Hyboria, el club S.A.G.A.
-junto a Lin Crter, L. Sprague de Camp, John Jakes, Fritz Leiber, Michael Moorcock, Andre
Norton y Jack Vance- y la formacin con su familia de La Sociedad del Anacronismo Creativo-,
interesada en la cultura medieval, y donde figura con el sobrenombre de Sir Bla de
Eastmarch. Reflejo de esta aficin es Tres corazones y tres leones (1953), una novela de pica
Fantstica- que plantea un mundo paralelo, donde Holger Carlson, pacfico ingeniero, se
transforma en el campen carolingio Holger Danske que lucha contra las huestes de Caos
para defender la humanidad. Moorcock es deudor de esta obra en sus posteriores ciclos
sobre el multiuniverso. Otra de las narraciones a destacar de Anderson es The Broken Sword
(1954), donde entra en el Pas de la Hadas con Scafloc, un nio criado por los Elfos. El hroe
se humaniza, encontrando la derrota, el miedo y el amor. Se trata de un viaje trgico de
aventura y muerte. Esta obra aparece publicada casi simultneamente al primer volumen de
El seor de los anillos de J. R. R. Tolkien. En Hrolf Kraki's Saga (1973) recupera el escritor su
ascendencia danesa para reinventar un pasado mtico. Por ltimo, en La tempestad de una
noche de verano (1974) de prxima aparicin en caro- nos relata la interferencia entre
una Inglaterra en plena revolucin industrial y un universo paralelo, donde los personajes de
Shakespeare existen de verdad y quieren subvertir el mundo con su magia e irracionalismo.
Poul Anderson puede equipararse a grandes autores de Literatura Fantstica como E.
R. Edison, Fletcher Pratt, C. S. Lewis y Tolkien.
ALBERTO SANTOS CASTILLO
Julio 1990

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Nota

AUNQUE ha pasado mucho tiempo, me siento obligado a escribir esto. Holger y yo nos
conocimos hace algo ms de 20 aos. Fue en otra generacin... otra edad. Los brillantes
muchachos a quienes entreno ahora son amigables y todo eso, pero no pensamos en la misma
lengua y de nada sirve pretender lo contrario. No tengo la menor idea de si sern capaces de
aceptar una historia como sta. Son mucho ms sensatos de lo que lo ramos mis amigos y yo; y
no parecen divertirse tanto en la vida. Por otra parte, han crecido rodeados de lo increble. Mire
cualquier publicacin cientfica, o cualquier peridico, mire por la ventana y pregntese si no es
cierto que la extravagancia se ha convertido en el modo ordinario del mundo.
El relato de Holger no me parece totalmente imposible. Tampoco es que afirme que sea
cierto. No tengo pruebas de una cosa ni de la otra. Mi esperanza es slo que no se pierda
completamente. Supongamos, en beneficio de la argumentacin, que lo que o fuera cierto.
Entonces hay ah implicaciones para nuestro propio futuro, y tendremos que utilizar ese
conocimiento. O supongamos, lo que desde luego es mucho ms sensato, que lo que aqu registro
slo es un sueo, o una historia muy exagerada. Sigo pensando entonces que merece la pena
conservarla por ella misma.
Lo cierto es esto: Holger Carlsen vino a trabajar en el otoo del remoto ao de 1938 para el
equipo de ingeniera en el que yo estaba empleado. En los meses siguientes aprend a conocerlo
muy bien.
Era dans, y como la mayora de los escandinavos jvenes tena un poderoso deseo de ver
mundo. De adolescente, haba recorrido a pie o en bicicleta la mayor parte de Europa. Ms
tarde, impulsado por la tradicional admiracin de sus compatriotas hacia Estados Unidos, gan
una beca para una de nuestras universidades del Este, donde fue a estudiar ingeniera mecnica.
Pasaba los veranos haciendo autoestop y trabajando en chapuzas por toda Norteamrica. Le
gustaba tanto el pas que, despus de graduarse, obtuvo aqu una posicin y pens seriamente en
naturalizarse.
Nosotros ramos sus nicos amigos. Era un tipo amable, hablaba lentamente, tena los
pies sobre el suelo, de gustos simples en su modo de vida y de buen humor; aunque de vez en
cuando se soltaba e iba a un cierto restaurante dans a atiborrarse desmorrebrvd y akvavit*. Como
ingeniero, era satisfactorio, aunque no espectacular, pues su talento se diriga ms hacia lo
prctico que hacia el enfoque analtico. En resumen, mentalmente no era en absoluto notable.
Su constitucin fsica ya era otro asunto. Era un gigante de metro noventa y tan ancho de
hombros que no aparentaba esa altura. Jugaba al ftbol, desde luego, y podra haber figurado en el
equipo de su universidad si los estudios no le hubieran quitado tanto tiempo. Tena una cara
cuadrada y dura, de pmulos altos, barbilla partida, una nariz ligeramente aplastada, cabello
amarillo y grandes ojos azules. Podra haber hecho estragos entre las fminas del lugar de
haber utilizado una tcnica mejor, y me estoy refiriendo a que se preocupaba demasiado de no
herir sus sentimientos. Pero esa ligera timidez probablemente le quit una buena parte de las
aventuras que podra haber tenido. En suma, Holger era un tipo medio agradable, lo que
llamaramos un buen muchacho.
Me cont algo sobre sus antecedentes.

*
Pan y aguardiente nrdicos (N. del T.).

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-Lo creas o no -me dijo sonriendo-, fui realmente el nio de los cuentos, ya sabes, el
envoltorio que dejan en la puerta. Tendra slo unos das cuando me encontraron en un patio
de Helsnigor. Es ese sitio al que vosotros llamis Elsinore, la ciudad natal de Hamlet. Nunca
conoc mis orgenes. Esas cosas son muy raras en Dinamarca, por lo que la polica se esforz en
descubrirlos, pero no lo lograron. Enseguida fui adoptado por la familia Carlsen. En otros
aspectos, no hay nada inusual en mi vida.
Eso era lo que l pensaba.
Recuerdo que una vez lo persuad para que me acompaara a la conferencia de un fsico:
uno de esos tipos magnficos que slo Gran Bretaa parece producir; cientfico, filsofo,
poeta, crtico social, ingenioso; el retorno del Renacimiento en forma ms atenuada. Aquel
hombre estaba hablando de nueva cosmologa. Desde entonces, los fsicos han adelantado
mucho, pero incluso en aquellos das las personas educadas solan recordar con cierta nostalgia
aquellos tiempos en los que el universo era simplemente extrao: no incomprensible. El
conferenciante termin con algunas especulaciones sobre lo que podramos descubrir en el
futuro. Si la relatividad y la mecnica cuntica han demostrado que el observador es inseparable
del mundo que observa; si el positivismo lgico haba demostrado cuntos de nuestros hechos
supuestamente slidos son simples construcciones y convenciones; si los investigadores
psquicos han demostrado que la mente del hombre posee facultades insospechadas, comienza a
parecemos que algunos de esos antiguos mitos y brujeras eran algo ms que supersticin. El
hipnotismo y la curacin de las condiciones psicosomticas mediante la fe fueron rechazados en
otro tiempo como leyenda. Cuntas cosas de las que rechazamos hoy pueden estar basadas sobre
observaciones fragmentarias, realizadas hace siglos, antes de que la existencia misma de un
marco de referencia cientfico comenzara a condicionar qu hechos descubriramos o no
descubriramos? Y sta es slo una cuestin sobre nuestro propio mundo. Qu podemos decir
de los otros universos? La mecnica ondulatoria admite ya la posibilidad de un cosmos completo
coexistiendo con el nuestro. El conferenciante dijo que no sera difcil escribir las ecuaciones de
una infinidad de esos mundos paralelos. Por necesidades lgicas, las leyes de la naturaleza
variaran de uno a otro. Por tanto, puede existir realmente, en algn lugar de esa ilimitada
realidad, todo lo que uno pueda imaginar!
Holger bostez durante casi todo el tiempo, y cuando despus fuimos a tomar una
copa hizo algunos comentarios sarcsticos.
-Estos matemticos se exprimen demasiado la sesera, no me extraa que cuando no
estn de servicio se metan en metafsica. Reaccin igual y opuesta.
-Has utilizado el trmino adecuado -le dije en tono de broma-. Aunque no lo
pretendas.
-A qu te refieres?
-Metafsica. Literalmente, esa palabra significa despus o ms all de la fsica. En otras
palabras, cuando termina la fsica que conoces, esa que mide con instrumentos y calcula con la
regla, comienza la metafsica. Y ah es donde estamos ahora, muchacho: en el principio del ms
all de la fsica.
-Puagh! -exclam tras tomarse la bebida de un trago y hacer un gesto para pedir otra-. Se
te ha pegado esa jerigonza.
-Bueno, quiz. Pero pinsalo un momento. Conocemos realmente las dimensiones de la
fsica? No las definimos simplemente en relacin unas con otras? En un sentido absoluto,
Holger, qu eres? Dnde ests? O ms bien, qu-dnde-cundo eres?
-Soy yo, aqu y ahora, bebiendo este licor que no es demasiado bueno.

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-Ests en un equilibrio... en sintona con qu?... en la matriz de qu?... un continuo


especfico. Lo mismo que yo; puede decirse lo mismo de ambos. Ese continuo abarca una serie
especfica de relaciones matemticas entre dimensiones como el espacio, el tiempo y la energa.
Algunas de esas relaciones las conocemos con el nombre de leyes naturales. Por tanto, hemos
organizado cuerpos de conocimiento a los que damos los nombres de fsica, astronoma,
qumica...
-Y vud! -exclam levantando la copa-. Creo que es el momento de que dejes de
pensar y empieces a beber ms en serio. Skaal!
Lo dej pasar. Holger no volvi a hablar del tema. Pero debi recordar lo que le dije.
Quiz incluso le ayudara un poco, mucho despus. Me atrevo a pensarlo as.
Estall la guerra al otro lado del ocano, y Holger comenz a preocuparse. Conforme
pasaban los meses, se senta cada vez ms desgraciado. Careca de convicciones polticas
profundas, pero descubri que odiaba a los nazis con un fervor que nos asombraba a ambos.
Cuando los alemanes entraron en su pas, se cogi una borrachera de tres das.
Sin embargo, la ocupacin se haba iniciado bastante pacficamente. El Gobierno dans
se haba tragado la pldora amarga, se qued en su puesto -fue el nico de esos gobiernos que lo
hizo- y acept el estatus de potencia neutral bajo proteccin alemana. No creo que eso significara
falta de valor. Entre otras cosas, hizo que el rey pudiera impedir durante algunos aos los ultrajes,
especialmente a los judos, que sufrieron los ciudadanos de otras naciones ocupadas.
Sin embargo, Holger se alegr cuando el embajador de Dinamarca ante Estados Unidos se
puso a favor de los aliados y autoriz que entrramos en Groenlandia. Por aquel tiempo, casi
todos nos dbamos cuenta de que Estados Unidos entrara antes o despus en la guerra. El plan
evidente de Holger era esperar a ese da, para unirse entonces al ejrcito. Tambin poda alistarse
ahora con los britnicos, o con los noruegos libres. A menudo, dolido y asombrado de s mismo,
me admiti que no poda entender qu le impeda hacerlo.
Pero en 1941 lleg la noticia de que Dinamarca ya haba soportado suficiente. Las cosas
no haban llegado todava hasta la explosin que finalmente se producira, cuando una huelga
general impuls a los alemanes a deshacer el Gobierno real y gobernar el pas como otra
provincia conquistada. Pero ya empezaban a escucharse tiros y explosiones de dinamita. Holger
necesit mucho tiempo y cerveza para tomar su decisin. De alguna manera, tena la fijacin de que
deba regresar a su patria.
Aquello no tena sentido, pero no poda librarse de esa obsesin, y finalmente cedi. A la
sptima va la vencida, cono dicen en su pas, y no era un estadounidense, sino un dans. Abandon
un trabajo, le dimos una fiesta de despedida y zarp en un barco sueco. Desde Hlsingborg
podra tomar un ferry que le llevara a casa.
Imagino que los alemanes le vigilaran un tiempo. No les dio problemas y trabaj
tranquilamente en Burmeister & Main, fabricantes de motores marinos. A mediados de 1942,
cuando pens que los nazis haban perdido el inters que tenan por l, se uni a la resistencia... y
se encontraba en una posicin especialmente buena para el sabotaje.
No nos concierne aqu la historia de sus trabajos. Debi hacerlos bien. Toda la
organizacin lo haca; eran tan eficaces, y estaban tan estrechamente ligados a los britnicos, que
estos no tuvieron apenas que realizar ataques areos sobre el territorio. A finales de 1943 llevaron
a cabo su mayor hazaa.
Era un hombre que tena que escapar de Dinamarca. Los aliados necesitaban
desesperadamente su informacin y conocimientos. Los alemanes lo tenan bajo estrecha
vigilancia, pues saban tambin lo que era. Sin embargo, la resistencia lo sac de all y lo envi por

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el Sound. Haba ya un barco dispuesto para trasladarlo a Suecia, desde donde podra volar a
Inglaterra.
Probablemente, nunca sabremos si la Gestapo le segua el rastro o si simplemente una
patrulla alemana vio a unos hombres en la orilla mucho despus del toque de queda. Unos
gritaron, otros dispararon y comenz la batalla. La playa era abierta y pedregosa, con la luz
suficiente gracias a las estrellas y a la costa sueca iluminada. No haba manera de retirarse. El
barco se puso en movimiento y el grupo de resistentes se dispuso a mantener a raya al enemigo
hasta que llegara a la orilla opuesta. La esperanza de hacerlo durante mucho tiempo no era
grande. El barco era lento. De haber estado defendido, habra traicionado su importancia. En
escasos minutos, cuando mataran a los daneses, uno de los alemanes entrara en la casa ms
cercana y telefoneara al cuartel general de ocupacin de Elsinore, que no estaba muy lejos.
Una motora potente interceptara al fugitivo antes de que llegara a territorio neutral. Pero los
resistentes hicieron todo lo que pudieron.
Holger Carlsen esperaba morir, pero no tena tiempo para sentir miedo. Una parte de l
record otros tiempos pasados aqu, la tranquilidad, la luz del sol y las gaviotas por encima, sus
padres adoptivos, una casa llena de objetos pequeos y queridos; s, y el Castillo de Kronborg, de
ladrillo rojo y esbeltas torres, de tejados de cobre patinados sobre las brillantes aguas. Por qu
pens de pronto en Kronborg? Se acost en la playa, con la Luger caliente entre sus dedos y
dispar hacia las formas sombras que saltaban. Las balas silbaron junto a sus odos. Un hombre
grit. Holger hizo puntera y dispar.
En ese momento, todo su mundo estall en llamas y oscuridad.

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DESPERT lentamente. Durante un tiempo permaneci all acostado, apenas


consciente de otra cosa que del dolor de su cabeza. Su visin se haba vuelto fragmentaria,
hasta que comprendi que aquello que tena ante l era la raz de un rbol. Al darse la vuelta,
escuch el crujido de una gruesa alfombra de hojas. La tierra, el musgo y la humedad entraban
por su nariz.
-Del var som funden! -murmur, lo que aproximadamente significa qu demonios! Se
sent.
Al tocarse la cabeza, sinti la sangre coagulada. Su mente todava estaba embotada, pero
comprendi que una bala debi pasar rozando su cuero cabelludo, y que le dej sin sentido. Unos
centmetros ms abajo... se estremeci.
Pero qu haba sucedido desde entonces? Estaba tumbado en un bosque, a la luz del da.
No haba nadie ms a su alrededor. Ninguna seal de la presencia de nadie. Sus amigos debieron
escapar, llevndolo a l, y lo ocultaron all. Pero por qu le haban quitado la ropa y le
haban abandonado?
Rgido, con nuseas, la boca seca y con mal sabor, con el estmago hambriento, se sujet
la cabeza para que no se rompiera en pedazos y se levant. Por la inclinacin de los rayos del
sol entre los troncos de los rboles se dio cuenta de que sera una hora avanzada de la tarde. La luz
de la maana no tiene esa peculiar cualidad dorada. Cielos! Haba debido dormir casi un da
entero. Estornud.
No lejos de all, un arroyo tintineaba corriendo entre sombras profundas moteadas por
el sol. Lleg hasta l, se agach y bebi hasta saciarse. Despus se lav la cara. El agua fra le hizo
recuperar un poco las fuerzas. Mir a su alrededor tratando de averiguar dnde estaba. El
bosque de Grib?
Por los cielos, no. Estos rboles eran demasiado grandes, nudosos y selvticos: robles,
fresnos, abedules y espinos densamente cubiertos de musgo, matorrales enmaraados entre ellos
hasta formar un muro casi slido. En Dinamarca no haba zonas as desde la Edad Media.
Una ardilla subi corriendo por un tronco, como si fuera un fuego rojo. Dos estorninos
emprendieron el vuelo. A travs de un claro en el follaje vio un halcn suspendido en el aire a
una altura inmensa. Quedaban halcones en este pas? Bueno, quiz alguno, no lo saba.
Contempl su propia desnudez y se pregunt, tambalendose, lo que podra hacer. Si sus
camaradas le haban desnudado y dejado all, tendran una buena razn, y l no debera irse.
Especialmente en ese estado de desnudez. Pero, por otra parte, a ellos les deba haber sucedido
algo.
-Difcilmente podrs acampar aqu para pasar la noche, muchacho -dijo en voz alta-. Al
menos entrate de dnde ests -su voz pareca poco naturalmente elevada donde slo se escuchaba
el rumor del bosque.
No, haba otro sonido. Tenso, le prest atencin hasta reconocer el relincho de un caballo.
Eso hizo que se sintiera mejor. Cerca de all deba haber una granja. Sus piernas eran ahora lo
bastante estables como para pasar a travs de una pantalla de mimbres y tratar de encontrar el
caballo.
Cuando lo hizo, se qued paralizado.

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-No -dijo.
El animal era gigantesco, un semental del tamao de un perdieron, pero de constitucin
ms graciosa, lustroso y negro como una medianoche pulida. No estaba atado con un ronzal,
aunque unas riendas orladas y elaboradas colgaban de una jquima repujada con plata y arabescos.
Sobre el lomo haba una silla, de canto y perilla altos, tambin ornamentada en cuero; iba cubierto
con una manta de seda blanca, sobre la que haba bordada un guila negra; y una especie de
bulto.
Holger trag saliva y se acerc al animal. Muy bien, pens, as que hay alguien a quien le
gusta cabalgar con este estilo.
-Hola -grit-. Hola, hay alguien por aqu?
El caballo sacudi sus crines y relinch al aproximarse Holger. Con su morro blanco le
hocique en las mejillas y golpe el suelo con los grandes cascos, como para irse. Holger acarici
al animal; nunca haba visto un caballo tan amigable con los extraos; y lo examin ms
atentamente. En la plata de la jquima haba grabada una palabra con caracteres extraos de
aspecto antiguo: Papillon.
-Papillon -dijo en voz alta. El caballo relinch de nuevo, pate el suelo y se dej llevar por
la brida que haba cogido Holger.
-Te llamas Papillon? -pregunt Holger acaricindole-. Es la palabra francesa que significa
mariposa, no es as? Vaya capricho llamar mariposa a un tipo de tu tamao.
El paquete que haba detrs de la silla llam su atencin, y se inclin para mirarlo. Qu
diablos? Cota de mallas!
- Hola! -volvi a gritar-. Hay alguien por aqu? Socorro!
Una urraca se burl de l.
Mirando a su alrededor, Holger vio apoyado en un rbol un largo palo de cabeza de
acero, con una empuadura en forma de cesta cerca del extremo. Una lanza, Dios mo, una
lanza medieval. Se sinti lleno de excitacin. Por la movilidad de su vida, no era tan
laboriosamente cumplidor de la ley como la mayora de sus compatriotas, por lo que no vacil en
deshacer el bulto y extenderlo. Encontr varias cosas: una cota de mallas lo bastante larga como
para que le llegara a las rodillas: un casco cnico con plumas de color carmes, sin visor, pero con
un salvanariz; una daga; una coleccin de cintos y correas de cuero; el acolchado que se pona
debajo de una armadura. Tambin inclua varias ropas para cambiarse, como pantalones, camisas
de manga larga, tnicas, jubones, mantos y varias ms. Cuando la ropa no era de lino basto de
alegres colores, era de seda bordeada de piel. Al pasar al costado izquierdo del caballo no se
sorprendi al encontrar una espada y un escudo colgados de la retranca del arns. El escudo
tena la forma herldica convencional, de 1,20 metros de largo, y evidentemente era nuevo.
Cuando tom la cubierta de lona de la superficie, que era una chapa de acero delgado sobre una
base de madera, vio el dibujo de tres leones alternados con tres corazones rojos sobre un fondo
azul.
Un oscuro recuerdo se agit en l. Se qued en pie, perplejo, durante un rato. Esto
era...? Un momento. El escudo de armas dans. No, se tena nueve corazones: la memoria
volvi a fallarle.
Pero qu estaba pasando? Se rasc la cabeza. Alguien estaba organizando un desfile
histrico? Sac la espada: era de hoja ancha, con cruz en la empuadura, doble borde, y muy
afilada. Su mirada de ingeniero reconoci enseguida el acero de bajo contenido de carbono.
Nadie reproduca el equipamiento medieval con esa precisin, ni siquiera para una pelcula,

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mucho menos para un desfile. Pero se acordaba de las exposiciones de museos. El hombre de la
Edad Media era de tamao inferior al de sus descendientes actuales. La espada se ajustaba en su
mano como si estuviera hecha para que la cogiera l, que tena el tamao de un hombre del siglo
XX.
Papillon lanz un bufido y se encabrit. Holger se dio la vuelta y vio al oso. Era un oso
pardo, grande, que quiz haba llegado hasta all para investigar la causa del ruido. Los mir a
ambos, Holger hubiera deseado tener su fusil, entonces el oso volvi a la espesura.
Holger se apoy en Papillon hasta que se recuper.
-Un pequeo trozo de bosque silvestre es posible-se oy decir a s mismo-.Y pueden
quedar algunos halcones. Pero no, positivamente, no hay osos en Dinamarca.
A menos que uno hubiera escapado de un zoo... lo que tena que hacer era llegar hasta el
final. Tena que darse cuenta de cules eran los hechos y enfrentarse a ellos.
Estaba loco, deliraba o soaba? No era probable. En ese momento su mente trabajaba ya
bastante bien. Senta la luz del sol y las finas motas de polvo que danzaban bajo ella, las hojas que
formaban largas arcadas en el bosque, los olores fuertes y entremezclados del caballo, el moho y
su propio sudor, y todo ello profundamente detallado y prosaico. En cualquier caso, mientras
su temperamento, tranquilo por naturaleza, se adueaba de la situacin, decidi que no poda
hacer otra cosa que seguir adelante, aunque fuera un sueo. Lo que necesitaba era informacin y
comida.
Cambi el orden de importancia y puso en primer lugar el segundo pensamiento.
El semental pareca bastante amigable. No tena derecho a llevarse al animal, ni siquiera un
juego de ropa, pero sin duda su situacin era ms urgente que la de cualquiera que, con tanto
descuido, hubiera dejado all esas propiedades. Se visti metdicamente; esa ropa desconocida le
exiga que fuera conjeturando la forma de ponrsela, pero todo, hasta los zapatos, le ajustaba
perfectamente. Volvi a rehacer el fardo con las prendas sobrantes y la armadura, dejndolo
todo en su lugar. Cuando trep a los estribos, el semental relinch y se dirigi hacia donde
estaba la lanza.
-Nunca haba pensado que los caballos fueran tan listos -dijo en voz alta-. De acuerdo,
seguir su sugerencia.
Ajust el extremo inferior del arma en un reposadero que encontr colgando de la
silla, tom las riendas con la mano izquierda y chasque la lengua. Papillon se puso en
movimiento en direccin hacia el sol.
Cuando llevaba ya algn tiempo cabalgando, Holger se dio cuenta de lo bien que lo haca.
Hasta ese momento, su experiencia se haba limitado a algunos incidentes bastante infelices en
establos de alquiler, y recordaba ahora que siempre haba dicho que un caballo era un objeto
grande y torpe que slo serva para ocupar el espacio que, de no estar l, ocupara otro caballo.
Por eso le pareci extrao el afecto instantneo que haba sentido por ese monstruo negro.
Todava era ms extraa la facilidad con que su cuerpo se ajustaba a la silla, como si hubiera sido
un jinete toda la vida. Cuando pens en eso, volvi a sentirse molesto, y Papillon dio un bufido
que l habra jurado que era de burla. Sac por tanto esos pensamientos de su mente y se
concentr en elegir un camino entre los rboles. Aunque seguan un estrecho sendero -hecho
quiz por ciervos?-, era difcil cabalgar por el bosque, sobre todo llevando una lanza.
El sol fue bajando, hasta que al final slo se vean algunas astillas rojizas detrs de las
ramas y troncos negros. Maldicin, no poda existir una selva tan grande en parte alguna de
Dinamarca. Es que estando inconsciente lo haban llevado hasta Noruega? O Laponia? O hasta

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Rusia? quiz la bala le haba dejado amnsico, a lo mejor durante varias semanas? No, eso no
poda ser. Su herida era reciente.
Lanz un suspiro. Al pensar en la comida, las otras preocupaciones desaparecieron.
Veamos, tres bacalaos asados y una jarra de Carlsberg Hof... no, mejor un lugar de Amrica para
tomar una gran chuleta con cebollas fritas al estilo francs...
Papillon se detuvo. Casi derrib a Holger. A travs de los matorrales, y en la creciente
oscuridad, se aproximaba un len. Holger lanz un grito. El len se detuvo, movi la cola, su
garganta atron. Papillon rascaba el suelo con las patas. Holger se dio cuenta de que haba
puesto la lanza en posicin horizontal, dirigindola hacia el frente.
En algn lugar son lo que slo poda ser un aullido de lobo. El len permaneci quieto. A
Holger no le gustaba disputar los derechos de paso. Aunque el caballo pareca dispuesto a luchar,
hizo que Papillon diera un rodeo. Cuando dej el len atrs, quiso galopar; pero estaba seguro de
que con esa oscuridad una rama lo derribara. Estaba sudando.
Lleg la noche. Avanzaban dando traspis. Lo mismo que la mente de Holger. No haba
ningn lugar en la tierra con osos, lobos y leones, salvo quiz alguna zona remota de la India.
Pero haba rboles europeos en la India? Trat de recordar lo que haba ledo de Kipling. No le vino
nada a la memoria, salvo algunos vagos recuerdos de que el este era el este y el oeste el oeste.
Entonces una rama le golpe en el rostro y lanz una maldicin.
-Parece que pasaremos la noche al raso -dijo.
Papillon sigui avanzando, como otra sombra en la oscuridad. Holger escuch bhos, un
grito remoto que poda proceder de un gato salvaje, ms lobos. Y qu era eso? Una risa
maligna, entre los matorrales.
-Quin hay ah? Quin es?
Escuch unos pasos ligeros que se alejaban. Y con ellos desapareci la risa. Holger se
estremeci. Decidi que sera mejor mantenerse en movimiento.
La noche se iba haciendo fra.
Aparecieron las estrellas en el cielo. Necesit un momento para darse cuenta de que
haban llegado a un claro. Algo ms lejos, brillaba una luz. Una casa? Puso a Papillon al trote.
Cuando llegaron a aquel lugar, Holger contempl una casa de campo del tipo ms primitivo, con
paredes de zarzas y arcilla y un tejado de hierba. La luz del hogar enrojeca el humo que suba por el
agujero superior, y brillaba en las pequeas ventanas cerradas y por alrededor de la puerta
combada. Holger tir de las riendas y se humedeci los labios. Su corazn lata como si el len
hubiera regresado.
Sin embargo...
Decidi que sera ms prudente permanecer sentado y golpe la puerta con la parte
inferior de la lanza. Se abri una rendija. Perfilada sobre el interior, apareci una figura doblada.
Lleg hasta l la voz, aguda y cascada, de una anciana:
-Quin eres? Quin ha venido adonde la Madre Gerd?
-Creo que me he perdido -le dijo Holger-. Puedo encontrar una cama en su casa?
-Ah. Ah, s. Un joven y hermoso caballero, ya veo, s, s. Por muy ancianos que sean estos
ojos, la Madre Gerd sabe bien quines llaman a su puerta por las noches, claro, claro. Entrad,
buen seor, desmontad y compartid lo poco que esta pobre anciana os puede ofrecer, claro que s,
no debis tener miedo de m, ni yo de vos, a mi edad no; aunque os advierto que hubo otro
tiempo... pero eso fue antes de que vos nacierais, y ahora slo soy una pobre y solitaria abuela, que

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se alegra mucho de recibir noticias de las grandes cosas que pasan lejos de esta humilde cabaa.
Entrad, entrad, no tengis miedo. Entrad, os lo ruego. Aqu, en el lmite del mundo, encontrar
abrigo es raro.
Holger bizque para fijarse en lo que haba tras ella, dentro de la choza. No vea a nadie
ms. Sin duda poda quedarse a salvo all.
Ya haba desmontado cuando se dio cuenta de que la anciana haba hablado en una
lengua que l no conoca... y que l le haba respondido igual.

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SE sent en la desvencijada mesa de madera. Los ojos le picaban por el humo que se
quedaba bajo las vigas. Haba una puerta que daba al establo en donde estaba ahora atado su
caballo, y, aparte de eso, la cabaa slo se compona de esa habitacin de suelo sucio. La nica y
escasa luz proceda del fuego de un hogar de piedra. Mirando a su alrededor, Holger vio algunas
sillas, un colchn de paja, algunas herramientas y utensilios, un gato negro sentado sobre un cofre
de madera incongruentemente grande y adornado. Su mirada amarillenta nunca parpadeaba, ni
dejaba de observarle. La mujer, la Madre Gerd, remova un caldero de hierro que tena sobre el
juego. Estaba encorvada y envejecida, su vestido era como un saco harapiento; sus cabellos grises
caan por alrededor de un rostro hundido, de nariz ganchuda, que mostraba siempre los
raigones de los dientes en una sonrisa carente de significado. Pero sus ojos eran duros, brillantes
y negros.
-Ah, s, s -dijo ella-. Los que son como yo, una pobre anciana, no debemos preguntar lo
que los desconocidos desearan ocultar. Hay muchos que guardan un secreto en estas intranquilas
guerras cercanas al borde del mundo, y por lo que s podrais ser un caballero de las hadas con
disfraz humano, que podra hechizar a una lengua impertinente. Sin embargo, buen seor,
puedo atreverme a preguntaros el nombre? No vuestro propio nombre, entendedlo, si no
deseis decrselo a una vieja dama como yo, que os quiere bien, aunque admite ser un poco
charlatana en su chochez, pero s un nombre con el que dirigirme a vos apropiadamente y con
respeto.
-Holger Carlsen -respondi l con aire ausente.
Ella se puso en pie y casi derriba el caldero.
-Cmo decs?
-Por qu? -le perseguan, estaba en alguna extraa parte de Alemania? Toc la daga,
que prudentemente haba metido en su cinto-. Holger Carlsen! Qu sucede?
-Oh... nada, buen seor -Gerd mir hacia otro lado y luego volvi a mirarle a l, de una
manera rpida, como hacen los pjaros-. Salvo que Holger y Cari son nombres bien conocidos,
como vos sabris, aunque en realidad nunca se ha dicho que el uno fuera hijo del otro, pues
ciertamente sus padres fueron Pepin y Godfred, o ms bien dira que al revs; aunque en cierto
sentido un reyes el padre de su vasallo y...
-No soy ninguno de esos caballeros -dijo l para hacer frente a aquella oleada-. Puro azar
lo del nombre. Ella se relaj y le entreg un cuenco de guiso, que l atac sin detenerse a
preocuparse por grmenes o drogas. Tambin le dio pan y queso, que parti con el cuchillo y
comi con los dedos, y una jarra de una cerveza inusualmente buena. Pas mucho tiempo antes de
que se recostara hacia atrs, suspirara y dijera:
-Se lo agradezco. Ha salvado mi vida, o al menos mi razn.
-Malo debe ser esto, sire, para alguien como vos, que debe haber cenado con reyes y
condes y escuchado a los trovadores provenzales, sus canciones y curiosos trucos, pero, aunque
sea vieja y humilde, os har tales honores como...

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-Vuestra cerveza es maravillosa -dijo Holger precipitadamente-. No pens que encontrara


ninguna tan buena, a menos que... -quera decir a menos que la cervecera de este lugar haya
escapado a toda flama, pero ella le interrumpi con una maliciosa risa.
-Ah, mi buen Sir Holger, pues estoy segura que debis ser caballero, si no de condicin
todava ms alta, sois un hombre de ingenio y perceptivo, que debe ver al instante a travs de
los pequeos trucos de una pobre anciana. Pues aunque los miembros de vuestra orden
desaprueban tales hechiceras y dicen que son inventos del diablo, aunque a decir verdad en
principio no se aparten de las reliquias milagrosas de algn santo, esas que hacen sus milagros
tanto para cristianos como para paganos, aun as se dar cuenta de cuntos aqu, en esta marca,
trafican con esas pequeas magias, tanto para protegerse de los poderes del Mundo Medio como
para su propio consuelo y ganancia, y vos podris entender, en vuestra piedad, que no sera de
justicia quemar a una pobre anciana por utilizar la magia para hacerse un poco de cerveza, para
calentar sus huesos en las noches de invierno, mientras que hay tantos y tan poderosos brujos que
trafican abiertamente en las artes negras, que quedan sin castigo y...
As que eres una bruja?, pens Holger. Eso tengo que verlo. De todas formas, qu
pensaba ella que le estaba dando a entender a l? Qu propaganda era aquella?
Dej que siguiera hablando, aunque su lenguaje le resultara a veces extrao. En su propia
boca resultaba una lengua extraa, dura y estruendosa, un francs arcaico con el que se mezclaban
muchas palabras germnicas, una lengua que haba podido descifrar lentamente en un libro, pero
que seguramente nunca haba hablado como si fuera su idioma natal. De alguna manera, la
transicin a lo que... a lo que fuera esto... le haba proporcionado tambin el dialecto local.
Nunca haba sido muy dado a leer novelas, ni cientficas ni de otro tipo, pero cada vez se
vea ms obligado a asumir que, mediante algn proceso imposible, se haba visto arrojado al
pasado. Esa casa, la vieja bruja que haba aceptado como algo natural sus atavos caballerescos, y
la lengua, y el bosque interminable... Dnde estara? Nunca haban hablado de este modo en
Escandinavia, Alemania, Francia, Britania?... Pero si haba sido arrojado a las Eras Oscuras,
cmo explicar el len, o esa mencin casual de vivir en los lmites del pas de las hadas?
Apart las especulaciones. Pens que unas preguntas directas le seran de ayuda.
-Madre Gerd -dijo.
-S, buen seor? Con cualquier servicio con el que yo pudiera ayudaros, el honor caera
sobre esta humilde casa, as que nombrad vuestro deseo y, dentro de los lmites estrechos de mi
habilidad, todo ser como deseis -respondi ella, acariciando al gato negro, que no dejaba de
mirar al hombre.
-Puede decirme que ao es ste?
-Ay, buen seor, s que hacis ahora una extraa pregunta, debe ser que esa herida en
vuestra propia cabeza, que sin duda obtuvisteis en valiente batalla contra algn monstruoso
gigante o duende, ha obnubilado la memoria del seor; pero en verdad, aunque me sonrojo de
admitirlo, esos conocimientos hace tiempo que dejaron de importarme, y todava ms porque
el tiempo es a menudo algo extrao aqu, en los confines del mundo desde...
-No importa. Qu tierra es sta? Qu reino?
-Ciertamente, hermoso caballero, que hacis una pregunta con la que muchos eruditos se
han roto la cabeza y por la que muchos guerreros se la han roto unos a otros. Vaya, vaya! Durante
mucho tiempo, estas marcas han estado en disputa entre los hijos de los hombres y las gentes del
Mundo Medio, y han producido guerras y grandes concursos de brujera, de modo que ahora slo
puedo decir que el reino de las hadas y el Santo Imperio ambos la reclaman, aunque ninguno de

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ellos la tiene verdaderamente, a pesar de que la reivindicacin humana parece un poco ms firme
ya que nuestra raza permanece asentada ahora aqu; y quiz los sarracenos pudieran tener un
poco de derecho tambin a pedirla, puesto que se dice que su Mahoma ha sido l mismo un
maligno espritu, o eso al menos dicen los cristianos. Eh, Grimalkin? -pregunt, hacindole
cosquillas al gato en la garganta.
-Bien -empez a decir Holger, aferrndose con las dos manos a lo que le quedaba de paciencia-.
Dnde puedo encontrar hombres... digamos cristianos... que me ayuden? Dnde est el rey
ms prximo, o el duque, o el conde, o cualquier otro?
-Hay una ciudad a no muchas leguas de aqu, tal como reconocen la distancia los hombres.
Pero en verdad debo advertiros que el espacio, como el tiempo, se ve afectado aqu maravillosamente
por las brujeras que salen de Faerie, por lo que a menudo el lugar adonde uno va parece cercano, y
despus se mete en enormes y tediosas distancias llenas de peligros, y la misma tierra y el camino por
los que uno va dejan de ser los mismos...
Holger abandon. Saba cundo era derrotado en toda la regla. O bien esta bruja era idiota o
le estaba mintiendo deliberadamente. En ninguno de los casos tena esperanza de llegar a saber
demasiado.
-Pero si ste es el consejo que quiere -dijo Gerd de pronto-, aunque mi mollera a menudo
est confusa, como lo estn las cabezas viejas, y aunque esta Grimalkin sea torpe, aunque astuta, es
posible que pueda darle un consejo, que tambin le alivie de la herida y le haga estar entero de
nuevo. No os enfadis, justo seor, si os propongo un poco de magia, pues blanca es... o todo lo ms gris;
pensis que si fuera una bruja poderosa ira vestida con estos harapos o habitara esta cabaa? Nanay,
tendra un palacio de oro para m, y siervos por todas partes que le habran dado la bienvenida. Si con
vuestro permiso puedo invocar a un espritu, slo a uno pequeito, l podra deciros mejor que yo lo
que deberais saber.
Holger solt un gruido y enarc las cejas. Eso es, eso lo explica todo. Estaba chiflada. Sera
mejor llevarle la corriente si pensaba pasar la noche all.
-Como deseis, madre.
-Veo ahora que vens de lugares realmente extraos, pues no os presignis mucho,
aunque casi todos los caballeros estn siempre invocando al Altsimo, aunque a menudo esos
grandes juramentos les costaran los dolores del fuego infernal, pues no viven muy buenas vidas;
ya veis que el Imperio tiene que utilizar las pobre herramientas que puede encontrar en este
mundo bajo y perverso. No son tales vuestras maneras, sir Holger, ni en un lado ni en el otro, lo
que hace que me pregunte si no perteneceris en realidad a Faerie. A pesar de eso lo
intentaremos, aunque he de confesaros antes que los espritus son seres misteriosos y pueden no
dar respuesta alguna, o dar una de doble sentido.
El gato salt del cofre y ella lo abri. Haba en la vieja una curiosa tirantez. Holger se
pregunt lo que estara tramando y un estremecimiento recorri su espina dorsal.
La vieja sac del cofre un brasero con trpode, que puso en el suelo y llen con los polvos
de un frasco. Sac tambin una varita que pareca estar hecha de bano y marfil. Murmurando y
haciendo pases con las manos, traz dos crculos concntricos en el suelo, alrededor del
trpode, y se puso de pie entre ellos con su gato.
-La curva interior es para sujetar al demonio, y la exterior para mantener alejados los
encantamientos que pudiera intentar, pues a menudo se ponen gruones cuando se les invoca tan
rpidamente -explic-. He de pediros, mi seor, que no pronunciis oracin ni hagis signo alguno
de la cruz, pues eso hara que se marchara enseguida, y de muy mal humor.

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La voz de la vieja era ordinaria, pero sus ojos le miraban reluciendo y Holger dese
poderle ver la expresin de esa telaraa de arrugas.
-Adelante -dijo Holger, con la voz un poco apagada.
Ella empez a bailar por alrededor del crculo interior y l pudo captar algo de su canto.
-Amn, amn...-. S, saba lo que vendra ahora, aunque no por qu lo saba... "...malo a nos
libera sed...-. Tampoco saba Holger por qu iba creciendo su clera. La vieja termin el latn y pas
a una lengua aguda que no reconoci. Cuando ella toc el brasero con la varita, ste empez a
soltar un humo blanco y denso que casi la ocult, pero que curiosamente no pasaba del crculo
exterior. "OBeliya al, Ba'alZebub, Abaddon, Ashmadai!-, grit. -Samiel, Samiel, Samiel!"
Estaba espesando el humo? Holger miraba desde su asiento. Pero en esa neblina de tono
rojizo apenas poda ver a Gerd, y era como si alguna otra cosa estuviera suspendida sobre el trpode,
algo grisceo, casi transparente... por los cielos, vio unos ojos carmes y que aquello tena casi la
forma de un hombre!
Le oy hablar, con un tono inhumano que era como un silbido, y la anciana le responda
en una lengua que Holger desconoca. Capacidad de ventrlocua, se dijo a s mismo, ella es
ventrlocua y yo tengo la mente emborronada por la fatiga, es eso, slo eso. Papillon relinch y
coce en el establo. Holger se llev una mano al cuchillo. La hoja estaba caliente. Acaso la
magia, farfull Holger ininteligiblemente, induca corrientes en remolino?
Lo que haba en el humo trinaba, grua y se agitaba. Estuvo hablando con Gerd durante lo
que pareci mucho tiempo. Finalmente, ella levant la varita e inici otro canto. El humo
comenz a desaparecer, como si fuera succionado por el brasero. Con voz entrecortada, Holger
lanz un juramento y cogi su cerveza.
Cuando ya no qued ms humo, Gerd sali del crculo. Tena el rostro blanco y tirante,
los ojos cerrados. Pero Holger vio que ella temblaba. El gato arque el lomo, levant la cola y le
escupi.
-Extrao consejo -dijo la vieja tras una pausa, con una voz que careca de tono-. Extrao
consejo me dio el demonio.
-Qu es lo que dijo? -pregunt Holger con un susurro.
-Dijo... Samiel dijo que vens de un lugar muy lejano, tan lejano que un hombre podra viajar
hasta el da del Juicio Final sin llegar a vuestra casa. No es as?
-As es -contest Holger lentamente-. S, pienso que eso puede ser cierto.
-Y dijo que la ayuda a vuestra difcil situacin, los medios para regresar al lugar de
donde vens, est dentro de Faerie. All debis ir, sir... sir Holger. Debis cabalgar hasta Faerie.
Holger no saba qu respuesta darle.
-Oh, no es tan malo como parece -dijo Gerd quitante un poco de tensin. Incluso lleg a
rer, o ms bien a cacarear-. Si he de decir la verdad, estoy en trminos no inamistosos con el duque
Alfric, el seor ms prximo de Faerie. Es un poco caprichoso, como todos los de su raza, pero le
ayudar si se lo pide, eso dijo el demonio. Y yo le proporcionar un gua para que pueda llegar
all rpidamente.
-Po... por qu? -pregunt Holger tartamudeando-. Quiero decir que no puedo pagarle.
-Ni se necesita -contest Gerd, moviendo una mano negligentemente-. Una buena accin
puede ser recordada en mi favor cuando me vaya de este mundo para otro, y ojal que sea a un
clima ms clido; de todas formas, a una abuelita como yo le gusta ayudar a un joven hermoso

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como vos. Ay, hubo un tiempo hace ya mucho...! Pero dejemos eso. Permitidme que vende
vuestra herida, y luego me vaya a la cama con vos.
Holger acept que le lavara la herida y le pusiera encima un emplasto de hierbas
mientras haca un encantamiento. Estaba ya demasiado cansado para oponer resistencia a nada.
Pero procur ser lo bastante precavido como para declinar la oferta que le hizo la vieja de su
propio camastro de paja, yndose a dormir al heno, junto a Papillon. No deba pasarse de la raya.
Esa casa era, cuando menos, extraa.

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AL despertar permaneci algn tiempo semidormido, hasta que record dnde estaba.
El sueo desapareci en l. Se sent, lanzando un grito y mir a su alrededor.
Un establo, eso es! Un abrigo oscuro y tosco, que ola a heno y abono, un caballo negro
que se inclin sobre l y le roz tiernamente con el hocico. Se puso en pie y se quit las pajas
adheridas a la ropa.
La luz del sol inund el establo cuando la Madre Gerd abri la puerta.
-Ah, buen da, hermoso seor -dijo con voz gritona-. En verdad que habis dormido el
sueo de los justos, o lo que se dice que debe ser el sueo de los justos, aunque en los aos que
tengo a menudo he visto a buenos hombres agitndose despiertos toda la noche, mientras
hombres perversos sacudan el techo con sus ronquidos; no he tenido corazn para
despertaros. Pero venid ahora y veris lo que os aguarda.
Lo que le esperaba era un cuenco de gachas, ms pan, queso y cerveza, y un trozo de
beicon cocido a medias. Holger consumi los alimentos con apetito y despus pens con aoranza
en una taza de caf y una racin de ahumados. Eso a pesar de que la escasez debida a la guerra ya le
haba apartado de tan agradables vicios. Se puso a lavarse vigorosamente en un cacharro que
haba fuera de la cabaa.
Cuando volvi a entrar haba un recin llegado. Holger no lo vio hasta que una mano le
tir de los pantalones y una voz baja pronunci con tono resonante:
-Aqu estoy.
Al mirar hacia abajo, vio a un hombre moreno como la tierra, nudoso, con unas orejas
tan grandes como el asa de una jarra, una nariz desproporcionada, barba blanca, vestido con
calzones y chaqueta parda, que llevaba descalzos sus anchos pies. Aquel hombre no llegara ni a
los noventa centmetros.
-Es Hugi -dijo la Madre Gerd-. Ser vuestro gua a Faerie.
-Ummm... encantado de conocerle -dijo Holger. Le estrech la mano y eso pareci asombrar
al enano. La palma de la mano de Hugi era dura y caliente.
-Partid ahora -dijo la anciana alegremente-, pues el sol est alto y tenis un fatigoso
camino que recorrer a travs de las esferas ms peligrosas. Pero no temis, sir Holger. Hugi es un
habitante de los bosques y se encargar de que lleguis sano y salvo junto al duque Alfric -aadi
mientras le entregaba un hatillo envuelto en tela-. He puesto aqu un poco de pan y carne, y otros
alimentos, pues bien s lo poco prcticos que sois los jvenes paladines, que recorris el mundo
para rescatar a bellas doncellas sin pensar nunca en llevaros un bocado que comer. Ay, si fuera
yo joven de nuevo, tampoco me importara eso a m, pues no importa un vientre vaco cuando
el mundo es verde, pero ahora que soy vieja debo pensar un poco en ello.
-Gracias, mi seora -dijo Holger, sintindose en una situacin embarazosa.
Se dio la vuelta para irse. Hugi tir de l con sorprendente fuerza.
-Cmo es esto? -gru el enano-. Vais a salir con una simple tela? Muchos patanes de los
bosques se pondrn contentos de poder meterle un hierro a un viajero ricamente vestido.

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-Ah... ah, s -exclam Holger, desenvolviendo su equipaje. La Madre Gerd lanz una
risotada poco respetuosa y avanz para abrir la puerta.
Hugi le ayud a ponerse adecuadamente las prendas medievales y at las correas de cuero
en sus pantorrillas mientras l se pona por la cabeza la capa interior acolchada. La cota de malla
reson al ponrsela y cay con un peso inesperado desde sus hombros. Y luego, veamos...
evidentemente el cinturn ancho tena que ponrselo alrededor de la cintura para colgar de l la
daga, mientras la vaina serva de apoyo a la espada. Hugi le entreg una capa acolchada que l se
puso, y despus el casco normando. Cuando las espuelas doradas estuvieron en sus pies, y tuvo un
manto escarlata sobre la espalda, se pregunt si parecera un fanfarrn, o simplemente estpido.
-Buen viaje tengis, sir Holger -le dijo la Madre Gerd cuando sali al exterior.
-Os... os recordar en mis oraciones -respondi Holger, pensando que sera una forma
apropiada de dar las gracias en aquella tierra.
-Os ruego que lo hagis, sir Holger! -exclam la vieja separndose de l con una risa
inquietantemente aguda, tras lo que desapareci en la casa.
Hugi le dio un tirn del cinto.
-Vamos, vamos, mi solitario caballero, que's pa hoy -murmur-. Que pa ir a Faerie hay
que montar caballo rpido.
Holger mont a Papillon y tendi una mano a Hugi. El hombrecillo se sent en cuclillas
sobre el arzn delantero y seal hacia el este.
-Palla -dijo-. Hay dos o tres das pa llegar a donde Alfric, as que vamos.
El caballo se puso en movimiento y la casa qued pronto perdida tras ellos. El sendero de
caza que siguieron ese da era comparativamente ancho. Cabalgaron bajo altos rboles, bajo una
luz verdosa llena de arrullos y cantos de pjaros, apagadas pisadas de pezuas, crujidos de
cuero y tintineos de hierro. El da era fro y hermoso.
Por primera vez desde que despert, Holger se acord de su herida. No senta ningn dolor.
Aquella fantstica medicina haba funcionado realmente.
Pero toda aquella historia era tan fantstica que... Con un esfuerzo de la voluntad
reprimi todas sus preguntas. Una cosa cada vez. De alguna manera, a menos que estuviera
soando (y eso cada vez lo dudaba ms: qu sueo iba a ser tan coherente?), haba ido a parar a
una esfera que estaba ms all de su propio tiempo, quiz ms all de su mundo: una esfera en la
que crean en las brujeras y las hadas, en la que exista un enano autntico y una criatura
diablicamente extraa llamada Samiel. As que las cosas de una en una, lenta y
cmodamente.
Pero el consejo que se haba dado a s mismo era difcil de seguir. No slo su situacin, sino
el recuerdo de su hogar, el preguntarse lo que haba sucedido all, el miedo terrible a quedar
apresado en ese lugar para siempre, todo eso le atenazaba.
Record claramente las graciosas agujas de Copenhague, los pantanos, playas y amplios
horizontes de Jutlandia, las antiguas ciudades metidas en los valles verdes de las islas, la
arrogancia del perfil de Nueva York y la niebla de la baha de San Francisco que se volva dorada
con el atardecer, los amigos, los amores y el milln de pequeas cosas que constituan su hogar.
Quera escapar, escapar pidiendo ayuda hasta que encontrara de nuevo su hogar... No, eso no!
Estaba aqu y slo poda seguir en movimiento. Si ese personaje de Faerie (donde estuviera eso) le
poda ayudar, todava habra esperanzas. Entretanto deba dar las gracias a no ser demasiado
imaginativo ni excitable.

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Mir al ser pequeo y peludo que iba sentado en el caballo delante de l.


-Es muy amable por hacer esto. Deseara poder pagarle de alguna manera.
-Nanay, le hago un servicio a la bruja -contest Hugi-. No es que est unido a ella, como
veris. Pero, de vez en cuando, algunos de los del bosque le ayudamos, le cortamos lea, le
llevamos agua o le hacemos favores como ste. Luego, a cambio, ella hace algo por nosotros. No es
que me guste mucho la vieja, pero por esto me da una buena porcin de su cerveza.
-Bueno, ella parece... agradable.
-Ah, oh, tiene una buena lengua cuando quiere, vaya que s, vaya que s -repiti Hugi con
una risita morbosa-. Le gust mucho al joven sir Magnus cuando vino aqu hace muchos, muchos
aos. Pero trata las artes negras. Sabe trucos, aunque no es tan poderosa, slo puede invocar a
algunos pequeos demonios, y en sus hechizos comete errores -dijo sonriendo-. Una vez, un
campesino de Westerdales la molest, y ella jur que acabara con sus cultivos. No s si es que
consigui la bendicin del sacerdote, o fue por la torpeza de ella, qu voy a saber, pero tras muchas
idas y venidas lo nico que hizo la bruja fue matar las malas hierbas de sus campos. Siempre est
tratando de conseguir el favor de los seores del Mundo Medio, para que le den ms poder,
pero hasta ahora no lo ha conseguido.
-Ummm... -eso no le sonaba muy bien-. Qu le pas a ese sir Magnus? -pregunt Holger.
-Ah, al final los cocodrilos se lo comieron, me creo.
Siguieron cabalgando en silencio. Al cabo de un rato, Holger le pregunt que cmo viva
un enano del bosque. Hugi contest que su gente viva en el bosque -que pareca ser enorme- de
setas, frutos secos y cosas as, y que l tena un arreglo de trabajo con animales menores, como
conejos y ardillas. No tenan poderes mgicos como los verdaderos habitantes de Faerie, pero, por
otra parte, no tenan miedo al hierro, la plata ni los smbolos sagrados.
-Na tenemos que ver con las guerras de esta tierra -dijo Hugi-. Vivimos lo nuestro y que el
cielo, el infierno, la tierra y el Mundo Medio luchen como quieran. Y cuando los orgullosos
seorones acaben unos con otros y se queden tiesos como un palo, seguiremos estando aqu.
Que los mate a todos una purgacin!
Holger tuvo la impresin de que los miembros de esa raza estaban ofendidos por los
desaires que les haban hecho tanto los hombres como los habitantes del Mundo Medio. Con
cierta vacilacin, le dijo:
-Lo que me habis dicho me da poca seguridad. Si la Madre Gerd no hace las cosas bien, por
qu debo seguir su consejo e ir a Faerie?
-Qu por qu? -pregunt Hugi encogindose de hombros-. Tampoco dije que siempre lo
haga mal. Si no le guarda rencor, puede ayudarle de verdad. Hasta el duque Alfric puede ayudar,
slo para divertirse con los nuevos misterios que le ofrezcis. Nadie sabe lo que las gentes de
Faerie van a hacer. No lo dicen, ni les importa. Viven en lo salvaje, y por eso estn en esta guerra
del lado del Caos oscuro.
Tampoco aquello le ayud mucho a Holger. Faerie era la nica esperanza que le haban
dado de regresar a casa, y lo podan estar dirigiendo hacia una trampa. Pero, por qu razn
alguien iba a molestarse en tenderle una trampa a un extranjero que no tena ni una sola
moneda?
-Hugi -le pregunto-. No me estars llevando a una trampa?

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-Nanay, viendo que no es enemigo mo, que es un buen tipo, no como otros que podra
decir -el enano dej de hablar para escupir-. No s lo que est pensando la Madre Gerd, ni mucho
que me importa. Le he dicho lo que s. Si sigue queriendo ir a Faerie, le llevar.
-Y lo que pase luego no es asunto tuyo, no?
-So es. Los pequeos nos metemos en nuestros asuntos.
Haba amargura en esa voz baja que sonaba como una sirena. Holger pens que podra
aprovecharse de eso. Las personas con complejos de inferioridad compensados no le resultaban
totalmente extraas. Y seguramente Hugi podra ayudarle ms, en lugar de limitarse a guiarle
hacia donde no saba qu pasara.
-Tengo sed -dijo-. Paramos a tomar un pequeo bufido?
-Un pequeo qu? -pregunt a Hugi arrugando el rostro correoso.
-Bufido. Ya sabes, un trago.
Bufido... bebida... Jacomajacomaja! -se ech a rer Hugi, dndose un palmada en el muslo-.
Qu bueno es eso. Un pequeo bufido. Pos me d'acordar para usarlo en las madrigueras del
bosque. Un pequeo bufido!
-Bueno, qu te parece? Creo haber odo el ruidito de un frasco en ese hatillo.
Hugi se relami los labios. Detuvieron el caballo tirando de la rienda y desataron el regalo
de la bruja. S, haba un par de frascos de arcilla. Holger abri uno y ofreci a Hugi el primer trago,
lo que sorprendi al enano. Pero se aprovech bien de ello, y su nuez comenz a agitarse
gozosamente bajo la barba blanca hasta que eruct y le devolvi la botella. Cuando se pusieron
a cabalgar de nuevo pareca confuso.
-Si que sois raro, sir Holger. No debis ser un caballero del imperio, ni un sarraceno.
-No -contest Holger-. Vengo de lejsimos. De donde yo vengo, un hombre vale tanto
como otro.
Los ojos diminutos del enano, bajo las cejas enarcadas, le contemplaron atentamente.
-Rara idea -dijo Hugi-. Cmo vas a guiar el reino si los comunes pueden estar por arriba
de los nobles?
-Lo hacemos. Todo el mundo tiene voz en el gobierno.
- Pero eso no pue ser! Cualquier hijo de vecino se pue poner a farfullar lo que quiera y
hacer las cosas malamente.
-Lo intentamos de otro modo durante mucho tiempo, pero los que nacan como jefes
eran a menudo tan dbiles, locos o crueles que pensamos que difcilmente podra resultar peor.
Hoy en mi pas el rey apenas si hace algo ms que presidir. Y la mayor parte de las naciones han
prescindido totalmente de los reyes.
-Uhm, uhm, si que parlas raro, aunque la verdad... bueno eso me hace pensar que podis
ser de las fuerza de Caos.
-Qu quieres decir? -pregunt Holger respetuosamente-. Ignoro los asuntos que tenis
por aqu. Podras explicarlo?
Dej que el enano gruera durante mucho tiempo sin aprender nada de eso. Hugi no era
muy brillante, y s bastante rstico. Holger se hizo a la idea de qu perpetuamente se estaba
librando una batalla entre las fuerzas primigenias de la Ley y el Caos. No, exactamente no eran
fuerzas. Modos de existencia? Un reflejo terrestre del conflicto espiritual entre el cielo y el

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infierno? En cualquier caso, los seres humanos eran los principales agentes de la Ley en la tierra,
aunque muchos de ellos lo fueran slo inconscientemente, y algunos, como brujas, practicantes
de la magia negra y malhechores, se hubieran vendido a Caos. Pero tambin algunos seres que no
eran humanos estaban del lado de la Ley. Frente a ellos estaba casi la totalidad del Mundo
Medio, que pareca incluir reinos como Faene, Trollheim y los gigantes, una verdadera creacin
de Caos. Las guerras que libraban los hombres entre ellos, como la prolongada lucha entre los
sarracenos y el Sacro Imperio, ayudaban a Caos; bajo la Ley todos los hombres viviran en paz y
orden y en esa libertad a la que slo la Ley poda dar significado. Pero sa era tan ajena a los
mundomedianos que siempre estaban actuando para impedirlo y para extender su sombro
dominio.
Todo aquello le resultaba tan vago que Holger desvi la discusin a la poltica prctica.
Tampoco en eso Hugi le fue de mucha ayuda. Holger entendi que las tierras de los hombres, en
las que predominaba la Ley, caan hacia el oeste. Estaban divididas en el Sacro Imperio de los
cristianos, los pases sarracenos meridionales y diversos reinos menores.
Faerie, la parte del Mundo Medio ms cercana, no estaba muy al este. La seccin
inmediata era una tierra fronteriza disputada en la que cualquier cosa poda suceder.
-Antiguamente -dijo Hugi-, na ms la Cada, to era Caos. Pero poco a poco ha ido
echndose patrs. Lo ms gordo fue cuando el Salvador vivi en la Tierra, y la oscuridad no poda
quedarse y muri hasta el mismo gran Pan. Pero ahora Caos se ha unido y est listo a
recuperarlo. No sabra qu decir.
Bueno, de momento no haba posibilidades de separar los hechos de la fantasa. Pero
este mundo era en tantos aspectos paralelo al de Holger que tena que existir alguna conexin.
Se habra producido de tiempo en tiempo un contacto pasajero mediante nufragos como l
mismo que habran regresado con historias que se convertiran en la materia de la leyenda? Es que
aqu existan realmente las criaturas de los mitos? Recordando algunas de ellas, Holger esper que
no fuera as. Especialmente le preocupaba no encontrarse con un dragn que arrojara fuego por la
boca ni con un gigante de tres cabezas, aunque pudieran resultar muy interesantes desde el
punto de vista zoolgico.
-Ah, dicho sea de paso, tendris que dejar en las puertas el crucifijo, si llevis uno, y los
hierros. Dentro tampoco se puen pronunciar palabras sagradas. Los de Faerie no puen
enfrentarse a esas cosas, pero si la usis all encontrarn la manera de enviaros mala suerte.
Holger se pregunt que cul sera el estatus local de un agnstico. Se haba criado
inevitablemente como luterano, pero haca muchos aos que no haba entrado en una iglesia. Si
tal cosa podra sucederle a alguien, por qu no habra sido un buen catlico?
Hugi sigui hablando, sin parar. Incesantemente. Holger trat de prestarle atencin,
amigablemente, sin pasarse. Luego se contaron historias. Holger extrajo de la memoria todo
chiste fuerte que conoca. Hugi lanzaba gritos de entusiasmo.
Se detuvieron a comer junto a un torrente cuyas orillas estaban cubiertas de musgo, y de
pronto el enano se inclin hacia adelante poniendo una mano en el brazo de Holger.
-Sir caballero -le dijo mirando el suelo-. Me complasera ayudaros.
Holger, con un esfuerzo, se mantuvo quieto.
-Os lo agradecera, si fuera posible.
-No s cul ser la mejor direccin. A lo mejor lo de buscar Faerie, como dijo la bruja, a lo
mejor dar la vuelta ahora mismo. No lo s. Pero conozco a alguien del bosque, amigo de todos sus
habitantes, que sabe cosas de fuera de la Tierra, y podra daros una explicacin.

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-Si pudiera verlo, sera... una gran ayuda, Hugi.


-Verla, verla. No llevaba all a ningn otro caballero, pues son lascivos y a ella no le
gusta. Pero vos... bueno... no puedo ser mal gua con vos.
-Muchas gracias, amigo mo. Si alguna vez puedo prestaros un servicio...
-Si no es na -gru Hugi-. Pa m es un honor. Pero haber cmo se porta con ella, sin ser
torpe ni bajo!

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GIRARON hacia el norte y cabalgaron varias horas, la mayor parte de las cuales Hugi las
emple en recordar sus hazaas entre las hembras de su especie. Holger le escuchaba con un
odo, simulando un respeto que ciertamente merecera si la mitad de lo que contaba era cierto.
Pero en la otra mitad de s mismo estaba perdido en sus pensamientos. Conforme iban
ascendiendo a mayor altura, el bosque se volva ms abierto, y podan ver prados llenos de flores
silvestres, iluminados por la luz del sol, piedras cubiertas de lquenes grisceos entre grupos de
rboles, y de vez en cuando tenan una vista a travs de las colinas que se perdan en una
distancia prpura. Haba por all muchos torrentes, que saltaban y destellaban en su prisa por
llegar a los valles inferiores, formando arco iris por encima, all donde caan sobre los riscos.
Revoloteaban por all los martn pescadores, pasando como pequeos rayos azules, los
halcones y las guilas se remontaban a gran altura, una bandada de gansos silvestres se levant
ruidosamente de entre los juncos de un lago, pudo vislumbrar conejos, un ciervo y un par de osos.
Las nubes blancas iban trazando su lnea de sombra a travs de la tierra desigual, de muchos
colores, y el viento soplaba framente en el rostro de Holger. Pero descubri que el viaje le
gustaba. Incluso la armadura, que al principio le arrastraba hacia abajo, se estaba convirtiendo en
parte de s mismo. Y .de alguna manera oscura senta una sensacin de patria en aquellas
tierras, como si las hubiera conocido haca mucho tiempo.
Trat de perseguir ese recuerdo. Haba sido en los Alpes, o en el alto saetere de
Noruega, o en los prados montaosos que rodeaban Rainier? No, era algo ms que una similaridad. Casi
conoca esas marcas de Faerie. Pero la imagen no le llegaba y la rechaz como otro caso ms de
deja vu.
Tambin pens que si su transicin hasta all le haba permitido aprender una lengua nueva,
tambin podra haberle hecho otros trucos a su cerebro. Por un momento tuvo la idea absurda de
que quiz su mente haba sido transferida a otro cuerpo. Mir sus grandes manos, levant una de
ellas para tocar el hoyo familiar en el puente de la nariz, recuerdo de aquel gran da en el que ayud a
la paliza que tuvo como resultado Politcnica 36 a 24. No, segua siendo l mismo. Y dicho sea de
paso, con bastante necesidad de un buen afeitado.
El sol estaba ya bajo cuando cruzaron un ltimo prado y se detuvieron bajo los rboles que
haba a orillas de un lago. El agua captaba la luz y durante dos kilmetros se converta en una hoja de
fuego; una bandada de gansos se agit entre los matorrales.
-Podemos esperar aqu -dijo Hugi, deslizndose hasta el suelo y frotndose las nalgas con las
manos-. Buf -exclam con una mueca-. Mi pobre y viejo trasero!
Holger tambin desmont y sinti tambin ciertos efectos. No haba motivos para atar a
Papillon, que se comportaba como un perrillo. Le quit las bridas y el corcel empez a corretear
alegremente.
-Vendr pronto -ronrone Hugi-. Tiene su choza por aqu. Mientras esperamos, podramos
refrescarnos.
Holger capt la sugerencia y destap la cerveza.
-Todava no me has dicho quin es ella -coment.

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-Es Alianora, la doncella-cisne -dijo mientras trasegaba la cerveza-. Recorre da aqu palla to
el bosque, a veces hasta el Mundo Medio, y los habitantes le cuentan sus rumores. Es una amiga
muy querida. Uau! La vieja Madre Gerd ser una bruja, pero como cervecera no hay otra!
Papillon relinch. Al darse la vuelta, Holger vio una forma alargada de color amarillo
manchado que se deslizaba hacia el lago. Un leopardo! Antes de darse cuenta tena la espada
desenvainada y en alto.
-No, quieto -dijo Hugi tratando de cogerle el brazo, pero como no llegaba tan alto le sujet
de las piernas-. Viene en paz. No os atacar si no ofendis a la doncella-cisne.
El leopardo se detuvo, se sent y se qued mirndoles con unos ojos fros de color
mbar. Holger volvi a envainar la espada. Estaba cubierto de sudor. Ahora que esos lugares
empezaban a volvrsele familiares, tena que ocurrir algo as. Oyeron por encima un batir de alas.
-Es ella! -grit Hugi, dando saltos y moviendo los brazos-. Hola, hola, baja!
El cisne baj aleteando hasta el suelo, detenindose a un metro de distancia. Era el cisne
ms grande que Holger haba visto nunca. La luz de la tarde daba un tono dorado a su plumaje.
Con dificultad, Holger dio un paso adelante, preguntndose por la manera de presentarse a un
cisne. El ave alete y retrocedi.
-No, no, no ha miedo, Alianora -intervino Hugi-. Es un caballero que slo quiere hablarte.
El cisne se detuvo, toc suelo, extendi las alas y se qued sobre las puntas de los dedos.
Su cuerpo se hizo ms largo, encogi el cuello, se estrecharon las alas...
-[Por Jesucristo! -grit Holger santigundose. All haba una mujer.
No, una joven. No deba tener ms de 18 aos: un cuerpo juvenil alto y esbelto, flexible y
dorado por el sol, de cabellos color bronce que le caan sueltos sobre los hombros, enormes ojos
grises, algunas pecas sobre una nariz corta e inclinada, una boca ancha y suave... era muy hermosa!
Casi sin pensarlo, Holger se quit la correa de la barbilla, se desprendi del casco y la gorra y se
inclin ante ella.
Ella se aproxim tmidamente, moviendo sus largas y suaves pestaas. Iba vestida tan slo
con una breve tnica, sin mangas y ajustada, que pareca tejida con plumas blancas; sus pies
descalzos no nacan ruido alguno en la hierba.
-As que eres t, Hugi -dijo ella con un tono de contralto suave que recordaba la entonacin
del enano-. Bienvenido. Y tambin vos, sir caballero, si sois un amigo de mi amigo.
El leopardo se agach, movi la cola y mir a Holger con suspicacia. Alianora sonri y se
agach para acariciarle bajo la barbilla. El leopardo se restreg contra sus piernas ronroneando
como si fuera un motor Diesel.
-Este tipo alto es sir Holger -dijo Hugi, como dndose importancia-. Y como veis,
compaero, sta es la propia doncella-cisne. Cenamos?
-Bueno... -empez a decir Holger, y se detuvo para buscar las palabras adecuadas-. Es un
placer conocerla, mi dama -dijo procurando utilizar el pronombre formal; ella tena miedo de l y
el leopardo segua presente-. Espero que no la hayamos molestado.
-Qu va -contest ella sonriendo y relajndose-. El placer es mo. Veo a tan pocos
caballeros galantes.
Su tono no contena una coquetera particular, slo estaba tratando de ponerse a la altura
de la cortesa de l.
-Bueno, comamos -gru Hugi-. Tengo la barriga pegada al espinazo.

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Se sentaron sobre la hierba. Los dientes de Alianora desgarraron el pan duro y negro que
le ofreci Holger con la misma facilidad que los del enano. No habl ninguno hasta que
terminaron, cuando el sol estaba ya en el horizonte y las sombras se haban hecho tan largas
como el mundo. En ese momento, Alianora mir directamente a Holger y le dijo.
-Hay un hombre que le est buscando, sir caballero. Un sarraceno. Es amigo suyo?
-Ah, un sarraceno? -pregunt Holger abriendo tanto la mandbula que sta produjo un
ruidito-. No. Soy un... un extranjero. No conozco a nadie. Debis estar equivocada.
-Puede ser -aadi Alianora cautamente-. Qu os trajo entonces hasta m?
Holger le explic su dificultad, si poda o no confiar en la bruja. La joven frunci el ceo y
se form una pequea arruga entre sus cejas oscuras.
-Me temo que eso no lo puedo saber -murmur-. Pero os movis en oscura compaa, sir
caballero. Madre Gerd no es una alma buena, y todos saben lo tramposo que es el duque Alfric.
-Pensis entonces que sera mejor no ir a verle?
-No puedo decirlo -exclam ella con aspecto entristecido-. En nada conozco a los nobles
de Faene. Slo conozco a algunas de las gentes menores del Mundo Medio, algunos espritus
malvolos y nisser, una o dos hadas de las setas, y gentes as.
Holger parpade. Ya estaban otra vez con eso. Apenas haba empezado a imaginar que
estaba cuerdo, en una situacin cuerda aunque improbable, cuando se ponan a hablar de lo
sobrenatural como si esto formara parte de la cotidianidad.
Bueno. Quiz fuera as en este lugar. Acaso no haba visto cmo un cisne se converta en
un ser humano. Fuera o no una ilusin, estaba seguro de que en su propio mundo jams habra
visto tal cosa.
La sorpresa inicial y la sorpresa interior que esto produjo estaban desapareciendo. Haba
empezado a comprender, con todo su ser, lo lejos que estaba de su hogar, y lo solo que se
encontraba. Cerr los puos y los apret tratando de no maldecir ni llorar.
Para mantener la mente ocupada, pregunt:
-A qu os refers al hablar de un sarraceno?
-Ah, l -dijo la joven mirando a travs del brillo crepuscular del lago. En medio de una
enorme quietud, las golondrinas se lanzaban hacia abajo y ascendan-. No es que le haya visto
yo misma, pero en los bosques corre el relato, los topos lo murmuran en sus madrigueras y los
tejones se lo cuentan a las nutrias, el martn pescador y el cuervo se enteran y lo gritan a todos.
As es como o, de esto hace ya muchas semanas, que un guerrero solitario, que por su
rostro y vestido es un sarraceno, ha cabalgado por todas estas zonas preguntando por un
caballero cristiano que cree est prximo. No ha dicho por qu quiere a ese hombre, pero su
aspecto, tal como lo relata el sarraceno, es el vuestro: un gigante rubio que cabalga en un
caballo negro llevando armas de... -se detuvo y mir a Papillon-. Ah, vuestro escudo est
cubierto. El habla de tres corazones y tres leones.
Holger se puso rgido.
-No conozco a sarraceno alguno. No conozco a nadie aqu. Vengo de ms lejos de lo
que podrais entender.
-Quiz sea un enemigo vuestro que os busca para descuartizaros -intervino Hugi
interesado-. O un amigo.

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-Os digo que no lo conozco! -exclam Holger, dndose cuenta de que haba gritado-.
Perdonadme. Me siento como si estuviera en la Luna.
Alianora abri mucho los ojos.
-En la Luna? Oh, cielos -exclam lanzando una risita que era un sonido muy dulce-.
Bonita frase.
En alguna parte de su mente Holger registr el hecho, para su uso futuro, de que las frases
hechas de su mundo parecan aqu algo nuevo. Pero, sobre todo, estaba pensando en el sarraceno.
Quin diablos sera? ti nico musulmn que haba conocido nunca era ese tmido y pequeo
sirio de gafas de la facultad universitaria. Bajo ninguna circunstancia ira l por ah con uno de
esos atavos de langosta!
El, Holger, deba haberse hecho con el caballo y el equipo de un hombre que, por
coincidencia, se le pareca. Eso poda producirle verdaderos problemas. De nada servira
buscar al guerrero sarraceno. Con seguridad que no.
Un estado de nimo de desesperanza nihilista se apoder de l.
-Ir a Faerie -afirm-. No parece que tenga ninguna otra posibilidad.
-Es un lugar arriesgado para los mortales -intervino Alianora con gravedad. Se inclin
hacia adelante-. De qu lado estis, la Ley o el Caos?
Holger vacil.
-No tengis miedo -le presion ella-. Me mantengo en paz con la mayor parte de los
seres.
-La Ley, supongo -contest lentamente-. Aunque no s nada de este mun... esta tierra.
-As lo pensaba -dijo Alianora-. Pues bien, tambin yo soy humana, e incluso aunque los
favoritos de la Ley sean a menudo unos brutos, pienso que me gusta su causa ms que la de Caos.
Por eso me unir a vos. Puede que os sirva de alguna ayuda en el Mundo Medio.
Holger iba a iniciar una protesta, pero ella levant su mano esbelta y dijo:
-Nanay, ni una palabra. Apenas es un riesgo para m, que puedo volar. Y... -se ech a rer-. Y a
fe ma que podra ser una alegre aventura!
La noche se acercaba y empezaron a sentir su frescor, y a ver las estrellas. Holger extendi
la manta de la silla para dormir sobre ella, mientras Alianora se iba diciendo que buscara cobijo en
un rbol. El hombre permaneci despierto mucho tiempo, observando las constelaciones. Le
resultaban familiares, el cielo de finales de verano del norte de Europa. Pero estaba muy lejos el
hogar? O segua teniendo la distancia algn significado?
Record que cuando Alianora tom la forma humana, l, sin pensarlo, se santigu. No lo
haba hecho en toda su vida. Era slo el efecto de ese entorno medieval, o parte de las habilidades
inconscientes, la lengua, el saber montar a caballo y Dios saba qu ms, que haba obtenido de
algn modo? No conocindose ni siquiera a s mismo, se senta solitario.
No haba mosquitos all. Agradece las pequeas bendiciones. Pero en ese caso, por
recordarle el hogar, habra dado la bienvenida a uno de ellos.,
Finalmente, se qued dormido.

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PARTIERON por la maana, Holger y Hugi montando a Papillon. Alianora volaba por
encima en forma de cisne, trazando curvas, elevndose y desapareciendo tras los rboles, para
reaparecer lanzndose hacia arriba. El espritu del hombre se anim con el sol. Al menos haba
llegado a alguna parte y pareca estar en buena compaa. Al medioda, la direccin que haban
seguido hacia el este les llev muy alto en las colinas, hasta una tierra barrida por el viento y llena de
rocas, cascadas y barrancos, unas hierbas largas y duras y arbustos nudosos. Para Holger, el
horizonte que tena por delante pareca ms oscuro de lo que debiera.
Hugi rompi a cantar una cancin obscena. Para ponerse a su nivel, Holger cant baladas
como El calderero de Escocia y El rey bastardo de Inglaterra, traducindolas con una facilidad que
le sorprendi. El enano rea toscamente. Holger haba empezado a cantar Les trois orfvres
cuando una sombra cay sobre l y, al levantar la vista, vio al cisne volando arriba en crculos,
escuchando con inters. Dej de cantar.
-Eh, seguid -le pidi Hugi-. Es una rara y gran cancin.
-He olvidado el resto -dijo Holger en voz baja.
Tema encontrarse con Alianora cuando se detuvieran para almorzar. Lo hicieron en una
espesura que cubra la boca de una cueva. La joven fue alegremente hacia l, en forma humana.
-Sois muy entonado -sir Holger, dijo ella sonriendo.
-Ummm... os lo agradezco -murmur.
-Me gustara que recordarais lo que le sucedi a los tres orfebres -dijo ella-. Fue descorts
por vuestra parte dejarlos all en el tejado.
Holger la mir fijamente. Sus ojos grises eran totalmente cndidos. Bueno, como haba
pasado su vida entre las pequeas gentes terrestres... pero aun as no se atreva.
-Tratar de recordarlo -dijo con falsedad.
Los matorrales que tenan tras ellos se agitaron y vieron salir de la cueva a un ser. Al
principio, Holger pens que estaba deformado, pero luego decidi que deba ser un miembro
normal de una raza no humana. El cuerpo era algo ms alto que el de Hugi, y mucho ms ancho,
con unos brazos musculosos que le colgaban hasta la rodilla, que llevaba dobladas; la cabeza era
grande y redonda, de nariz aplastada, orejas puntiagudas y una hendidura como boca; la piel no
tena pelo y era griscea.
-Vaya, es Unrich -grit Alianora-. No pensaba que llegaras tan arriba.
-Ey, ay, estar aqu, s estar -el ser se agach y contempl a Holger con unos ojos circulares.
Slo llevaba puesto un delantal de cuero y transportaba un martillo-. Estar... nosotros... abriendo
pozo nuevo all -dijo sealando el territorio circundante-. Haber oro en esas colinas.
-Unrich pertenece a los nqueles -explic Alianora, y Holger lleg a la conclusin de que
deba tratarse de una tribu de enanos de montaa, y no de una clase de monedas ni de una aleacin-.
Lo conoc por medio de las familias de tejones.
El recin llegado estaba tan vido de noticias y rumores como parecan estarlo todos por
all. Hubo que contar la historia de Holger desde el principio. Al final, el nquel agit la cabeza y
escupi.

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-No ir ahora a buen lugar. No bueno ahora que el Mundo Medio estar reuniendo todos
ejrcitos.
-Vaya -dijo Hugi-. Vamos a tener una fra bienvenida en donde Alfric.
-Contar que elfos y trolls han hecho alianza -dijo Unrich-. Y cuando esos clanes unirse,
grandes problemas haber.
Alianora frunci el ceo.
-No me gusta esto -le dijo a Holger-. Los brujos van saliendo con mayor audacia al
extranjero, llegando incluso hasta el corazn del Imperio, segn he odo. Es como si hubiera
desaparecido el baluarte de la Ley, por lo que Caos puede salir libremente al mundo.
-Haber puesto un hechizo santo a Cortana, pero no ser muy til y nadie capaz de
sostenerlo en donde levantarse -dijo Unrich con un cierto alivio pesimista.
Cortana, pens Holger. Dnde haba odo antes ese nombre?
Unrich busc en un bolsillo de su delantal y, ante la sorpresa de Holger, sac una tosca
pipa de arcilla y un saquito de algo que pareca tabaco. Prendindole fuego con pedernal y
acero, inhal el contenido profundamente. Holger le observaba con deseo.
-Es un truco de dragn, el que respires fuego -dijo Hugi.
-Mi gustar -respondi Unrich.
-Y con toda la razn -intervino Holger-. Una mujer es slo una mujer, pero un buen
cigarro es una fumada.
Todos se quedaron mirndole.
-Nunca o a ningn humano llamar as al demonio -dijo Alianora.
-Djame una pipa -dijo Holger-. Y mirad!
-Esto es demasiado para perdrselo.
Unrich volvi a meterse en la cueva y regres con una pipa grande. Holger la apret con
firmeza, cogi fuego y sopl felices nubes. No crea estar fumando tabaco, era tan fuerte como el
mismo diablo, pero no peor que lo que haba tenido en Francia antes de la guerra, o mientras
estuvo en Dinamarca. Hugi y Unrich le miraban con ojos desorbitados. Alianora rompi a rer a
carcajadas.
-Cunto quieres por esto? -pregunt Holger-. Te dar uno de los mantos de repuesto
por la pipa, con el pedernal y el acero y una bolsa de tabaco... de hoja de fumar.
-Aceptar! -dijo Unrich enseguida. Holger comprendi que haba podido realizar un mejor
trato. Qu importaba.
-Tendrs la decencia de aadir algo de comida para nosotros -dijo Alianora.
-Bueno, dar lo que pedir -dijo Unrich y desapareci de nuevo. Alianora se qued mirando
con conmiseracin a Holger.
-Los hombres no sois prcticos para ganaros el pan -dijo con un suspiro.
Con una hogaza de pan, queso y carne ahumada volvieron a ponerse en marcha. Aunque la
zona se iba haciendo ms salvaje y difcil, Papillon no pareca cansarse. Por el este, la oscuridad
se levantaba ante ellos conforme avanzaban, como un muro vago. Cercana la noche, se
detuvieron en lo que deba ser la cresta de la cordillera; ms abajo, las pequeas colinas
descendan hasta los pinares. Alianora se puso a construir diestramente un abrigo de mimbres

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trenzados, mientras Hugi se entretena en preparar la cena. Holger se sinti intil. Pero
disfrut viendo moverse a la joven.
-Maana entraremos en Faerie -dijo ella cuando se sentaron alrededor del fuego, con la
noche ya cada-. Despus, estaremos en manos del destino.
-Por qu est tan oscuro en esa direccin? -pregunt Holger.
Alianora se qued mirndole.
-Verdaderamente que sois de muy lejos, o eso u os han hechizado. Todos saben que los
fariseos no pueden soportar la luz del da, por lo que en su reino siempre hay crepsculo -aadi
con una mueca. El fuego haca resaltar su rostro joven con un color rojizo sobre la negrura que traa
el viento-. Si gana Caos, quiz se asiente el crepsculo en todo el mundo, y ya no habr ms luz
del sol brillante, ni hojas verdes ni flores. Ay, supongo que ciertamente estoy con la Ley -aadi
antes de detenerse-. Y sin embargo, Faerie tiene una extraa belleza. Lo veris por vos mismo.
Holger la mir a travs de las llamas. La luz brillaba en sus ojos, acariciaba sus cabellos y las
curvas suaves de su cuerpo, despus la envolvi en un manto de sombra.
-Si no soy descorts -se aventur-, no puedo entender que una joven hermosa como vos
vivis en estas tierras salvajes entre... entre gentes que no son como vos.
-Ah, no es esto un acertijo difcil -dijo ella mirando las brasas. El apenas poda escuchar su
voz por encima del viento de la noche-. Los enanos me encontraron cuando era un beb,
acostada en el bosque. Quiz era la hija de un propietario, robada en las hostilidades que asolan
continuamente estas marcas. Los ladrones pensaron criarme como esclava, pero se cansaron de la
idea y me dejaron. Entonces las gentes pequeas y los animales, sus hermanos por juramento,
me criaron. Fueron bueno y amables, y me ensearon muchas cosas. Al final me dieron este
disfraz de cisne, que dicen perteneci en otro tiempo a las valquirias. Con su poder, yo, aunque
no haba nacido con una forma fuerte, sino de un tipo humano comn, puedo cambiar como
habis visto, y as puedo vivir a salvo. Los enanos me dijeron que poda ir adonde quisiera. Pero no
me importaban mucho los salones llenos de humo de los hombres. Mis amigos estaban aqu, y slo
necesitaba el espacio y el cielo para estar contenta. Esa es toda la historia.
Holger asinti, lentamente.
Entonces fue ella la que le mir.
-Slo nos habis contado un poco sobre vos mismo -dijo ella con una sonrisa insegura-.
Dnde est vuestro hogar, y cmo llegasteis aqu sin atravesar las tierras de los hombres ni el
Mundo Medio, y sin saber lo que ellos son?
-Tambin a m me gustara saberlo -respondi Holger.
Hubiera querido contarle la historia entera, pero reprimi el impulso. Probablemente,
ella no podra entenderla. Adems, quiz fuera prudente reservarse algunos secretos.
-Pienso que me han lanzado un hechizo -dijo-. He vivido tan lejos de aqu que nunca o
hablar de estos lugares. Y de pronto, aqu estaba.
-Y cul es el nombre de vuestro reino? -insisti ella.
-Dinamarca -dijo, arrepintindose enseguida al or que ella exclamaba:
-Pero yo he odo hablar de vuestro reino! Aunque est lejos de aqu, tiene gran fama. Un
pas cristiano, al norte del Imperio, no es as?

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-Bueno... bien... no creo que sea la misma Dinamarca -difcilmente!, pens-. La ma


est en... bueno... -no quera decirle una mentira completa. Un momento; pens en sus viajes por
Estados Unidos-. Me refiero a un lugar de Carolina del Sur.
Ella le mir ladeando la cabeza.
-Creo que estis ocultando algo. Pues bien, como deseis. Los de la frontera hemos
aprendido a no ser demasiado curiosos -dijo bostezando-. Nos acostamos?
Se metieron juntos en el abrigo, buscando el calor humano conforme la noche se iba
haciendo ms fra. Varias veces, Holger despert con un estremecimiento y sinti a su lado la
respiracin de Alianora. Era una joven muy dulce. Si no llegaba a encontrar el camino de
regreso...

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EL descenso de la maana siguiente fue rpido, aunque peligroso. Hugi grit a menudo
cuando los cascos de Papillon resbalaban en la pendiente y se inclinaban sobre un borde de
infinito. Alianora iba muy por delante. Tena la costumbre, que a Holger le erizaba el pelo, de
convertirse en humana en mitad del aire y volver a tomar la forma de cisne justo a tiempo para
evitar estrellarse en la cada. Tras ver eso, Holger necesitaba desesperadamente una pipa
tranquilizante. No pudo encender la pipa hasta que Hugi le ense a utilizar el pedernal y el acero
que llevaba ahora en la bolsa del cinturn. Por qu no tendran cerillas en ese mundo?
Cuando cruzaban los pinares, el crepsculo se cerr all con nubes de tormenta. Se haca
ms oscuro con cada paso silencioso. Holger se preguntaba si seran capaces de ver el final del
viaje. El cuero cabelludo se le erizaba al pensar en cruzar a ciegas un pas de trolls, hombres
lobos y Dios sabra qu otra cosa.
Conforme descenda, el aire se iba haciendo ms clido. Cuando por fin salieron del
bosque, la atmsfera era fragante y estaba cargada con olores que Holger desconoca y que
parecan como de incienso. Entraron en un valle abierto y ondulado y Hugi trag saliva.
-Estamos ya en Faerie -murmur-. Que podamos salir d'aqu es otra historia.
Con una sola mirada Holger cubri todo el paisaje. Aunque el sol se haba ocultado, la
noche a la que tanto tema no haba cado. No poda identificar fuente alguna de luz, pero vea
con la misma claridad que durante el da. El cielo era de un azul muy oscuro, y la misma atmsfera
azul invada el aire, como si fueran cabalgando bajo el agua. La hierba era alta y suave, con un
tono plateado superpuesto a su verde claro; unas flores blancas puntuaban el suelo. Asfdelos,
pens Holger. Pero cmo lo saba? De vez en cuando vea matorrales de rosas blancas. Los
rboles se elevaban solitarios y en pequeos grupos, altos, delgados, de corteza lechosa, con hojas
del color de la hierba. Un viento lento soplaba a travs de ellos, produciendo un pequeo sonido
tintineante. Bajo esta luz sin sombra, engaosa, Holger no poda medir bien las distancias. Cerca
corra una corriente que no tintineaba, sino que tocaba una interminable meloda basada en una
escala desconocida. La fosforescencia creaba remolinos blancos, verdes y azules sobre el agua.
Papillon relinch y se puso de manos. No le gustaba ese lugar.
Pero dnde lo he visto antes, este azul tranquilo y fro sobre los rboles y colinas que se
funden con el cielo, en donde el viento sopla de modo cantarn y el ro resuena como campanas
de cristal?Fue en un sueo que tuve hace tiempo, medio dormido y medio despierto bajo la
luz de la noche veraniega de Dinamarca, o fue en un ao ms antiguo y olvidado? No lo s. Y
no creo que desee saberlo ahora.
Siguieron cabalgando, en esa luminiscencia sin cambios el tiempo pareca fluido e
inestable, por lo que podan haber viajado un minuto o un siglo, pues el paisaje vago se deslizaba
quedando tras ellos, mientras seguan hacia delante. Hasta que el cisne baj de nuevo, tom
tierra con un estruendo de alas y se convirti en Alianora. Poda verse el miedo en su rostro.
-Vi a un caballero por all -dijo sin aliento-. Un caballero de Faerie. No s lo que hara
por aqu.
Holger sinti que el corazn comenzaba a latirle con fuerza, pero mantuvo tranquila
su apariencia exterior.

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-Lo descubriremos.
El desconocido apareci encima de una cresta. Iba sobre un caballo alto, blanco como la
nieve, de crines fluidas y cuello orgullosamente arqueado; sin embargo, el animal, al verlo
atentamente, tena algo sutilmente errneo, unas patas demasiado largas, una cabeza demasiado
pequea. El jinete llevaba una armadura de plata completa, la visera bajada, por lo que no se le
vea el rostro; plumas blancas sobre el casco, el escudo de color blanco y negro y todo lo dems
brillaba con el color azul de la medianoche. Se detuvo y dej que Holger se acercara a l.
Cuando el dans estuvo cercano, el caballero baj la lanza.
-Deteneos y declarad quin sois! -exclam con una voz que tena una cualidad metlica
resonante, pues no era totalmente humana.
Holger tir de las riendas. Papillon relinch con una nota de desafo.
-He sido enviado por la bruja Madre Gerd con un mensaje para el duque Alfric.
-Primero dejadme ver vuestras armas -grit con voz metlica-. No viene por aqu nadie
que sea desconocido.
Holger se encogi de hombros para disfrazar su inquietud. Agachndose, sac el escudo
de donde colgaba y lo desliz sobre el brazo izquierdo. Hugi tir de la cubierta de lienzo.
-Aqu lo tenis.
El caballero de Faerie ech hacia atrs el caballo, lo espole y carg.
-Defendeos! -grit Hugi. Salt inmediatamente de la silla-. Busca vuestra vida!
Papillon salt hacia un lado mientras Holger segua todava con la boca abierta. El otro
jinete pas junto a l con un sordo resonar de cascos. Dio la vuelta y regres, apuntando con la
lanza a la garganta de Holger.
Entonces ste actu guiado por reflejos ciegos. Baj la lanza, estimul a Papillon y
levant el escudo para defenderse. El caballo negro salt hacia adelante. La forma del enemigo se
acercaba cada vez ms. Apuntaba con la lanza al centro de Holger. El dans baj el escudo y
movi los pies en los estribos.
Entrechocaron con un estruendo cuyo eco se repiti de colina en colina. El escudo de
Holger se le haba aplastado contra el estmago. Casi haba perdido la lanza mientras la lanzaba
hacia la visera del enemigo. Pero la otra lanza se astill y el caballero de Faerie se baj de la silla.
Papillon se adelant. El desconocido se puso a la cola de su caballo.
Estaba de nuevo en pie, era increble que lo hubiera podido hacer con la armadura
completa, y su espada estbanlera. Todava no tena tiempo para pensar. Holger haba dejado que su
cuerpo actuara por l, pues saba lo que habra de hacer. Golpe al enemigo desmontado. La
espada chocaba con la espada. El caballero de Faerie lanz un tajo hacia la pierna de Holger. El
dans par el golpe a tiempo. El mismo dej caer su hoja sobre el casco de plumas. El metal son
y el enemigo se tambale.
El golpe desde arriba haba sido demasiado fuerte. Holger dio un salto, se le qued
atrapado un pie en un estribo y cay de espaldas. El extranjero salt sobre l. Holger le dio una
patada. De nuevo, el sonido metlico y el guerrero cay. Gateando, ambos se pusieron en pie. La
espada del recin llegado reson contra el escudo de Holger. Este apunt al cuello, tratando de
encontrar una juntura abierta en las placas. El guerrero de Faerie apuntaba hacia abajo, buscando
las piernas sin proteccin. Holger resbal hacia atrs. El otro se precipit contra l, su espada se
desdibuj por la velocidad. Holger detuvo el golpe en mitad del aire. El encontronazo sacudi sus

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msculos. Al caballero de Faerie se le cay la espada. Inmediatamente, sac una daga y se lanz
hacia l.
La espada ancha no estaba hecha para dar estocadas, pero Holger vio una abertura delante
de l, por encima de la grgola, y se lanz hacia el frente. Saltaron chispas. La forma metlica
retrocedi, cay de rodillas, se dej caer hasta la hierba con un ltimo crujido y se qued quieta.
Sintiendo vrtigo y un estruendo en sus odos, Holger mir a su alrededor. Vio que el caballo
blanco hua hacia el este. Va a contrselo al duque, pens. Entonces Hugi se puso a bailar y a
celebrarlo a su alrededor, mientras Alianora se coga a su brazo, sollozaba y exclamaba que haba
librado la batalla de una manera esplndida.
Yo?, pens. No, ese no fui yo. No s ni una palabra de espadas y lanzas.
Pero entonces quin gan esta pelea?
Alianora se inclin sobre la forma cada.
-No sangra -dijo con voz spera-. Pero aun as est muerto, pues los fariseos no pueden
soportar el contacto del hierro fro.
Holger recuper el aliento. Su mente comenz a aclararse. Vio sus errores; s, debera
haber permanecido montado y utilizar su caballo como arma secundaria. Lo hara mejor la
prxima vez. Brevemente se pregunt lo que utilizaran en lugar del acero los habitantes de
Faerie -fariseos-, como parecan llamarse, sin duda porque una poblacin humana y letrada haba
confundido sus referencias bblicas. Aleaciones de aluminio? Seguramente la magia podra servir
para extraer aluminio de la bauxita, berilio, magnesio, cobre, nquel, cromo, manganeso...
Aunque sin duda era cierto, la idea de un mago con un espectroscopio le result lo
bastante divertida como para recuperar el equilibrio. Sorprendi a sus camaradas al echarse a rer
a carcajadas.
-Pues bien -dijo, sorprendindose l mismo un poco de su propia crueldad-. Veamos lo
que hemos conseguido.
Se arrodill y abri la visera. El vaco se le qued mirando. La armadura estaba hueca.
Debi estarlo todo el tiempo.

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FAERIE pareca una selva, con colinas, bosques y valles sin cultivar. Holger pregunt a
Hugi, que se senta muy acobardado, que de qu vivan sus habitantes. El enano le explic
que obtenan con magia una parte de la comida y la bebida, otra parte de los reinos del Mundo
Medio que le eran tributarios, y que tambin cazaban algo de los animales fantsticos que
merodeaban por sus dominios. Todos ellos parecan ser guerreros y brujos, dejando que
hicieran el trabajo fsico los esclavos que haban tomado de los goblins, kobolds y otras tribus
atrasadas. El interrogatorio de Holger revel que los fariseos desconocan la vejez y la
enfermedad, y tambin que carecan de alma. Holger pens que no seran la compaa ms
agradable que pudiera imaginarse.
Intentando encontrar una base mental slida, y olvidndose de la armadura hueca que
yaca en el campo de asfdelos, comenz a teorizar. Slo tena un conocimiento preciso de la
fsica y las matemticas, pero era capaz de realizar algunas conjeturas inteligentes. Este mundo
deba tener una explicacin racional!
Tanto las similaridades con su hogar, como las constelaciones, como las diferencias, tales
como las que ahora le rodeaban, descartaban la posibilidad de que fuera otro planeta en el
espacio. Es decir, en el mismo espacio que el suyo. Las leyes ordinarias de la naturaleza, como la
gravedad y la combinacin qumica, parecan funcionar; pero era evidente que aqu existan
clusulas que permitan... bueno, la magia. Resultaba concebible que la magia no fuera ms que
un control mental directo de la materia. Incluso en el mundo del que proceda haba personas
que crean en la telepata, telequinesis, etc. Quiz en este mundo, bajo ciertas condiciones, las
fuerzas mentales pudieran ser ms poderosas que las inorgnicas... Cuando sus pensamientos le
llevaron hasta ese punto, se dio cuenta de que no estaba en parte alguna, sino que simplemente
haba dado un nombre diferente a la misma serie de fenmenos.
Pues bien, sea como sea, dnde estaba? O sera mejor preguntar cundo estaba? En
otra Tierra? Quiz dos objetos pudieron ocupar el mismo espacio al mismo tiempo sin que se
produjeran relaciones entre uno y otro. Lo que significaba que podan hacerlo dos universos
llenos de estrellas. O un nmero cualquiera de universos. Haba cado en uno de ellos: con un
paralelismo tan grande con respecto al suyo, a pesar de las diferencias, que tena que existir
alguna vinculacin entre ellos. Pero cmo?
Suspir y abandon. Ocuparse primero de lo primero. Ahora mismo tena que
mantenerse vivo en una tierra en la que muchos seres buscaban a uno que llevaba los tres
corazones y los tres leones.
En la luz crepuscular fue apareciendo lentamente el castillo. Los muros se elevaban hasta
una altura de vrtigo, los tejados eran todo cumbres y ngulos, rematados en elevadsimas y
delgadas torres: era de una belleza salvaje, como la del hielo en un bosque invernal. La piedra
blanca pareca estar hecha como un encaje, y ser tan frgil que el aliento podra deshacerla, pero
al acercarse Holger pudo ver lo enormes que eran los muros. Un foso rodeaba la colina sobre la
que se ergua el castillo, y aunque ningn ro vaciaba all sus aguas, el agua daba vueltas
interminablemente resonando como campanillas.
No lejos de all haba otra colina cubierta de rosas, medio oculta en las corrientes de
niebla, pero que pareca tener la forma del pecho de una mujer. Hugi seal hacia ella.

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-All est la Colina del Elfo -dijo en voz muy baja-. All dentro, los elfos celebran sus fiestas
desconocidas y salen para bailar en las noches iluminadas por la luna.
Al fondo haba un bosque tan oscuro que Holger apenas si poda ver los rboles que se
extendan hacia el norte, el sur y el este.
-All en Mirkwood los seores de los fariseos cazan grifos y manticoras -susurr Hugi.
Desde el castillo, lejano y fro, reson una trompeta, cuyo sonido se pareca al de las aguas
al precipitarse. Ya nos han visto, pens Holger. Dej caer una mano hacia su espada. Alianora,
aleteando, baj junto a l adoptando su forma humana. Tena una expresin grave.
-T y Hugi... -se detuvo para aclararse la garganta-. Me habis guiado hasta aqu, y os lo
agradezco mil veces. Pero ahora sera mejor que os fuerais.
Alianora se le qued mirando un momento.
-Nanay -dijo enseguida-. Creo que nos quedaremos un rato. A lo mejor podemos ayudar.
-No soy nadie para vos -dijo con voz vacilante-. Nada me debis y yo os debo ms de
lo que podr pagaros nunca.
Los ojos grises permanecieron serios.
-Se me viene a la mente que sois algo ms que nadie, aunque vos no lo sepis -murmur
ella-. Tengo una sensacin sobre vos, sir Holger. As que por lo menos yo me quedar.
-Pues bien -exclam Hugi con voz ampulosa, aunque no demasiado feliz-. No pensaris
que voy a volverme como un cobarde ahora, no?
Holger no les presion. Haba cumplido con su deber al ofrecerles una excusa para que
se fueran; y por Dios que se alegraba de que no la hubieran aprovechado!
Se abrieron las puertas del castillo y, sin hacer ruido, descendi un puente levadizo. Las
trompetas volvieron a sonar. Salieron a recibirle unos jinetes con estandarte y blasn, penacho de
plumas y lanza. Holger tir de las riendas y esper, sujetando fuertemente con la mano la lanza.
As que stos eran los seores de Faerie.
Iban vestidos con unos colores que parecan luminosos sobre el fondo crepuscular,
carmeses, dorados, morados y verdes, pero el tono de cada prenda brillaba, destellaba y
cambiaba de un momento al siguiente. Algunos llevaban cota de malla, o placas metlicas
plateadas elaboradamente formadas; otros llevaban tnicas y coronas. Eran altos y se movan con
una gracia lquida que ningn ser humano podra repetir, ni siquiera un felino. Una arrogancia
fra era la nota predominante de sus rasgos, extraamente modelados, de pmulos altos, narices
extendidas hacia los lados y barbilla estrecha. Eran de piel blanca, de cabellos largos y finos color
azul plateado, la mayora de los hombres imberbes. Cuando se acercaron lo suficiente, Holger
pens al principio que eran ciegos, pues sus ojos oblicuos mostraban un vaco azulado. Pero
pronto se dio cuenta de que la vista de estos era mejor que la suya. El jefe se detuvo e hizo una
pequea reverencia desde el estribo.
-Bienvenido, seor caballero -dijo. Era agradable escuchar su voz, pues se pareca ms a la
del canto que a la del habla-. Soy Alfric, duque de Alfarland en el reino de Faerie. No es frecuente
que los mortales vengan a saludarnos.
-Os lo agradezco, mi seor -dijo Holger, observando que de sus labios salan por s solas
las frases corteses-. La bruja Madre Gerd, que creo es una humilde sierva vuestra, me
encomend a vuestra gracia. Pens que vuestra sabidura podra solucionar una afliccin ma, por
lo que vengo aqu a suplicaros el favor.

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-Ah, eso es? Habis hecho bien en venir, entonces. Os ruego que vos y vuestros
servidores permanezcis aqu tanto como os plazca y me esforzar por ayudar a un caballero de
vuestra posicin con todo el poder que pueda tener.
Mi posicin?, reflexion Holger, no olvidando que la criatura que le haba atacado era
sin duda del duque. Los tres corazones y los tres leones no parecan ser muy populares en el
Mundo Medio. La cuestin era si Alfric entenda ahora que Holger no era el hombre al que quera
matar. Y tanto si lo saba como si no, qu se ocultaba tras ese rostro liso y fro?
-Agradezco vuestra gracia -exclam Holger en voz alta.
-Me duele tener que pediros que dejis fuera la cruz y el hierro, pero ya conocis la
desafortunada debilidad de nuestra raza -dijo Alfric en tono corts-. Mas no temis, que a cambio
se os darn armas.
-Nada tengo que temer, mi seor, en vuestro baluarte -dijo Holger, e inmediatamente
pens que se estaba convirtiendo en un mentiroso.
-Yo cuidar de vuestras cosas, Holger -dijo Alianora-. De todas formas iba a quedarme
fuera.
Alfric y los otros fariseos giraron hacia ella sus ojos de mirada vaca.
-Esta es la doncella-cisne de la que hemos odo hablar -dijo sonriendo el duque-. No, bella
dama, malos anfitriones seramos si no os ofreciramos un techo.
Alianora agit con tenacidad la cabeza. Alfric frunci el ceo.
-Rechazaris nuestra invitacin? -pregunt.
-As es -contest Alianora con tono intempestivo.
-Y yo me quedar fuera con ella -se apresur a aadir Hugi.
-No, entrars con sir Holger -dijo la joven.
-Pero... -empez a decir Hugi.
-Ya me has odo -le cort Alianora.
Alfric se encogi de hombros.
-Si deseis unios a nosotros, sir caballero -dijo con un leve gesto.
Holger descendi del caballo y se quit la armadura. Los fariseos miraron hacia otro lado
cuando toc sus armas de empuadura en forma de cruz. Papillon relinch y contempl los
caballos de los otros. Alianora carg el equipo en el corcel y lo tom por la rienda.
-Os esperar en el bosque -dijo, llevndose al caballo. Holger sigui mirndola hasta
que desapareci.
El grupo entr en el baluarte. Dentro se extenda un ancho patio, con rboles, lechos de
flores y fuentes cantarinas, con msica y un fuerte olor a rosas en el aire. Holger vio que, delante del
torren principal, las damas de Faene se haban reunido para observarlo todo. Durante un momento
se olvid de todo lo dems. Por Judas! Mereca la pena cruzar varios universos slo para ver eso.
Confundido, les hizo una reverencia.
Alfric le dijo a un esclavo goblin de corta estatura y piel verde que le condujera a sus
aposentos.
-Le esperaremos para la cena -dijo graciosamente.

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Holger, con Hugi trotando tras l, cruz corredores labernticos, altos, abovedados y
ligeramente brillantes. A travs de las puertas en forma de arco pudo vislumbrar habitaciones que
refulgan por las joyas que contenan. Evidentemente, pens tratando de mantener el equilibrio,
quien es capaz de conjurar esas cosas y sacarlas del aire...
Subiendo un tramo de escaleras largo y curvo llegaron a otro saln, y de all a una serie
de habitaciones que parecan sacadas de las Mil y una noches. El goblin salud humildemente y
les dej solos. Holger mir a su alrededor, a las alfombras brillantes, los mosaicos de piedras
preciosas, los colgantes hechos con pao de oro, las ventanas de las galeras que daban a
extensos jardines. Los cirios ardan con una luz clara que no ondulaba. De un muro colgaba un
tapiz cuyas figuras cambiaban lentamente, representando una historia, y Holger apart de all la
mirada con un ligero estremecimiento.
-A fe q'aqu se lo saben vivir -afirm Hugi-. Pero lo dara todo pa estar de nuevo bajo mi
viejo roble. Hay aqu algo maligno.
-Sin discusin -dijo Holger, entrando en un bao que le ofreca todas las comodidades
de su hogar, como jabn, agua caliente corriente, tijeras, navaja de afeitar, un espejo de cristal, y
que sin embargo no tena nada de su hogar. A pesar de ello sali de all sintindose muy
recuperado. Sobre el lecho haba un vestido que deba estar pensado para l; cuando se lo puso, le
quedaba como si fuera una segunda piel. Mangas de seda hasta las muecas, chaleco de satn
morado, medias carmes, manto azul corto, calzado de terciopelo negro, todo enhebrado con oro y
joyas, terminado en suaves y extraas pieles, lo que elev an ms su moral. En una esquina
observ que haba un equipo militar, incluyendo una espada cuya guarda tena la forma de una
luna creciente. Era un educado rasgo de Alfric, aunque nadie podra llevar armas a una cena.
-Oh, buena figura tenis, sir Holger -exclam Hugi con admiracin-. Vais a tener que
defenderos de las damas de Faene. Pues se dice que son por aqu muy besuconas.
-Me gustara saber por qu todos son tan amigables -dijo Holger-. Acaso los fariseos no se
llevan mal, como mnimo, con la humanidad? Por qu Alfric se portar as conmigo?
-Quin sabe. A ver si es todo una trampa. A lo mejor le divierte ser amable. Es imposible
saber lo que las gentes de Faerie pensarn o harn. No se conocen a s mismos, ni les
importa.
-Me hace sentirme culpable dejarte a ti aqu sentado, ya Alianora all fuera en el bosque.
-Ah, me traern algo que comer, y ella estar ms feliz all. S lo que estar pensando. Yo
estoy aqu para ayudaros, y ella se queda fuera para hacer lo que pueda si se presenta la
necesidad.
Apareci un goblin que anunci obsequiosamente que la cena estaba servida. Holger le
sigui a travs de unos salones de color azul humo llegando hasta una cmara tan enorme que
apenas poda ver el techo ni el final. Las damas y seores de Faerie que rodeaban la mesa parecan
un arco iris que se hubiera fundido. Esclavos no humanos corran por all, la msica proceda de
alguna parte, la charla y las risas se elevaban sobre un silencio que, de alguna forma mgica, no se
vea interrumpido. Condujeron a Holger hasta la izquierda de Alfre, sentando al otro lado a una
joven a la que presentaron con el nombre de Meriven. El impacto del rostro y la figura de sta
fue tal que Holger apenas pudo escuchar el nombre. Tras inclinarse ante ella, se sent y trat de
iniciar una conversacin.
Ella responda fcilmente, a pesar de lo endebles que eran sus esfuerzos. Por lo que
oa, Holger comprenda que aqu la conversacin era un bello arte: rpida, ingeniosa, potica,
cnica, siempre con una indicacin de delicada malicia, siempre con unas normas muy
elaboradas que ni siquiera empezaba a entender. Pens que unos inmortales que no tenan otra

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cosa que hacer salvo cazar, practicar la magia, intrigar y librar guerras acabaran por desarrollar
una sofisticacin fuera de toda medida. All no haban odo hablar de los tenedores, pero la
comida y los numerosos vinos constituan una sinfona. Si Meriven no le distrajera tanto. Era la
clsica situacin de embarras de richesses.
-Verdaderamente sois un hombre audaz al aventuraros hasta aqu -dijo ella con suave voz
y sosteniendo la mirada de Holger con esos curiosos ojos que, en ella, ya no le resultaban
molestos-. La estocada mortal que disteis a vuestro enemigo, ah, qu hermosa!
-La visteis? -pregunt l sorprendido.
-En el Pozo Negro, s. Os vi. En cuanto a si slo estbamos bromeando o queramos
vuestra vida, sir Holger, no sera bueno que un hombre joven conociera demasiado. Un poco de
asombro le mantiene alejado de la estupidez -dijo riendo dulcemente-. Pero qu os trajo aqu?
Holger sonri antes de responder:
-Tampoco una joven dama debera saber demasiado.
-Ah, cruel! Y sin embargo, me alegra que vinieras -dijo, utilizando el tratamiento ntimo-.
Puedo dirigirme a ti as, hermoso sire? Existe una afinidad de espritu entre nosotros, aunque
nos encontremos en guerra de vez en cuando.
-Sois mi ms querida enemiga -dijo Holger. Ella baj los prpados, mostrando con su
sonrisa que apreciaba aquello. Tambin Holger tenda a bajar los ojos. Qu cuello tan hermoso
tena ella! Holger busc en su mente ms palabras que robarle a Shakespeare. La situacin haba
vuelto al orden normal.
Siguieron el flirteo durante todo el banquete, que pareci durar horas. Despus, el grupo
acudi a bailar a un saln todava ms grande. En cuanto comenz la msica, el duque Alfric se
llev aparte a Holger.
-Venid conmigo un momento, si os parece, buen seor. Ser mejor que hablemos
enseguida de vuestro problema, los dos solos, para que pueda pensar en ello un tiempo; pues
preveo que nuestras damas os darn escasa paz.
-Agradezco vuestra gracia -le dijo Holger con algo de malhumor, pues precisamente en
ese momento no deseaba recordar la realidad.
Caminaron hasta un jardn, encontraron un banco bajo un luminoso sauce y se sentaron.
Una fuente haca bailar el agua ante ellos, por detrs cantaba un ruiseor. Con un movimiento
flexible, Alfric apoy la espalda de su cuerpo vestido de negro.
-Expresad vuestro deseo, sir Holger -le dijo.
Bien, era intil retener nada. Si el fariseo tena el poder de retornarlo a su lugar y
tiempo, probablemente tendra que conocer toda la situacin. Pero dnde empezar? Cmo
describir todo un mundo?
Holger hizo todo lo que pudo. Alfric le guiaba ocasionalmente con inteligentes preguntas.
El duque nunca mostraba sorpresa, aunque al final pareca sumido en sus pensamientos. Apoy
los codos en las rodillas y extrajo la hoja de metal blanco que llevaba en el cinto. Mientras le daba
vueltas una y otra vez, Holger pudo ver la inscripcin que llevaba en la hoja. La Daga
Ardiente. Se pregunt lo que significara aquello.
-Es un extrao relato -dijo Alfric-. Jams haba odo uno que lo fuera tanto. Y sin
embargo, creo que la verdad se encierra en l.
-Podis... podis ayudarme?

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-No lo s, sir Olger... pues, si no os importa, as es como me sigue pareciendo natural


llamaros. No lo s. Como cualquier brujo o astrlogo sabe, hay muchos mundos en el espacio, pero
el concepto de una pluralidad de universos es diferente, slo cabe sospecharlo por lo que dicen
algunas antiguas escrituras. Si os he escuchado sin que el asombro se dejara translucir es porque
yo mismo he especulado que otra Tierra como la que vos describs debe existir en realidad,
siendo la fuente de los mitos y las leyendas, como las que hablan de Federico Barbarroja, o las
grandes canciones picas sobre el emperador Napolen y sus hroes.
Como si hablara para s mismo, Alfric murmur unos cuantos versos:

Gerard U vaillant,
nostre birgan magnes,
tres ans tut pleins ad
est dier Espagne
Combatlant contre la Grande
Bretagne.

Despus, Holger pudo ver que Alfric sufra una sacudida y, con mayor viveza, dijo:
-Invocar espritus que puedan daros consejo. Sin duda, eso tardar tiempo, pero nos
esforzaremos para mostraros nuestra hospitalidad. Pienso que tenemos buenas esperanzas de
acabar obteniendo el xito.
-Sois excesivamente amable -dijo Holger, sintindose abrumado.
-No -contest Alfric con un movimiento de la mano-. Vosotros los mortales no sabis lo
tediosa que puede llegar a ser una vida en la que no se muere, y la alegra que nos produce un
desafo como ste. Soy yo el que debera daros las gracias.
Se levant y sofoc una risita.
-Y ahora, imagino que deberais volver al baile. Que os divirtis, amigo mo.
Holger regres al saln de baile lleno de alegra. Haba juzgado con excesiva rapidez al
Mundo Medio. Nadie poda ser ms amable o corts que los fariseos. Le gustaban!
Meriven se apart de otras damas en cuanto l entr en el saln de baile. Se cogi de su
brazo y, con un tono de astucia en su voz, le dijo:
-No s por qu hago esto, sir caballero. Os vais sin decir una palabra y me dejis olvidada.
-Tratar de compensaros -contest.
La msica lfica le rodeaba y entraba en l. No conoca los bailes de majestuosas figuras
que vea, pero Meriven capt el fox trot enseguida. Nunca haba tenido Holger una compaera
mejor. No estaba seguro de cunto dur el baile. Salieron al jardn, bebieron de una fuente de
vino, rieron y no regresaron. El resto de la noche fue mucho ms placentera que cualquiera que
hubiera pasado nunca, o incluso ms.

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NO haba all ninguna maana o tarde autntica, ni da ni oscuridad; sus habitantes


parecan vivir de acuerdo con sus caprichos. Holger despert lentamente, lujuriosamente, y se
encontr solo de nuevo. Exactamente en ese momento se abri la puerta y entr un goblin con
una bandeja de desayuno. Debieron utilizar la brujera para conocer sus gustos personales: no
era un absurdo desayuno continental, sino una buena bandeja americana de jamn con huevos,
tostada, tortas de alforfn, caf y zumo de naranja. Cuando estuvo levantado y vestido, entr
Hugi con aspecto preocupado.
-Dnde estuviste? -pregunt Holger.
-Ah, dorm en el jardn. Me pareca lo ms correcto cuando vos estabais, bueno, ocupado
-explic el enano sentndose en una banqueta, como una incongruente mancha morena entre
todo aquel oro, escarlata y prpura. Se qued tirndose de la barba-. No me gusta el aire de
aqu. Algo va mal.
-Tienes prejuicios -respondi Holger. Sobre todo estaba pensando en una cita que tena
con Meriven para practicar la cetrera.
-Ay, puede hacer cualquier cosa para asombraros y utilizar todo tipo de buenos vinos y
frvolas jvenes -gru Hugi-, pero apenas si existe amistad entre los hombres y Faerie, y menos
ahora en que Caos se prepara para la guerra. En cuanto a m, veo lo que veo. Y esto es lo que espi
cuando estaba en vuestro jardn. Grandes destellos de luces desde la torre ms alta, una figura
demonaca que parta con el humo, y una peste a brujera que se meti en mis huesos. Despus,
desde el oeste, lleg precipitadamente otra figura volante, aterriz en la torre y se meti dentro.
Pienso que el duque Alfric ha llamado en su ayuda a algo sobrenatural.
-Claro, por supuesto -respondi Holger-. As me dijo que lo hara.
-Divertios -murmur Hugi-. Alegraos en la boca del lobo. Pero cuando vuestro cuerpo
muerto est all fuera para que se lo coman los cuervos, no digis que no os haba advertido.
Una objetividad tenaz oblig a Holger a considerar las palabras del enano mientras bajaba
las escaleras. Ciertamente, poda tratarse de una estratagema para mantenerlo apartado hasta que
fuera demasiado tarde... Demasiado tarde para qu? Seguramente si pensaban hacer algo malo
podan apualarlo o envenenarlo. El haba vencido a uno de sus campeones -quien
probablemente slo le haba atacado porque llevaba las armas del misterioso paladn de los
corazones y los leones-, pero no podra vencer a una docena de enemigos. O s podra? Dej caer
la mano sobre la espada de Faerie. Le resultaba consolador tenerla.
Como all el tiempo apenas exista, Meriven no haba fijado una hora concreta para la cita.
Pase despaciosamente por el saln de recepcin principal. Al cabo de un tiempo pens que
podra buscar al duque paca preguntarle si haba alguna noticia sobre su problema. Preguntando
a un esclavo kobold de aspecto sombro, Holger se enter de que las habitaciones del amo
estaban en el ala septentrional, en el segundo piso. Silbando alegremente, subi de tres en tres
escalones un tramo de escalera.
En el momento en que llegaba al rellano, Alfric y una mujer salan de una puerta. Apenas si
pudo verla, porque rpidamente ella volvi a entrar, pero Holger qued asombrado. Este mundo
pareca lleno de mujeres atractivas y extraordinarias. Era humana, ms alta y de cuerpo ms lleno

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que las damas de Faerie, de cabellos largos y oscuros recogidos bajo una corona de oro, con un
vestido de satn blanco que llegaba hasta el suelo. Su rostro era plido como el marfil, de nariz
curva, y haba una arrogancia en los labios rojos y en sus ojos brillantes de color oscuro. El duque
era un hombre afortunado.
Al verlo, el ceo de Alfric se suaviz.
-Buenos das, sir Holger. Cmo os ha ido? -pregunt haciendo una reverencia y
moviendo las manos en curiosos pases.
-Excelentemente, mi seor -respondi Holger, haciendo a su vez una reverencia-. Confo
en que tambin vos...
-Ah, aqu estis, malvado mo. Pensabais escapar de m? -pregunt Meriven, tomando al
dans por el brazo. De dnde diablos habra aparecido?- Venid, los caballos estn listos, tenemos
que practicar la cetrera.
Le sac de all antes casi de que pudiera respirar. Lo pasaron bien, soltando sus halcones a
las grullas, a los pavos reales silvestres y a presas menos conocidas. Todo el tiempo, Meriven
charlaba alegremente y l tena que rer de lo que deca. La ancdota sobre la caza del basilisco...
bueno, quiz no fuera adecuada para una compaa mixta, pero resultaba divertida. Holger
habra disfrutado mucho ms de no ser porque la memoria le estaba preocupando nuevamente.
Esa mujer del duque... maldicin, l la conoca!
Slo la haba podido ver momentneamente, pero su imagen se conservaba fijamente en
su interior. Saba que su voz sera baja y sus maneras arrogantes, caprichosas, unas veces amables y
otras crueles, pero todos sus estados de nimo no seran ms que una iridiscencia de la superficie de
una voluntad intransigente. Meriven pareca bastante plida en comparacin con... con... cul
era su nombre? -Estis triste, mi seor -le dijo la joven farisea cogindole una mano.
-Oh, no. No. Slo estaba pensando.
-Qu desagradable sois! Venid, dejadme que haga un encantamiento para expulsar
vuestros pensamientos, que son los hijos de la preocupacin y los padres de la pena.
Meriven cogi una rama verde de un rbol, la dobl e hizo unos gestos acompaados de
unas palabras. Se convirti en un arpa irlandesa que toc mientras le cantaba canciones de amor.
Lo acunaban agradablemente, pero ...
Cuando de nuevo se acercaban al castillo, ella le cogi su brazo y le hizo una sea.
-Mirad! -dijo con pronunciacin sibilante- Un unicornio! Son ya raros por estos lugares.
El pudo ver al hermoso animal blanco que se mova entre los rboles. El cuerno se le
haba quedado atrapado entre unas matas de hiedra. Pero un momento. Escudri a travs de la
media luz. No haba alguien que caminaba a su lado? Meriven se puso tensa como una
pantera.
-A ver si podemos acercarnos -susurr. Su caballo se adelant aunque los cascos no
hacan ningn ruido sobre la tierra.
El unicornio se irgui, mir hacia atrs y los vio, y se perdi como si fuera una rpida
sombra brillante. Meriven solt un imaginativo juramento que no pareca propio de una dama.
Holger no dijo nada, porque haba visto quin acompaaba al animal. Por un momento, sus ojos se
haban encontrado con los de Alianora. Pero ahora tambin ella se haba ido.
-Bien, desgraciadamente as es la vida -dijo Meriven volviendo junto a l para que siguieran
cabalgando juntos-. No estad triste, mi seor. Quiz podamos formar luego una partida de caza y
coger al animal.

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Holger pens que le hubiera gustado ser mejor actor. No deba permitir que ella
sospechara que, de pronto, aumentaban sus sospechas. Al mismo tiempo, tena que pensarlo to-
do bien. No es que tuviera ninguna razn nueva para pensar mal de Faerie: pero la simple vista de
Alianora haba desencadenado algo en l. Necesitaba el consejo de Hugi.
-Si me perdonis, mi seora, ir a baarme antes de la cena.
-Oh, mi bao es lo bastante grande para los dos, y para algunas diversiones delicadas que
puedo ensearos -ofreci ella.
A Holger le hubiera gustado tener un casco que le tapara los odos. Se senta
incandescente.
-Tambin me gustara dormir un poco -dijo torpemente, y luego le vino la inspiracin-:
debo estar en las mejores condiciones para vos ms tarde. Hay tanta competencia.
Decidi retirarse antes de que ella pudiera insistir, y regres a sus apartamentos casi a la
carrera. Hugi le mir desde la cama en la que estaba acostado, enroscado. Holger se inclin hacia
el enano.
-Esta maana vi a una mujer -le dijo inmediatamente, en voz baja; y la describi, no por el
pequeo momento en que haba podido verla, sino por un recuerdo que pareca extenderse a lo
largo de muchos aos-. Quin es ella?
-Bueno... -empez a decir Hugi frotndose los ojos-. Es como si hubierais visto a la reina
Morgana le Fay. Quiz fuera ella la que vino desde Avalon la noche pasada invocada por Alfric.
Entonces con seguridad que hay magia negra.
Morgana le Fay! Eso era. Holger lo saba con una certeza que estaba ms all del
conocimiento. Y Avalon, s; haba visto una isla de aves y rosas, de arco iris y encantamientos...
Pero dnde, cundo, cmo?
-Habame de ella -le pidi con urgencia-. Todo lo que sepas.
-Ah, esa es la amante que anhelis? No es ella para gentes como vos, compaero, ni
tampoco para el duque Alfric. No pongis vuestros ojos demasiado altos no vayan a quedar
cegados por el sol. O mejor todava, no vaya la luna a golpearos y dejaros sin mente. -No, no, no!
Tengo que saber, eso es todo. Quiz pueda averiguar por qu est ella aqu.
-Bien, no... no s mucho. Avalon est lejos, lejos en el ocano del oeste, una parte del
mundo de la que por aqu slo conocemos relatos de \ieja. Sin embargo, todos saben que Morgana
le Fay es hermana de Arturo, el ltimo gran rey de los britanos, y que en ella la veta de Faerie de
la familia es fuerte y salvaje. Ella es la ms poderosa bruja de la cristiandad o del paganismo, y no
puede encontrrsele igual en el Mundo Medio. Inmortal, lo es, e igualmente caprichosa; nadie sabe
si est con la Ley o con Caos, o slo consigo misma. Hay quienes dicen que se llev a Arturo
cuando fue gravemente herido para curarle y mantenerle hasta que le llegara el momento de
regresar. Pero hay otros que dicen que eso slo fue una malvada excusa para retenerlo e impedir
ese regreso. La verdad es que no me alegra estar bajo el mismo techo que ella.
Segua sin pruebas. Morgana poda haber venido aqu para ayudar a Alfric con el problema
de Holger, o poda haberse detenido en un viaje que no estaba relacionado en absoluto con el
tema. Pero pareca extrao.
Un goblin entr en la cmara.
-El buen duque da una fiesta para los servidores del castillo. Y t, enano, ests invitado.
-Bien... -dijo Hugi tirndose de la barba-. Te lo agradezco. Pero no me siento muy bien.

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El goblin enarc las cejas depiladas:


-Lo tomarn a mal si estropeas la fiesta.
Hugi intercambi una mirada con Holger. Este asinti. Quiz fuera una estratagema
para apartar al enano, pero, aunque fuera as, no pareca haber ningn medio de evitarlo.
-Ve -dijo Holger-. Que lo pases bien.
-De acuerdo entonces, cuidaos.
Hugi sali trotando detrs del goblin. Holger encendi una pipa y se tumb en el bao
que se haba preparado, para pensar. Se senta como si estuviera cogido en una tela de araa. Muy
delicada, encantadora, pero de la que no poda salir. Por un momento, el pnico le sobrecogi y
quiso gritar y echar a correr. Pero reprimi la sensacin. De momento no poda hacer otra cosa
que seguir adelante. Todas sus sospechas se basaban en tan poco... pero aun as.
Haban preparado para l una nueva partida de caza. Se visti. Los lazos y hebillas se
cerraron ellos solos. Apenas haba terminado, cuando el pomo de la puerta se convirti en unos
labios metlicos y dijo cortsmente: Su gracia el duque le pide permiso para entrar en su
presencia.
-Cielos! -exclam Holger. Recuperndose, aadi-: Po... por favor, entre.
Era evidente que los esclavos, sin que se les notara, iban y venan sin preguntar, mientras
que los miembros de la clase alta respetaban la intimidad de los dems.
Entr el fariseo, con un rostro blanco sonriente.
-Traigo buenas noticias. He conferenciado con diversos poderes y parece existir una
excelente oportunidad de devolveros a vuestro lugar.
-No... no... no soy capaz de expresarle mi agradecimiento -dijo Holger tartamudeando.
-Necesitaremos algn tiempo para reunir lo necesario para el hechizo -aadi Alfric-.
Entretanto, creo que necesitamos una diversin especial. Se celebrar un entretenimiento en la
Colina del Elfo.
-Cmo? Ah, s. He visto el lugar.
-Nos vamos entonces? -pregunt Alfric, cogindolo del brazo-.Os garantizo que pasaris
unas horas entretenidas. Los elfos saben dar alegra a un hombre.
Holger no se senta con ganas de una orga, pero no tena modo alguno de rechazarla.
Bajaron las escaleras. Los habitantes del castillo se estaban reuniendo, un torbellino ronroneante
de colores cruzaba los salones y sala al patio. Meriven se adelant de entre ellos y Alfric puso
a Holger en sus manos. -Os acompaar hasta la colina -dijo ella-. No tengo ningn deseo de
que alguna elfo se quede con vos.
-Pero no va todo el mundo? -pregunt.
-Primero iremos vos y yo. Los otros irn ms tarde. Como veis, todo est planeado.
Holger pens en trampas mortales y desech la idea, porque uno de los suyos estara con
l.
La procesin sali por las puertas, cruz el puente y se dirigi a travs de los prados hacia
los rosales de la Colina del Elfo. Tras l iban los guerreros a lomos de sus caballos, con los
estandartes revoloteando sobre las lanzas, los msicos tocando cuernos, arpas y lades, cien seores
y damas de Faerie, que bailaban al acercarse al monte. Holger escuch entonces una msica que
se elevaba como respuesta a la de ellos. Un dulce sonido a flautas que entraba en su sangre y

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agitaba su cabeza. Sonri a Meriven, presa de una ansiedad inmediata, y ella le devolvi la sonrisa
y se colg de su brazo. El cabello suelto y claro de Meriven se cruzaba movido por el viento sobre el
rostro de Holger, cegndole a medias, y pudo captar su perfume, semejante a un vino fuerte. Vieron
la colina. Entre las trenzas de Meriven, Holger vislumbr unas luces oscilantes sobre las cuales se
erguan los huecos negros de unas figuras altas. La msica haca que se le movieran los pies, no
poda esperar.
Unos cascos atronaron la tierra. Un caballo relinch, fuerte y colrico. Al darse la
vuelta, Holger vio a Alianora montada en Papillon que sala al galope de los bosques. Su rostro
estaba distorsionado por el terror.
-Holger! No, Holger, no entris ah!

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TRAS l, Alfric grit una maldicin. Una lanza destell en el aire, no dndole por muy
poco a la joven. Holger se qued inmovilizado por el asombro.
-Llevadlo a la colina! -grit Alfric.
Meriven tir de su brazo. Tres fariseos se adelantaron como jugadores de ftbol. De
pronto, una rabia estall en Holger. Se lanz al encuentro de stos. Recibi al primero con un
fuerte golpe, dejndolo caer con un gruido y quedarse tumbado e inmvil. Movi en crculo el
puo derecho arrastrando a Meriven, y aplast otro hermoso rostro. Al tercer guerrero lo
esquiv. Apareci ante l un jinete, ponindole la lanza casi en las costillas. Entonces Holger se
solt de Meriven, la levant por encima de la cabeza y la lanz contra el pecho del jinete. Ambos
cayeron por encima de la grupa del caballo.
Tres caballeros se haban acercado a Alianora. Papillon se puso de manos y, golpeando con
las patas delanteras derrib a uno de su silla. Girando, el enorme semental negro mordi a otro
caballo de Faerie, que lanz un relincho y se march al galope. El tercer jinete se lanz contra
Alianora. Esta sac su espada y lo derrib al suelo.
-Ay! -grit al ver que haba saltado casi a los brazos de un seor fariseo vestido de
terciopelo. Este la sujetaba y sonrea cuando ella trataba de liberarse. Pero de pronto sostena un
cisne. Y los cisnes tienen un temperamento cruel.
-Ay! -gritaba cuando el cisne le picoteaba en los ojos- Aayyy! -aadi cuando un golpe de ala
casi le rompe la mandbula- Ayuda! -grit finalmente cuando ella le mordi un dedo, y
soltndola escap.
Los seores de Faerie se arremolinaron alrededor de Holger, cortando y empujando su
cuerpo sin armadura. Estaba demasiado excitado para sentir las heridas. Una parte remota de s
mismo se maravillaba de la suerte increble que le permita salir de aquello con heridas menores.
Sera suerte? Golpe con los nudillos al ms cercano de sus enemigos, le arrebat la espada y
comenz a dar tajos a su alrededor. La hoja era ms ligera que el hierro, poda moverla con una
sola mano, pero el borde era afilado. Uno que portaba un hacha apunt a su cabeza, desprovista
de proteccin. Con la mano libre, Holger la cogi por el mango, se apoder de ella y se lanz contra
los fariseos armados de hacha y espada. Papillon atac a la multitud desde atrs, coceando,
mordiendo, pisoteando, hasta llegar adonde estaba Holger. El pie de ste encontr un estribo.
Mont y el corcel sali de all al galope.
Escuch unos cascos por detrs. Girando la cabeza, Holger vio que los caballeros
montados lo perseguan. Sus animales eran ms rpidos incluso que Papillon. El haba dejado caer
las armas que haba capturado, y Alianora se haba visto obligada a abandonar su lanza.
Agachndose, cogi la espada y el escudo, que llevaba el caballo. Apenas tena tiempo para
ponerse la armadura que llevaba tras la silla.
El cisne alete a su lado. De pronto, se desvi bruscamente. Un guila golpe el espacio en
donde haba estado ella. Holger levant la mirada y vio que otras grandes aves descendan del cielo.
Dios mo, se estn conviniendo en guilas, van a cogerla ahora...
Alianora silb, recorri un trecho moviendo las alas y golpe con el pico al pasar a dos de
las guilas, dirigindose hacia el bosque. Convirtindose de nuevo en mujer, pudo encontrar

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abrigo frente a los ornitomorfos en el denso soto. Pero sera entonces lo bastante rpida como
para escapar a la persecucin? Un caballo se puso a la altura de Papillon. Lo montaba el propio
Alfric, con una espada en la mano. Su cabello largo y plateado caa enmarcando su rostro, que
todava sonrea. Muy alto por encima del ruido de los cascos, que invada el aire, y de los cuernos
de caza que sonaban, le lleg su grito:
-Veamos si realmente sois invencible, sir Olger de Dinamarca!
-Encantado! -respondi bruscamente el dans. Alfric se coloc a su lado derecho, en el
que no llevaba el escudo, pero a Holger no le preocup. Dej caer su espada, que se encontr en
el aire con la hoja de Faerie, ms ligera. El arma de Alfric cay por un lado, ms all de la guardia
de Holger. Con una habilidad que desconoca que tuviera, Holger puso su borde bajo la
empuadura de luna creciente del enemigo y empuj con toda la fuerza de sus hombros contra la
mano de Alfric. El duque perdi el arma. Lanz un gruido y acerc todava ms su caballo,
tocando con su rodilla la de Holger mientras ambos galopaban. Lanz la mano izquierda con la
velocidad de una serpiente apresando la mueca con la que el dans sostena la espada. No
poda resistir mucho tiempo a su oponente, ms grande; pero necesit poco tiempo para sacar la
daga que llevaba en el cinto.
Holger gir en su propio asiento. No poda colocar en medio el escudo, pero coloc el
borde sobre la mano con la que Alfric sostena la daga. El duque grit. De su piel brot humo.
Holger oli a carne quemada. El caballo blanco sali de estampida. Por los cielos, era cierto lo que
decan! El metabolismo de los hombres de Faerie no poda soportar el contacto del hierro.
Holger tir de las riendas de Papillon y los terrones del suelo saltaron bajo sus cascos.
Dndose la vuelta, puso de manos al corcel, onde la espada y grit a los jinetes. -Venid a
probarlo si queris! El que d un paso al frente acabar tendido en el suelo!
Todos se detuvieron tan rpidamente como l, apartndose a un lado. Pero, a travs de
la luz crepuscular, Holger vio que algunos guerreros se lanzaban a pie hacia l, llevando arcos. Eso
no le gust. Podan quedarse lejos y cubrirlo de flechas. Sin pensarlo, se lanz hacia ellos con la
idea de romper la formacin.
-Rah, rah, rah! -grit-. Tiiigre!
Ante su carga, los caballeros se apartaron. Los arqueros estaban de pie sobre el suelo.
Oy una flecha que pas cerca de su cabeza.
-Jesu Kriste Fui Mariae...
Los fariseos gritaron! Espolearon sus caballos, lanzaron sus armas y corrieron a toda
prisa escapando de l, como si se hubiera producido una explosin. Entonces tambin era
cierto que no podan escuchar un nombre sagrado, pens exultante Holger. Debera haberlo
recordado. Slo que... por qu esa apelacin que haba gritado sin pensarlo estaba en latn?
Se sinti tentado de gritar tras ellos toda la jerarqua, pero decidi no abusar de su
privilegio. Una oracin sincera era una cosa; utilizar los grandes nombres en vano para obtener
ventaja era otra, y quiz no le trajera suerte. (Pero cmo saba eso? Bueno, el caso es que lo
saba.)
Hizo que Papillon girara hacia el oeste y grit:
-Hi-yo, Plata!
Despus de todo, resultaba que a las gentes de Faerie tampoco les gustaba la plata.
Algo brill en la hierba. Detuvo el caballo, se inclin y recogi el cuchillo que haba
dejado caer el duque Alfric. No pareca formidable, ni muy afilado, y en su mano pesaba como

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una pluma; pero en la hoja estaba escrito: La Daga Ardiente. Asombrado, y con la vaga
esperanza de que pudiera ser un talismn til, meti el arma en su cinto.
Pens entonces en Alianora. Trot por el borde de los bosques, llamndola, pero sin
obtener respuesta. La exuberancia que senta en su interior fue desapareciendo. Si la haban
matado... por el fuego del infierno, pens con ojos lacrimosos, lo que le importaba no era
quedarse solo en ese mundo lleno de enemigos, lo que le importaba es que ella era una gran
chica y le haba salvado la vida. Y cmo le haba pagado l?, se pregunt sombramente. Qu tipo
de amigo era l, atragantndose de comida, emborrachndose y haciendo el amor con mujeres
extraas mientras ella yaca sobre el fro roco y...
-Alianora!
No haba respuesta. Ningn sonido. El viento se haba calmado, el castillo se haba ocultado
en unas nieblas que se elevaron rpidamente, el bosque era como muro de noche. No se mova
nada salvo la niebla, nada hablaba, era el nico ser vivo en toda la oscuridad. Pens con inquietud
que no poda quedarse all. Los fariseos pensaran pronto algn medio para capturarlo. Podan
llamar a aliados a los que no les molestara el hierro ni Dios. Por ejemplo, a Morgana le Fay. Si quera
escapar, sera mejor hacerlo enseguida.
Cabalg hacia el oeste por los lmites del bosque, llamando a Alianora. La niebla fue
hacindose ms densa, se elevaba de los torrentes y orillas blancas, apagando el sonido de los
cascos de Papillon, sofocando casi su propio aliento. Unas gotas brillaban en las crines del
caballo; su escudo estaba hmedo. El mundo fue cerrndose hasta que apenas poda ver a dos
metros de distancia.
Un truco de Faene, pens con miedo. De esa manera podan cegarlo; despus, sera fcil
vencerlo. Hizo que Papillon se pusiera al trote. A pesar del fro hmedo, tena la boca seca. Vio
algo frente a l, una forma vaga y plida entre la niebla griscea.
-Hola! -grit-. Quin anda ah? Presentaos o me lanzar contra vos!
Como respuesta obtuvo una risa, pero no la risa perversa de Faerie, sino clara y juvenil.
-Soy yo, Holger. Tuve que coger una montura. No podamos recorrer ese largo camino montados
los dos en tu caballo, y mis alas se fatigaran.
Apareci ante su vista, como una figura delgada y oscura vestida con una tnica de plumas.
Las gotas de roco destellaban en su cabello. Iba montada a lomos de un unicornio, sin duda el
mismo que l haba visto antes. Este lo contempl con precaucin en sus ojos de nice, y no
se acerc a l. Montado delante de la chica estaba la forma encorvada de Hugi.
-Volv a recoger a ste -explic Alianora-, y luego regresamos a los bosques y yo llam a mi
cabalgadura. Pero tendrs que llevarlo t ahora, pues incluso en un camino tan corto Einhorn
slo puede llevarme a m.
Holger se sinti totalmente avergonzado. Se haba olvidado de Hugi. Y el duque Alfric,
enojado, probablemente habra acabado pronto con el enano. Lo cogi de los brazos de Alianora
y lo puso en su silla.
-Qu haremos ahora? -pregunt.
-Lo c'ai cacer es largarse pitando de este reino -gru Hugi-. Cuanto antes estemos en
tierras honestas, mejores posibilidades de vivir para ver cmo termina este viaje zopenco.
-Cierto. Aunque temo que nos perdamos en la niebla.
-De vez en cuando volar por encima para ver lo que hay-contest Alianora-. As
podremos burlar a los que conjuraron la niebla.

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Se marcharon al trote sobre la hierba hmeda, sin hacer ruido. Holger comenz a sentir
las consecuencias de la batalla. Tomaron la forma de la conviccin de que era indigno. Para qu
vala l, salvo para meter a personas hermosas y llenas de recursos, como Alianora, en la situacin
de que peligrara su vida? Qu haba hecho l, incluso, para ganarse el pan que haba comido
hasta entonces? Era un simple invlido, un idiota holgazn que se mantena vivo gracias a la
caridad. Record una pregunta que haba conmovido su mente:
-Hugi, por qu era peligroso que fuera a esa colina?
-No lo sabis? -pregunt el enano, enarcando sus gruesas cejas-. Por eso os apartaron
de m! Para que no pudiera advertiros. Pues bien, sabed que el tiempo es extrao dentro de la
Colina del Elfo. Os habran podido tener all en una noche de diversin, y al salir de nuevo aqu
habran pasado cien aos. Entretanto, los habitantes del Mundo Medio habran podido hacer lo
que quisieran sin que vos os pusierais en su camino.
Holger se estremeci.
Aunque aquello arrojaba nueva luz sobre su propia posicin. Era impensable que Alfric y
Morgana hubieran seguido considerndole equivocadamente como el campen cuyas armas
llevaba. Por tanto, l mismo, Holger Carlsen, hurfano y exilado, era de alguna manera un punto
decisivo de la crisis que se estaba produciendo. De qu manera, era incapaz de imaginarlo.
Posiblemente el haber llegado de otro universo le daba... qu? Un aura? En cualquier caso las
fuerzas del Caos tenan que ganarlo para su lado, y si no lo conseguan tenan que apartarlo de
su camino.
Aquella prdiga hospitalidad, incluyendo la de Meriven, evidentemente haba sido un
ensayo al principio. Tambin haba servido para engaarlo mientras Alfric invocaba a Morgana le
Fay y conferenciaba con ella. Evidentemente, haban decidido no correr riesgo y utilizar la
ignorancia de Holger para mantenerlo en la Colina del Elfo durante uno o dos siglos.
Pero por qu no se habran limitado a meterle un cuchillo en el pecho? Les poda haber
resultado bastante sencillo. Ciertamente, el ataque del caballero hueco debi ser un intento. Y
cuando fracas, Alfric cambi de tctica y utiliz la astucia. Pero cmo habra sabido de l el
duque? Evidentemente, por la Madre Gerd. El demonio que ella invoc debi contarle algo sobre
Holger que hizo que ella le dirigiera hacia su poderoso conocido de Faerie. Sin duda, ella envi
noticias de l por medios mgicos. Deba esperar que Alfric se ocupara de ese asunto.
Pero qu haba dicho el demonio? Y despus de que el asesinato y la astucia fracasaran,
qu intentara ahora el Mundo Medio?
En cualquier caso, el camino de regreso a su propio mundo estaba cerrado. Tendra que
cambiarlo por otro. Y, a juzgar por lo que haba visto y odo, haba tantos magos blancos como
negros. Quiz pudiera consultar a uno de ellos. No tena ninguna intencin de mezclarse con las
luchas de este mundo si poda evitarlo. Las guerras de una en una, por favor! Alfric habra hecho
mejor en actuar honestamente y en enviarlo a su casa tal como le haba pedido.
Pero Alfric era totalmente incapaz de dicha consideracin. Algo ri en la niebla, bajo y
horrible. Holger se sobresalt. Hugi se llev las manos a las orejas. Oyeron pasar por encima unas
alas de cuero. Pero todo lo que podan ver era la niebla gris.
-Eso parece estar delante de nosotros -murmur Holger-. Si giramos hacia un lado...
-No -los labios de Alianora temblaban, pero habl valientemente-. Es un truco para
apartarnos del camino. En cuanto nos perdiramos en esas nubes careceramos verdaderamente
de esperanza.
-De acuerdo -aadi Holger con una voz arenosa-. Yo ir primero.

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Era una cabalgada que destrua los nervios, en la que las formas pasaban deslizndose y
resbalando en el lmite de la vista, en la que el aire estaba cargado de susurros y siseos, de aullidos
y risas. En una ocasin apareci ante l un rostro ciego y horrible. Se qued colgando en el vapor y
desapareci. Holger sigui tenazmente hacia adelante y el rostro retrocedi ante l. Hugi cerr
los ojos y cant:
-He sido un enano gua. He sido un enano gua. He sido un enano gua.
Cuando la niebla se levant, creyeron que haba pasado una eternidad. Estaban en la
frontera de la tierra crepuscular. Papillon y el unicornio fueron los primeros en oler el sol.
Rompieron a galopar, y relincharon ante la luz.
El momento era cercano al anochecer. Salieron por un punto diferente por aquel por el
que haban entrado. Las sombras largas de los peascos y las conferas caan sobre las colinas
cubiertas de aulagas. El viento era ms ralo y fro alrededor de Holger; escuch el resonar de una
cascada. Y sin embargo, despus de unos das en Faerie -cuntos?-, el mundo natural que
vea capt el corazn del hombre.
-Los fariseos pueden perseguirnos despus del anochecer -explic Alianora-. Pero sus
hechizos sern menos fuertes aqu fuera, por lo que nuestras esperanzas son mayores.
Su tono estaba cargado de fatiga. Holger comenz a sentir lo cansado que estaba tambin
l.
Pidieron a sus monturas que siguieran avanzando, para estar lo ms lejos posible antes de
la cada del sol. Acamparon en la cumbre de una pendiente llena de pinos. Holger cort con la
espada dos arbolitos e hizo con ellos una cruz, que plant cerca del fuego que mantendran toda
la noche. Las precauciones de Hugi fueron ms paganas: un crculo de piedras y objetos de
hierro puestos con encantamientos.
-Creo que ahora sobreviviremos la horas oscuras -dijo Alianora a Holger, sonrindole-.
Todava no he dicho lo valiente que fuisteis al combatir all en el castillo. Fue una magnfica
vista!
-Bueno, uh, uh, gracias.
Holger se miraba los pies, con los que daba golpecitos en el suelo. Realmente no le
importaba que le admirara una hermosa joven, pero... no estaba seguro. Para cubrir su confusin,
se sent y examin la daga que le haba ganado a Alfric. Un mango de hueso y una empuadura de
cesta desproporcionadamente grande estaban fijos a una hoja delgada que Holger pens que
deba ser de magnesio. El metal puro era demasiado blando para que el arma fuera muy buena,
por no mencionar que era inflamable; pero como era evidente que a Alfric le gustaba el cuchillo,
Holger se lo quedara. Revolvi en la bolsa de la silla de montar y, al lado de algn equipamiento
domstico, como un frasco de aceite, encontr una misericordia* adicional. Hugi podra llevarlo
sin envainar. Holger meti la hoja de magnesio en su cinto, cerca del cuchillo de acero. Para
entonces, Alianora haba preparado la cena con los suministros que quedaban.
La noche cay sobre ellos. Holger, que se encargara de la tercera ronda de vigilancia, se
tendi cuan largo era sobre las suaves agujas del piso del bosque. El fuego arda bien, y daba calor
y una luz rojiza. Uno a uno, sus nervios se fueron tranquilizando. Pero no poda quedarse
dormido. No en esas circunstancias. Y era malo, porque necesitaba dormir...
Despert con una sacudida. Alianora lo estaba agitando. Bajo la luz inquieta, vio sus ojos
enormes. Su voz era un susurro seco.
-Escucha! Hay algo ah fuera!
*
Pual que llevaban los caballeros para rematar al enemigo y evitarle sufrimientos. (N. del T.).

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Se levant con la espada en la mano y mir hacia la oscuridad. S, tambin poda or el ruido
que hacan muchos pies, y vio el brillo luminoso de unos ojos inclinados.
Un lobo aull muy cerca. Dio un salto y dej caer la espada. Le respondi una risa, aguda
y horrible.
-In nomine Patris -grit, y los ruidos se burlaron de l. O bien aquellas cosas eran inmunes
a los nombres sagrados, o no estaban lo bastante cerca como para que los hirieran.
Probablemente lo primero. Cuando sus ojos se adaptaron, vio las sombras. Se deslizaban
alrededor del crculo encantado. Eran monstruos.
Hugi se agach junto al fuego; le castaeteaban los dientes. Alianora gimi y se desliz
bajo el brazo libre de Holger. Sinti que ella se estremeca:
-Ten calma -le dijo.
-Pero los enviados -dijo jadeante-. Hay grupos de la noche por todas partes, Holger!
Nunca hasta ahora me haban asediado. No puedo mirar.
Enterr el rostro en el hombro de Holger. Apret con los dedos el brazo de ste hasta
clavarle las uas.
-Tambin esto es nuevo para m -dijo l. Le resultaba curioso no tener miedo. Los
merodeadores eran horribles a la vista, desde luego, pero por qu mirarlos? Especialmente
cuando poda mirar en cambio a Alianora. Daba gracias a Dios por tener un temperamento
flemtico!-. No pueden llegar a nosotros, querida. Si pudieran, lo habran hecho. Por tanto es que
no pueden.
-Pero... pero...
-He visto ros detenidos por una presa que podran ahogar un valle entero. Pero nadie se
preocupaba. Saban que la presa lo sujetara.
En privado, se pregunt cul sera el factor de seguridad de los encantamientos del
campamento. Sin duda los magos de este mundo tendran el equivalente del Rubber Handbook,
con tablas de esos datos. Y si no, haran muy bien en tenerlos. El tena que moverse a la buena de
Dios y conjeturando, pero de alguna manera -otro recuerdo enterrado?- senta que sus defensas
eran lo bastante fuertes.
-Slo tmatelo con calma -dijo-. Estaremos muy bien. Lo nico que pueden hacer es
mantenernos despiertos con ese ruido infernal.
Ella segua temblando, y por eso l la bes. Ella respondi con inseguridad, con la torpeza
de la inexperiencia. El sonri a las huestes del Mundo Medio. Si iban a sentarse a mirarlo,
esperaba que aprendieran algo.

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EL enemigo se fue antes del amanecer. Hugi dijo que tenan que regresar a sus guaridas
con tiempo suficiente. Holger se pregunt la razn por la que no podan soportar la luz del sol.
La radiacin actnica? En ese caso, le gustara tener una lmpara ultravioleta.
Un momento! Eso explicaba la daga de magnesio de Al-fre. Slo incidentalmente la daga
era un arma destinada a clavarla. Si presionaba con fuerza con ella a sus rivales del Mundo
Medio el duque podra encender el metal. La empuadura ocultara su mano de la intensa
emisin ultravioleta; sin duda sujetara con la otra mano un manto con el que cubrirse el rostro.
Sus oponentes tendran que huir. Bien, tal ayuda de emergencia era bueno, tambin para un
hombre mortal.
Como slo haban dormido a ratos, Holger, Hugi y Alianora se tomaron dos o tres horas
ms de sueo antes de desayunar. Cuando el dans despert, descubri que estaba desnudo. Las
prendas de Faene haban desaparecido. Eso era bastante desagradable por parte de Alfrc, pens.
Por fortuna, Alianora segua dormida.- y no es que supusiera que ella se habra sentido molesta, pero
l si. Se puso sus antiguas ropas de viaje, incluyendo la larga cota de mallas y el casco.
Sintindose ms recuperado de lo que esperaba, se dispusieron a seguir cabalgando. Alianora
segua conservando el unicornio; Holger se pregunt por cul sera su influencia sobre el tmido
animal.
-Deberamos irnos -dijo.
-Lo que s con seguridad es que sera mejor que buscramos alojamientos de hombres
-contest ella-. Es evidente que Faerie te busca, Holger -ahora utilizaba el pronombre de la
intimidad, y le sonrea adorndolo-. Pero los que no tienen alma no pueden ir a una iglesia, por
lo que al menos podramos obtener un respiro. Despus, sin embargo, tendremos que buscar la
proteccin de una magia poderosa, magia blanca.
-Dnde?
-Conozco a un brujo en el pueblo de Tarnberg, de buen corazn y algo de habilidad. Creo
que deberamos ir hacia all.
-De acuerdo. Pero y si esa maravilla local descubre que no puede hacer nada contra los
bateadores de la gran liga? -Holger se dio cuenta de que el asombro empezaba a traslucirse en la
mirada de ella, y se explic rpidamente-: Quiero decir que supongamos que un mago campesino
como se no puede ponerse a la altura de expertos como Alfric y Morgana le Fay.
-Entonces creo que deberas buscar el Imperio. Est muy lejos hacia el oeste, tras un
viaje duro y peligroso, pero darn la bienvenida a un caballero fuerte -dijo Alianora, suspirando y
con la mirada neblinosa-. Y desde los tiempos de Cari no ha habido nadie como t.
-Quin era ese Cari? -pregunt l-. Ya he odo ese nombre antes.
-Bueno, el fundador del Sacro Imperio. El rey que fortaleci la cristiandad y expuls a los
sarracenos hasta Espaa. Cari el grande, Carolus Magnus, claro que has tenido que or hablar de
l.

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-Bueno... quiz sea as -dijo Holger, buscando en su mente. Era difcil saber qu parte
de su conocimiento proceda de su educacin y qu otra parte de esos recuerdos inexplicables que
cada vez con mayor frecuencia surgan dentro de l-. Te refieres a Carlomagno?
-As lo llaman algunos. Ya veo que su fama ha llegado incluso a tu Carolina del Sur. Se cuenta
que tena a su servicio a muchos caballeros audaces, aunque yo slo he odo relatos de ese
Rolando que cay en Roncesvalles.
El cerebro de Holger se puso a girar. Estaba realmente en el pasado? No, era imposible.
Y sin embargo, Carlomagno era con seguridad una figura histrica.
Ah, lo tena. El ciclo carolingio, las Chansons de Geste, los romances en prosa medieval y
las baladas populares. S, eso ajustaba. La tierra de las hadas y los sarracenos, doncella cisne y
unicornio, brujera y la Colina del Elfo, Rolando y Oliver... Por Judas! Es que de alguna manera
haba cado en un... un libro?
No, eso no tena sentido. Era mucho ms razonable seguir suponiendo que se trataba de
otro universo, un continuo espacio-temporal completo con sus propias leyes naturales. Si
poda existir un nmero suficiente de esos universos, uno de ellos podra adaptarse a cualquier
pauta arbitraria, como la de la leyenda prerrenacentista europea.
Aunque las cosas no podran ser tan simples. Su irrupcin en el cosmos no haba podido
producirse al azar, sin razn alguna; muchos elementos de sus dos experiencias resultaban
mutuamente apropiados. Por tanto, entre su mundo nativo y ste exista alguna conexin. No
slo mostraban paralelismos la astronoma y la geografa, sino los propios detalles de la historia. El
Cari de este mundo quiz no fuera idntico al Carlomagno del suyo, pero haban cumplido
ambos papeles que se correspondan. Los msticos, soadores, poetas y escritores de alquiler de
su hogar, de alguna forma inconsciente, sintonizaban con la fuerza que vinculaba ambos
universos; el cuerpo de historias que gradualmente haban ido sacando haba sido un trabajo de
informacin mejor del que pensaban.
Sin duda estaban implicados ms de dos continuos. Quiz lo estuvieran todos. Los
innumerables universos estelares podran ser facetas distintas de una existencia trascendental.
Holger no llev ms lejos esa idea. Tena cuestiones ms inmediatas. Qu ms poda identificar
en este mundo?
Bueno, Hugi haba hablado de Morgana como la hermana del rey Arturo. Arturo! Holger
dese haber ledo ms atentamente los viejos relatos. Slo tena de ellos un oscuro recuerdo infantil.
En cuanto al resto, veamos, entre los paladines de Cari se incluan Rolando, Oliver, Huon
y... vaya. De dnde recordaba a Huon? El extrao y oscuro rostro surgi en su mente, el humor
sardnico que tan a menudo haba irritado a los dems. Huon de Bordeaux, s, finalmente se
haba convertido en rey, duque o alguna otra cosa en Faerie. Pero cmo s eso?
Un gruido de Hugi rompi su cadena de pensamientos. Esos recuerdos que apenas si
haba captado escaparon rpidamente de su mente.
-Buen viaje vaser ste si por las noches nos tenemos que quedar escuchando cmo allan
esos bestias de patas largas fuera del crculo de fuego.
-No, creo que no seguirn con eso -respondi Alianora-. De nada les vale, ahora que
tienen que estar ocupados reuniendo sus huestes para la guerra -aadi frunciendo el ceo-. Pero
creo que intentarn alguna otra cosa. Alfric no se rinde ante su presa.
Esa idea no resultaba muy agradable.
Ascendieron ms por las colinas, dirigindose hacia el noroeste, conducidos por la chica.
Al medioda, estaban muy arriba. All la tierra estaba formada por riscos, pedruscos y cantos

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rodados, una hierba que pareca alambre, de vez en cuando, un rbol bajo y retorcido. La vista era
buena a ambos lados, desde la oscuridad de Faerie hasta las altas cumbres que tenan que cruzar,
y por abajo hasta los caones que resonaban con el ruido de los ros glaciales. El cielo era claro,
cruzado por nubes desechas, y la luz fra y brillante.
Al detenerse a comer buscaron el abrigo de un promontorio. Holger, mordisqueando una
rodaja de pan duro como la piedra y un trozo de queso correoso, no pudo resistir la tentacin
de decir:
-Dinamarca es la nica tierra de la creacin donde saben hacer un bocadillo decente? Si
tuviera una rebanada delgada de pan de centeno, gambas pequeas, huevos y...
-Tambin cocinas? -pregunt Alianora, mirndolo con respeto.
-Bueno, no exactamente, pero...
Alianora se estrech contra l. Eso le result a Holger un poco desconcertante, pues
haba crecido con la idea... o la ilusin... de que es el hombre el que toma la iniciativa.
-Si tenemos oportunidad -murmur ella-, conseguir lo que necesitas y tendremos una
fiesta, para los dos solos.
-Uhm -dijo Hugi-. Creo que voy a echar un vistazo por ah.
-Ey, vuelve! -grit Holger, pero el enano ya haba dado la vuelta al promontorio.
-Es un buen hombrecito -dijo Alianora, poniendo los brazos alrededor del cuello de
Holger-. Sabe cuando una chica necesita consuelo.
-Oye, espera un momento. Mira, quiero decir, eres estupenda y me gustas muchsimo. Pero
lo que quiero decir... oh, cielos. No importa -consigui decir Holger.
Hugi se present de pronto ante ellos.
-Un dragn! -grit-. Un dragn volando por ah!
-Cmo? -pregunt Holger dando un salto que casi derriba a Alianora- Qu? Dnde?
-Un dragn de fuego, s, s, enviado por Alfric, ahora estamos perdidos! -gritaba Hugi
aferrado a las rodillas de Holger-. Slvanos, seor caballero! No acostumbris a matar dragones?
Papillon buf y se estremeci. El unicornio ya se haba ido. Alianora corri tras l, silbando. Se
detuvo lejos, para que ella saltara encima, y desapareci de la vista. Holger se liber de Hugi,
mont el caballo y galop tras ella.
Al llegar a la cumbre del promontorio pudo ver el monstruo. Vena del sur, todava estaba
a un kilmetro de distancia pero ya el estruendo de su aleteo golpeaba sus odos. Mide quince
metros, pens aterrorizado. Quince metros de msculos recubiertos de escamas blindadas, una
cabeza de serpiente que podra tragrselo de dos bocados, alas de murcilago y garras de hierro.
No tena necesidad de espolear a Papillon. El caballo estaba enloquecido de miedo y corra casi tan
rpido como el unicornio. De sus cascos brotaban chispas. El ruido que hacan sobre la roca se
perda entre el estruendo cada vez ms prximo de las alas del dragn.
-Yi-yi-yi! -gimi Hugi- Estamos perdidos!
El monstruo descendi, cogindolos con una velocidad de pesadilla. Holger mir hacia
atrs de nuevo y vio las llamas y el humo que salan de su boca llena de colmillos. Por un
momento, como si estuviera loco, se pregunt sobre su metabolismo; qu enmienda de las
leyes naturales permita que esa masa volara? El olor a dixido sulfrico se meti por su nariz.

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-All! -grit Alianora, sealando pendiente abajo. Holger mir hacia donde ella sealaba y
vio una estrecha boca de cueva en un risco cercano- No puede seguirnos hasta all!
-No! -rugi Holger- Mantente lejos de eso! Es la muerte!
Ella lo mir asustada, pero obedientemente separ al unicornio de la cueva. Holger
sinti en su espalda la primera oleada de calor. Por los dioses, si bajaban a la tierra por ese
agujero el dragn podra ahogarlos con seis bocanadas.
-Tenemos que encontrar agua! -grit casi desgaitndose.
Recorran a toda prisa el terreno pedregoso mientras el estrpito de las alas y el
retumbar de las llamas se iban haciendo ms fuertes. Holger sac la espada. Pero qu
posibilidades tena? El dragn podra asarle metido en su traje de hierro.
Pues bien, pens, puedo conseguir que Alianora tenga una oportunidad de escapar.
No se detuvo a razonar el motivo de que quisiera encontrar agua. Slo haba tiempo para
huir, por las colinas, recorriendo una repisa al borde de un precipicio que daba a un barranco.
Papillon relinch cuando el fuego le toc.
Saltaron una pantalla de matorrales y vieron un ro que corra bajo ellos, verde y rpido,
de nueve metros de anchura. El unicornio se sumergi en l. La espuma cubri su cuerno en espiral.
Papillon le sigui. Se detuvieron en mitad de la corriente. El ro estaba helado y era como si les
clavara dagas en los pies.
El dragn tom tierra en la orilla. Arque el lomo y silb como una locomotora colrica.
Tiene miedo del agua, comprendi Holger. Su intuicin lo saba.
-Volar por encima y nos coger desde el aire -dijo Alianora, jadeando.
-Entonces abajo! -exclam Holger, saltando al lecho de la corriente, lleno de guijarros.
La corriente se arremolin con fuerza alrededor de su pecho. Hugi y Alianora se cogieron a las
colas de sus respectivas monturas-. Cuando se produzca el ataque, meteos bajo el agua -orden
Holger.
Pero ningn ser humano poda quedarse all demasiado tiempo. Estaban perdidos.
S, perdidos.
El dragn alete, elevndose torpemente. La sombra cay sobre ellos cuando se qued
suspendido ocultando el sol. Lentamente, descendi. Por las mandbulas abiertas, lanz
llamaradas.
Llamas! Holger envain la espada, se quit el casco y lo llen de agua. El dragn se
precipit hacia abajo. Holger levant un brazo para protegerse los ojos. Y a ciegas, le ech
el agua.
Se produjo vapor a su alrededor. El dragn bram, rompindole casi los tmpanos. La
enorme masa cubierta de escamas se tambale en el vuelo, moviendo hacia todos los lados su
enorme cuello, agitando la cola entre el vapor. Holger pronunci una maldicin y le ech otro
casco lleno de agua al morro.
El berrido que lanz el dragn lo dej sin sentido. Lenta y dolorosamente el monstruo se
elev en el aire y huy hacia el sur. Durante mucho tiempo estuvieron oyendo su clamor.
El simple hecho de respirar le produca a Holger dolor en los pulmones. Se qued
inmvil, agotado, hasta que la bestia desapareci de la vista. Finalmente, condujo a los otros a
la orilla.

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-Holger, Holger! -exclam Alianora aferrndose a l, temblando, llorando y riendo.


-Cmo lo hiciste? Lo has vencido, eres el mejor de los caballeros, querido mo.
-Bueno, eso... -Holger senta el rostro enrojecido. Tena varias ampollas-. Un poco de
termodinmica, es todo.
-Qu magia es sa? -pregunt ella reverentemente.
-No es magia. Mira, si el animal respiraba fuego, tena que estar todava ms caliente en su
interior, as que le arroj unos litros de agua por el gaznate. Eso produjo una pequea explosin
-explic Holger moviendo su mano elaboradamente-. No fue ms que eso.

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UNOS kilmetros ms all entraron en una oquedad abrigada por los muros de los riscos,
tan suave y soleada como cualquier tierra baja. Las hayas y los lamos susurraban encima de la
hierba larga llena de primaveras; un arroyo tintineaba, una bandada de estorninos emprendi el
vuelo. El lugar pareca ideal para el descanso que tan desesperadamente necesitaban ellos y las
monturas.
Tras construir un crculo defensivo, Alianora bostez -incluso eso lo haca
encantadoramente- y se enrosc para dormir. Hugi se sent bajo la cruz, cortando palos con su
nuevo cuchillo. Holger se senta inquieto.
-Voy a echar un vistazo por los alrededores -dijo-. Llamadme si algo va mal.
-Os parece seguro ir por ah solo? -pregunt el enano. El mismo se respondi-. Vaya, claro
que s. Qu va a daar a quien mata a un dragn?
Holger se sonroj. El hombre del da, pero bien saba que lo haba conseguido mediante
una serie de accidentes.
-No ir muy lejos.
Sac la pipa, la encendi y se march canturreando. La escena era pacfica: prados, flores,
rboles, agua, Papillon y el unicornio paciendo, las notas lquidas de un zorzal. De no haber sido
por el dolor de sus quemaduras, podra haberse sentado, tumbarse al sol y pensar en Alianora.
Pero no. Apart a la joven de su mente. Tena que pensar en cosas ms graves.
Haba que admitirlo, l era una figura decisiva, o al menos importante, en ese mundo
carolingio. A la vista de todo lo que haba sucedido, tena que ser ms que una coincidencia el
que Papillon, preternaturalmente fuerte e inteligente, estuviera esperndolo exactamente en
donde l haba aparecido, con unas ropas y armas que le ajustaban exactamente. Despus estaba
la excitacin que haba producido en Faerie, y el hecho curioso de que, a pesar de su ignorancia,
no haban sido capaces de matarlo... Pues bien, haba existido un Carlomagno en ambos
mundos. Quiz l mismo estuviera tambin, de alguna manera, doblado. Pero entonces quin
era? Y por qu, y cmo?
Andando, perdi de vista el campamento, tratando de crear una pauta con todo lo que
haba aprendido. Por ejemplo, el asunto de Caos contra la Ley resultaba ser algo ms que un
dogma religioso. Aqu era un hecho prctico de la existencia. Se acord de la segunda ley de la
termodinmica, de la tendencia del mundo fsico al desorden y la entropa. Quiz aqu esa
tendencia encontrara una expresin... ms... animista. Pero un momento, no suceda tambin
as en su mundo? Cuando combata a los nazis no se estaba oponiendo al resurgimiento de
horrores arcaicos que los hombres civilizados haban credo desaparecidos?
En este universo, las gentes salvajes del Mundo Medio podan estar tratando de acabar con
su correspondiente y doloroso orden establecido: Restaurar un estado primigenio en el que
cualquier cosa pudiera suceder. Por otra parte, la humanidad decente siempre querra fortalecer la
ley, la seguridad, la predictibilidad. Por eso, el cristianismo, el judasmo, incluso el mahometismo
fruncan el ceo ante la brujera, ms aliada de Caos que de la naturaleza fsica ordenada. Aunque,
a buen seguro, la ciencia tena sus perversiones, y la magia sus leyes. En cualquier caso, se
necesitaba un ritual definido, tanto para fabricar un avin como una alfombra voladora. Gerd haba

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mencionado algo sobre el carcter impersonal de lo sobrenatural. S, por eso Rolando haba
tratado de vencer a Durendal en sus ltimos momentos en Roncesvalles: para que la espada
milagrosa no cayera en manos paganas...
La simetra resultaba sugerente. En el mundo natal de Holger las fuerzas fsicas eran
poderosas y bien entendidas, las fuerzas mgicas y mentales dbiles, y no podan ser manejadas. En
este universo resultaba cierto lo opuesto. De una manera oscura, ambos mundos eran uno; la
lucha interminable entre la Ley y el Caos haba alcanzado en ellos un clmax simultneo. En
cuanto a la fuerza que los converta en mundos tan paralelos, la unicidad ltima, supona que se
llamara Dios. Pero careca de una mente teolgica. Ms bien se adhera a lo que observaba
directamente y se enfrentaba a los problemas prcticos inmediatos. Esa era la razn de que estuviera
aqu.
Pero la razn verdadera segua siendo esquiva. Record una vida en el otro mundo, desde
la niez hasta un momento determinado en una playa cercana a Kronborg. De alguna manera
tena tambin otra vida, pero no saba dnde ni cundo. Aquellos recuerdos le haban sido robados.
No, ms bien haban sido metidos a la fuerza en su subconsciente, y slo retornaban bajo
estmulos inusuales.
Una idea le desvi de esos pensamientos. Cortara. Dnde haba odo ese nombre? Ah, s,
el nquel lo haba mencionado. Cortana era una espada. Haba estado llena de magia, pero ahora
yaca enterrada, alejada de la vista del hombre. En una ocasin tuve en mis manos a Cortana,
cuando las teas destellaban en un campo destrozado.
Rode un grupo de rboles. All estaba Morgana le Fay, esperndole.
Al principio, Holger fue incapaz de moverse. El corazn le martilleaba. Una curiosa
oscuridad le cubri, y la oscuridad era hermosa. Ella avanz teida por una luz dorada que se
filtraba por las hojas verdes. Su vestido era como la nieve, sus labios una curva de coral, los
cabellos brillaban como un lago profundo iluminado por las estrellas. Lo nico que pudo ver al
principio eran los colores. El tono de ella flua en l.
-Saludos, Holger. Cunto tiempo ha pasado!
Holger luch para encontrar la calma y perdi la partida. Morgana le cogi las manos.
Era alta, su sonrisa le golpeaba inmediatamente.
-Y qu solitaria he estado por tu causa -murmur ella.
-Por m? -pregunt, salindole una voz que pareca un gemido idiota.
-Por qu otro iba a ser? Tambin has olvidado eso? -le hablaba ntimamente, convirtiendo
el t en una caricia-. Ciertamente que la noche ha cado sobre ti. Has estado muy lejos, Holger.
-Pe... pe... pe... pero...
Ella se ech a rer, pero no como lo hacen los seres humanos ordinarios, sino como si la
propia risa fuera la que riera.
-Ay, tu pobre rostro! Pocos hombres pueden soportar al dragn de fuego como lo
hiciste t. Deja que cure esas quemaduras -aadi, tocndole con sus dedos. El sinti un dolor y
las ampollas desaparecieron-. Te sientes mejor ahora?
En realidad, no era as. Estaba sudando, y el manto pareca apretarle el cuello. Haba
recuperado la inteligencia lo suficiente como para observar los detalles, pero stos no eran de
los que calman a un hombre: rasgos plidos y perfectos, movimientos de gracia felina, un cuerpo
con ms curvas que una carretera rural.

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-En el otro mundo has cogido algunas costumbres groseras -dijo, cogindole la pipa de la
boca, sacudiendo el tabaco y metindosela en la bolsa del cinto. Despus, pas la mano por su
costado y la dej reposar en su brazo-. Eres un mal chico!
Esto le permiti recuperar un poco el sentido de s mismo. Las mujeres importantes no
actuaban con coquetera. Ni era esa manera de tratar a una pipa.
-Escucha -grazn-. T estabas con Alfric y l ha hecho todo lo posible para matarme.
Qu quieres de m?
-Qu va a querer una mujer que desea a un hombre? -pregunt Morgana, acercndose
todava ms a l. Holger retrocedi hasta que un rbol le detuvo.
-En verdad no saba quin eras y ayud a Alfric sin saberlo -contest Morgana-. En el
momento en que me enter de su engao me precipit a buscarte.
Holger se limpi el sudor de la frente.
-Eso es mentira -replic con dureza.
-Bueno, a nosotras, las del sexo dbil, debe permitrsenos un cierto grado de capricho,
no te parece, amor mo? -pregunt acaricindole la mejilla-. Es la verdad de Dios que he venido
aqu para recuperarte.
-Para devolverme a Caos! -exclam Holger con jactancia.
-Y por qu no? Qu hay en la aburrida Ley que te impulsa a defenderla? Mira, soy sincera
contigo; y t debes serlo contigo mismo. Porque, Holger, mi osito querido, lo que haces es
defender a campesinos groseros y a burgueses de gordo vientre, cuando la alegra, el trueno y las
estrellas ardientes de Caos podran ser tuyos. Cmo es que t, que conduces los ejrcitos en el
campo, vas a aceptar una vida segura y estrecha, encerrado en la satisfaccin de ti mismo, teniendo
como techo un cielo gris y agrio, apestando a humo y estircol? Si quisieras, podras hacer que los
soles giraran y dar forma a mundos!
Ella haba dejado caer la cabeza en el pecho de Holger y le rodeaba la cintura con los
brazos.
-N... n... no! -exclam tartamudeando- No confo...
-Ay, desgracia! Este es el hombre que durante tanto tiempo habit conmigo en Avalon?
Has olvidado todos los siglos que te entregu juventud, seoro y amor? -pregunt levantando
hacia l la mirada, con sus enormes ojos oscuros. Holger se dijo a s mismo lo gastada que era la
representacin de Morgana, pero no crea sus propias palabras-. Si no te unes a nosotros, al menos
no nos combatas. Regresa a Avalon, Holger. Regresa conmigo a la bella Avalon.
En algn lugar de su mente saba que ella era sincera. Quera apartarle de la inminente
batalla, pero tambin le quera a l. Y por qu no?, le deca su pensamiento, como una
sacudida. Qu deba a ninguna de las partes en este universo que no era el suyo? Cuando
Morgana le Fay le abraz...
-Tan largos aos -susurr ella-. Y cuando te encuentro ni siquiera me besas.
-Eso -dijo l casi ahogndose-, po... podra remediarse.
Aquello era como estar en un blando cicln. No poda concentrarse en nada ms. Ni
tampoco lo deseaba.
-Ay, mi seor, mi seor, bsame de nuevo -dijo ella, finalmente, con los ojos todava
cerrados-. Bsame siempre.

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Holger la abraz. En ese momento, por el rabillo del ojo, capt una mancha blanca.
Levant la cabeza y vio a Alianora montada en el unicornio. En ese momento daba la vuelta junto al
matorral ms cercano.
-Holger -gritaba-. Holger, querido, dnde ests?... Oh!
El unicornio levant las patas delanteras y la arroj a la hierba. Con un fuerte bufido de
indignacin el animal escap. Alianora se puso de pie de un salto y se qued mirando a Holger y
Morgan.
-Mira lo que has hecho! -se quej irracionalmente-. El nunca regresar.
Holger se solt y Alianora rompi a llorar.
-Saca de aqu a esa puta campesina! -grit Morgana enfurecida. Alianora estall:
-Vete t! -grit-. Bruja sucia, aprtate de l!
Los dientes de la reina destellaron.
-Holger, si esa delgaducha no se va de aqu inmediatamente...
-Delgaducha! -grit Alianora-. Y me lo dices t, carne cebada. Te voy a sacar los ojos!
-Las jovencitas no deberan gritar -se burl Morgana-. Se vuelven todava ms feas.
Alianora cerr los puos y se acerc a ella.
-Mejor ser una joven que tener la piel arrugada como t.
-Realmente tienes una piel bonita -susurr Morgana-. Cmo consigues ese efecto que
parece que la tengas pelada por las quemaduras del sol?
-No en la tienda en donde compraste tu tez -dijo Alianora.
Holger se hizo a un lado, preguntndose lo que deba hacer para salir vivo de all.
-Ya veo que eres una doncella-cisne -dijo Morgana-. Has puesto muchos huevos
ltimamente?
-No. No s cacarear tan alto como algunas gallinas viejas.
Morgana enrojeci y elev las manos en un pase violento. -Mira cmo te conviertes en
una gallina!
-Hey! -grit Holger, dando un salto hacia adelante. No pretenda golpearla, pero uno de
sus brazos se encontr con Morgana, y la reina cay rodando sobre la hierba.
-No quera hacerlo -dijo jadeando.
Morgana se puso lentamente en pie. El color y la expresin haban desaparecido de su
semblante.
-Entonces, as es como estn las cosas -dijo.
-Creo que s -contest Holger, preguntndose si realmente quera decir eso.
-Pues bien, sigue entonces tu camino. Volveremos a encontrarnos, amigo mo. Morgana se
ech a rer, pero esta vez su risa son horriblemente, y se agit. De pronto haba desaparecido. Se
produjo una explosin cuando el aire se precipit en el vaco que ella haba dejado.
Alianora comenz a llorar. Se apoy en un rbol y cubri el rostro con un brazo. Cuando
Holger fue a poner una mano en su hombro, ella se lo impidi.
-Vete -murmur-. Ve... ve... vete con tu bruja, ya que ella te... gusta tanto.

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-No fue culpa ma -dijo Holger indefenso-. No le ped que viniera.


-No pienso escucharte, vete.
Holger pens que ya tena bastantes problemas sin que tener que cargar con una
histrica. La rode, la sacudi y le dijo entre dientes:
-No tengo nada que ver con esto. Me entiendes? Vendrs ahora como una persona
mayor o tendr que arrastrarte?
Alianora se trag las lgrimas, se qued mirndole con unos ojos hmedos y grandes y
cerr los ojos. Holger se dio cuenta de que llevaba mucho tiempo all.
-Ir contigo -dijo ella dcilmente.
Holger volvi a sacar la pipa y estuvo fumando durante la mayor parte del camino de
regreso. Maldicin, maldicin, maldicin y maldicin! All, junto a Morgana le Fay, casi haba
recordado esa otra vida. Casi, pero ahora ese conocimiento haba desaparecido de nuevo. Bien,
era demasiado tarde. A partir de ese da, ella sera sin duda su ms feroz oponente. Aunque, con
toda sinceridad, probablemente era bueno que les hubieran interrumpido. El no podra haber
resistido mucho ms tiempo la coquetera de Morgana.
Y lo peor de todo era que deseaba no haberse resistido. Quin haba escrito que no hay
nada tan ftil como el recuerdo de una tentacin que se ha resistido?
Demasiado tarde. Tena que seguir adelante.
Su ser enterrado ilumin fugazmente su mente consciente, y supo por qu razn se haba
ido el unicornio. Morgana le Fay tuvo que ser la ltima gota que desbord el vaso de su
sensibilidad ultrajada... o la ltima docena de gotas. Eso le hizo sonrer y cogi la mano de
Alianora. Uno al lado del otro, regresaron al campamento.

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AQUELLA noche no les atacaron, aunque Hugi dijo que sin duda se deba a que les estaban
preparando algo peor. Holger se sinti inclinado a compartir el pesimismo del enano. Y ahora
slo tenan una montura para tres personas. Desde luego, Alianora poda hacer la mayor parte del
viaje por el aire; pero los cisnes no son unas aves que se dejan suspender en el cielo, y no pueden
adelantar demasiado. Y por muy grande que fuera su resistencia, Papillon no podra llevar encima
a un guerrero de gran altura vestido con cota de mallas, a una joven, a un hombrecito y su equipo, y
todo ello a su velocidad normal.
Por tanto, salieron temprano, y Alianora, tomando la forma de cisne, estudi desde la altura
el mejor camino. Volvi y se sent tras la silla, rodeando con los brazos la cintura de Holger (lo
que le compensaba de muchas molestias) y guindole. Al atardecer, esperaba que hubieran llegado
al paso, y al da siguiente a los lmites habitados por los seres humanos. Tenan todava muchos
kilmetros de selva que recorrer en el otro lado de la cordillera, pero haba visto algunos claros,
granjas aisladas y caseros.
-Y donde habitan varios hombres, si no son malhechores, habr tierra sagrada -un santuario
al menos-, al que no se atrevern a acercarse la mayora de las criaturas que nos persiguen.
-Pero en ese caso -pregunt Holger-: cmo puede pensar siquiera el Mundo Medio en
ocupar las tierras humanas?
-Con la ayuda de seres que no temen la luz del da ni al sacerdocio. Animales como tu
dragn; criaturas con alma, como los enanos malvados. Pero esos aliados son pocos, y en su
mayor parte demasiado estpidos, para utilizarlos en algo ms. Pienso que principalmente el
Mundo Medio depender de los seres humanos que luchen en favor de Caos. Brujas, brujos,
bandidos, asesinos, ante todo los paganos salvajes del norte y el sur. Estos pueden desacralizar los
lugares sagrados y enfrentarse a los hombres que luchen contra ellos. Entonces el resto de los
seres humanos huir, y apenas quedar nada que impida que el brillo azul sea atrado sobre
cientos de leguas ms. Con ese avance, las esferas de la Ley se irn debilitando: no slo en nmero,
sino tambin en espritu, pues la presencia prxima de Caos debe afectar a las buenas gentes,
volvindolas caprichosas, sin ley, e inclinadas a sus propios demonios -le dijo Alianora, sacudiendo
la cabeza, turbada-. Y conforme el mal crezca, los hombres mismos que representan el bien
utilizarn en su miedo medios de lucha cada vez peores, y con ello permitirn que el mal ponga
una cabeza de puente.
Holger pens en su propio mundo, donde Coventry se haba vengado de Colonia, y
asinti. De pronto sinti pesado el casco.
Tanto para escapar a ese recuerdo, como por cualquier otra razn, regres a las cosas
inmediatas. Los poderes de sus perseguidores no eran ilimitados, pues en otro caso ya le habran
detenido haca tiempo. Cules eran entonces esos lmites? Curiosamente, para unos seres que
se decan no tenan alma, la raza de Faerie se vea sometida a graves limitaciones fsicas, por lo
que deba basarse principalmente en la astucia. Salvo por ser rpidos y flexibles, ninguno de ellos
podra enfrentarse a un hombre normalmente fuerte. (Con seguridad, los gigantes, los trolls y los
otros seres diversos del Mundo Medio tenan una fuerza bruta superior a la de los humanos, pero
Alianora deca que eran lentos y torpes.) Ninguno poda soportar el sol; de ah que sus excursiones
a los dominios humanos slo pudieran tener lugar despus de anochecer. E incluso en esos

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momentos deban evitar los objetos sagrados. Sus encantamientos rebotaran como bolas de
billar en cualquiera que se hallara en estado de gracia. Simplemente la cantidad habitual de
decencia y determinacin le bastara a un hombre para salir triunfante. Ellos, o sus
maquinaciones, te podan matar; podan engaarte, dejarte confuso, convertirte en vctima; pero
en un sentido ltimo y cierto no podan conquistarte a menos que t quisieras.
Adems, la fuerza de un encantamiento pareca depender de la distancia. Cuanto ms se
alejaba de Faerie, ms seguro estara probablemente Holger con respecto a sus habitantes.
Y no es que pudiera rerse de Alfric. Por el contrario. Pero no era la cabeza de los
enemigos. Morgana le Fay le superaba en rango. Y ms all de ella haba otros, claramente, al final,
aquel en quien Holger no deseaba pensar. Pero Alfric tena muchos poderes, era astuto y
habilidoso, y no haba abandonado la lucha. Probablemente, Morgan ni siquiera la habra
empezado.
Si supiera tan slo lo que ellos quieren de m.
Durante todo el da el caballo camin por un terreno ascendente. Al ponerse el sol,
Holger tir de las riendas encima de un paso. La hierba creca en grupos escasos entre las rocas,
y, salvo, eso el lugar estaba desrtico. Un viento poco hospitalario suba por los riscos y por
encima de la cresta. A modo de suspiro, Papillon resopl. Dej caer la cabeza.
-Pobre animal -dijo Alianora acaricindole el hocico aterciopelado-. Hemos abusado de ti,
verdad? Y esta noche no tendrs nada mejor que unas cuantas hierbas secas.
Alianora encontr una roca con una depresin en la par- te superior y verti
pacientemente en ella el agua de un pellejo, hasta que hubo bebido lo suficiente. Holger frot al
corcel. Haba empezado a dar por supuestas las habilidades del caballero, pero le sorprenda
bastante el afecto que senta por Papillon. Arregl los desgarrados y embarrados arreos de
seda, haciendo con ellos una especie de manta para el caballo. Establecido el campamento;
tomada la cena, como estaban muy fatigados, se retiraron.
Alianora se encarg de la primera guardia, despus Holger y finalmente Hugi. Cuando
terminado su turno se acost contra la joven, Holger descubri que no poda volver a dormirse.
Ella le puso la cabeza en el hombro, y con un brazo le cruz el pecho. Por la fuerza del viento,
Holger no poda or cmo respiraba Alianora, pero senta hasta su ms ligero movimiento; tambin
senta cmo pareca irradiar calor all donde ella le tocaba. En otras partes estaba
condenadamente fro, y la helada se filtraba a travs de las mantas que le cubran. La manta de la
silla que tenan debajo apenas aliviaba la maldicin de ese duro terreno.
Pero no era se el motivo de que estuviera despierto. Cuando el peligro haba
agudizado todos sus sentidos, tena prcticamente encima de l a ese ser clido de cabellos
desarreglados... Trat de pasar el tiempo recordando a Meriven, pero as slo consigui que
empeoraran las cosas. Y en ese momento, pens con amargura, podra haber estado con
Morgana le Fay.
Dejar sola a Alianora cuando avanzaba el enemigo? No! Casi inconscientemente, la roz.
Ese fue otro error. Antes de que supiera bien lo que haba sucedido, su mano se haba deslizado
bajo la tnica de plumas y tocado un pecho joven y suave. Ella se movi, murmurando en su sueo.
El permaneci inmvil, y ni siquiera tuvo la fuerza necesaria para apartar la mano. Finalmente,
conmovido, sintiendo un picor en la piel, abri los ojos.
Las estrellas brillaban como en el invierno. No haba luna, pero, por la posicin del Carro
de Cari (incluso en el cielo te recuerdan, mi rey!), consider que el amanecer no estaba lejano.
La negrura de la tierra era casi absoluta. Vio el perfil de Hugi, agachado junto al fuego rojizo, y
aparte de eso slo unas masas erguidas sobre el cielo. Aquel peasco...

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Nunca lo haba visto antes!


De un salto, Holger se puso en pie antes de que la tierra temblara. Vena una vez, y otra
ms, un sonido como de tambores monstruosos; la montaa se sacuda como lo hace una casa
cuando un hombre pesado sube por las escaleras. Holger oy que las piedras se soltaban y caan
por la pendiente. Cogi la espada y en ese momento el gigante se present ante ellos.
Con un pie tan alto como el propio Holger, deshizo de una patada el crculo defensivo.
La luz del fuego le permiti ver unas enormes uas de los pies, sin cortar. Alianora grit. Holger
la protegi tras su cuerpo. Papillon fue corriendo hacia el hombre, con un relincho de desafo, el
cuello y la cola arqueados, las ventanas del hocico dilatadas. Hugi corri y se uni a Alianora.
El gigante se agach y hurg el fuego con un dedo, como si fuera un palo curvo. Cuando las
llamas se alzaron, Holger vio que aquel ser era humanoide, aunque grotescamente ancho y de
piernas cortas en proporcin con su altura. Bien, pens al instante, aunque la ley de la proporcin
no funcione igual aqu que en mi mundo, necesita una gran seccin transversal para soportar ese
peso. Aquel cuerpo tosco y revestido de pieles mal cosidas; el olor que soltaba hizo que Holger se
alegrara de que estuviera contra el viento. Por lo que poda discernir entre el enmaraamiento de
sus cabellos y su barba, los rasgos del gigante eran acromeglicos, unos ojos terminados en
grandes crestas seas, nariz y mandbula que sobresalan toscamente, labios gruesos y dientes
sucios y enormes.
-Coge a Papillon, Hugi -dijo Holger. Ahora que haba pasado la primera sorpresa, haba
dejado de tener miedo. No se atreva a tenerlo-. Lo retendr mientras pueda, Alianora, sube al aire.
-Me quedar contigo -le dijo con una voz pequea, pero se coloc a su lado, con la barbilla
levantada.
-Cmo puede haber pasado? -gimi Hugi-. Es de la raza del Mundo Medio. Los
encantamientos tendran que haberlo alejado.
-Nos ha estado acechando -explic Alianora-. Estas gentes pueden ser muy discretas
cuando quieren. Esper un momento en el que hubiera tal falta divina entre nosotros que los
signos sagrados quedaran anulados.
Con la mirada acusaba al enano acobardado. Holger saba que de ese mal no deba
culparse a Hugi. Pero...
- Habla para que pueda orte!
El gigante no hablaba de un modo ensordecedor, ni tampoco su acento era demasiado
brbaro. Lo que haca que fuera difcil entenderle era el tono: tan bajo que los registros inferiores
inaudibles sacudan los huesos humanos. Holger se humedeci los labios, se adelant y con su
voz ms profunda dijo:
-En el nombre del Padre, del Hijo y del Espritu Santo, te ordeno que te vayas.
-Ja! -se burl el gigante-. Demasiado tarde para eso, mortal, ahora que has roto el crculo
bueno con tus deseos pecaminosos y todava no has hecho acto de contricin -dijo extendiendo
una mano-. Alfric me dijo que encontrara una presa tierna en este camino. Dame a la doncella y
podrs continuar.
Holger dese poder devolverle algn desafo sonoro, que estuviera de acuerdo con el
disgusto que senta ante tal idea. Por Dios que haba cosas peores que la muerte! Por desgracia,
slo se le ocurra una frase que no era adecuada para los odos de una doncella. Por eso se limit a
embestir, atacando con su espada a los inmensos nudillos.
El gigante ech hacia atrs la mano, se sopl la herida humeante y grit.

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-Un momento! Hablemos!


Holger, a quien el volumen del grito casi le hizo caerse, se detuvo. Acostumbrado a ser la
persona ms alta, el rostro que tena encima le pareca todava ms ancho de lo que era. Pero se
qued en pie y oy al gigante que le hablaba en un tono bajo profundsimo y bastante razonable:
-Escucha, mortal, siento que eres un gran campen. Y desde luego el contacto del hierro
me hiere. Pero soy grande, y podra aplastarte con piedras antes de que dieras muchos golpes.
Y si solucionamos el asunto de un modo ms sencillo? Si ganas con tu ingenio te dejar ir sin
molestarte. Hasta te dar un casco lleno de oro -aadi, sealando una bolsa que llevaba a su
lado y que deba contener una tonelada o ms-. Si pierdes, me entregars a la chica.
-No! -exclam Holger escupiendo al suelo.
-Espera, espera un momento, querido -dijo Alianora, tomndola del brazo con repentina
ansiedad-. Pregntale si se refiere a un concurso de acertijos.
Asombrado, Holger se lo pregunt y el gigante asinti.
-Como sabes, los grandes nos sentamos en nuestros salones durante la noche interminable
invernal de nuestra patria un ao tras otro, siglo tras siglo, y pasamos el tiempo con pruebas de
habilidad. Pero, sobre todo, nos gustan los acertijos. Para que te deje pasar, tendrs que contarme
tres nuevos de los que no pueda responder a dos, para que pueda utilizarlos yo -su rostro bestial
se volvi hacia el este, ansioso-. Sin embargo, s rpido.
Los ojos de Alianora se encendieron.
-Hazlo, Holger. Acepta el trato. Puedes vencerle.
El gigante no pareca comprenderlo, pero desde luego Holger s lo hizo. Una criatura tan
grande no poda or demasiado la gama humana de frecuencias.
-No puedo pensar en nada -respondi Holger con voz de falsete.
-S puedes -le replic Alianora, aunque su confianza merm algo. Se qued mirando el
suelo y escarbndolo con un dedo-. Y si no puedes, pues bien, que me tenga. Slo me quiere para
comerme. Holger, t significas mucho para todo el mundo para correr el riesgo de morir en
una pelea por m.
En su confusin, los buscaba. Pero qu acertijos conoca? Unos cuantos, como el que
plante Sansn a los filisteos. Pero seguramente, a lo largo de los siglos, el ogro los habra odo. Y
l, Holger, no era lo bastante brillante como para inventar un juego tan rpidamente.
-Prefiero luchar por alguien a quien conozco, como t, que... -empez a decir, pero el
enorme monstruo le interrumpi con un gruido.
-Date prisa!
Holger tuvo una idea repentina.
-No puede soportar el sol? -pregunt a Alianora en el tono de falsete que impeda
que el gigante lo escuchara.
-No -contest ella-. Los rayos brillantes convierten su carne en piedra.
-Ja-ja -chill Hugi-. Si entretienes su mente para que venga el amanecer sin que se d
cuenta, podremos coger su bolsa de oro.
-Eso no lo s -contest Alianora-. Pero he odo que los tesoros ganados con trampas estn
malditos, y que el hombre que los gana muere pronto. Pero Holger antes de una hora tendr que
huir del amanecer.

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-Creo... que... s -dijo Holger, volvindose hacia el coloso, que empezaba a gruir con
colrica impaciencia-. Contender contigo.
-Pues hagmoslo ahora -dijo el gigante con sonrisa sdica-. Quiz otra noche... bueno, ata a
la moza para que no pueda escapar. Deprisa!
Holger se movi con toda la lentitud que pudo. Mientras ataba a Alianora las muecas,
susurr con voz aguda:
-Si sucede lo peor, puedes deshacer este nudo.
-No, no escapar, pues se volvera contra ti.
-Tendr que luchar conmigo de todos modos -dijo Holger-. Deberas salvar tu vida
-aadi, tratando de obtener un tono heroico, aunque era difcil conseguirlo con la voz de
falsete.
Arroj algunos palos ms al fuego y se volvi hacia el gigante, quien se haba sentado
metiendo las rodillas bajo la peluda barbilla.
-Vamos a ello -dijo.
-Muy bien. Te alegrar saber por tu honor que soy el campen de acertijos de nueve
reuniones de pedernal -dijo el gigante mirando a Alianora y lamindose los labios-. Un delicioso
bocado.
Antes de que se diera cuenta, Holger haba levantado su espada:
-Retn tu lengua! -rugi.
-Prefieres luchar? -grit, sacando los enormes msculos.
-No -contest Holger, controlando sus nervios. Pero que ese hipoptamo se atreviera a
mirar as a su Alianora...! De acuerdo. Primer acertijo. Por qu un gallina cruza el camino?
-Cmo? -pregunt el gigante quedndose con la boca abierta hasta que sus dientes
brillaron como rocas hmedas-. Eso es lo que me preguntas?
-As es.
-Pero si eso lo sabe hasta el nio ms nio. Para llegar al otro lado.
Holger sacudi su cabeza de cabellos amarillos:
-Falso.
-Mientes! -grit el mamut, levantndose a medias.
Holger comenz a mover su espada, produciendo un sonido sibilante.
-Tengo una respuesta absolutamente buena -dijo-. Debes encontrarla.
-Nunca he odo nada semejante -se quej el gigante, Pero se sent y empez a acariciarse
la barba con una mano inmunda-. Por qu cruza una gallina el camino? Por qu va a hacerlo sino
para llegar al otro lado? Qu intencin mstica se oculta aqu? Qu pueden representar una
gallina y un camino?
Cerr los ojos y comenz a columpiarse hacia atrs y adelante. Alianora, acostada y atada
cerca del fuego, lanz a Holger un grito de alegra.
Tras un tiempo interminable de viento fro y estrellas todava ms fras, Holger vio que se
abran los ojos del monstruo. A la luz de la hoguera brillaban como dos lmparas de color sangre,
profundos bajo las cejas cavernosas.

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-Tengo la respuesta -dijo con voz aterradora-. No se diferencia del acertijo con el que
Thiazi asombr a Grotnir hace 500 inviernos. Mira, mortal, una gallina es el alma humana, y el
camino es la vida que debe cruzarse, desde la zanja del nacimiento hasta la de la muerte. En esa
carretera hay muchos peligros, no slo las roderas de las fatigas y el espejismo del pecado, sino
carretadas de guerra y pestilencia conducidas por bueyes de la destruccin; mientras por encima
gira ese alto halcn de Satn, dispuesto siempre a lanzarse. La gallina no sabe por qu cruza el
camino, slo que al otro lado los campos que ve son ms verdes. Lo cruza porque debe hacerlo, lo
mismo que debemos hacerlo todos.
El monstruo se le qued mirando con aire satisfecho, pero Holger sacudi la cabeza:
-No, te equivocas de nuevo.
-Cmo? Vaya, t... -empez a decir el ogro, levantndose del todo.
-Entonces prefieres luchar? -dijo Holger-. Estaba seguro de que no tenas capacidad
intelectual.
-No, no, no! -aull el gigante iniciando un pequeo temblor de tierra. Se qued paseando
un rato para conseguir suficiente control de s mismo y sentarse de nuevo-. El tiempo nos presiona,
as que renuncio a sta y te pido la respuesta. Por qu realmente cruza una gallina el camino?
-Porque dando la vuelta por el otro lado la distancia es ms larga -dijo Holger.
Durante varios minutos el gigante estuvo lanzndole maldiciones. Pero Holger se senta
contento con eso; su nico objetivo era ganar tiempo, si era posible tiempo suficiente para que
los primeros rayos de sol cayeran sobre su enemigo. Cuando finalmente el titn pudo hacer una
protesta coherente, Holger haba reunido argumentos suficientes acerca del significado de los
trminos pregunta y respuesta para que se estuvieran gritando el uno al otro durante media
hora. Fue una bendicin que en la universidad hubiera seguido el curso de semntica! Consigui
gastar diez minutos slo en reconstruir la teora de los tipos de Bertrand Russell. Finalmente, el
gigante se encogi de hombros.
-Dejmoslo pasar -dijo siniestramente-. Habr otra noche, amigo mo. Pero pienso que esta
vez no me ganars. Vamos a ello!
Holger tom aliento.
-Qu es lo que tiene cuatro patas, plumas amarillas, vive en una jaula, canta y pesa 400
kilos?
El ogro golpe el suelo con el puo y varias rocas saltaron.
-Me preguntas sobre una quimera de la que no se ha odo hablar! Eso no es un acertijo,
es una cuestin de filosofa natural.
-Si un acertijo es una pregunta que puede resolverse con el ingenio, ste lo es -contest
Holger, lanzando una mirada furtiva hacia el este. Estaba palideciendo el cielo, aunque fuera
dbilmente?
El gigante le lanz una bofetada, fall y se qued quieto, lamindose el bigote. Resultaba
evidente que el monstruo no era muy inteligente, pens Holger. Si se le dan aos para meditar un
problema, hasta el cerebro ms lento dar con la respuesta; pero lo que un ser humano vera en
cuestin de minutos ese animal podra necesitar horas para solucionarlo. Sin embargo, tena
ciertamente capacidad de concentracin. Se qued sentado con los ojos cerrados con fuerza,
columpindose hacia atrs y adelante, murmurando algo para s mismo. El fuego bajaba; y el
gigante se convirti en otra forma deforme. Hugi tir de los pantalones de Holger
-No olvides el oro -susurr con avaricia.

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-Ni la maldicin que pesa sobre l -intervino Alianora-. Pues temo que si ganamos no lo
haremos por medios totalmente honestos.
Holger era demasiado pragmtico para preocuparse por ese aspecto. Sin duda que slo
un santo podra combatir el mal sin verse en cierta medida corrompido por sus propios actos.
Sin embargo, el gigante haba llegado como un agresor canbal, sin ser provocado. Engaarle para
salvar a Alianora no poda ser un pecado tan grave.
Aun as... no deban rerse de las maldiciones. Holger sinti un estremecimiento fro en sus
tripas. No saba la razn, pero el instinto le murmuraba que la victoria sobre ese enemigo podra
resultar tan ruinosa como la derrota.
-Hecho! -dijo abrindose la horrible cara-. Tengo tu respuesta, caballero. Dos canarios
de 200 kilos!
Holger suspir. No poda esperar ganar todas las veces.
-Muy bien, Jumbo. Tercer acertijo.
El gigante se detuvo y empez a frotarse las manos.
-No me llames Jumbo!
-Y por qu no?
-Porque mi nombre es Balamorg. Un nombre temible que muchas viudas, muchos
hurfanos y muchos pueblos reducidos a cascotes tienen buenos motivos para conocer. Llmame
tal como me llamo.
-Ah, pero no sabes que all de donde yo vengo Jumbo es un trmino de respeto.
Escchame... -Holger elabor una historia improbable durante diez o quince minutos.
Balamorg le interrumpi con voz autoritaria:
-El ltimo acertijo. Date prisa o me lanzar sobre ti ahora mismo.
-Muy bien. Como desees. Entonces dime: qu es lo que es verde, tiene ruedas y crece
alrededor de la casa?
-Cmo? -pregunt el gigante dejando caer su enorme mandbula, y Holger se lo repiti. -
Qu casa? -pregunt entonces el gigante.
-Cualquier casa -contest Holger.
-Y dices que crece? Te aseguro que las preguntas sobre un rbol fabuloso en el que se
arraciman las carretas como si fueran frutos no son verdaderos acertijos.
Holger se sent y comenz a limpiarse las uas con la punta de la espada. Pens que el
cuchillo de magnesio de Alfric podra producir el mismo efecto que la luz del sol si lo manejaba
bien. Aunque quiz no. La produccin total de energa sera probablemente muy pequea. Aun
as, tendra que luchar, tendra que probar la Daga Ardiente. Aunque el fuego se haba reducido a
unas ascuas, poda ver los rasgos de su enemigo.
-Los desafos que te he planteado son comunes entre los nios de mi patria -dijo l.
Eso era cierto. Pero el ego herido de Balamorg hizo que se pasara varios minutos ms
resoplando enrabietado. Finalmente, con un gruido colrico, entr en su trance de
concentracin.
Holger permaneci sentado, muy quieto. Alianora y Hugi estaban tan inmviles que
parecan piedras. Hasta Papillon se qued inmvil. Pero los ojos de todos estaban vueltos hacia el
este.

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Y el cielo se aclaraba.
Tras una fraccin de la eternidad, el ogro golpe el suelo y los mir.
-Abandono -dijo con un gruido-. El sol ya me produce dolor y debo buscar abrigo. Cul
es la respuesta?
-Por qu iba a decrtela? -pregunt Holger ponindose en pie.
-Porque yo lo digo! -replic el coloso ponindose tambin en pie, encorvado, con ios
labios hacia atrs de forma que se vean sus colmillos-. O aplastar a tu puta!
-Muy bien -dijo Holger, levantando la espada-. La hierba.
-Cmo? -La respuesta es la hierba.
-Pero la hierba no tiene ruedas!
-Bueno, ment en lo de las ruedas -dijo Holger.
La rabia sali de Balamorg en un bramido estruendoso. Se lanz contra el caballero. Holger
se ech hacia atrs, alejndose de Alianora. Si consegua mantener al monstruo encolerizado otros
cinco minutos, y conservar l la vida, entonces...
- Nanay, nanay, nanay, no puedes cogerme!
Balamorg lanz hacia l una garra. Holger lanz la espada con toda su fuerza y le cort la
punta de un dedo. Despus dio un salto y se escabull, movindose para un lado y para otro,
tratando de enfurecerle, y jadeando para respirar.
Hasta que el borde del sol despunt en la oscuridad oriental.
Cuando los primeros rayos lo tocaron, Balamorg lanz un grito. Holger no haba
escuchado nunca ese grito de dolor. Mientras escapaba de la cada de esa masa, segua
sintindose horrorizado por el grito. El gigante choc con el suelo con tanta fuerza que agit y
solt las rocas. Se qued all agitndose, de una manera horripilante. Y luego qued en silencio. El
sol cay sobre una larga loseta de granito, cuya forma humana apenas era reconocible, aunque
segua envuelta en pieles.
Tambin Holger cay a tierra, con un rugido en sus odos.
Al recuperarse tena la cabeza sobre el pecho de Alianora. El cabello y las lgrimas de
sta caan sobre su rostro, como el nuevo amanecer. Hugi correteaba alrededor de la gran
piedra.
-Oro, oro, oro! -gritaba, acompandose de una risa aguda-. Los gigantes llevan siempre
una bolsa llena de oro. De prisa, hombre, brele el saco y haznos tan ricos como los reyes!
Holger se puso en pie y se acerc a l.
-No me gusta esto -dijo Alianora-. Pero si pensis que es mejor que nos llevemos sus
riquezas -pues con seguridad que podremos gastar algunas monedas en nuestro viaje-, ayudar a
llevar la carga y pedir que la maldicin caiga sobre m sola. Querido mo!
Holger hizo una seal a Hugi para que se apartara y se inclin junto a la bolsa, tosca y de
paja. Ya se haban salido algunas monedas. Brillaban bajo su vista como soles en miniatura. Pens
que si a una parte de este tesoro le daban una utilizacin digna, como la de construir una capilla
al buen San Jorge, podra conseguir que el resto no estuviera maldito.
Cul era ese olor? No era la peste de las pieles, sino otro dbil aroma, como a tormenta,
bajo ese cielo claro del amanecer.

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... Ozono? Eso es. Pero de dnde vendra?


-Dios mo! -exclam Holger. Se puso en pie de un salto, cogi a Alianora en sus brazos y
corri hacia el campamento-. Hugi! Sal de aqu! Aprtate de este lugar! No toques nada si
quieres vivir.
En cuestin de minutos estaban montados y descendan por la pendiente occidental.
Holger no se sinti a salvo para hacer una parada hasta que se haban alejado varios kilmetros.
Y entonces tuvo que satisfacer la peticin de una explicacin de sus compaeros con algunas
excusas dbiles acompaadas de que los santos le haban concedido la visin de un tremendo
peligro. Por fortuna, lo tenan en una alta estima y no le discutan nada.
Pero cmo haba dado l con esa verdad? Lo cierto es que nunca haba captado en
profundidad la teora atmica. En la facultad solamente haba estudiado los experimentos de
transmutacin de experimentadores como Rutherford y Lawrence, y sobre las quemaduras del
radio.
Las historias sobre la maldicin que caa sobre quienes saqueaban a un gigante muerto
por el sol eran absolutamente ciertas. Cuando el carbono se transforma en silicio, se produce un
istopo radioactivo; y en el proceso se ven implicadas toneladas de material.

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POR la tarde seguan descendiendo, pero a un ritmo ms lento, y con un aire ms ligero
que el que respiraban antes del almuerzo. La tierra boscosa, de robles, abedules y algunos
abetos, revelaba indicios del hombre: tocones, segundos crecimientos, matorrales bajos que
haba comido el ganado, o que estaban rasurados por cerditos recin destetados, y finalmente un
camino que bajaba serpenteando hasta el pueblo que Alianora esperaba pudieran llegar ese
mismo da. Agotado por el encuentro que haba tenido con Balamorg, Holger dormitaba en la
silla. Los cantos de los pjaros lo adormecan, por lo que pasaron varios minutos antes de que se
diera cuenta de que se era el nico ruido.
Pasaron junto a una granja. La casa de troncos y techo de paja y los rediles indicaban que
el propietario era rico. Pero no sala de ella humo alguno. No se mova nada, salvo un cuervo
que saltaba sobre los corrales vacos y se les qued mirando. Hugi seal hacia el sendero.
-Por las huellas parece que condujo los ganados hacia all hace algunos das -coment el
enano-. Por qu lo hara?
La luz del sol que se filtraba entre los arcos de hojas le pareci a Holger menos clida. Por
la noche aparecieron en un claro. Por delante se extendan campos de trigo maduro, cultivados
sin duda por los aldeanos. El sol se haba puesto detrs del bosque, que pareca negro hacia el
oeste, sobre algunas luces rojizas. Hacia el este estaban las montaas, sobre las que titilaban las
primeras estrellas. La luz era suficiente para que Holger viera una nube de polvo a unos dos
kilmetros del camino. Anim a Papillon y el corcel rompi a trotar fatigadamente. Alianora, que
se haba divertido lanzndose sobre los murcilagos que aparecan al atardecer, tom tierra detrs
del hombre y recuper la forma humana.
-No tiene sentido alarmar a los tuyos -dijo Alianora-. Sea cual sea su problema, los ha
vuelto bastante tmidos.
La narizota de Hugi olfate el aire.
-Estn llevando las ovejas y el ganado dentro de los muros -dijo el enano-. Qu rancio es el
olor! Pero hay algo por debajo... el sudor huele ms fuerte cuando un hombre tiene miedo... y veo
un espectro, o algo fantasmal.
Se recost hacia atrs en la silla, apoyndose en el pecho de Holger cubierto por la cota
de malla.
El ganado era muy numeroso. Se sala del camino y cruzaba por entre los cereales. Los
muchachos y perros que perseguan a los extraviados caminaban por las ringleras de los cereales.
Holger pens que alguna emergencia les tena que haber obligado a aquello. Tir de las riendas al
ver a varios lanceros. Entrecerrando los ojos para ver mejor en la luz del atardecer, vio que los
campesinos eran gentes robustas, de tez blanca, de barba y cabellos largos, vestidos con capas de
lana gruesa cosida toscamente y pantalones cruzados. Eran demasiado necios para estar
histricos, pero las voces que le preguntaron su nombre revelaban una gran inquietud.
-Sir Holger de Dinamarca y dos amigos -contest. Era intil explicarles la complicada
verdad-. Venimos en paz y quisiramos pasar aqu la noche.
-Holger? -pregunt un hombre fornido de mediana edad que pareca el jefe, bajando la
lanza y rascndose la cabeza-. No he odo antes ese nombre, o uno parecido?

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Un murmullo surgi entre los hombres, pero nadie pudo dar una respuesta inmediata, y el
ganado no daba tiempo a la reflexin. Por eso, Holger aadi rpidamente:
-Quien lleve tal nombre no soy yo. Soy un extranjero que vengo de muy lejos y slo
estoy de paso.
-Pues bien, seor, bienvenido seis a Lourville -dijo el campesino principal-. Temo que
hayis venido en un mal momento, pero sir Yve estar contento de veros... T, aparta de ah a
esa condenada vaquilla antes de que termine en el ducado de al lado!... me llamo Raoul, sir Olger.
Le ruego perdone este tumulto.
-Qu problema tienen? -pregunt Alianora-. Veo que llevan a los animales dentro de la
ciudad esta noche, y no me parece muy normal.
Holger escuch que un anciano murmuraba algo sobre esos visitantes extranjeros y sus
queridas escandalosamente vestidas. Otro le susurr:
-He odo hablar de ella, abuelo, es una doncella-cisne que vive un poco al norte y al oeste
del territorio de Lourville. Dicen que es amable.
Holger prest ms atencin a Raoul.
-S, mi seora, estos ltimos das llevamos juntos a todo el ganado y los encerramos en la
ciudad cuando oscurece. Esta noche incluso las personas se amontonarn dentro de los muros;
nadie se atreve ya a ir a solas por el exterior cuando cae la noche. Anda suelto un hombre lobo.
-Qu dice? -ladr Hugi-. Un cambia-piel?
-Ay. Muchas cosas han ido mal en estos ltimos aos, una desgracia tras otra en todas las
casa. A m se me desliz el hacha y me abri la pierna esta primavera, y lo mismo le sucedi a mi
hijo mayor. Nos pasamos tres semanas en la cama, precisamente en la poca de la siembra. Y no
slo una familia cuenta tales cosas. Y dicen que es as porque en el Mundo Medio, que est ms
all de las montaas, la brujera es tan fuerte que su poder llega hasta aqu y lo vuelve todo del
revs. Eso es lo que dicen -afirm Raoul santigundose-. Yo, no lo s. El loup-garou ha sido lo peor
hasta ahora. Cristo nos guarde.
-Y no podra tratarse de un lobo natural que ataca vuestros rebaos? -pregunt Alianora-.
A menudo, he odo hablar a la gente de alguien que tena una forma extraa, cuando en realidad
slo era un animal ms grande y ms astuto que la mayora.
-Quiz fuera eso -afirm Raoul severamente-. Aunque es difcil entender que un animal
natural pueda haber roto tantas puertas o levantado tantos cerrojos. Tampoco los lobos
autnticos masacran a una docena de ovejas de una vez, por mera diversin, como una comadreja.
Pero la ltima noche el asunto se aclar. Pier Piesgrandes y Berte, su mujer, estaban en su casa,
metida seis kilmetros en el bosque, cuando el hombre gris irrumpi por la ventana y les rob
al beb que tenan en la cuna. Pie le golpe con la podadera, y jura que el hierro traspas las
costillas del lobo sin daarlo. Entonces Berte se enfureci y enloqueci y golpe a la bestia con una
vieja cuchara de plata que tena de su abuela. Entonces dej caer al beb, por la gracia de Dios no
muy mal herido, y huy por la ventana. Y yo te pregunto: es eso un animal natural?
-No -respondi Alianora, sintindose deprimida y asustada.
Raoul escupi al suelo y sigui hablando:
-Por eso dormiremos dentro de los muros de la ciudad mientras dure este peligro, y
dejaremos que el lobo merodee por los bosques sin cuidar. Quiz podamos descubrir quin est
cambiando de forma, y quemarlo -y aadi en un tono ms suave-: una gran pena es esto para sir
Yve, precisamente ahora que su hija Raimberge se estaba preparando para viajar hacia el oeste y

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casarse en Vienne con el tercer hijo del Margrave. Ruego a Dios que terminen pronto nuestras
penas.
-Nuestro seor no podr entreteneros tal como os merecis, sir Olger -aadi un
muchacho-. Piensa pasarse to- da la noche caminando por los muros por si acaso el lobo tratara de
saltarlos. Y su dama, Blancheflor, est enferma en la cama. Pero su hijo e hija harn lo que
puedan.
Holger supuso que debera ofrecerse voluntario para ayudar en la guarda, pero no crea
que despus del da que haba pasado pudiera mantenerse despierto. Pidi a Alianora, que iba
cabalgando lentamente por delante del ganado, que le explicara la amenaza.
-Hay dos maneras por las que los hombres toman forma animal -respondi-. La una es por
magia sobre un ser humano comn, como mi prenda de plumas hace por m siempre que lo
deseo. La otra es ms oscura. Algunos pueden nacer con naturalezas gemelas. No necesitan de
encantamientos para cambiar la forma, y cada noche el deseo de convertirse en oso, en jabal, en
lobo o en cualquier animal en que puedan convertirse... cada noche, ese deseo los abruma. Y
entonces enloquecen. Pueden ser personas amables y sensatas cuando caminan como seres
humanos, pero como animales no pueden dejar de hacer dao hasta que se sacia su sed de
sangre, o hasta que el miedo a ser descubiertos les hace recuperar nuestra forma. Cuando son
animales, es casi imposible matarlos, pues las heridas cuidan al instante. Slo la plata les duele y
un arma de plata los matara. Pero de tales armas pueden escapar ms rpido que los que tienen
verdadera carne y sangre.
-Pero entonces, si el hombre lobo no puede evitarlo, el que hay por aqu debe ser
extranjero, no? Uno del lugar habra asolado la zona desde hace aos.
-No. Temo que, tal como dijo el campesino, esa criatura es uno de los suyos. Pues un dbil
contenido de esa sangre puede pasar sin ser observada, desconocida, toda una vida, por no ser lo
bastante fuerte para revelarse. Y solamente muy tarde, cuando la fuerza de la brujera ha crecido lo
suficiente, que despierta el demonio dormido. No me cabe duda de que el propio hombre lobo
est sobrecogido por el horror. Dios le ayude si los dems se enteran de quin es. -Que Dios le
ayude pensando en que tus patanes asustados puedan decidir hacer al warg -gru Hugi.
Mientras cabalgaba hacia la puerta, Holger iba con el ceo fruncido. Aquello tena sentido
si se tena en cuenta las cosas fantsticas que predominaban en este universo. Hombres lobos...
cul era la palabra?... Ah, s, la licantropa, heredada probablemente como una serie de genes
recesivos. Si tenas la serie completa, eras un licntropo siempre y en todas partes... y
probablemente tu padre te matara la primera vez que encontrara un cachorro de lobo en la cuna de
su hijo. Con una herencia incompleta, la tendencia a cambiar era ms dbil. Poda ser
totalmente latente, y el pobre campesino que llevara la maldicin no sospechara lo ms mnimo:
hasta que la brujera redoblada del Mundo Medio soplara por encima de las montaas y reforzara
cualquier qumica corporal que se viera implicada en ello.
Mir los alrededores a travs de la luz crepuscular. El pueblo estaba rodeado por una
gruesa empalizada, sobre la que haba un sendero por el que sir Yve hara esta noche su ronda.
En el interior haba casas de madera, estrechas y apretadas, de dos o tres pisos. Las calles que
serpenteaban entre ellas eran simples senderos, que apestaban por el estircol que los animales
dejaban caer cada noche. Aquella en la que entr era un poco ms ancha y recta, pero tampoco
demasiado. Varias mujeres vestidas con largas tnicas terminadas en griones, con hijos de pelo
alborotado, y unos artesanos vestidos con delantal se quedaron mirndolo cuando traspas la
puerta. Casi todos llevaban antorchas que llameaban y chisporroteaban bajo el cielo de color
morado oscuro. Mientras lo seguan a l charlaban en un tono respetuosamente bajo.

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Holger se detuvo cerca de una calle que conduca a un lado, un tnel negro encerrado por
los muros de las casas circundantes y techados por sus galeras colgantes. Silueteada por encima
de las cumbreras, pudo ver la parte superior de una torre cuadrada que perteneca sin duda al
saln de sir Yve. Se agach hacia un hombre fornido, que se tir del pelo antes de decir:
-Odo el herrero, seor, a vuestro servicio.
Holger seal hacia el callejn.
-Es ste el camino que lleva a la casa de vuestro seor?
-Cierto, sir. Oye, Frodoart, est el amo en casa todava?
Un hombre joven de capucha escarlata descolorida, que llevaba espada, asinti.
-Hace un momento lo he dejado, armado de pies a cabeza, tomando una copa de cerveza
antes de subir a los muros. Su escudero soy, sir caballero. All os guiar, que este lugar es
ciertamente un laberinto.
Holger se quit el casco, pues tena los cabellos humedecidos por el sudor tras ir vestido
con armadura el da entero, y la brisa del atardecer era fresca, aunque maloliente. Ya en el saln,
comprendi que nada lujoso poda esperar. Evidentemente, sir Yve de Lourville no era rico: un
caballero de una zona desrtica con un puado de seguidores que defenda estos lugares contra
los bandidos, y administraba una tosca justicia. Raoul se haba sentido lleno de orgullo cvico con
la boda de la hija con el hijo pequeo de un noble menor, en la zona occidental del Imperio.
No importa, pens Holger, algo que comer y un lugar donde dormir es todo lo que
necesito ahora.
El escudero encendi una antorcha y camin delante de l. Palp a Papillon para
estimularlo y comenz a bajar por el callejn.
Una mujer grit.
Holger se haba vuelto a poner el casco y a sacar la espada antes de que terminara el grito.
Papillon gir. Las gentes se acercaron unas a otras. Crecieron las voces. La luz de la antorcha
arrojaba inquietas sombras sobre las casas de la calle principal; los pisos superiores quedaban
perdidos en la negrura. Holger vio que todas las ventanas y puertas estaban bien cerradas. Tras
una de aquellas paredes, la mujer grit de nuevo.
Una contraventana cerrada con cerrojo de hierro salt en astillas. La forma que sali de
ella era alargada y peluda, resultando griscea como el acero bajo la luz rojiza. Se haba abierto
camino de un cabezazo. Al caer a la calle, levant el hocico del pecho. Llevaba entre las
mandbulas a un nio pequeo y desnudo.
-El lobo! -exclam el herrero atragantndose-. Virgen santa, estamos encerrados con el
lobo!
La madre del nio apareci en la ventana.
-Entr por atrs -aull estpidamente. Extenda los brazos hacia el animal, hacia todos
ellos-. Entr y se llev a Lusiane! Ah est, ah est, por Dios, hombres, devolvedme a mi Lusiane!
Papillon avanz rpidamente. El lobo, sosteniendo al nio, sonrea. La piel sonrosada del
beb estaba ensangrentada, pero segua luchando y gritando. Holger lanz un tajo con la espada,
pero el lobo no estaba ya all. Con vertiginosa rapidez se haba metido entre las patas de Papillon y
se haba ido por la calle.
Frodoart el escudero trat de interceptarlo. El lobo ni siquiera se hizo a un lado, pues
salt sobre l. Ms adelante apareca la boca de otro callejn. Holger hizo que Papillon girara y

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galop tras l. Demasiado tarde, pens, demasiado tarde. Una vez estuviera en ese laberinto de
pasadizos oscuros, el lobo podra devorar a su presa y convertirse en ser humano de nuevo antes
de que cualquiera pudiera...
Escuch un batir de alas blancas. Alianora, en forma de cisne, golpe con el pico los ojos
del warg. Este ech las orejas hacia atrs, torci hacia un lado y se dirigi hacia la siguiente
salida. Pero el cisne descendi delante de l. Como si fuera una dura tormenta de nieve, detuvo
al fugitivo.
Entonces lleg Holger. Lejos ya de las antorchas apenas si vea nada, pero s pudo ver la
gran forma sombra. Su espada silb. Sinti cmo el filo cortaba la carne. Unos ojos lobunos le
miraron destellantes, de un color verde fro, llenos de odio. Levant la espada, la hoja atrajo la
luz que por all haba y se dio cuenta de que no tena sangre. El hierro no tena capacidad para
herir.
Papillon levant los cascos, tir a tierra al loup-garou y lo pisote. Pero la forma velluda
se mova hacia un lado y otro y no reciba herida alguna. Desapareci por el callejn, pero
dejando caer al nio, que lloraba.
Cuando los aldeanos llegaron, Alianora haba tomado de nuevo forma humana. Sostena en
sus brazos a la pequea nia, cubierta de sangre y barro.
-Ya, pobrecita, pobrecita ma, ya, ya, ya. Ya ha pasado todo. No ests muy malherida, slo
tienes pequeos cortes. Vaya, qu asustada estars. Pero piensa que podrs decir a tus hijos que el
mejor caballero del mundo te salv. Ya, amor mo, no pasa nada...
Un hombre de barba negra que deba ser el padre, le cogi la nia de los brazos, se qued
un momento mirndola y cay de rodillas, conmovido por un fuerte llanto.
Holger, sirvindose de la parte plana de la espada y de la masa de Papillon, trat de
mantener separada a la multitud.
-Tened calma -gritaba-. Que haya orden. La nia est bien. T, y t, y t, venid aqu.
Necesito portadores de antorchas. Dejad de chillar. Lo que tenemos que hacer ahora es cazar ese
lobo.
Varios hombres se pusieron de color verde, se santiguaron y desaparecieron. Odo, el
herrero, sacudi un puo hacia la salida del callejn y dijo:
-Cmo hacerlo? Este barro no guarda huellas, ni tampoco el pavimento que hay en otros
lugares. El enemigo llegar a su propia casa sin que lo sigan y volver a convertirse en uno de
nosotros.
Frodoart contempl los rostros que sobresalan entre las mviles sombras.
-Sabemos que no es ninguno de los que estamos aqu -dijo el escudero por encima de la
algaraba-. Ni ninguno de los pastores que estn en la puerta. Eso nos servir de ayuda. Que
cada hombre recuerde a aquel que est a su lado.
Hugi tir de la manga de Holger.
-Si lo deseis, podemos seguirlo -dijo-. Los pelos de mi morro seguirn su pestuza.
Holger arrug su nariz y dijo:
-A lo nico que huelo es a estircol y basura.
-Ah, pero vos no sois un enano de los bosques. Rpido, dejadme en el suelo y seguir el
rastro. Pero cuidad de estar bien cerca!

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Holger subi a Alianora a la silla (el padre de la nia bes los pies de sta) y sigui la forma
parda de Hugi. Frodoart y Odo caminaban a ambos lados, con las antorchas bien levantadas. Unas
docenas de hombres se apretaban tras los aldeanos ms audaces, armados con cuchillos, palos y
lanzas. Si cogan al licntropo, pens Holger, sera posible sujetarlo por la fuerza hasta que le
pudieran echar unas cuerdas. Y despus... pero no le gustaba pensar en lo que vendra
despus.
Hugi rastre los callejones varios minutos. Apareci en la plaza del mercado, que estaba
empedrada y se encontraba algo ms iluminada bajo las estrellas.
-Tan claro como la mostaza el olor -grit-. Nada en el mundo apesta tanto como un
hombre animal en esta ltima forma.
Holger se pregunt si las secreciones glandulares seran las responsables de esto. Las
piedras sonaban huecas bajo los cascos de Papillon.
La calle que tomaron se alejaba de la plaza del mercado, estaba ms o menos
pavimentada y comparativamente era ancha. De vez en cuando haba casas encendidas, pero
Hugi ignor a las personas que haba dentro. Corra en lnea recta hasta que Holger escuch un
grito a sus espaldas.
-No! -gru Frodoart-. No, en el saln de mi amo!

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LA morada del caballero estaba en una plaza, frente a la iglesia y encerrada entre casas.
La cocina y los establos eran edificios separados. El saln no resultaba impresionante, pues era
un habitculo de madera con techo de paja, no mucho ms grande que un apartamento del
mundo de Holger. Tena forma de T, con la rama izquierda del brazo de la cruz sirviendo de base
a la torre que haba observado antes. La parte frontal estaba en el extremo de la T, cerrada. La luz
brillaba por entre las ventanas cerradas; los perros alborotaban en los establos. Hugi se acerc a la
puerta de entrada remachada en hierro.
-Por aqu huy el warg -afirm.
-Y la familia de mi amo est sola! -exclam Frodoart, tratando de abrir el cerrojo-. Cerrada
con barras. Sir Yve! Podis orme? Estis bien?
-Odo, cubre la parte de atrs -grit Holger-. Alianora elvate e infrmame de cualquier
cosa inusual.
El cabalg hasta la puerta y la golpe con el pomo de la espada. El herrero reuni a varios
hombres que corrieron hacia atrs. Hugi les sigui. Ms gente iba llegando a la plaza. Gracias al
fugitivo brillo amarillento de las antorchas, Holger reconoci que entre la gente estaban algunos
de los pasto- res. Raoul, el campesino, se abri paso entre la multitud para unirse a l, con la
espada en la mano. Nadie responda a la llamada.
-Estarn muertos ah dentro? -sollozaba Frodoart-. Derribemos la puerta! Sois hombre
o perros, que os quedis ociosos cuando vuestro seor os necesita?
-Hay alguna puerta trasera? -pregunt Holger. La sangre le resonaba en las sienes. No
tena miedo del hombre lobo, ni siquiera una sensacin de extraeza. Aquello estaba bien: era el
trabajo para el que haba nacido.
Hugi se abri camino entre las piernas y movi el estribo para llamar la atencin de
Holger.
-No hay otra puerta, salvo ventanas, todas tan cerradas como la ltima -inform el enano-.
Pero el warg no ha salido de aqu. He olido todos los alrededores. Aunque hubiera saltado de la
torre, he cubierto el terreno donde habra podido caer. Ahora todas las salidas estn bloqueadas.
Lo tenemos atrapado.
Holger mir a su alrededor. Los aldeanos haban dejado de moverse confusamente; todos
rodeaban el saln y estaban muy quietos. La luz de la antorcha iluminaba pasajeramente el rostro
plido y asustado de una mujer, el cabello sudoroso de un hombre, el brillo de unos ojos en la
sombra. Por encima de todos, sobresalan las armas, lanzas, hachas, picos, guadaas, mayales.
-Y qu hay de los siervos? -pregunt a Frodoart.
-No hay ninguno dentro, seor -contest el escudero-. Los servidores de la casa son
gentes del pueblo, que se van a casa al oscurecer, quedndose slo el viejo Nicholas para atender a
la familia. Y veo que est all, lo mismo que los mozos de establo... Entremos!
-Lo har si me dejis espacio.

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Frodoart y Raoul abrieron un espacio con una eficacia bien intencionada aunque brutal.
Holger acarici las crines de Papillon y murmur:
-Muy bien, muchacho, veamos haber si servimos. Puso de manos al caballo, que con las
patas delanteras golpe la puerta. Una vez, dos veces, tres veces, hasta que el cerrojo se solt y
la puerta qued abierta.
Cabalgando, Holger entr en una habitacin larga. El suelo, sucio, estaba cubierto de
juncos. Por encima de los bancos empotrados en los muros colgaban armas y trofeos de caza.
Entre las vigas del techo se agitaban polvorientos estandartes de batalla. Unos candelabros
fijados en la pared iluminaban bastante bien el lugar, mostrando que estaba vaco y resaltando
una puerta que haba al final. Detrs deba estar la barra cruzada de la T, los apartamentos
privados de sir Yve y su familia. Un grito se elev entre los hombres que se amontonaban detrs
de Holger. Pues la puerta estaba bloqueada por una forma que brillaba como el acero bajo la luz
de las velas.
-Quines sois? -pregunt el hombre ondeando una espada por encima de su escudo- A
qu se debe este ultraje?
-Sir Yve! -exclam Frodoart-. No os ha daado el lobo?
-Qu lobo? De qu diablos hablis? Y vos, seor, qu excusa tenis para abriros camino
a la fuerza? Sois enemigo mo de sangre? Si no es as, por la muerte de Dios que pronto os
convertir en uno!
Holger desmont y se acerc caminando. Sir Yve de Lourville era un hombre alto y
bastante delgado, de rostro caballuno y melanclico, y grises mostachos cados. Llevaba una
armadura ms elaborada que la del dans, un casco con visera, corselete, brazaletes, coderas,
musleras, espinilleras y cota de mallas. El escudo tena borrada una cabeza de lobo, un sable
sobre barry de seis, gules y plata, y en conjunto le pareci a Holger extraamente sugerente. Si
algn antepasado distante haba sido un loup-garou, el hecho podra haber pasado desapercibido
para generaciones posteriores, pero haba permanecido como escudo de armas tradicional...
-Me llamo Holger de Dinamarca. El hombre lobo se present ante m y ante otros
muchos. Slo por la piedad de Dios rescatamos al nio que haba robado. Y lo hemos rastreado
hasta aqu.
-S -dijo Hugi-. El rastro llega claramente hasta vos.
Un grito surgi entre el pueblo, como el primer viento antes de una tormenta.
-Mientes, enano! He estado sentado aqu esta noche. Ningn animal entr -sir Yve
apunt con la espada hacia Holger-. No hay nadie presente, salvo mi dama, que est enferma, y mis
dos hijos. Si afirmis otra cosa, deberis demostrarlo sobre mi cuerpo.
Su voz temblaba. No era demasiado bueno como fanfarrn. Raoul fue el primero en
gruir:
-Si las cosas son como decs, sir Yve, entonces uno de los vuestros ser el desalmado.
-Os perdono por esta vez -contest frenticamente sir Yve-. S que estis sobreexcitado.
Pero el siguiente que pronuncie esas palabras colgar de la horca.
Frodoart se adelant, con las lgrimas cayndole por las mejillas.
-Enano, Enano, cmo puedes estar seguro? -gimi.
Sir Yve capt la pregunta.

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-En quin confiis, en este hombrecillo malformado y el caballero desconocido, o en


vuestro seor que os ha defendido todos estos aos?
Apareci tras l un muchacho de unos 14 aos, delgado y rubio. Se haba puesto un casco,
cogido la espada y el escudo, pero con evidente precipitacin, pues en otro caso llevara la
colorida tnica y la capucha que era el equivalente local de una corbata. Evidentemente, pens
Holger, en un puesto alejado de la civilizacin todo aristcrata se vestira para una cena.
-Aqu estoy, padre -jade el joven. Sus ojos verdes se estrecharon al mirar a Holger-. Soy Gui,
hijo de Yve de Lourville, y aunque todava no me han nombrado caballero os llamo falso y os
desafo a combatir. Hubiera resultado ms impresionante de no haber soltado un gallo de
adolescente, pero fue, sin embargo, conmovedor.
-Por qu no iba a ser as? El licntropo es una persona muy decente, salvo cuando
el furor le hace cambiar de piel.
Holger suspir y apart su hoja.
-No quiero luchar -dijo-. Si vuestras gentes no me creen, me ir.
Los pueblerinos empezaron a moverse, miraron al suelo, volvieron a mirar a Holger y a
Yve. Frodoart lanz una patada furtiva a Hugi, que la esquiv. Entonces lleg Odo el herrero y
abri camino a Alianora.
-Debera hablar la doncella-cisne -dijo con voz resonante-. La doncella-cisne que
salv a Lusiane. Callaos ah, cabezas de chorlitos, u os la veris conmigo.
Se produjo un siseo que termin en un silencio en el que poda orse aullar a los
perros del exterior. Holger vio que Raoul apretaba tanto su lanza, que tena los nudillos
blancos. Un hombrecillo de ropa sacerdotal se puso de rodillas con un crucifijo en la mano.
La mandbula imberbe de Gui cay hacia abajo. Sir Yve se estremeci como si le hubieran
herido. Nadie dejaba de mirar a Alianora. Estaba en pie, esbelta y bien erguida, con las luces de
las velas brillando en su cabello cobrizo, y entonces dijo:
-Algunos de vosotros conocis mi nombre, pues habito en el lago Arroy. No me gustan
las fanfarronadas, pero en los lugares cercanos a mi casa, como Tarnberg y Cromdhu, os dirn
cuntos nios perdidos en el bosque he devuelto y cmo cog a la propia Mab para que le
quitara la maldicin que haba echado a Philip el molinero. He conocido a Holger toda mi
vida y voto por l. Ninguno de nosotros ganaramos nada con la calumnia. Ha sido una
fortuna para vosotros que el mejor caballero que ha vivido nunca haya llegado a tiempo para
liberaros del warg aunque tome forma humana. Os pido que lo escuchis! Se adelant un
anciano, medio ciego, se qued parpadeando y dijo a la multitud:
-Quieres decir que es el Defensor?
-De qu est hablando? -pregunt Holger con consternacin.
-El Defensor... el que regresar en nuestros momentos de mxima necesidad... la
leyenda, gran seor, no me dice su nombre, pero sois vos, seor caballero, sois vos?
-No... -la protesta de Holger qued ahogada por un murmullo como el de la marea.
Raoul salt hacia adelante con la lanza preparada.
- Por los cielos que no es mi amo quien roba nios! -grit el campesino.
Frodoart le lanz una estocada, pero dbilmente. El campesino pudo apartar el golpe
con el palo de la lanza. Un momento ms tarde, cuatro hombres haban sujetado al
escudero.

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Sir Yve salt sobre Holger. El dans sac la espada justo a tiempo para parar el golpe.
Lo devolvi con tanta fuerza que agriet el borde del escudo del otro. Yve se tambale.
De otro golpe, Holger derrib la espada de Yve. Dos campesinos cogieron de los brazos de su
seor. Gui trat de atacar, pero con una horca le punzaron en el pecho y le hicieron apoyarse
en el muro.
-Odo, Raoul, controlad a estas gentes! -grit Holger-. Que no hieran a nadie. T, y t, y
t -dijo sealando a varios jvenes fornidos-. Defended esta puerta. Que no pase nadie.
Alianora, Hugi, venid conmigo.
Volvi a envainar la espada y entr rpidamente en un corredor recubierto por madera
tallada que corra transversal-mente a la sala principal, con una puerta a cada lado y otra en el
centro. Holger empuj esta ltima. Al abrirse, mostr una cmara de la que colgaban pieles y
un tapiz comido por la polilla. La luz de los cirios iluminaba a una mujer que yaca en una cama
con dosel. Sus cabellos grises caan lacios alrededor de un rostro hermoso y enrojecido;
estornud y se son con un pauelo. Un mal caso de gripe, pens Holger. La joven que estaba
sentada al lado de la cama, y que se levant en ese momento, era ms interesante: slo tendra 16
aos, pero posea una figura agradable, largas trenzas rubias, ojos azules, nariz ligeramente
inclinada y boca atractiva. Llevaba puesto un vestido simple, recogido con un cinto dorado.
Holger hizo una reverencia.
-Perdonadme la intromisin, seora, seorita. La necesidad obliga.
-Lo s -dijo la joven con inquietud-. Lo he odo.
-Sois la seorita Raimberge?
-S, la hija de sir Yve. Y ella es mi madre Blancheflor -la dama se limpi la nariz y mir a
Holger con un miedo emborronado por la desgracia fsica. Raimberge se retorca sus pequeas
manos-. No puedo creer lo que pensis, seor. Que uno de nosotros es... es esa cosa... -se mordi
los labios para no llorar. Era la hija de un caballero.
-La peste llega hasta aqu -dijo Hugi.
-Acaso habis presenciado la entrada de la bestia? -pregunt a Holger.
Blancheflor lo neg con un gesto de la cabeza. Raimberge explic verbalmente:
Estbamos separadas en nuestras cmaras, Gui en la suya y yo en la ma, preparndonos
para la cena, y mi madre dorma aqu. Nuestras puertas estaban cerradas. Mi padre se hallaba en
el saln principal. Cuando escuch el tumulto, corr a consolar a mi madre.
-Entonces el propio Yve debe ser el warg -dijo Alianora.
-No, mi padre no! -susurr Raimberge. Blancheflor se cubri el rostro. Holger se dio la
vuelta.
-Echemos un vistazo.
La habitacin de Gui estaba al pie de la torre, a la que conduca una escalera. Estaba llena
de recuerdos infantiles. Raimberge se encontraba en el extremo opuesto del corredor, con un
arca llena con el ajuar, una rueda de hilar y todas las cosas que suele poseer una joven de cuna
ligeramente alta. Las tres habitaciones traseras tenan ventanas, y Holger no poda seguir el aroma
con detalle. Dijo que estaba por todas partes. El lobo haba vivido en esa parte de la casa una
noche tras otra. Y nadie necesitaba verlo aparecer. Poda utilizar una ventana para salir y entrar
de nuevo, cuando todos los dems estaban dormidos.
-Uno de los tres -dijo Alianora, y poda verse por su voz que no se senta feliz.

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-Tres? -pregunt Hugi enarcando las cejas- Por qu piensas que la dama no puede ser la
bestia? No tendra salud nada ms convertirse en lobo?
-Pasara eso? No lo s. Los wargs no son tan comunes como para haber odo hablar de lo
que sucede cuando una enferma... cuatro entonces. Uno de los cuatro.
Taciturno, Holger haba regresado a la cmara principal. Raoul y Odo haban establecido
una especie de orden. Los hombres se haban distribuido alrededor de los muros, Papillon estaba
junto a la puerta principal. Yve y Gui estaban sentados en el asiento alto, atados de pies y manos.
Frodoart se acurrucaba debajo, desarmado pero sin ninguna herida. El sacerdote pasaba las
cuentas del rosario.
-Bien! -dijo Raoul, volvindose con fiereza a los recin llegados-. Quin es el maldito?
-No lo sabemos -dijo Alianora.
Gui escupi a Holger.
-Cuando os vi por primera vez sin el casco, imagin que erais un caballero -le insult el
muchacho-. Pero ahora, que os veo enfrentaros a una mujer indefensa, s que no lo sois.
Raimberge entraba detrs de Holger. Fue junto a su padre y lo bes en la mejilla. Tras
recorrer todo el saln con una mirada, grit:
-Peor que las bestias sois, que os volvis contra vuestro seor!
Odo agit la cabeza. -No, mi seora. No es seor aquel que falla a su pueblo. Yo he de
cuidarme de mis pequeos. No correr el riesgo de que se los coman vivos.
Raoul golpe con el extremo de la lanza un panel de madera que cubra el muro.
-Guardad silencio! -ladr-. El lobo muere esta noche. Nmbrelo, sir Holger. O vos -dijo,
dirigindose a Alianora-. Decidnos el nombre del lobo.
-Yo... -empez a decir Holger, pero de pronto se siti enfermo. Se humedeci los labios.
-No lo sabemos -dijo Hugi.
-Vaya -dijo Raoul hacia la taciturna asamblea, toscamente vestida-. Me lo tema. Pues bien,
confesar la bestia? Le matar piadosamente con un cuchillo de plata en el corazn.
-El hierro servir mientras es humano -dijo Odo-. Hablad ahora, o me gustara someteros a
tortura.
Frodoart se movi.
-Antes de hacerlo tendris que quitarme las manos de la garganta.
Pero lo ignoraron.
-Si no confiesa nadie -dijo Raoul-, ser mejor que mueran todos. Tenemos aqu al
sacerdote para confesarlos.
Gui reprimi un sollozo. Raimberge se qued inmvil como si estuviera muerta. Oyeron
toser a Blancheflor en el extremo oscuro de la casa. Yve pareci encogerse.
-Bien -dijo sin tono alguno en la voz-. Yo soy el lobo.
-No! -grit Gui-. Yo lo soy!
Raimberge se puso en pie un momento y una sonrisa dura conmovi sus labios.
-Ambos mienten noblemente -dijo-. La que se cambia de piel soy yo, buenas gentes, y no
necesitis matarme, tan slo guardarme hasta que vaya a casarme a Vienne. Eso est lejos de las

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tierras de Faene, y estar fuera del alcance de los poderes que me obligan a cambiar. -No la
creis -afirm Gui. Yve sacudi la cabeza violentamente. Una especie de relincho pudo significar
que Blancheflor se echaba la culpa a s misma.
-Esto no nos lleva a parte alguna -dijo Raoul-. No podemos correr el riesgo de dejar
suelto al hombre lobo. Padre Valdabrun, tenis preparados los ltimos ritos para esta familia?
Holger sac la espada y de un salto se puso ante el alto asiento.
-No mataris a un inocente mientras yo viva -dijo una voz, y reconoci con asombro que
era la suya.
El herrero Odo cerr los puos.
-No me gustara atacaros, sir Holger -dijo-. Pero si debo hacerlo por mis hijos, lo har.
-Si sois el Defensor -intervino Raoul-, dadnos el nombre de nuestro enemigo.
La rigidez volvi a caer sobre el grupo, extendindose casi hasta el punto de ruptura.
Holger sinti en su espalda los tres pares de ojos ardientes: el preocupado Yve, el ardiente Gui,
Raimberge, que haba estado tan llena de esperanza. Oy la tos de la mujer enferma. Cristo que
expulsas a los demonios, ayudadme ahora. Slo despus se dio cuenta de que haba dicho por
primera vez desde su infancia una oracin consciente.
Pero lo que tena en su mente era otra cosa, el enfoque prosaico del ingeniero. Ya no
estaba tan seguro de su vieja creencia segn la cual todos los problemas de la vida eran
prcticos. Pero ste s lo era. Una cuestin de anlisis racional. No era un detective, pero tampoco
el warg era un criminal profesional. Deba ser...
De pronto se le ocurri.
-Por la Cruz, s! -grit.
-Cmo? Cmo? Cmo? -preguntaban los hombres, ponindose en pie. Holger movi su
espada en alto. Las palabras salan de l. No saba lo que iba a decir despus, estaba pensando en
voz alta, pero ellos le escuchaban maravillados. -Mirad, el que buscamos es una forma malvada
por su nacimiento. No necesita ninguna piel mgica, como la doncella-cisne que hay aqu. Pero
entonces sus ropas no cambiarn con l, no es as? Por eso tendr que ir desnudo. Frodoart me
dijo, un momento antes de que el lobo se exhibiera, que acababa de dejar a su maestro, plenamente
armado, en el saln. Y solo. Ni siquiera con ayuda, sir Yve podra haberse quitado esa armadura,
y habrsela puesto despus, en slo unos minutos. Por tanto, no es el warg.
Gui trat de presentarse como el culpable para salvar a quien lo sea. Pero l mismo ha
descubierto que no lo es. Mencion que me haba visto sin casco. Y estuve as un minuto, cuando
me detuve a preguntar el camino para llegar hasta aqu. Me puso de nuevo el casco cuando
comenz la confusin. El lobo no podra haberlo visto. El... no, ella... ella estaba dentro de la casa.
Entr por la puerta trasera y escap por una ventana delantera, que haba estado cerrada. La
nica forma en la que Gui podra haberme visto sin el casco, bajo la luz de la antorcha, fue desde
arriba de la torre que hay sobre su habitacin. Observ que sobresale por encima de los tejados.
Debi subir para ver cmo entraban el ganado. Por eso no poda estar cerca del lugar en donde
vimos al warg.
La dama Blancheflor -empez a decir, pero se detuvo. Cmo diablos podra explicar la
teora de los grmenes?-. La dama Blancheflor ha estado enferma, con una enfermedad que no
tiene la tribu de los perros. Si al convertirse en lobo no mejoraba, estara demasiado dbil para ir
por ah, tal como vi que haca el animal. Pero si el cambio la mejoraba, entonces la gente que causa
la enfermedad no podra vivir en su cuerpo animal. Entonces, en este momento, no podra tener
fiebre ni mocos en la nariz. En cualquiera de los casos, queda eliminada.

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Acobardada, Raimberge retrocedi hasta el muro. Su padre dej escapar una exclamacin
y se retorci, tratando de cogerla con sus manos atadas.
-No, no, no -se quejaba. Los aldeanos empezaron a emitir un ruido parecido al de un lobo.
Empezaron a acercarse, formando una masa de manos y armas.
La joven se puso a cuatro patas. Su rostro se agit y alter; era horrible verlo.
-Raimberge! -grit Holger con voz ronca-. No! No les permitir...
Raoul trat de alcanzarla con la lanza. Pero Holger la apart y cort el eje con la espada.
Raimberge aull. Alianora cay a sus rodillas y cogi en sus brazos su cuerpo alterado a
medias.
-No -suplicaba-. No, hermana ma, regresa. El jura que te salvar -las mandbulas trataron de
morderla. Ella puso el antebrazo en la boca forzando los labios por encima de los colmillos,
para que el lobo no pudiera morder. Consigui inmovilizar al animal-. Jovencita, jovencita, no te
queremos ningn mal.
Holger mantuvo quieta a la multitud. Se produjo un torbellino, pero despus de haber
golpeado a varios, con el puo o la parte plana de su espada, se aquietaron. Grueron, pero el
hombre de la cota de mallas les superaba. Se volvi hacia Raimberge. Esta haba recuperado su
forma humana y yaca llorosa bajo el abrazo de Alianora.
-Yo no lo quera. No lo quera. Me sucedi as. Y, y, y tena tanto miedo de que me
quemaran... Est perdida mi alma, padre Valdabrun? Cre... creo que debo estar ya en el infierno.
La forma en que gritaban aquellos nios...
Holger intercambi una mirada con el sacerdote.
-Enferma -dijo el dans-. No es duea de su propia voluntad. No puede evitarlo.
Yve miraba como si estuviera ciego.
-Haba pensado que sera ella -murmur-. Cuando el lobo entr corriendo, pas a mi lado, y
yo saba dnde estaban Blancheflor y Gui... cerr la puerta. Esperaba que esto pudiera pasar
hasta que se fuera...
Holger cuadr sus hombros. -No veo por qu no va a ser as -respondi-. La idea es
totalmente sensata, tal como yo veo el asunto. Que se vaya lo bastante lejos y la influencia del
Mundo Medio ser demasiado dbil para afectarla. Hasta entonces, desde luego, tendris que
tenerla bajo vigilancia. Ahora est apenada, pero creo que no durar.
-Lo estar al amanecer, cuando despierte su alma humana -dijo el sacerdote-. Entonces
necesitar verdaderamente consuelo.
-Bien -dijo Holger-, nada demasiado grave ha sucedido nunca. Su padre puede pagar
compensaciones a los que sufrieron prdidas y a los padres cuyos hijos fueron heridos. Mandadla
al Vienne, lo antes posible. Yo dira que 200 kilmetros sern suficientes para estar segura. Nadie
en el Imperio ha de saberlo.
Raoul, con un ojo amoratado, se arroj a los pies de sir Yve mientras Odo, con una nariz
que sangraba, trataba de liberar al caballero y a su hijo.
-Amo, perdnanos -suplic el campesino.
Yve mostr una sonrisa fatigada.
-Me temo que soy yo quien debe pediros perdn. Y sobre todo a vos, sir Holger.
Raimberge levant su cara humedecida.

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-Llevadme -dijo, y empez a tartamudear-. Sient... sient... siento que la oscuridad


retorna. Encerradme hasta el amanecer -dijo extendiendo los brazos hacia las cuerdas que le
quitaban a su padre-. Maana, sir caballero, podr agradeceros verdaderamente... que hayis
salvado mi alma del infierno.
Frodoart abraz las rodillas de Holger.
-El Defensor ha venido -dijo.
-Oh, seor! -protest el dans-. Por favor, no decid cosas absurdas. Quiero decir que
odio las escenas emocionales y slo vine aqu para conseguir una comida. Pero podra tomar
primero algo de vino?

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APARTE de que necesitaba darse prisa para conseguir el consejo de algn experto antes
de que Morgana le Fay pensara alguna nueva estratagema, Holger se senta molesto en Lourville.
La familia de Yve estaba agradecida, evidentemente, pero en momentos tan difciles no
necesitaban nuevas intrusiones en su vida privada. Los aldeanos resultaban bastante
abrumadores; no poda aventurarse a salir de la casa sin que le rodearan sus admiradores. Lady
Blancheflor le pidi que le pusiera las manos, y al cabo de pocas horas estaba en pie. Se abra
recuperado de cualquier modo, pues su gripe haba pasado ms all de su punto de crisis, pero
Holger poda prever que le presentaran todo caso de sarampin y reumatismo que se produjera
en 20 kilmetros a la redonda.
As que por una y otra cosa, slo permaneci un da y parti temprano a la maana siguiente.
Sir Yve insisti en regalarle un caballo a Alianora, y fue bien recibido. Un poco de dinero habra sido
todava mejor recibido, pero evidentemente un caballero no poda sacar a colacin un tema tan
sutil.
Los siguientes das fueron agradables. Recorrieron colinas, valles y bosques, buscando
abrigo cuando llova, detenindose junto a los lagos para pescar y nadar. De vez en cuando,
vislumbraban la forma blanca de un hada de los bosques, o un grifo caliente y dorado sobre el sol;
pero los mundomedianos les dejaron solos.
Alianora, aunque era una joven hermosa y encantadora, tena algunos inconvenientes
como compaera de viaje. La autolimpieza y propiedades autorrenovadoras de su tnica de
cisne desconcertaban a Holger: era en realidad como si le creciera una piel encima. Luego se la
quitaba inocentemente en el primer lago en el que se echaba a nadar y todava lo desconcertaba ms.
Sus amigos de los bosques se dejaban ver de vez en cuando y una ardilla que trajera frutos estaba
muy bien; pero cuando un len entraba en el campamento y dejaba a sus pies un ciervo que
acababa de matar, los nervios de Holger se volvan inquietos durante al menos media hora. Peor
todava era la necesidad moral de proporcionarle un relato completo y justo de s mismo, sus
orgenes e intenciones. Y no es que su entendimiento no fuera rpido... pero...
El autntico problema era la actitud que tena ella hacia l. Maldicin, l no quera
comprometerse con ella. Un revolcn en el heno con alguien como Meriven o Morgana era una
cosa. Pero Alianora era totalmente distinta. Una relacin con ella no sera buena para ninguno de
los dos, pues pensaba abandonar este mundo a la primera oportunidad que tuviera. Pero ella le
dificultaba el seguir siendo un caballero. Ella deseaba tener una relacin de una manera tan
tmida y pattica.
Una tarde se llev aparte a Hugi. Acababa de pasar una hora besando a Alianora para
desearle las buenas noches y haba necesitado de toda su fuerza de voluntad -o del poder de su no
voluntad- para detenerse ah y mandarla que se fuera a dormir.
-Mira -le dijo a Hugi-. Ya sabes lo que est pasando entre ella y yo.
-S, lo s -respondi el enano sonriendo-. Y es una buena cosa. Ha vivido demasiado
tiempo sin amigos ntimos, salvo los animales y mi pueblo. -Pero... pero t me advertiste que
deba portarme bien con ella.

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-Eso fue antes de que te conociera bien. Ahora pienso que eres un hombre bueno para
ella; y la muchacha necesita un hombre. Ella y vos podrais reinar sobre nosotros en los bosques.
Estaramos encantados con ello.
-Por Dios! No eres ninguna ayuda.
-He sido tan til como he podido -dijo Hugi con tono de sentirse ofendido-. No sabes
cuntas veces he vuelto la cara, o me he metido en el bosque, para dejaros a los dos solos.
-No es eso... bueno, no importa.
Holger encendi la pipa y se qued mirando sombramente el fuego. No era ningn
Donjun. No poda entender la razn de que este mundo una mujer tras otra se arrojara a sus
brazos. Meriven y Morgan tenan razones prcticas, pero no era demasiado difcil darse cuenta de
que haban gozado con su trabajo ms de lo habitual. Alianora simplemente se haba enamorado
de l. Por qu? No se haca ilusiones con respecto a su irresistibilidad.
Pero evidentemente ese lter ego suyo poda ser otra historia. Imagin que su lento retorno
a unos hbitos olvidados se mostraba de innumerables modos sutiles que transformaban la
impresin total que daba. Cmo debi ser aquel caballero de los corazones y los leones?
Bueno, veamos. Partamos de la base de lo que ha sucedido hasta ahora. Evidentemente,
un guerrero poderoso, que era lo que ms contaba en este mundo. Un tipo fuerte y de buen
talante, no especialmente listo, pero simptico. Posiblemente tena algo de idealista: Morgana
haba dicho que defenda la Ley aunque poda obtener ms beneficios de Caos. Deba tener un
atractivo para las damas, pues si no alguien como Morgana no habra querido llevrselo a Avalon.
Y... y... eso era todo lo que poda deducir. O recordar?
No, un momento, Avalon. Holger se mir la mano derecha. Esa misma mano haba
descansado sobre una balaustra- da de malaquita verde cuya parte superior serva de base a figuras
de plata que tenan joyas en el centro. Recordaba cmo haba cado el sol sobre el dorso de su
mano, poniendo de color dorado los pelos de su dorada piel, y cmo la plata que tena bajo su
palma era ms caliente que la piedra, y los rubes brillaban con color carmes. Directamente
debajo de la balaustrada haba un precipicio que era de cristal. Desde arriba poda ver cmo las
grutas descomponan la luz en un milln de fragmentos de arco iris, volviendo a extender la luz de
nuevo hacia fuera, como chispas clidas de rojo, oro y violeta.
El mar que haba abajo era tan oscuro que pareca casi morado, con una espuma de una
blancura nvea sorprendente donde el agua y el precipicio se encontraban... pues Avalon no
permaneca nunca en un lugar, sino que la isla flotaba sobre el ocano occidental en una neblina
creada por su propia magia...
No recordaba nada ms. Holger suspir y se dispuso a dormir.
Tras pasar aproximadamente una semana, haba perdido la cuenta de los das, dejaron la
selva y entraron en tierras en las que los bosques iban convirtindose en matorrales y pequeos
grupos de rboles bajos. Podan verse los amarillos campos de trigo ms all de las colinas. Tras
las vallas, pastaban vacas y peludos caballos pequeos. Las casas campesinas se iban haciendo
numerosas, y sobre todo estaban hechas con tierras del lugar apisonada, reunidas en caseros
entre los campos cultivados. De vez en cuando poda verse un castillo con una empalizada de
madera. Los ms modernos, hechos de piedra, se encontraban hacia el oeste, donde el Sacro
Imperio dominaba plenamente. Las montaas que Holger haba cruzado, y el muro crepuscular
de Faerie, haca tiempo que haban dejado de verse. Sin embargo, hacia el norte poda ver la
oscura lnea azul de una cordillera mucho ms alta, tres de cuyas cumbres nevadas parecan flotar
plidas y desencarnadas en el cielo. Hugi dijo que el Mundo Medio esta- ba tambin detrs de
aquellas montaas. No era de extraar que aqu los hombres siempre fueran armados, incluso

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cuando trabajaban en el campo; no era de extraar que la elaborada civilizacin jerrquica del
Imperio quedara menguada en favor de la falta de formalismos de las fronteras. Los caballeros a
los que los viajeros fueron viendo durante dos noches sucesivas eran analfabetos, tipos
parecidos a policas occidentales duros de puos, aunque bastante amigables y vidos de noticias.
Hacia el anochecer del tercer da que pasaban en las zonas de campos entraron en
Tarnberg, que Alianora deca era lo ms prximo a una ciudad en toda la mitad oriental del ducado.
Pero su castillo estaba vaco. El varn y sus hijos haban cado en la batalla contra los asaltantes
paganos del norte, su dama se haba ido hacia el oeste, con sus familiares imperiales, y no haba
llegado todava ningn sucesor. Aquello formaba parte de la mala suerte general de los ltimos
aos, de la irradiacin de Caos conforme los mundomedianos iban extendiendo sus poderes.
Ahora los hombres de Tarnberg hacan ellos mismos la guardia en los muros de madera y se
gobernaban mediante consejos improvisados.
Al entrar cabalgando en su caballo, Holger vio una calle empedrada en la que jugaban los
nios, los perros y los cerdos, y que serpenteaba entre casas hechas a medias de madera hacia la
plaza del mercado, en la que haba una iglesia, tambin hecha de madera, bastante parecida a una
iglesia presbiteriana noruega. Papillon avanz entre un ruidoso grupo de trabajadores y sus
esposas, quienes se quedaron con la boca abierta, hicieron torpes reverencias pero no se
aventuraron a dirigirse a l. No tena ningn sentido anunciarse, por lo que haba cubierto su
escudo. Alianora, que cabalgaba delante con Hugi, era bien conocida, y Holger oy que la
llamaban.
-Oye, doncella-cisne, qu te trae por aqu?
-Quin es el caballero?
-Qu noticias hay en los bosques, doncella-cisne? -Hay noticias de Charlemont?
Viste a mi primo Hersent?
-Conoces algo de las huestes de Faerie? -preguntaba una voz ansiosa; las gentes que
oyeron esa palabra se santiguaron.
-Nos traes un seor para que nos defienda?
La joven sonrea y saludaba, pero no muy felizmente. No le gustaba tener a su alrededor
muchos muros y personas.
Gui a Holger a una casa todava ms estrecha e irregularmente esquinada que las dems.
Un cartel de madera colgaba del balcn, encima de la puerta. Holger ley la florida escritura:
MARTINUS TRISMEGISTUS
Magister magici
Hechizos, encantamientos, profecas, curacin,
pociones amorosas, bendiciones, maldiciones, bolsas
siempre llenas. Precios especiales para grupos
-Vaya -dijo Holger-. Parece un tipo emprendedor.
-Lo es, ciertamente -contest Alianora-. Tambin es el apotecario, dentista, escribano,
zahor y mdico de caballos.
Alianora se baj de un salto, dejando ver por un momento sus largas piernas desnudas.
Holger se ape tambin del caballo y at las riendas a un poste. Haba por all algunos hombres de
aspecto rudo, mirando intensamente los animales y el equipo.

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-Vigila esto, Hugi -dijo.


-Si alguien trata de robar a Papillon har que lo lamente -respondi el enano.
-Ja, eso es lo que temo -dijo Holger.
Dudaba si confiar su secreto a este brujo de caballos. Pero Alianora le haba hablado muy
bien de l, y no saba en qu otro lugar buscar ayuda. Al entrar en la tienda son una campana. El
lugar estaba oscuro y polvoriento. Repisas y mesas se amontonaban con una multitud de
botellas, frascos, morteros, alambiques, retortas, enormes libros cerrados con cueros, crneos,
animales disecados y Dios sabra qu otras cosas. Un bho ulul desde donde estaba subido,
un gato salt desde el suelo.
-Entrad, entrad, buen seor, un momento por favor -dijo una voz delgada. El maestro
Martinus sali trotando de las habitaciones posteriores mientras se frotaba las manos. Era un
hombre pequeo vestido con una tnica negra rada en la que los smbolos del zodiaco haban
ido desvanecindose de tantos lavados. Su cabeza, redonda y calva, mostraba una barba tenue y
unos dbiles ojos parpadeantes; su sonrisa era tmida-. Cmo le va, sir, cmo le va? Qu puedo
hacer por usted? -aadi escrudindole ms atentamente-. Vaya, si es la pequea doncella-
cisne. Entra, querida, entra. Aunque, evidentemente, ya has entrado, no es as? Claro, claro
que has entrado.
-Tenemos una tarea para ti, Martinus -dijo Alianora-. Puede que te resulte excesiva, pero
no tenemos a ningn otro que pueda ayudarnos.
-Bien, bien, bien, har lo que pueda, querida, y vos tambin, buen seor. Har lo que
pueda. Excusadme.
Martinus limpi el polvo de un pergamino que colgaba de la pared, y con eso atrajo la
atencin de Holger. Lo que all haba escrito afirmaba que Martinus, hijo de Holofii, haba
cumplido los niveles de la junta examinadora, etc., etc., y ahora, en virtud de los poderes con
los que me han investido los regentes de la universidad de Rhiannon, le confiero el grado de
magster en el campo de la magia, con todos los privilegios y obligaciones que conlleva, etc.
-Creo que no puedo -Holger iba a explicar que no tena dinero, pero Alianora le dio
un codazo en las costillas.
-Hay temibles secretos en esta historia -dijo ella rpidamente-. Por eso ningn brujo
comn de las montaas puede conocer su alma -aadi dando al mago tal sonrisa que hasta
Holger, que estaba en el lmite, se sinti protegido-. Por eso te traje aqu al caballero.
-Y muy sabiamente que hiciste, joven, muy sabiamente, si se me permite decirlo. Entrad,
por favor, entrad en mi despacho y discutiremos vuestro problema -dijo Martinus, conducindoles
a un cubculo tan oscuro y arracimado como la tienda. Quit los libros de las sillas, murmurando
algunas excusas sobre su ama de casa, y grit en voz alta-: Vino! Trae vino para tres -y tras un
breve silencio dijo-: Atencin! Despierta! Vino para tres.
Holger se dej caer en una de las sillas, que gimi alarmantemente bajo su peso.
Alianora se puso en el borde de otra, parpadeando como un pjaro cogido en una trampa.
Martinus encontr un tercer asiento, cruz las piernas, hizo un puente con sus dedos y dijo:
-Y ahora, seor, cul es vuestra dificultad?
-Bueno, vaya -contest Holger-, bueno, todo empez cuando... oh, diablos, apenas s
por dnde empezar.
-Preferira un lecho en el que tumbarse? -pregunt Martinus solcito.
Una botella y tres sucias copas entraron flotando y aterrizaron sobre la mesa.

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-A tiempo -gru el brujo. Al cabo de un momento, cuando el invisible criado pareca


haberse ido, sigui hablando-. Hoy en da no puede encontrarse una ayuda decente, ninguna. Ese
espritu est ahora totalmente imposible. Improbable, al menos -se corrigi-. No como cuando
yo era un nio. Los pertenecientes a esa clase saban cul era su lugar. Y en cuanto a las hierbas,
momias, y sapos en polvo, bueno, ya no son de la misma calidad que antes. Y los precios? Mi
querido seor, apenas lo creer, pero slo el ltimo Michaelmas...
Alianora tosi.
-Ah, perdonadme -dijo Martinus-. Me he perdido. Mala costumbre esa de divagar. He de
tomar nota para no divagar -dijo, sirviendo el vino y ofreciendo una ronda. Poda beberse-.
Proceda, buen seor, se lo ruego. Decid lo que queris.
Holger suspir y se lanz a contar su historia. Martinus le sorprendi con cuestiones y
comentarios tan sagaces como lo haban sido los del duque Alfric. Cuando Holger le cont su
estancia con la Madre Gerd, el brujo sacudi la cabeza.
-La conozco -dijo-. No es buena. No me sorprende que os metiera en dificultades. Trafica
con la magia negra. Estos practicantes sin licencia son los que dan el mal nombre a toda la
profesin. Pero proseguid, sir.
Al final, Martinus frunci los labios.
-Extrao relato -dijo-. S, pienso que vuestra suposicin es correcta. Sois la parte esencial
de una materia verdaderamente grande.
Holger temblaba cuando inclinndose hacia adelante pregunt:
-Quin soy? Quin lleva los tres corazones y tres leones?
-Me temo que no lo s, sir Holger. Sospecho que sois, o fuisteis, algn gran hombre de las
tierras occidentales, por ejemplo Francia -Martinus le mir con aspecto pedante-. Estis
familiarizado con la geografa mstica? Bueno, veris, el mundo de la Ley, del hombre, est
rodeado de extraeza, como una isla en el mar del Mundo Medio. Hacia el norte viven los gigantes,
hacia el sur los dragones. Aqu, en Tarnberg, estamos cerca del borde oriental del asentamiento
humano, y conocemos algo sobre reinos como Faerie y Trollheim. Pero las noticias viajan
lentamente, y si disipan en el proceso. Por eso tan slo tenemos rumores vagos y distorsionados
de las esferas occidentales... y no simplemente de los dominios del Mundo Medio que hay en el
ocano occidental, como Avalon, Lyonesse y Huy Braseal, sino que incluso desconocemos
condados humanos, como Francia y Espaa. As, aunque este caballero de los corazones y leones,
que en algunos aspectos parece que sois vos mismo, puede tener un nombre que procede de
esas partes del mundo y no puedo identificar. Pienso que tampoco esa informacin est en mis
libros, aunque en realidad debera catalogar mi biblioteca uno de estos das.
El inters de Martinus fue creciendo, y perdi parte de su nerviosismo.
-Sin embargo -sigui hablando-. De una manera general, creo que puedo ver lo que ha
sucedido. Este caballero occidental debi haber sido un enemigo demasiado grande para Caos.
Probablemente era uno de los elegidos, como Cari, o Arturo, o sus mejores paladines. Y no
quiero decir un santo, sino un guerrero al que Dios concedi muchos dones humanos y luego
someti a una carga superior a la comn. Los Caballeros de la Tabla Redonda y de la corte de Cari
han muerto hace tiempo, pero otro campen puede haber ocupado su lugar. Por tanto, antes de
que Caos pueda esperar avanzar, este hombre ha de ser apartado de su camino.
Morgana pudo haberlo hecho, enterrando su vida pasada ms all de la ayuda de un
hechizo ordinario, convirtindolo en un nio, y proyectndolo a vuestro otro mundo, con la
esperanza de que no retornara hasta que Caos hubiera ganado irremediablemente. Por qu no se

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limit a asesinarlo, no puedo saberlo. Quiz no tuviera valor para hacerlo. O quiz, siendo uno
de los elegidos, estaba defendido por un poder mayor que el de ella.
En cualquier caso, creo que retorn aqu en el momento decisivo. La intervencin divina
directa parece improbable; con todos los respetos, sir, dudo que sigis totalmente en estado de
gracia, y ciertamente el hechizo sobre vuestra mente permanece. No, pienso que Morgana no
entendi esa unidad de la creacin sobre la que decs que especulasteis. En el momento de mxima
necesidad, el campen tena que regresar. Y ahora, el Mundo Medio est utilizando sus haces y
fuerza para bloquearle. O para bloquearos a vos, segn sea el caso -dijo Martinus, y despus puso
un final que redujera el clima de tensin-: Pero esto es slo una teora, mi querido seor. Slo una
teora. Si bien puedo jactarme de que se ajusta a hechos conocidos.
Holger dej caer los hombros. Era una extraa situacin. No le gustaba ser una pieza de
ajedrez.
No, no lo era. Era libre. Demasiado libre. Encarnaba un poder que no haba conocido y
no poda manejar. Maldita sea! De todas las almas vivas, por qu tena que sucederle
precisamente a l?
-Podis hacer que regrese? -pregunt con tensin.
Alianora tom aliento y mir hacia otro lado. Ella saba que l quera regresar, pens
Holger con un poco de remordimiento, pero haba ignorado el hecho hasta ese momento,
viviendo en una especie de sueo.
Martinus agit la cabeza.
-No, sir, temo que la tarea sea demasiado grande para m. Y probablemente demasiado
grande para cualquiera, ya sea mortal o habitante del Mundo Medio. Si mi conjetura es correcta,
no slo habis sido atrapado en la lucha entre la Ley y el Caos, sino que formis parte
integrante de ella.
Holger suspir.
Quiz una vez, cuando era joven, alegre y arrogante, hubiera tratado de complaceros.
Habra intentado cualquier cosa en aquellos tiempos. Si no habis visto un colegio de magos,
no podis haceros idea de cmo son las bromas estudiantiles... pero he aprendido mis limitaciones.
Temo que no pueda daros mucha ayuda, ni siquiera consejo.
-Pero qu debera hacer? -pregunt Holger, indefenso-. Dnde debera ir?
-No puedo decroslo. Y sin embargo... sin embargo, est ese factor de la espada Cortana.
Hay relatos procedentes del oeste, pero tan inusitadamente claros y completos que pienso que los
acontecimientos concernidos pudieron suceder bastante cerca de aqu. Es la historia de una
espada llamada Cortana, hecha con el mismo acero que Joyeuse, Durendal y Excalibur; y la
historia cuenta que un hombre santo, un santo verdadero, dio su bendicin a Cortana, que en
manos de su verdadero propietario defendera a la cristiandad ahora que las otras grandes armas
han desaparecido con sus dueos. Pero cuenta la historia que ms tarde la espada fue robada y
enterrada en algn lugar distante por los secuaces de... Morgana le Fay? Ya veis, no pudieron
destruirla, pero con la ayuda de paganos que ignoraban lo sagrado, escondieron a Cortana para
que no pudiera usarse contra ellos.
-Y debo tratar de encontrarla, entonces?
-Es un asunto peligroso, joven caballero. Pero no veo ninguna otra cosa que pueda
protegeros mucho tiempo contra vuestros enemigos. Os dir una cosa -aadi Martinus, dando
unos golpecitos en la rodilla de Holger-. Os dir lo que voy a hacer. Utilizar mis poderes, que
hay algunos seres lo bastante amables para decir que son considerables, tratando de descubrir

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quin sois y dnde est oculta la espada. Su aura puede ser perceptible para espritus tan sutiles
como los que yo puedo invocar. S, ese parece ser el mejor camino.
-Te lo agradezco ms de lo que puede expresar -dijo Alianora, a quien la perspectiva de
peligro no pareca importar, aliviada al saber que Holger no iba a desaparecer en un instante.
-Temo no tener espacio para daros alojamiento -aadi Martinus-. Pero hay una taberna
donde podris pasar la noche. Decid al propietario que yo os envo y... bueno, no, que me olvido
de esa cuenta suya. Bien, regresad maana... Ah, s. No os gustara un disfraz contra el
sarraceno? Tengo algunos disfraces buenos y a precios muy razonables.
-El sarraceno? -exclam Holger.
-Cmo, no os lo dije? Bendita sea mi alma, no. Qu olvido. Siempre tengo la mente
ausente. He de recordar hacer un hechizo que fortalezca la memoria. Claro, el sarraceno que
osteis que os buscaba. Tambin est en la ciudad.

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LA bsqueda entre sus libros confirm a Martinus en la creencia de que no posea


hechizos lo bastante poderosos como para levantar el velo de la mente de Holger. Pero con
algunos pases y algunos humos malolientes, proporcion al dans un rostro nuevo. Un espejo
mostr a Holger que su semblante se haba vuelto oscuro y de aspecto rudo; el cabello y la barba
amarillenta corta se haban convertido ahora en negros, y los ojos en marrones. Alianora
suspir.
-Me gustabas ms tal como eras -dijo.
-Cuando deseis recuperar vuestra apariencia natural, llamad a Belgor Melanchos y este
hechizo desaparecer -dijo Martinus-. Pero procurad no acercaros demasiado a objeto sagrado
alguno. La espada Cortana, por ejemplo, tambin disolvera el hechizo. El pecado implicado por
esta taumaturgia particular apenas si es ms que venial, pero contiene elementos paganos, y la
influencia sagrada... Sea como sea, manteneos a distancia de las cosas benditas. La ley del
cuadrado inverso, ya sabis.
-Ser mejor que cambie a mi caballo -aadi Holger-. Tambin tiene una forma bastante
caracterstica.
-Mi querido amigo! -exclam Martinus. -Por favor -ronrone Alianora, moviendo las
pestaas en su honor.
-Bueno, muy bien, muy bien. Traedlo. Pero espero que sepa comportarse.
Papillon casi llena l solo la tienda. Al salir de all era un caballo de guerra grande y color
castao. Ya que estaba en ello, Martinus transform tambin el escudo de Holger. Preguntado por
qu nuevo dispositivo quera, el dans slo pudo pensar en Ivanhoe, por lo que apareci en el
escudo un rbol desenraizado. El mismo, por estar implicado en la ilusin, slo poda ver tales
cosas en un espejo.
-Volved maana y os dir lo que he podido averiguar -aadi el mago-. Pero no antes
del medioda, os lo ruego. Estos patanes de por aqu vienen a horas inverosmiles.
Al dirigirse a la posada, pasaron junto a la iglesia. Holger detuvo el caballo. Quera entrar
a rezar. Pero no, no se atreva con ese disfraz. Ms rasgos del caballero desconocido? Deba
haber sido de maneras piadosas. Era difcil volver a la oscuridad sin haber recibido la hostia...
Holger espole a Papillon ponindolo al trote.
Para entonces, la noche haba cado y recorrieron las calles sin iluminar hasta llegar a la
taberna. Un hombre rollizo y de aspecto alegre les recibi en el patio.
-Alojamiento para vuestras mercedes? Claro, sir, tengo una hermosa habitacin que ha
acomodado incluso cabezas coronadas.
Espero que no durmieran con inquietud por causa de las chinches, pens Holger.
-Dos habitaciones -dijo.
-Bueno, yo dormir en el establo con los caballos -intervino Hugi.
-Seguimos necesitando dos habitaciones -dijo Holger.

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Al desmontar, Alianora se apoy en l. Holger capt el dbil olor soleado de sus


cabellos.
-Pero por qu, querido seor? -pregunt ella con un susurro-. Hemos pernoctado en las
caadas uno al lado del otro.
-S -murmur l a modo de respuesta-. Pero ya no puedo confiar ms en m.
Ella uni las manos y exclam:
-Oh, estupendo!
-Yo... yo... Diablos! He dicho que dos habitaciones!
El tabernero se encogi de hombros. Cuando pens que nadie miraba, se palme la
frente.
Las cmaras eran pequeas y no tenan ms amuebla-miento que un jergn, pero
parecan bastante limpias. Holger se pregunt por cmo podra pagarlas. Tena demasiadas cosas
en la mente para recordar que estaba en bancarrota. Y Alianora, como hija de los bosques, bien
podra haberse olvidado de ese aspecto. Adems, las murmuraciones acerca de su entrada original
se habran extendido por la ciudad; cualquiera podra deducir que el caballero de tez oscura
haba obtenido ese rostro en Martinus, y quiz aquello llegar a odos del sarraceno. Bueno, ya
cruzara esos puentes cuando llegara a ellos.
Se despoj de la armadura y se puso la mejor tnica con capucha, guardando la espada a
su lado. Al salir se encontr con Alianora. Le alegr bastante que el corredor fuera lo bastante
oscuro para impedir que ella viera su expresin.
-Comemos? -pregunt Holger sin conviccin.
-Claro -dijo ella, con unas palabras que quedaron un tanto ahogadas. De pronto, ella le
cogi las manos-. Holger, es que no te gusto?
-Nada de eso -contest l-. Me gustas mucho.
-Entonces es porque soy una doncella-cisne, salvaje y sin cristianar? Puedo cambiar
eso. Puedo aprender a ser una dama.
-Yo... Alianora... Ya sabes que tengo que llegar a mi mundo. A pesar de lo que ellos dicen,
no tengo un sitio autntico en ste. Por eso, alguna vez tendr que abandonarte. Para siempre. Y
sera duro para ambos si... si me llevo conmigo tu corazn, y t conservas aqu el mo.
-Pero y si no puedes regresar? -susurr- Y si tienes que permanecer aqu?
Eso... sera otra historia.
-Cmo deseo que fracases? Y sin embargo, me esforzar con toda mi voluntad para
ayudarte a llegar a tu mundo, puesto que se es tu deseo -aadi, apartndose de l, y apenas pudo
ver cmo dejaba caer la cabeza-. Ay, la vida es algo incomprensible.
El la tom de la mano y descendieron por las escaleras.
El bodegn, largo y bajo, estaba iluminado por velas y por una autntica chimenea. En
aquellos tiempos turbulentos el tabernero slo pona platos en la mesa para un husped, adems de
Holger y Alianora. Cuando entraron stos, el hombre salt del banco dando un grito. Pero se
interrumpi al ver que era el dans el que apareca.
-Me equivoqu, seor -dijo haciendo una inclinacin-. Pens que erais aquel a quien
busco. Os ruego me perdonis, mi dama y mi seor.

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Holger lo estudi. Deba ser el sarraceno. Era de altura media, delgado y gil, iba muy
elegante con una camisa blanca suelta, pantalones y zapatos rojos. De su cinto penda una
cimitarra. Bajo el turbante, adornado con broche de esmeraldas y plumas de avestruz, su rostro
era oscuro y estrecho, de nariz aguilea, dejaba entrever una barba negra puntiaguda y unos anillos
de oro en las orejas. Se mova con suavidad de felino y su tono era bajo y culto, pero Holger
comprendi que sera un adversario difcil en una lucha.
-La paz sea con vos -le dijo el dans, tratando de ser corts-. Puedo presentaros a la
dama Alianora de la Fort. Yo soy... sir Rupert de Graustark.
-Me temo que nunca he odo hablar de vuestras solariegas, buen seor, pero yo soy de muy
al sur, e ignorante de estos lugares. Sir Carahue, en otro tiempo rey de Mauritania, y
humildemente a vuestro servicio -exclam el sarraceno haciendo una inclinacin que le llev
casi hasta el suelo-Querris cenar conmigo? Eso me complacera.
-Os lo agradezco, gracioso caballero -replic Holger enseguida. Era un alivio que otro se
encargara de la cuenta de la cena. Alianora y l se sentaron. Carahue qued un poco asombrado
ante la vestimenta tan poco convencional de la joven, pero apart la vista delicadamente.
Insisti en que le llevaran muestras de los vinos del tabernero, dio un sorbo de cada uno
de ellos, haca una mueca acompandola de las mejores explicaciones que poda para cada
vino. Holger no pudo evitar el decirle:
-Pensaba que vuestra religin prohiba las bebidas fuertes.
-Ah, os equivocis conmigo, sir Rupert. Soy tan cristiano como vos mismo. Cierto que en
otro tiempo luch por el paganismo, pero el caballeroso y gentil seor que me venci me gan
tambin para la autntica fe. Pero, aunque siguiera siendo un seguidor de Mahoma, no sera tan
descorts como para no beber a la salud de vuestra hermossima dama.
Compartieron la cena amigablemente, charlando de cosas inconsecuentes. Despus,
Alianora empez a bostezar y se fue a la cama, pues el aire cerrado le daba sueo. Holger y
Carahue siguieron despiertos y se dispusieron a beber seriamente. El dans se recat al
principio; no le gustaba que le invitaran a todas las rondas. Pero el sarraceno insisti en
hacerlo.
-Gozo de la compaa de personas gentiles que saben recitar una sextina lo mismo que
romper una lanza -afirm-. Y son tan raros en estas fronteras toscas. Os suplico me permitis
expresar mi gratitud.
-Ciertamente que no es ste un buen lugar por el que andar -contest Holger. Y a modo
de tentativa aadi-: Algn importante propsito debe haberos trado hasta aqu.
-Cierto, busco a un hombre -los ojos de Carahue se estrecharon por encima del borde de su
copa-. Quiz hayis odo hablar de l. Es un hombre grande, de vuestro tamao, pero de
cabellos amarillos. Debe cabalgar probablemente sobre un semental negro y lleva armas de un
guila, sable o plata, tres corazones sanguneos y tres leones dorados.
-Uhmm -exclam Holger, frotndose la barbilla y tratando de parecer calmado-. Algo
creo haber odo, pero no recuerdo muy bien. Cul dijisteis que era su nombre?
-No lo dije -respondi Carahue-. Dejemos estar su nombre, si me permits tal capricho. La
verdad es que tiene muchos enemigos poderosos que caeran rpidamente sobre l si ese
conocimiento llegara al exterior.
-Entonces sois amigo suyo, sir?

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-Quiz sea mejor que mis razones queden tambin ocultas. No es que desconfe de vos,
sir Rupert, pero hay odos en todos los lugares y algunos no son humanos. Adems, soy un
extranjero, no slo en esta parte del mundo, sino tambin en este tiempo.
-Cmo decs?
Carahue se qued mirando fijamente a Holger, como para captar cualquier reaccin, y
contest:
-Eso me atrevo a relatarlo. Conoc hace siglos al hombre que busco. Pero desapareci en
las esferas de lo desconocido. Me he enterado de que l regres cuando le beau pays de
France estaba en peligro, y rechaz a los paganos invasores, para desaparecer luego de nuevo.
Pero eso fue despus de mi poca. Pues cuando l se haba ido, sala al mar en su bsqueda. Una
gran tormenta me llev a las orillas de Huy Braseal, en donde fue recibido en su castillo
encantado por una hermossima dama -en ese momento suspir soadoramente-. El tiempo flua
extraamente en esa esfera, como se dice que sucede en Avalon o en la Colina del Elfo. Me pareci
que slo un ao haba estado con ella; pero cientos de aos pasaron en las tierras de los
hombres. Cuando al final escuch rumores de que se reunan las huestes en todo el Mundo
Medio, rob el uso de las artes mgicas de mi amada y aprend que el torbellino irrumpira
primero en estas tierras orientales. Tambin me enter de que O... el caballero al que tena que
encontrar de nuevo, se vera atrado por la fuerza de la tormenta que se estaba preparando desde
las esferas extraas a las que haba sido exilado. Por eso tom una nave encantada, que en una
noche me llev desde Huy Braseal hacia la costa sur de esta esfera. Consegu all un caballo y me
dirig hacia el norte en su busca. Pero Dios no ha querido que hasta ahora lo consiga.
Carahue se dej caer hacia atrs y bebi sediento. Holger frunci el ceo. Estaba
totalmente dispuesto a creer ese relato. El mismo haba experimentado peores hechos. Aunque el
sarraceno poda estar mintiendo... no, Holger tena la idea de que estaba diciendo la verdad. El
rostro delgado y tostado le resultaba familiar. En algn lugar, en algn tiempo, deba haber
conocido realmente a Carahue. Pero como amigo o enemigo? El otro haba evitado
cuidadosamente comprometerse sobre ese punto, y Holger pensaba que no sera prudente
preguntarle. Cierto que el moro haba hablado bien del hombre al que buscaba, pero nada
probaba eso. Segn el cdigo fantstico de la caballera, los hombres podan cantar las
alabanzas de otros mientras les sacaban el hgado.
Aquella parte sobre un conocimiento producido haca cientos de aos no perturbaba a
Holger. No poda sentirse ya ms solo ni nostlgico. Y la idea explicaba algunas cosas. El, Holger,
el de los tres corazones y los tres leones, haba sido un caballero al que Morgana se llev a su isla
intemporal de Avalon. Regres una vez, cuando Francia le necesitaba. Ella le haba dejado
hacerlo, probablemente sin preocuparse de quin ganara esa guerra, y haba regresado al terminar.
Y otra vez... Pero en esta ocasin retornaba desde un lugar ms lejano, y Morgana se opona a l
con todos sus oscuros poderes.
-No quisiera ser demasiado entrometido, sir Rupert -dijo Carahue cortsmente-. Pero me
parece extrao que tambin busquis algo a solas en estas inquietas tierras. Os ruego que me lo
digis. Dnde se encuentra vuestro Graustark?
-Oh, algo hacia el sur -murmur Holger-. Hice un... un voto. La doncella-cisne acept
amablemente ayudarme a cumplirlo.
Carahue enarc las cejas. Era evidente que no crea una sola palabra de todo aquello.
Pero simplemente sonri.

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-Venid, os parece que os complazcamos con una o dos canciones? Quiz conozcis una
balada, villanilla o sirvienta que caigan dulcemente en unos odos demasiado tiempo
acostumbrados al aullido de los lobos y los vientos lluviosos.
-Podemos intentarlo -respondi Holger, que se alegraba de cambiar de tema.
Estuvieron cantando durante algunas horas. Para eso necesitaban mucho vino con el que
humedecer la garganta y lubricar el cerebro. Carahue qued muy complacido con una tosca
traduccin de Auld Lang Syne. El y Holger despertaron a toda la casa cantndola cuando, con
paso ya algo inestable, se ayudaban el uno al otro a subir las escaleras para irse a la cama.

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AL da siguiente, cuando se diriga a la tienda de Martinus, a Holger le dola la cabeza y


Alianora, consideradamente, guard silencio. Dejaron a Hugi en la taberna con los caballos, pues
el tabernero los haba mirado codiciosamente. Probablemente tena experiencia con huspedes
de mucha nobleza y escaso dinero. El brujo sonri alegremente al verles.
-Ah, pienso que habis mirado demasiadas veces, el cuenco lquido, mi joven amigo -se
burl de manera ofensiva-. Bueno, bueno, los chicos siempre sern chicos, verdad joven ma?
-dijo, cogiendo una botella-. Sucede que tengo aqu un especfico muy bueno y de precio razonable
para los tumores biliosos, juanetes, reumas, lepra, fiebres, peste y resacas. Basta con tragarse
este vasito. Eso es, no estaba mal, verdad?
El brebaje quit ciertamente las punzadas de Holger en un instante. Pens que si pudiera
conseguir la frmula y despertar en su universo, su fortuna estaba hecha. Pero Martinus haba
vuelto a ponerse grave. El hombrecillo recorra la tienda con las manos a la espalda, se detuvo
mirando al suelo, y dijo en voz baja:
-No he podido conocer vuestra identidad, sir Holger. Una prohibicin ha sido impuesta
a todo ser que pudiera habrmelo dicho, lo que sugiere que sois ciertamente alguien de
importancia. Sin embargo, el enemigo no pens en todo. Invoqu a los espritus pasajeros del
aire, llam incluso a Ariel como ayudante, y fueron capaces de descubrir dnde yace enterrada
Cortana. El lugar no est alejado de aqu. Pero no es un viaje que a m me gustara hacer.
-Dnde? -pregunt Holger con el corazn vacilante.
Martinus mir a Alianora.
-Conocis la iglesia de San Grimmin's-in-the-World? -pregunt.
Ella se mordi los labios.
-He odo hablar de ella -admiti.
-Pues bien, ah es donde est la espada -dijo Martinus-. Imagino que los mundomedianos
eligieron esa sede al este para alejarla de su propietario, y especficamente San Grimmin's para
dificultar su bsqueda si se pona alguna vez sobre el rastro -aadi, agitando su cabeza calva-.
Joven amigo, sinceramente no puedo recomendarle que vaya all.
-Cmo es ese lugar? -pregunt Holger.
-Una vieja iglesia abandonada en las tierras altas septentrionales. Hace siglos, se levant
con una misin con la esperanza de convertir a las tribus salvajes de los alrededores, y por un
tiempo tuvo una congregacin. Despus, un jefe los asesin a todos y desde entonces la iglesia
ha estado en ruinas. Cuentan que el jefe profan el altar con un sacrificio humano, por lo que el
edificio ya no es sagrado, sino que se ha convertido en la morada de espritus malignos y de la
mala suerte. Ni siquiera los salvajes se acercan ya a San Grimmin's.
Holger se qued mirndose a los pies. Senta como si tuviera un peso encima. Martinus
no estaba bromeando.
Por un momento se pregunt por la razn que le impulsaba a molestarse. Por qu incluso
quera retornar a su mundo? Qu haba all que le atrajera? Desde luego haba amigos, recuerdos,

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escenarios queridos, pero, para ser plenamente sincero, a nada ni a nadie echaba excesivamente
de menos. Guerra, hambre, monotona, despersonalizacin. Si consegua retornar, podra
encontrarse en el mismo instante del espacio-tiempo que haba abandonado. Las leyes de
conservacin de la fsica sugeran que as podra ser. Y l y sus compaeros estaban atrapados en
una playa, sabiendo que iban a morir, esperando, con una esperanza que se desvaneca
rpidamente, que pudieran permanecer vivos slo el tiempo suficiente para que un barco llegara
a la costa sueca.
Diablos, todo sugera que el otro mundo no haba sido realmente el suyo. Perteneca a
ste, a este universo carolingio; el otro haba sido un lugar de exilio. Por muchas cosa ste era un
lugar mejor y ms limpio... No, le respondi con tenacidad su amor a la verdad, eso no era justo.
Este mundo tena sus contratiempos. Pero simplemente, por el hecho de ser diferente, no le
prometa ms aventuras y oportunidades que la otra tierra?
Un rayo de sol que entraba por la ventana encenda los caballos de Alianora. Nunca haba
conocido a una joven como ella. Si se abandonaba de esa bsqueda totalmente estpida y se iba
con ella, podra mandar en su propia vida. Sera el rey de los bosques, o sin duda se ganara un
reino en aquellas fronteras turbulentas, o si quera un alto grado de civilizacin, podra ir con
ella hasta el Imperio y...
Y qu? Caos segua preparndose para la batalla. Pens en la idea de Alianora de que los
fariseos podan llevar su crepsculo al planeta entero. Se acord de que Morgana haba hablado
sobre un fuego descuidado con mundos y soles, sobre los hombres, sus casas y esperanzas
tragadas por la destruccin.
No, realmente no tena eleccin. Ningn hombre honorable la tena en esos tiempos.
Tena que hacer todo lo posible para conseguir a Cortana y devolver el arma a su autntico dueo,
o utilizarla l mismo si lo era. Despus, si es que haba un despus, podra decidir si segua
intentando retornar a travs de los universos. -Ir -dijo, mirando hacia arriba.
-Iremos -le corrigi Alianora.
-Como deseis -aadi Martinus cortsmente-. Yo ruego por vuestra fortuna, sir Holger.
Que Dios sea con vos, que Dios sea con vos, pues pienso que lo hacis en nombre de todos
nosotros. Se limpi los ojos con la manga. Despus sonri, se frot las manos y aadi:
-Bien, basta de eso. Hablemos ahora de la cuenta, puesto que vais a un viaje peligroso
espero que deseis arreglar esos asuntos enseguida.
-Um, uh -dijo Holger.
-No llevamos el dinero encima -dijo Alianora-. Pero si envas la cuenta ms tarde, yo me
ocupar de que se pague.
-Dira que tenis mucho dinero -dijo Martinus, hacindose el ofendido-. Habis de saber
que esta tienda no concede crdito y...
-Pero vuestro anuncio dice que podis invocar bolsas que se llenen continuamente
-empez a decir Holger.
-Es un anuncio -admiti Martinus-. Los detalles corroborativos tratan de darle
verosimilitud artstica.
-Oh, vamos, querido y viejo amigo -dijo Alianora, sonriendo y tomando al mago de la
mano-. No vais a apremiar a que os pague al hombre que va a salvar al mundo entero, verdad? Tus
runas sern tu parte en la gran empresa. Ellas cantarn tu nombre.
-Pero no pagar con eso a mis acreedores -protest Martinus.

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-Ah, pero no es cierto que un acto noble merece muchas riquezas? -le pregunt
Alianora, acaricindole la mejilla.
-Bueno -dijo Martinus, que empezaba a vacilar-. Hay palabras que eso dicen en las
escrituras, pero...
-Oh, amigo mo, gracias! Saba que estarais de acuerdo! Muchas gracias!
-Pero -se quej Martinus-. Pero no podis... no puedo permitir... -Nada, nada, ni una
palabra ms. No soara con pediros las ayuda de la que ya nos habis dado. Adis, buen hombre
-dijo Alianora besndole y, antes de que pudiera recuperarse, sacando a Holger de la tienda.
Mujeres!, pens el dans.
Cuando volvieron a la posada, encontraron a Carahue en el patio. Se levant y les hizo
una reverencia.
-Vuestro compaero el enano dio a entender que pronto reanudarais vuestros viajes,
seorita y sir Rupert.
-As es -contest Holger. Capt la mirada de sospecha del tabernero y aadi-: Puede ser.
Carahue se acarici la barba con una mano delgada y llena de joyas.
-Puedo tener la audacia de preguntaros qu camino seguiris?
-Imagino que al norte.
-A las selvas? Verdaderamente una aventura memorable, si alguien sobrevive para
recordarla.
-Ya os dije que haba hecho un voto -gru Holger.
-Os ruego que me perdonis, amigo -dijo Carahue-. Sera descorts preguntaros ms
cuando veo que no deseis hablar. Pero puedo ofreceros algn consejo? Si deseis conservar el
secreto de vuestra meta no dejis mucho lugar a la especulacin. Las lenguas se mueven ms
cuando no hay hechos firmes tras ellas. Pues algunas gentes sospecharn que intentis una hazaa
caballeresca, como uno de los trolls que infestan las tierras altas, y he odo que a menudo raptan
seres humanos para comrselos; aunque las gentes de aqu con las que he charlado mantienen
que no es posible matar a esos trolls. Otros insistirn en que sir Rupert acude a desafiar al rey
de los paganos. Pero, siendo como es la mente campesina, casi todos pensarn que buscis un
tesoro de oro enterrado en alguna parte. Y cmo reconciliar, adems, cualquiera de estos
objetivos con el acompaamiento de esta joven dama? Por tanto, las gentes se darn a hablar en
las horas de ocio y las historias se extendern como el fuego. Si queris acallar las
murmuraciones, tenis que dar una razn slida, a ser posible una tan extraa que las gentes
prefieran no mencionar el asunto.
Alianora intervino para decir:
-Muy bien, hacemos un peligroso viaje a la iglesia condenada de San Grimmin's.
Holger cubri esas palabras lo mejor que pudo.
-Jur hacer all un peregrinaje con la esperanza de, bueno, recuperar los recipientes
eclesisticos que puedan quedar. Pero yo, bueno, preferira no hablar de ello porque, bueno, no
quisiera hablar de la razn de tal penitencia.
-Ah, es eso, perdonadme -dijo el sarraceno sin apartar la mirada de Holger-. Sabis, nunca
pens que mi bsqueda me condujera hasta esa zona? No pareca probable que mi hombre llegara
por all al retornar. Pero ahora me habis hecho preguntarme si no habr sido as. Adems, si

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puedo servir de ayuda en una empresa virtuosa, mi crdito en el cielo se elevar quiz por encima
de mi lamentable nivel actual. La buena compaa reduce las distancias, por no hablar de que las
hace menos peligrosas. No podramos viajar juntos?
Alianora intercambi una mirada con Holger. T lo conoces, decan sus ojos. T debes
decidir.
-Hay algo ms que audaces peligros -dijo Holger, tras cierta vacilacin-. Pienso que
podamos enfrentarnos a la magia negra.
Carahue movi una mano negligentemente.
-Vuestra espada es recta, y la ma curva -dijo sonriendo-. As que entre ellas podremos
coger a cualquier enemigo.
Holger se acarici la barbilla. Ciertamente que podra utilizar a otro hombre. Y al mismo
tiempo saba que Carahue deba tener razones para hacer aquello.
Era un agente de Caos? Resultaba posible, pero los recuerdos borrosos de Holger, en los
que cada vez confiaba ms, decan lo contrario. Se puso en el lugar del moro: buscaba a un
hombre importante para algn propsito importante, y si fracasaba se convertira en otro
vagabundo caballeresco con una historia muy poco convincente. S, la memoria le deca que
Carahue tena ese tipo de mente, una curiosidad que le haca atreverse a todo. Adems, poda
haber sospechado que sir Rupert de Graustark tena alguna relacin con la persona a la que
estaba buscando: quiz pudiera saber dnde estaba esa persona. Pero aunque se equivocara, las
tierras altas merecan una bsqueda. En cualquier caso, Carahue tena buenos motivos para
acompaar a sir Rupert.
-Deseo mucho el favor de vuestra compaa -le presion el sarraceno-. Todava ms, desde
luego, el favor de la vuestra, encantadora dama. Tanto lo deseo que, si aceptis ser tan amables,
insisto en que seis mis invitados desde la ltima noche... No, no, no protestis, no quiero or
hablar de ello.
Holger y Alianora le miraron, y l les devolvi la mirada. Deba estar absolutamente
seguro de que se encontraban sin dinero, y se sacaba esa carta de la manga. Pero, aun as, la
perspectiva de irse de Tarnberg sin tener que luchar con el tabernero resultaba irresistible.
-De acuerdo! -dijo Holger tendindole la mano. Carahue se la tom-. Nos juramos
camaradera?
-S, por mi honor de caballero.
-Y por el mo -aadi Holger, sintiendo que su decisin haba sido buena. Probablemente
Carahue mantendra el juramento mientras durara el viaje; y una vez que l, Holger, tuviera a
Cortana en sus manos, el sarraceno no podra ser una amenaza. Impulsivamente aadi-:
Desnuda est la espalda sin hermano.
Carahue se sorprendi.
-Dnde aprendisteis eso? -le espet.
-Bueno, me vino a la cabeza sin ms. Por qu lo preguntis?
-En otro tiempo conoc a un hombre que sola decir eso. A decir verdad, el hombre al
que busco -aadi Carahue mirndole detenidamente un momento antes de darse la vuelta-.
Bien, cenemos y preparmonos para la partida. Pienso que maana al amanecer ser el mejor
momento, no creis?

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Durante el almuerzo fue una compaa entretenida, con bromas, canciones y recuerdos
algo arriesgados. Despus, l y Holger comprobaron el equipo que tenan. Su armadura era un
corselete de acero, fulgurante por los hombros y con elaborados arabescos. Un cascos que
terminaba en punta y tena orejeras de cota de malla; espinilleras por encima de unas botas de
cuero trabajado; su escudo consista en una estrella de plata de seis puntas sobre un campo azul,
borde de gules floreados en oro; sus armas incluan arco y flechas; montaba una esbelta yegua
blanca. Afirm que el caballo castrado pardo de Alianora tena buenas carnes, y aadi que
deban adquirir una mua en la que pudiera montar Hugi y que llevara un amplo suministro de
alimentos. Emple la mayor parte de la tarde en ajustar el precio de esos elementos.
Se fueron a la cama temprano, pero Holger permaneci despierto una hora. A pesar de
todas las precauciones, estaba convencido de que Morgana le Fay acabara por saber dnde se
encontraba, si no lo saba ya... y tendra que hacer algo.

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DURANTE dos noches permanecieron con los campesinos. Holger, cuya lengua no era
lo bastante rpida como para inventar sobre la marcha detalles crebles, tena que decir lo menos
posible para no traicionarse ante Carahue. El sarraceno hablaba suficiente para ambos,
brillantemente, galantemente, y miraba cada vez ms a la joven. Esto haca que el silencio de
Holger se volviera cada vez ms sombro. Trataba de apartar sus celos -qu derechos poda tener
sobre ella?-, pero no lo consegua.
Al tercer da dejaron atrs los caminos, los campos y las casas. Aquella noche
pernoctaron en la choza de un pastor, que les cont relatos horripilantes sobre atacantes salvajes,
y otros todava peores sobre los trolls que a veces se aventuraban hasta el valle. El suyo era el
ltimo alojamiento humano en su camino, salvo quiz los pueblos de canbales.
De nuevo tuvieron que subir montaas, ms empinadas y altas que las del este. Alianora
dijo que se encontraban en las estribaciones de la titnica cordillera de Jtun.
-Y ms all no hay otra cosa que fro, oscuridad y hielo, iluminado por las luces
septentrionales, pues sa es la patria de los gigantes.
Su objetivo no estaba muy lejos de all, sobre una corta meseta sobre las ltimas
cumbres. Pero al menos estaba a una semana de viaje, a travs de tierras bastante duras.
Cabalgaron entre los riscos agrietados por los glaciares y peascos mordidos por los
vientos, subiendo y subiendo largas pendientes, sobre crestas tan afiladas como una cuchilla y a
travs de barrancos tan estrechos que apenas llegaba la luz a ellos. Los bosques se haban ido
convirtiendo en escasos grupos de robles enanos retorcidos; la hierba era cada vez ms escasa y
rgida; el aire era fro por el da y helado por la noche, con nubes que se extendan por encima del
plido sol y sobre las brillantes estrellas. A menudo tenan que vadear riachuelos que caan en
forma de torrentes desde las cumbres. Se esforzaban al mximo para que no se llevaran a sus
animales, y se ahogaran. Hugi, cuyas cortas piernas apenas llegaban ms abajo de los paquetes
sobre los que montaba, era el nico que no se empapaba. Y gritaba observaciones joviales, como
ah del barco! y estibar el palo de mesana!, que no eran muy apreciadas por sus compaeros.
Carahue aspiraba por la nariz, estornudaba y lanzaba imaginativos juramentos al tiempo (negaba
que en aquellas tierras hubiera clima), pero segua unido a los dems.
-Cuando llegue a mi casa -dijo-, me tumbar al sol bajo los naranjos floridos. Las esclavas
tocarn msica para m y pondrn granos de uva en mi boca. Para mantenerme bien har
ejercicio: dos veces al da mover los dedos. Al cabo de unos meses me cansar de eso y partir a
otra bsqueda caballeresca: digamos que hasta el caf ms cercano.
-Caf -dijo Holger suspirando. Incluso se estaba quedando sin el tabaco de Unrich,
tabaco o lo que fuera.
Alianora se converta en cisne de vez en cuando y volaba por delante para vigilar el
camino. Cuando haba desaparecido de la vista, el cuarto da, en lo desconocido, Carahue
contempl a Holger con una sobriedad desacostumbrada.
-A pesar de su gusto por las ropas -dijo-, es una joven rara de encontrar.
-Lo s -asinti Holger. -Perdonad mi atrevimiento al preguntroslo, pero Dios me dio ojos
para ver. Ella no es vuestra amante, verdad?

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-No.
-Qu tonto sois.
Holger no poda ofenderse por ello. Probablemente tena razn.
-Eso es lo que he estado dicindole y dicindole y dicindole -intervino Hugi-. Los
caballeros sois una raza extraa. Cruzan el mundo para rescatar una doncella y luego no saben
qu hacer con ella, salvo llevarla a casa y quiz suplicarle un trozo de la cinta del cabello para
ponerse en la manga. Es extrao que la raza no haya desaparecido.
Alianora regres al anochecer.
-He visto la iglesia desde lejos -dijo-. Y tambin he visto, ms cerca de nosotros, dos
baluartes de hombres salvajes, rodeados de crneos sobre palos, y a la gente atareada como si se
preparara para la guerra.
-Eso es lo que estn haciendo -dijo Holger, asintiendo.
Alianora frunci el ceo.
-He divisado un camino para nosotros a travs de un paso, en las llanuras de arriba. No hay
asentamientos cerca, probablemente porque un troll habita por all en alguna caverna. Pero, desde
las ampliar cumbres, los cazadores pueden vernos y enviar un grupo para capturarnos y comer
nuestra carne.
-Vaya, un triste final para un valiente caballero, asado en su propia armadura -dijo Carahue,
sonriendo-. Aunque me temo que sir Rupert, Hugi y yo seremos unos filetes bastante duros, a
diferencia de vuestros tiernos y hermosos miembros.
Alianora sonri de una manera confusa y se sonroj. Carahue la tom de la mano.
-Si llegara lo peor -dijo con gravedad-, debis echar a volar sin prestarnos atencin. El
mundo puede pasarse sin nosotros, pero se volvera ciertamente seco sin vuestra luz.
Alianora sacudi la cabeza, se qued sin decir nada y se apresur a retirar la mano. Este chico es
un operador, pens Holger. A l no se le ocurra ninguna frase y no poda soportar el quedarse
oyendo. As que cabalg por delante, con el estado de nimo cada vez peor a medida que
pasaban las horas. Carahue no estaba cazando ilegalmente, se deca a s mismo, pero no se
prestaba mucha atencin. Es que el tipo no tena decencia alguna? Y Alianora no tena ningn
sentido?... Pero bueno, cmo poda ella? Nunca se haba visto expuesta a estas cosas. Las lisonjas
ms gastadas las tomaba como rasgos ingeniosos y sentimientos honestos. Condenada sea su
alma, Carahue no tena derecho a disparar a un cisne como aquel. Adems, en un viaje tan
peligroso e importante, nadie tena derecho a... a... Maldito sea todo!
Por la noche se encontraron en una ligera depresin. Por delante se levantaban las
pendientes que tendran que escalar al da siguiente, roca apilada sobre roca hasta una cumbre
distante que se ergua enseando sus dientes de sierra sobre el cielo. Pero en este valle una
catarata espumeaba sobre un precipicio de pizarra azul, cayendo a un lado que el anochecer tea
de rojo. Cerca, la orilla era baja y tranquila. Una bandada de patos silvestres alete cuando se
acercaron, asentndose en la orilla opuesta, a unos dos kilmetros. Despus, volvi a hacerse el
silencio.
-Deseara llegar a ese lago -dijo Alianora-. Si dejamos algunos hilos de pescar por la noche,
podramos tener un desayuno mejor que el cerdo salado con galletas.
Hugi sacudi su enorme cabeza.
-No s, amiga. Toda esta tierra huele mal, pero hay una peste que desconoca.

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Holger inspir la brisa que traa olor a verde y humedad.


-A m me huele bien. En cualquier caso, no podemos rodear el lago antes de que se haga
de noche.
-Podramos volver a subir y acampar arriba -dijo Carahue. -Volver a recorrer esos
cuatro kilmetros? -pregunt Holger con tono de burla-. Hgalo si lo desea, seor, pero yo no tengo
miedo a dormir aqu.
El sarraceno enrojeci y reprimi una rplica colrica. Alianora se apresur a romper
el silencio exclamando:
-Mirad, all hay un buen punto seco.
El musgo se aplastaba bajo los pies como si fuera una esponja. Pero haba una gran roca
con el lado inclinado cubierto de liquen y la parte plana superior cubierta de un suelo en el que
creca una hierba corta y gruesa. Un matorral muerto, cerca del centro, poda servir de
combustible.
-Bueno, es como si estuviera preparado para nosotros -dijo Alianora, extendiendo los
brazos.
-S, as parece -gru Hugi. Nadie le hizo caso. Tena que cortar madera con un pequeo
hacha que llevaba en la mua, mientras los otros establecan un crculo de proteccin y se
cuidaban de los animales. El sol fue bajando bajo las cumbres occidentales, pero aquella mitad del
cielo permaneca rojiza, como si los gigantes hubieran encendido un fuego.
Alianora se levant de la hoguera que ella misma se haba preparado.
-Mientras se hace un buen fuego de carbones, ir a poner los anzuelos.
-No, permaneced aqu, os lo ruego -dijo Carahue. Se sent con las piernas cruzadas,
volviendo hacia ella su hermoso rostro oscuro. De alguna manera, a pesar del duro viaje, haba
mantenido sus pintorescas ropas casi inmaculadas.
-Pero no os gustara una buena racin de pescado fresco?
-S, claro. Sin embargo, eso no vale nada comparado con una hora ms de esta corta vida
en presencia de tanta belleza.
La joven volvi la cabeza. Holger vio que su rostro y pecho se sonrojaban. Todava ms se
dio cuenta de las jvenes curvas que haba dentro de la tnica de cisne, de los grandes ojos grises,
los labios suaves y las giles manos.
-No -susurr ella-. No entiendo lo que decs, sir Carahue.
Sentaos y har todo lo posible con mis pobres medios para explicarme -le dijo palmeando
la hierba que haba a su lado.
-Pero... pero... -lanz a Holger una mirada confusa. Este apret los dientes y le dio la
espalda. Con el rabillo del ojo vio que ella se una al otro hombre. El sarraceno murmur:
Es honorable que un errante caballero audazmente avance aunque la oportunidad sea
sombra,
y no slo en los momentos en que las lanzas brillen en alto y se rompan en la
batalla: pues cuando la estrella dorada de la maana arde con menos brillo que una
esperanza pura con la que sus latidos danzan, es honorable que un errante caballero
audazmente avance aunque la oportunidad sea sombra.

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Y as, como tu rara soledad ha encerrado mi alma con una o dos dulces mira das,
me atrevo a pedir ms que el seoro de diez Francias: que por un momento permanezcas
ante mi vista; es honorable que un errante caballero audazmente avance aunque la
oportunidad sea sombra.
-Oh -dijo Alianora tartamudeando-. No... No... No s lo que decir.
-Nada necesitis decir, la ms hermosa de las damas -respondi l-. Os basta con existir.
-Yo pondr los sedales -ladr Holger. Los cogi y se baj por la roca. Por el esfuerzo que haca para
no mirar hacia atrs le dola el cuello.
Cuando qued fuera de la vista, entre los juncos, vio que los zapatos y las calzas estaban
hmedos. Mucho que le importaba a ella si coga una pulmona. Deja de autocompadecerte! Si
Alianora se enamoraba de ese embaucador, slo a s mismo poda culparse. El la haba rechazado,
no? Slo que, dadas las circunstancias, haba tenido que hacerlo. Qu terrible burla para un
hombre.
Con el cuchillo atac a las plantas. Salvo por la daga del cinturn estaba desarmado, pues
se haba quitado la pesada cota de mallas al hacer el campamento. Lo mismo que Carahue; pero
Holger careca del don de la elegancia del sarraceno, por lo que estaba cubierto de barro, sudoroso
y ajado. Ni siquiera tena ya su propio rostro. No era de extraar que Alianora... Bueno, qu le
importaba ella a l? Tendra que estar contento de haber encontrado a alguien que se la quitara de
las manos. Maldicin!
Lleg a la orilla del agua. Estaba muy quieta bajo los peascos negros, el cielo oriental
morado, con la luna y una estrella, hacia el oeste, enrojecido. La puesta del sol tena la
superficie como de sangre, pero con tan escaso brillo que poda sentir la oscuridad que haba
abajo. Los juncos se estremecieron y crujieron; los pasos de Holger hacan un gran ruido. Las
ranas saltaron desde un viejo leo que haba llegado a la deriva hasta la orilla. Desde all tir los
sedales y empez a poner trocitos de carne como cebo en los anzuelos.
El fro le envolva, le coma por el interior y le haca agitarse. Sus dedos eran torpes, y
para ver el anzuelo tena que entrecerrar los ojos. Y podra estar en Avalan en este mismo
momento, pens. O incluso, por los infiernos, en la Colina del Elfo, con Meriven. Es que esa
rstica muchacha-cisne no se da cuenta de lo que me est haciendo al pasear por ah medio
desnuda? Que Satn se lleve a todas las mujeres. Tienen un so- lo propsito en el mundo. Judas,
yMeriven seguro que serva a ese propsito.
Su mano se desliz. Se meti un anzuelo en el dedo. Se lo sac con un juramento
blasfemo, extrajo la daga de acero y apual el leo, porque tena que clavarla en algo.
La risa son como una catarata. Dio la vuelta a la cabeza y vio una forma blanca que se
elevaba tras l. En un momento le haban puesto las muecas en la espalda, un brazo le agarr
por el cuello. Sinti que tiraban de l hacia atrs y hacia abajo. Y el lago se cerr por encima de
l.

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SINTIENDO que se ahogaba, trat de dar patadas, pero ya se estaba desmayando. Su


cerebro comenz a girar hacia la noche. Cuando le soltaron, un extrao reflejo abri su boca en
un jadeo.
No se ahog. Se sent. Por un momento no pudo pensar quin era, o por qu estaba all, ni
dnde estaba. La conciencia retorn. Pero necesit que pasaran varios minutos para ver las
cosas, pues sus ojos no estaban acostumbrados a ellas.
Se sent en la arena blanca que, formando graciosas ondulaciones, se extenda hasta
donde se perda la vista. Aqu y all haba piedras cubiertas de algas verdes brillantes, cuyos largos
filamentos ondeaban hacia arriba. Una luminosidad llenaba el aire, semejante a la luz sin origen
de Faerie, pero dbilmente verdosa. Slo que... no haba aire. De su boca y nariz salan burbujas
que se elevaban como si fueran pequeas y pulidas lunas. Vio pasar un pez desde la palidez que
tena a su izquierda hasta las distancias sin perspectiva de la derecha. De un salto, se puso en pie,
rebot y se movi a la deriva con fantasmal lentitud. Le pareca que su cuerpo careca de peso.
Alrededor de cada movimiento el agua flua sensualmente. -Bienvenido, sir Holger -le dijo una
voz fra y dulce.
Se dio la vuelta y vio ante l a una mujer perezosamente colocada. Estaba desnuda y era
blanca como el papel, aunque bajo la piel poda ver los delicados trazos verdes de las venas.
Sobre los hombros le flotaba un cabello largo, fino y verde como las algas. Tena un rostro ancho
de nariz plana, ojos amarillos y boca gruesa y sensual. El cuello, torso, miembros y manos no eran
por contraste demasiado humanos en su esbeltez. Salvo en las anguilas, Holger no haba visto nunca
una gracia de movimientos como la suya.
-Quin... quin... quin sois? -dijo sofocndose.
-Dejemos eso ahora -dijo ella riendo-. No eres un buho, sino un caballero de alto
nacimiento. Bienvenido -aadi, acercndose ms con una patada. Holger vio que sus pies eran
palmeados y estaban llenos de dedos. Los labios y las uas eran de color verde plido, pero la
visin no resultaba horrible. Por el contrario! Holger tuvo que recordar que estaba en serios
problemas.
-Perdona mi impetuosa invitacin -dijo, formando unas burbujas brillantes en su boca.
Algunas, como si fueran joyas, se pegaron a sus trenzas-. Necesitaba aprovechar el momento
pasajero en el que no tuvieras hierro alguno y te encontraras en estado de nimo e infeliz.
Espero que no te haya hecho dao.
-Dnde diablos estoy? -explot.
-Bajo el lago, en donde yo, su hada acutica, he habitado estos numerosos y solitarios siglos
-lo tom de las manos. Las de ella eran suaves y fras, pero bajo ellas subyaca una sensacin de
fuerza que le capt enseguida-. No temas. Mi hechizo impide que te ahogues.
Holger tom su respiracin. No pareca distinta de la habitual, salvo por una ligera
pesadez en el pecho. Gir la lengua alrededor de la boca y arroj saliva entre los dientes.
Pens, esforzndose por mantener la cordura, que de alguna manera las fuerzas llamadas
mgicas deban extraer el oxgeno del agua para l, y formar con l una delgada capa
protectora, quiz monomolecular, sobre su rostro. El resto de l se encontraba en contacto

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directo con el lago. Sus ropas colgaban empapadas. Sin embargo, se mantena lo bastante
caliente... Pero de qu estoy hablado?Tengo que salir de aqu!
Trat de librarse de ella.
-Quin te ha incitado a esto? -pregunt Holger.
Ella extendi sus brazos por encima de la cabeza hasta que los cabellos verdosos se
entrelazaron con la blancura de su cuerpo, se arque hacia atrs y se coloc sobre las puntas de
los dedos.
-Nadie -respondi sonriendo-. No puedes imaginar lo fatigosa que es la existencia solitaria e
inmortal. Cuando un guerrero joven y hermoso, con bucles como el sol y ojos como el cielo,
acierta a pasar por aqu, lo amo al instante.
A Holger empezaron a arderle las mejillas. La parte distanciada de s mismo reflexionaba
que ella, por pertenecer al Mundo Medio, era inmune a la visin que le haba disfrazado, haciendo
que no pareciera el mismo. Pero aun as... cmo conoca ella su nombre?
-Morgana le Fay! -consigui decir hacia el exterior.
-Qu importa? -su capa caa a lo largo de todo el cuerpo-. Ven, mi casa est cercana. Te
aguarda una fiesta. Despus... -se call. Baj los prpados.
-Esto no es accidente -insisti-. Esperaba que Morgana nos encontrara. Cuando pasamos
junto a este lago, ella lo dispuso todo. No creo que ni mis propias acciones fueran libres.
-Oh, no temas eso. Ningn mortal de buen carcter puede ser conmovido por el
encantamiento a menos que l mismo lo desee.
-Bueno, s cmo era mi carcter en aquel momento y sospecho que, aunque no me
forzaran, me impulsaron a tener la actitud mental adecuada. Muy bien. Desaparece! -exclam
Holger, trazando el signo de la cruz.
El hada del agua mostr su somnolienta sonrisa. Sacudi la cabeza, movindola
lentamente hacia atrs y adelante mientras su pelo suelto se agitaba onduladamente.
-No, demasiado tarde. Ya que ests aqu, y que tus propios deseos te han trado, no puedes
escapar tan fcilmente. Su majestad de Avalon me orden que acechara junto a la orilla y
aprovechara mi oportunidad. Tengo que mantenerte aqu hasta que ella enve a buscarte, lo que
suceder despus de la guerra que casi ha empezado -en ese momento empez a ascender hasta
ponerse horizontalmente delante del rostro de Holger. Sus delgados dedos, fuertes como
alambres, se extendieron para acariciarle el cabello-. Pero tambin esto es verdad, lo contenta
que me ha puesto a m, Rusel, buscarte, y todo lo que me esforzar para hacer gozosa tu estancia.
Holger se apart y movi y pis con fuerza la arena. Se lanz hacia arriba. Sus miembros
encontraban la resistencia del agua y nad hacia la superficie invisible. El hada del agua se
deslizaba a su lado, sin esfuerzo, sonriendo. No se opona a l, sino que le atraa.
Aparecieron ante su vista unas formas delgadas. Unas mandbulas chasquearon ante la
nariz de Holger. Mir a los ojos en blanco y el pico delgado y dentado del lucio ms grande que
haba visto nunca. Se acercaron otros, una docena, un centenar. Uno de ellos le desgarr la mano.
Sinti una punzada de dolor. Su sangre sali como humo rojo. Se detuvo. El lucio daba vueltas
por todos los lados. Rusel hizo otro gesto. Se fueron, pero lentamente, permaneciendo al borde
del campo de visin.
Holger volvi a descender hasta la arena. Necesitaba unos minutos para recuperar el
aliento y controlar los latidos de su corazn.

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El hada tom su mano y le bes la herida. Se cerr, como si nunca hubiera existido.
-No, debis quedaros, sir Holger -le dijo suavemente-. Me decepcionara terriblemente que
fuerais tan descorts como para iros. -Ms terrible ser para m quedarme -consigui decir.
Se ech a rer y le tom del brazo.
-Muy pronto la reina Morgana os llamar. Entretanto, venid, consideraos un prisionero
de guerra capturado honorablemente. Y yo tratar de aliviaros la estancia.
-Pero mis amigos...
-No temis, querido. Ellos no son una amenaza para el gran propsito. Puede permitirse
que regresen sin dao -y aadi con un tono malicioso-: Desde la distancia, despus de que el
sol que me es fatal se hundiera, vi ciertas actitudes en vuestro campamento. Me parece que la
doncella-cisne pronto se consolar de vuestra prdida. Si no es esta misma noche, con
seguridad suceder en una semana.
Holger apret los puos. Se senta estrangulado. Ese indigno sarraceno...
Pero Alianora estaba demasiado ocupada de s misma para preocuparse de los halagos de
Carahue. Su pequeo cerebro de ave!
Rusel puso una mano sobre el cuello de Holger. Sus labios estaban cerca de los del
caballero. Este pudo ver cmo se hinchaban.
-De acuerdo -dijo-. Al menos vayamos a tu casa.
-Qu alegra me dais, galante seor! Veris qu golosinas os han preparado. Y qu
placeres, que los zafios habitantes de la superficie no pueden soar que se encuentren en estas
profundidades, donde el peso no estorba la libertad del cuerpo.
Holger poda imaginarlo bien. Ya que haba sido apresado, por qu no disfrutar de ello?
-Vayamos -repiti.
Rusel movi las pestaas.
-No os quitaris primero ese feo vestido?
Holger mir sus prendas empapadas y despus la mir a ella. Llev las manos al
cinturn.
Pero en lugar de eso cogi la daga del duque Alfric. Un re- cuerdo destell en l. Por un
momento se qued rgido. Despus agit la cabeza, violentamente, y dijo:
-Ms tarde, en la casa. Quiz las necesite de nuevo.
-No, Morgana os vestir con seda y armio. Pero no anticipemos mi pena cuando os tengis
que ir. Vamos!
El hada parti primero. Holger la sigui, y, en comparacin con ella, pareca que se
moviera como un vapor de ruedas. Ella se dio la vuelta y se ech a rer nadando en crculos a su
alrededor. A veces, se lanzaba a tocar la boca de Holger con la suya, pero se liberta antes de que
l pudiera cogerla.
-Pronto, pronto -prometa. El lucio nadaba detrs. Sus ojos eran como linternas oscuras
detrs de las mandbulas.
La casa de Rusel no era el palacio de coral que l casi esperaba. Aqu los muros o tejados
eran intiles. Un anillo de piedras cubiertas de hierbas que se elevaban por la corriente ocultaban
la vista, formando unas cortinas verdes y marrones que se agitaban, cambiaban y ondulaban. Los

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peces entraban y salan, pequeos pececillos que huan al acercarse el hada y truchas de escamas
iridiscentes que con la boca le acariciaban los dedos. Al pasar a travs de las hierbas, Holger
sinti sobre su piel el tacto fro y viscoso.
Ms all particiones del mismo tipo indicaban una serie de grandes habitaciones. Rusel le
condujo a la cmara del festn. Haba all sillas frgiles y fantasmales hechas con espinas de pez,
alrededor de una mesa de piedra incrustada de conchas y ncar y sobre la que haban puesto
unos platos de oro cubiertos.
-Observad, mi seor. Incluso tengo para vos vinos raros, con la ayuda de la reina
Morgana -dijo, entregndole un recipiente esfrico con un tubo taponado, que no se
diferenciaba mucho de una bombilla sudamericana-. Tenis que beber por aqu, para que el
agua del lago no estropee sus contenidos. Pero bebed, para que nos conozcamos mejor.
Ella bebi del suyo. El vino era de una via noble, lleno y fuerte. Ella se acerc a l, sus
ventanas de la nariz se dilataron, sus labios le invitaban.
-Bienvenido - repeta-. Queris cenar ahora? O primero...
Puedo permitirme pasar aqu una noche, pens. Notaba los latidos en las sienes.
Claro que puedo. Incluso tengo que hacerlo, para desarmar sus sospechas antes de que
intente escapar.
-Por el momento no tengo mucho hambre -dijo.
Ella emiti un ronroneo y comenz a desatar su justillo. El empez a juguetear de nuevo
con su cinturn. Al quitrselo, ella vio la vaina vaca y la que estaba llena a un lado.
-No puede ser acero -exclam-. Abra sentido la proximidad del hierro fro. Ah, ya veo.
Acerc la hoja para examinarla ms atentamente.
-La Daga Ardiente -ley-. Extrao nombre. Un trabajo de Faerie, no?
-As es, se lo gan al duque Alfric cuando lo venc en batalla -se jact Holger.
-No me sorprende, noble seor -dijo ella, apoyando la cabeza en el pecho de Holger-.
Ningn otro hombre poda haberlo hecho, pero vos no sois otro hombre -su atencin volvi a la
daga-. Nunca antes he visto ese metal. Todo lo que tengo aqu abajo es de oro y de plata. No dejo
de decirles a los sacerdotes brbaros que quiero bronce, pero son tan estpidos, incluso
cuando se encuentran conscientes, por no hablar cuando estn en trance proftico, que nunca se
les ocurre que el demonio del lago podra utilizar algo con un buen borde cortante. Tengo
algunos cuchillos de pedernal de los tiempos antiguos, cuando se me ofrecieron, pero ahora ya
estn desgastados.
Holger quiso sujetarla, pero ella se curv y comenz a flotar a su lado. Necesit de
toda su voluntad para decir, con esa casualidad que estaba convencido que calara en ella:
-Pues entonces, guarda esta hoja como recuerdo mo. -Encontrar muchas maneras de
agradecroslo, brillante seor -prometi. Iba a continuar quitndole a l las prendas, con dedos
hbiles y juguetones, cuando l sac la daga y comprob el borde con su pulgar.
-Ahora est el filo embotado -dijo-. Djame ir a la orilla y lo afilar para ti.
-Oh, no! -la sonrisa de Rusel se volvi mueca de ave de rapia. No estaba habituada a los
seres humanos, por lo que su torpe accin poda engaarla, pero tampoco era estpida-.
Hablemos de cosas ms agradables.
-Puedes sujetarme de los pies, atarme, o hacer cualquier otra cosa -dijo Holger-. Pero
tengo que salir al aire para afilar este cuchillo. Este metal necesita el calor de un fuego.

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Ella agit la cabeza. Con una sonrisa humorstica, l se relaj. Haba sido un intento, y por
el momento, teniendo a su lado a esa criatura gil, no le preocupaba haber fracasado.
-Como desees -dijo, dejando el cuchillo y poniendo las manos en los costados de ella.
Quiz su falta de insistencia la enga, o quiz, pens Holger no sin una exasperada
maldicin interior, su destino tena demasiado impulso para terminar all, pero el caso es que
ella dijo:
-Tengo una piedra de afilar entre mis sacrificios. No servir? Creo que estos
dispositivos afilan una hoja.
-Maana -contest l, reprimiendo un estremecimiento.
Ella se liber de su abrazo.
-Ahora, ahora -dijo Rusel. Sus ojos brillaban. El haba observado tambin ese capricho
luntico en las gentes de Faerie-. Venid, debis ver mis tesoros -aadi, llevndole de la mano.
A desgana, Holger la sigui. El lucio se deslizaba por atrs. Su garganta estaba
demasiado tensa para hablar, pero consigui mantener una conversacin:
-Decas que los brbaros te hacen ofrendas?
-As es -contest con una risa burlona-. Cada primavera vienen hasta aqu para la veneracin
y echan al lago lo que piensan que me complacer. A veces es as -apart un muro vivo-. Los
regalos los traigo aqu, a mi tesoro. Si no para otra cosa, las tonteras siempre sirven para una
broma.
Lo primero que vio Holger fueron los huesos. Rusel deba haber pasado muchas horas
disponiendo las piezas de los esqueletos en formas artsticas. Los crneos metidos en ese enrejado
tenan joyas en las cuencas oculares. Por todas partes haba tazas, platos, ornamentos fruto de
saqueos llevados a cabo por paganos en tierras civilizadas o productos no muy habilidosos
realizados por sus propios herreros. En una esquina haba un montn desordenado de objetos
diversos que debi ser considerado valioso por los hombres de las tribus (si no es que
simplemente se deshacan de sus objetos intiles arrojndoselos al demonio): libros de algn
monasterio arruinado por el agua, una esfera de cristal, un diente de dragn, una estatuilla rota,
una mueca de trapo infantil empapada en agua ante cuya visin a Holger le picaron un poco los
ojos, y basura menos identificable tras larga inmersin. El hada escarb en el montn con ambos
brazos.
-As que tambin te dan seres humanos -dijo Holger muy suavemente.
-Un joven y una doncella todos los aos. En realidad no me sirven. No soy una troll ni una
canbal a la que le guste esa carne, pero ellos deben pensarlo as. Y los sacrificados llevan los ms
hermosos vestidos.
Rusel le mir por encima del hombro, y su mirada era tan inocente como la de un gato.
No tena alma.
Con una fuerza que no pareca pudiera tener bajo su piel blanca, sac la piedra de afilar.
El marco de madera pareca podrido, y los ajustes de bronce estaban corrodos; pero la rueda
segua respondiendo a la manivela.
-No son bonitas mis chucheras? -pregunt ella, haciendo un movimiento con la mano
que recorri toda la sala-. Elegid lo que deseis. Cualquier cosa, mi seor, yo misma incluida. A
pesar de los huesos, Holger se oblig a decir.
-Ocupmonos primero de la daga. Puedes hacer girar la rueda?

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-Tan rpido como gustis. Dejadme probar.


La mirada de ella sugera que l podra hacer cualquier cosa. Plant los pies en la arena y
comenz a dar vueltas a la manivela hasta que Holger sinti que se produca un vrtice en el agua.
El zumbido que produjo entr en sus odos con mayor volumen que si se estuviera emitiendo
en el aire, lo mismo que el gemido que produjo el cuchillo al aplicarse a la rueda.
Los lucios se acercaron ms, y sus severas cabezas apuntaban hacia el caballero.
-Ms rpido, si puedes.
-S!
El metal gema. El marco vibraba; de los cerrojos brotaban copos verdes. Por Cristo,
que esto aguante lo suficiente!
Los lucios todava se acercaron ms. Mientras l tuviera un arma Rusel no pensaba darle
oportunidades. Sus cachorros podran devorarlo en tres minutos. Holger reuni el valor que le
quedaba y fij su atencin en la daga. No saba si su plan funcionara. Pero incluso all, bajo el lago,
la hoja deba estar calentndose, y pudo ver la fina nube de polvo metlico que se iba espesando
alrededor de su borde.
-Est ya? -pregunt Rusel jadeante. Sus cabellos se haban pegado a los hombros, los
pechos y el vientre. Los ojos color mbar le miraban ardientemente.
-Todava no. Ms rpido! -apoy todo su cuerpo contra el cuchillo.
El destello casi le ceg. El magnesio ardi en el agua. Rusel grit. Holger cubri su rostro
con una mano y apunt con el cuchillo a los peces. Uno de ellos se lanz hacia su pantorrilla. El
se liber de una patada, se abri camino entre las cortinas verdes y ascendi.
El hada daba vueltas ms all del brillo blanco azulado, ms all del alcance de los ojos
confusos de Holger. Ella grit a sus lucios. Uno se acerc. Holger onde la antorcha y escap. O
bien los peces no podan soportar las ondas ultravioletas o, lo que es ms probable, la influencia que
tena Rusel sobre ellos desapareca con la distancia, como toda magia, y Rusel no poda
acercarse a Holger lo suficiente para lanzar sobre l a sus lobos acuticos.
Holger mova rpidamente las piernas, y daba zarpazos con la mano libre. No llegara
nunca a la superficie? Como a travs de aos luz, oy que el tono del hada se volva suave:
-Olger, Olger, vas a dejarme? Irs a tu condenacin en una tierra estril. Olger, regresa.
Sabes los placeres que podras tener...
Con toda la fuerza de su voluntad, Holger segua nadando. En ese momento estall la
rabia de ella.
-Entonces muere!
De pronto Holger inhal el agua. El hechizo se haba roto. Se ahogaba. Sus pulmones
parecan encenderse. Casi dej caer su antorcha de magnesio. Vio que Rusel se acercaba rodeada
por la nube de lucios. La oblig a retroceder con la luz cruel, cerr la boca y nad. Hacia arriba,
hacia arriba, con la oscuridad reventndole el cerebro, la fuerza huyendo de sus msculos, pero
hacia arriba.
Lleg a la superficie, tosi, escupi y llen su pecho de aire. Una media luna llenaba el
lago de una luz discontinua. Sostuvo la antorcha por abajo mientras se acercaba a la orilla gris. Se
termin en el momento en que llegaba a los juncos. Corri tierra adentro para separarse del
agua antes de desvanecerse.

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El fro golpeaba sus ropas hmedas y las traspasaba. Se qued all tendido,
castaeteando, esperando a tener energa suficiente para buscar el campamento. Pero no se
senta victorioso. Haba ganado este combate, pero habra otros. Y... y... maldicin, por qu
haba tenido que escapar tan pronto?

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FINALMENTE, chapoteando, regres al campamento. La piedra se elevaba del suelo


como si fuera una nave negra en la noche, y las nubes teidas por la luna que el viento mova por
detrs daban la ilusin de que el barco iba ligero de peso. A travs de qu mares?, se preguntaba
Holger. La hoguera haba ardido y se haba convertido en ascuas, una luz que tena el color de la
sangre coagulada. Cuando arrastrndose consigui llegar arriba, vio los caballos unidos en una
masa sombra que podra parecer un camarote en mitad de la nave. Carahue estaba de pie en la
proa, mirando hacia el norte. El viento, que sonaba como si pasara a travs de tnicas invisibles,
haca aletear su manto, que produca crujidos. La luz de la luna brill sobre su sable sacado de
la vaina.
Una forma pequea y furiosa cogi a Holger por la cintura y trat de moverle.
-Seor, dnde ha estado? -grit Hugi-. Hemos estado muertos de miedo por vos. Ni una
palabra ni huella ms all de la orilla del lago, hasta que retornis empapado y apestando a lugares
perversos. Qu ha sucedido?
Carahue se dio la vuelta a medias, de manera que Holger capt el brillo de un ojo bajo el
casco terminado en punta. Pero el sarraceno tena puesta su atencin muy lejos. Holger mir en
esa direccin. Las montaas cortaban la vista de aquel valle; sin embargo, pens haber visto
algo rojo que se mova, como si en alguna parte ardiera un gran fuego. El miedo le sobrecogi.
-Dnde est Alianora? -pregunt de pronto.
-Se ha ido a buscaros, sir Rupert -contest Carahue. Su tono era uniforme-. Cuando no
pudimos seguirla, asumi el disfraz de cisne para mirar desde arriba. Ya haban encendido aquella
hoguera de all, y temo que se dirigiera hacia ella. En la tierra en que estamos, la reunin que se
haga a su alrededor no puede ser buena.
-Y no la detuvisteis? -la rabia le quit el fro a Holger. Con las piernas rgidas camin hacia
el moro-. Por los huesos de Dios...
-Os ruego que me aliviis de esa carga, amable caballero -contest Carahue con su voz
ms suave-. Cmo iba a detenerla cuando nada ms informarnos de su intencin estaba en el
aire, antes de que pudiera cogerla? -suspir-. No es fcil detener a esa dama.
-Est perdida -gru Hugi-. Pero decidnos ahora dnde fuisteis... uh... Rupert -y como
Holger vacilara, el enano dio una patada en el suelo y aadi-. S, bien s que de alguna manera el
enemigo os ha vuelto a engaar. Querramos or cmo fue esta vez, ya que sabemos qu hemos
de esperar.
Holger sinti que perda las fuerzas. Se sent, se agarr a las rodillas y recit la historia
completa de cmo haba sido apresado y de cmo haba escapado. Hugi se tir de la barba y
murmur:
-Vaya, as, as, s, un hada tramposa. No soy nadie para alardear de que os lo dije, y por eso
no dir una palabra sobre cmo os advert de que ste era un mal lugar para nosotros. La prxima
vez recordadlo y hacedme caso. Suelo acertar ms que equivocarme, aunque mi modestia me
prohba demostrarlo con muchos relatos de mi pasado, como aquella vez en la que una
manticora habitaba en la gruta de Gawyr y le dijo al joven sir Turold... Carahue ignor el ruido
de fondo que produca la historia del enano y se acerc:

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-Me parece que el cumplimiento de vuestro voto tiene una importancia ms que comn,
sir Rupert, puesto que el camino se hace tan difcil.
Holger estaba demasiado fatigado y desanimado como para eliminar las sospechas del
sarraceno afirmando que todo haba sido mera coincidencia. Se quit las ropas y trat de buscar
una toalla en el momento en el que un ruido en el cielo y un destello blanco le hizo romper todos
los rcords para volverse a poner las empapadas calzas.
Alianora aterriz y se convirti en humana. Lanz un grito sofocado al ver a Holger, dio un
paso hacia l y se reprimi. El no poda leer la expresin de su cara con el escaso brillo de los
carbones; slo era una sombra sutil bordeada de rojo.
-As que estis a salvo -le salud ella, con frialdad-. Bien. Vol por el cielo, encima de las
luces de ese campamento, sobre una cumbre sin vegetacin y traigo noticias.
Su voz se fue desvaneciendo poco a poco. Se encogi de hombros y se dirigi hacia
Carahue, como si buscara calor. Tras la barba centellearon sus dientes. Se quit el manto y se lo
puso a ella por los hombros.
-Qu es lo que visteis, la ms valiente y ms hermosa de las doncellas? -murmur l,
haciendo ms movimientos de los necesarios para ajustarle la prenda.
-Se haba reunido un aquelarre -dijo mirando ms all de ellos, hacia la oscuridad que flua
y gema bajo la luna-. Nunca lo haba visto como ste, pero deba ser un aquelarre. Trece hombres
estaban en pie ante la hoguera que arda delante de un gran altar de piedra, con un crucifijo
enorme roto. La mayora de los hombres eran jefes de los salvajes, a juzgar por sus plumajes y
pieles. Algunos deban haber llegado all desde el sur... y qu viejos eran, qu viejos, con gestos
malignos en sus rostros, iluminados por el fuego, cuya vista casi me hace caer del aire. Ms all de
la luz, donde apenas poda ver, aguardaban criaturas. Me contenta que estuvieran en la oscuridad,
pues temo que lo poco que vi de ellas volver a presentrseme en los sueos. El aquelarre miraba
el altar de piedra, en donde sacrificaban... -trag saliva y tuvo que esforzarse para que las
palabras le salieran- un recin nacido, sacrificado como un cerdo. Y una negrura se estaba
formando encima del altar, ms alta que un hombre... Me di la vuelta y escap. Eso sucedi hace
algo ms de una hora. Ni siquiera por vos volvera a bajar, y no sera posible, pues los vientos
limpios han quitado parte de la cobertura que me protega.
Se dej caer de rodillas y se cubri el rostro. Carahue se inclin sobre ella, pero le apart.
La forma nudosa de Hugi se acerc, le puso un brazo por la espalda y la tom de la mano. Ella se
abraz al enano. La respiracin produca un sonido sibilante entre sus labios.
Carahue fue junto a Holger y le dijo sombramente:
-Entonces es verdad lo que o decir en Huy Braseal y lo que se haba rumoreado entre los
hombres desde mi retorno. Caos se arma para la guerra.
Permaneci en pie un rato ms silencioso entre las sombras, antes de levantar la espada
y decir:
-La ltima vez que estuve en la tierra, hace cientos de aos, deambul en una ocasin por
estas mismas marcas. En aquellos tiempos, los montaeses tambin eran paganos, pero de un tipo
de paganismo limpio. No veneraban diablos ni coman carne humana. Mas ahora se han
corrompido, para ser los instrumentos del enemigo del hombre. Sus jefes han sido recibidos en el
aquelarre y el aquelarre les da a esos jefes la orden de que conduzcan a los hombres de sus tribus
contra las gentes de los valles. Quiz la reunin de esta noche sea la ltima de otras muchas. Los
canbales pueden empezar a reunir sus huestes maana.
-As lo creo -respondi Holger mecnicamente.

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-Creis muchas cosas que prefers no relatar -aadi Carahue. El sarraceno volvi a
meter la espada en la vaina.
-No importa -dijo-. Ahora tenemos ms necesidad de dormir que de hablar, pero en otro
momento os har algunas preguntas.
-Gracias por la advertencia -contest Holger.
Haba esperado que no podra dormir, y ciertamente su sueo no fue recuperador, pues
una inquieta semiconsciencia se arrastraba con sus visiones. Se alegr cuando Hugi le despert
para su ronda de vigilancia, y todava se alegr ms cuando despunt el da.
Tomaron sus raciones, ensillaron los caballos y se fueron. Holger no se volvi para mirar el
lago, reluciente con sus vapores blancos, y pronto qued muy atrs. El tiempo se haba vuelto fro,
con unas nubes grises que pasaban bajo otras de color plomo. Las montaosas pendientes que iba
ascendiendo el grupo se hacan cada vez ms estriles, hasta que slo las cubran matojos de
hierbas duras y plateadas. Las cumbres rompan unos perfiles erosionados a travs de un
horizonte dominado al norte por una fuerte escarpadura. Alianora dijo que sa era la que tenan
que escalar, por un boquete que ella haba visto desde el aire, para llegar a ia meseta. Haba pasos
ms fciles, pero estaban demasiado cerca de los agrupamientos salvajes. En cambio, nadie
habitaba cerca de ste.
Hugi arrug la nariz y escupi.
-S, es comprensible que stos no vivan por all -murmur-. Cada paso adelante aumenta la
peste a troll. Tu montaa puede estar llena de sus cuevas y madrigueras.
Holger lanz una mirada al rostro turbado de Alianora, que cabalgaba entre l y
Carahue.
-Hasta ahora hemos vencido a una gran variedad de seres -dijo Holger, esperando
animarla-. Brujas, fariseos, un dragn, un gigante y un hombre lobo. Qu es un troll entre
amigos, sino una cancin de Navidad?
-Cmo? -pregunt Alianora sorprendida y mirndole. -Claro que s -pero descubri que
en esa lengua no poda traducirse aquella frase.
Amargamente, Hugi aadi:
-Pienso que preferira enfrentarme a todos esos que habis dicho que al cazador de vuestro
paso. Como un carcay para un oso, as es un troll para un gigante. Quiz no tan grande, pero fiero
ms all de toda medida, astuto, y lleno de vida. Muchos gigantes han muerto a manos de mortales,
de un modo u otro, pero no se sabe de ningn caballero que haya vencido jams contra un troll.
-Cmo? -pregunt Carahue levantando las cejas-. No les duele el hierro?
-S. As es, el hierro les quemar, lo mismo que un atizador al rojo vivo le quemara a vos,
pero vos podrais vencer fcilmente a un hombre que luchara con ese arma, y recuperaros pronto de
las heridas que os hiciera. Los trolls son semejantes a los ghouls, y por tanto pueden enfrentarse
a la santidad si no es demasiado grande. Vuestra cruz os dara escasa ayuda si no sois un santo. Es
poco ms lo que s, pues son pocos los que han visto un troll y han regresado para contar sus
hbitos y costumbres.
-Sera una famosa hazaa matar uno -dijo Carahue con una nota de ambicin caballeresca.
Holger pens: Pues yo preferira permanecer oscuro si pudiera.
Siguieron adelante. Cerca del medioda surgieron del desfiladero rocoso y vieron a los
montaeses.

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No hubo advertencia. Holger tir de las riendas con una maldicin. Su corazn lati contra
sus costillas una vez, antes de perder el miedo por causa de la urgencia. Mir hacia adelante.
Estimulada la curiosidad, sus ojos vieron con la plenitud de visin del rayo.
Haba quiz una docena, y bajaban trotando desde el norte, por la pendiente de la montaa.
Se desviaron bruscamente al verle y se aproximaron con rapidez. Sus gritos eran como los de los
perros al ladrar.
El jefe era grande y flaco, llevaba la barba y el cabello amarillo en trenzas gemelas, y el
rostro pintado de rayas rojas y azules. Por encima de l se elevaba un tocado de plumas y cueros
de buey. Llevaba los hombros cubiertos por un manto de pieles de tejn y le colgaba de la
cintura una rada falda. Pero en la mano llevaba un hacha de guerra fabricada en acero.
Los otros eran parecidos. Brillaban entre ellos las hachas, espadas y lanzas. Uno llevaba el
casco inclinado y oxidado de algn caballero asesinado, y resultaba horrible ver esa cosa sin
rostro encima de su cuerpo desnudo. Otro de ellos soplaba al correr un silbato de madera; las
notas se asemejaban a voces lobunas.
-Atrs! -exclam Carahue-. Tenemos que escapar!
-No podemos -gru Holger-. Los hombres pueden bajar ms rpido que los caballos. Y
tenemos que llegar pronto a St. Grimmin.
Una jabalina se clav unos metros delante de l.
-Alianora, elvate! -grit.
-No -respondi ella. Con una mano apret la suya.
-Podras luchar mejor as -aadi Carahue. Holger dese que su cerebro funcionara con
esa rapidez. La chica asinti, de una patada se levant del estribo y se transform. El cisne se
elev con un estruendoso aletear.
El grupo guerrero se detuvo y se escuch un grito. Varios se cubrieron los ojos.
-Allah akbar! -explot Carahue-. Se aterran por la magia. Santos piadosos, quise decir.
El cisne baj hacia los salvajes. El jefe le lanz el hacha, cogi un arco que llevaba uno de
los hombres y tir una flecha. El cisne se desvi justo a tiempo. El jefe grit a sus hombres unos
toscos ruidos que el viento llev dbilmente hasta su presa. Se puso a dar patadas a los que haban
cado al suelo hasta que se pusieron de pie.
La boca de Hugi se endureci tras la barba blanca al decir:
-Ese ha debido estar en el aquelarre. Ha visto brujeras peores que sta. Est estimulando a
los otros para que se lancen contra nosotros.
-Pero los hombres no tienen los nervios muy templados -dijo Carahue, ligeramente, como
si estuviera sentado en un banquete. Cogi su arco corto, de doble curva-. Si pudiramos hacer uno
o dos trucos ms... -aadi guiando un ojo a Holger.
El dans pens frenticamente en juegos de saln, en pedirle al jefe canbal que tomara
una carta, cualquier carta ... un momento!
-Hugi -dijo con voz entrecortada-. Encindeme fuego.
-Cmo decs?
-Fuego! Djate de pregunta! Rpido!
Mientras Holger rellenaba la pipa, el enano sac pedernal y acero de la bolsa del cinto.
Los dedos de Holger temblaban. Cuando hubo encendido la pipa, los montaeses estaban

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terriblemente cerca. Pudo ver la cicatriz en una mejilla, el hueso de una nariz; escuch cmo los
pies descalzos golpeaban el suelo, casi poda or el aliento de los montaeses. Inspir con furia
para llenar la boca de humo.
Y espir.
Los salvajes se detuvieron. Holger fum hasta que los ojos le picaban y la nariz empezaba a
gotear. Gracias al cielo, en ese preciso momento no haba viento. Gui a Papillon con las
rodillas, elev su manto por detrs de la cabeza con ambas manos, de manera que proporcionara
un teln de fondo al humo. Lentamente, cabalg hacia los guerreros. Estos se haban quedado
inmovilizados. Holger los vio temblar. Tenan las mandbulas abiertas y los ojos desorbitados.
Holger alete con los brazos.
-Buu! -grit.
Un minuto ms tarde ya no se vea a los paganos. La pendiente estaba alfombrada con las
armas que haban dejado caer. Sus gritos se escuchaban desde el barranco al que se haban
arrojado. Slo el jefe mantena su sitio. Holger sac la espada. El jefe gru y ech tambin a correr.
Carahue le dispar una flecha, pero fall.
Alianora aterriz, se convirti en mujer y se arroj sobre el dans, abrazndose a su
pierna.
-Ay, Holger, Holger -deca con voz sofocada. Carahue dej caer el arco y se agarr los
costados, pues el eco ya empezaba a resonar con su risa.
-Un genio! -deca dando alaridos-. Un verdadero genio! Rupert, os amo por esto.
Holger sonri con escasa firmeza. Simplemente haba aprovechado otro extracto de la
literatura, el Connecticut Yankee, pero no haba motivos para hablar de ello. Bastaba con que
hubiera funcionado.
-Pongmonos en marcha -dijo-. A lo mejor su jefe consigue instilarles un poco de valor.
Alianora subi de un salto a la silla. Tena las mejillas enrojecidas y pareca ms feliz de lo
que lo haba sido durante algn tiempo. Con malhumor, Hugi coment:
-S, los tipos se fueron rpidamente. Pero siempre se ha dicho que son buenos luchadores.
Por qu iban a asustarse de una pequea brujera? Porque ltimamente han visto tantas magias,
y tan horribles, que sus nervios estn a punto de romperse. Eso es todo. No habr sido la
ltima vez que los veamos.
Holger no tena ms remedio que estar de acuerdo con aquello. Dudaba que aquel
grupo le hubiera interceptado por coincidencia. Morgan tena que haberlo ordenado, incluso a
travs del temible paso, desde el momento en que supo que Rusel no haba sido capaz de guardar a
su prisionero. Y tampoco abandonara por causa de este fracaso. Carahue se acerc a l con su
montura.
-Creo haber odo que la hermosa dama os llamaba por un nombre que yo desconozco
-coment.
-N-n-o -dijo tartamudeando, y con el rostro enrojecido-. Debis haber odo mal.
Carahue enarc las cejas, pues era demasiado corts para llamarla mentirosa. Ella acerc
el caballo al suyo hasta que sus rodillas se tocaron.
-Es un viaje fatigoso -murmur Alianora-. Por qu no nos alegris el camino con algn
nuevo relato de vuestras hazaas? Habis realizado tantos hechos audaces, y los relatis tan bien.

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-Bueno, ahora... Ejem! -contest Carahue sonriendo, retorcindose el bigote y


lanzndose a un recital. La joven escuchaba con los ojos bien abiertos las ms horribles hazaas,
aunque suavemente descritas, que Holger haba odo en su vida. Lleg un momento en que las
respetuosas exclamaciones de la joven le resultaban demasiado duras al dans. Tir con fuerza de
las riendas de Papillon y empez a cabalgar a un lado, apartado. El placer de su victoria haba
desaparecido.

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LA noche les sorprendi en el paso. Result ser una hendidura ascendente a travs de la
pea, cubierta por rocas fragmentadas, por donde haba fallado la montaa. Al da siguiente
necesitaran horas para ascender hasta la meseta. Despus, dijo Alianora, no eran demasiados
los kilmetros que les separaban de su objetivo, y el recorrido se hara sencillo.
Tan sencillo como el descenso a los infiernos, pens Holger con un estremecimiento. El
ingeniero agnstico que haba en l pensaba que hasta ese momento el camino se haba parecido
bastante al proverbial sendero que conduce al cielo. Pero el mundo del ingeniero pareca
infinitamente lejano, tanto en el tiempo como en el espacio, un sueo que haba tenido una vez,
y que desapareca de su memoria, tal como les suceda a todos los sueos.
Bajo los precipicios encontraron un prado, si es que mereca ese nombre ese trozo de
suelo no totalmente desrtico, y establecieron el campamento. En el centro se ergua un alto
monolito. Pudo haber sido un menhir pagano, de los tiempos anteriores a que el troll que Hugi
haba olido llegase a vivir a alguna cueva cercana, alejando a los seres humanos. Se hizo la
oscuridad. El viento se haba reanudado y se fortaleca cada hora. Las llamas anaranjadas se
alargaban por encima del suelo; las chispas saltaban como meteoros y con la misma rapidez
desaparecan. Por encima tenan una negrura en la que la luna gibosa se vea en raros destellos,
corriendo entre las monstruosas formas de las nubes. La noche estaba llena de silbidos y
crujidos.
Los miembros del grupo estaban demasiado agotados como para tragar algo ms que un
poco de comida y envolverse en sus mantas. Hugi se encarg de la primera ronda de vigilancia, y
Holger de la segunda. En aquel momento la noche era absoluta. Holger atiz el fuego, se apretuj
el manto para vencer el fro y mir a sus compaeros.
El brillo haca que sobresalieran sus figuras. Carahue dorma como un gato, con la misma
tranquilidad y comodidad que aparentaba cuando estaba despierto. Hugi se haba enrollado en la
manta como si fuera un capullo, y slo sobresala de ella su nariz, que roncaba sensualmente.
Holger pos la mirada en Alianora, y la dej all. La manta se haba deslizado. Estaba de costado,
con las piernas recogidas hacia arriba y las manos encima de sus pequeos pechos. Su rostro, que
poda vislumbrar entre una mata de cabello, era infantil, y con el sueo haba adoptado una
apariencia extraamente indefensa. Holger se agach para arroparla. Sus labios rozaron la mejilla
de la joven y ella sonri sin despertar.
El se levant. Senta una pesadez ms por ella que por s mismo. Ya era bastante malo que
se hubiera visto atrado por irresistibles poderes guerreros, pero odiaba pensar que ella se hubiera
visto arrastrada con l, Dios sabra hasta dnde. Pero qu poda hacer? Qu poda hacer?
Golpe la palma de una mano con el puo cerrado de la otra.
-Maldicin -murmur-. Maldicin -exclam sin saber si estaba lanzando una
maldicin o estaba implorando.
-Holger.
Se dio la vuelta de un salto. Ya tena la espada en la mano. Pero slo encontr la oscuridad,
ms all de la hoguera. So- pi el viento, la hierba seca murmur, en algn lugar grit un bho.
-Holger.

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Camin hasta el borde del crculo encantado.


-Quin anda ah? -pregunt en voz baja, a pesar de s mismo.
-Holger -contest la voz-. No grites. Slo hablar contigo.
Los latidos de su corazn se lanzaron a una carrera. Dej caer la espada, como si se
hubiera vuelto demasiado pesada para l. Morgana le Fay avanz hasta la luz.
Esta ondeaba, pintndole a ella de rojo sobre el fondo de negrura. Las sombras
acariciaban ese cuerpo dentro del largo y vacilante vestido. El fuego tocaba sus ojos y encenda en
ellos pequeas llamas.
-Qu quieres? -pregunt Holger.
La sonrisa de ella era lenta y hermosa.
-Tan slo hablar contigo. Ven aqu conmigo.
-No -contest, sacudiendo violentamente la cabeza, esperando que as se aclarara-. No
hay nada que hacer. No dar un paso ms all del crculo.
-Nada tienes que temer. Al menos nada de los seres a quienes detendran tus smbolos.
Estn en otra parte, preparndose para la batalla -se encogi de hombros-. Pero sea como t
quieres.
-Qu tienes entonces para amenazarme? -pregunt-. Ms canbales?
-Aquellos a quienes encontraste hoy tenan rdenes estrictas de mantenerte vivo a toda
costa -dijo ella con la mayor seriedad-. Habras hecho mejor en entregarte a ellos. Te habran
trado hasta m, sin dao alguno.
-Y mis amigos?
-Qu son para ti esos conocidos de slo unas semanas? Por qu has de preocuparte de
ellos? En cualquier caso, querido mo, el grupo al que rechazaste hoy ha regresado con el
ejrcito principal de su tribu. Y el jefe est loco de ra- bia por la vergenza que dejaste caer sobre
l. Ni yo ni el propio infierno podremos impedir que trate de matarte la prxima vez que te
encuentre. Slo podr recuperar el honor comindose tu corazn. Vente conmigo, Holger,
mientras puedas.
-Contigo, que has ayudado a ensear a esos pobres salvajes a comerse hombres?
Morgana hizo una mueca.
-No hice yo eso. Ciertos aliados mos, los demonios y sus profetas, a quienes Caos ha
utilizado para poner bajo nuestro control a los montaeses... ellos han predicado esa tosca
religin. Que no es la que yo les habra enseado -su sonrisa retorn-. Yo creo en la alegra, en el
cumplimiento de la vida, eso es lo que te ense una vez y te volvera a ensear otra, Holger.
-Tampoco ese argumento funcionar -dijo l. Mir ms all de ella, hacia la noche. Y
esta vez, comprendi de pronto, saba lo que deca. Ya no deseaba a Morgana le Fay. Cuando ella
se acerc y le tom la mano, sus dedos le produjeron la misma sensacin que los de cualquier
mujer. Una mujer atractiva, ciertamente, pero nada ms que eso.
-No eres la persona ms constante del mundo -dijo ella, todava sonriendo-. Una vez te
rebelaste contra el seor al que habas jurado lealtad, el propio Cari. Nunca haba tenido un enemigo
ms fiero hasta que tu gran corazn puso fin a la enemistad.
-Pero sospecho que nos reconciliamos -contest Holger, apartando la mano de ella.
Morgana mir a Alianora. Su suspiro contena una tristeza no fingida.

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-Percibo que una brujera ms antigua que la ma te ha hechizado, Holger. Bueno, fue
gozoso en otro tiempo. Nada podr quitarme eso.
-En cambio t me has quitado el pasado -replic Holger con amargura-. Me convertiste de
nuevo en nio y me enviaste fuera de mi universo. Y no he regresado por ti. Alguna otra cosa me
trajo, algo que ninguno de nosotros entiende.
-Entonces ya sabes eso -dijo ella-. Querras saber algo ms? Si lo deseas, puedo hacer que
recuperes la memoria perdida.
-A qu precio? Al mismo que quisiste la ltima vez?
-Por menos. No ser necesario que traiciones a tus amigos de ahora. Puedo hacer que
tambin ellos prosperen. Tu actual direccin slo les conducira a la destruccin, contigo.
-Y cmo puedo confiar en tu palabra?
-Djame que te devuelva la memoria. Sal de ese crculo para que pueda utilizar un
hechizo que disuelva la oscuridad que hay en ti. Entonces recordars los juramentos que te
atan a m.
Holger la mir. Estaba de pie, alta y serena, salvo por el cabello oscuro que se agitaba
bajo la corona. Sin embargo, Holger sinti que ella estaba tan tensa como un alambre a punto
de romperse. Su boca, llena, haba adelgazado, la curva de la nariz estaba dilatada, los reflejos de
mego que haba en sus ojos parecan enfebrecidos. Lentamente, ella me apretando los puos.
Por qu razn la bruja ms poderosa del mundo le tema? Holger medit en ello, all de
pie, bajo la noche ventosa, con el sueo a sus pies y la negrura por encima de la cabeza. Ella tena
poderes, s, y los haba utilizado contra l; pero l mismo posea alguna otra fuerza, que se le
opona, y esa fuerza le deca: Hasta all, y no ms lejos. Todos los actos de magia que ellos haban
intentado, en Avalon, en Faerie, en las tierras de los mortales, no haban conseguido detenerlo.
Ahora hasta la propia belleza de Morgana se haba vuelto impotente por causa de aquellos ojos
grises y las trenzas morenas. Ya no tena encantamientos que pudieran detenerle.
Desde luego, a algo que no estuviera embrujado por ella, sino que fuera sobrenatural por
s mismo, o incluso al acero fro y ordinario, l segua siendo terriblemente mortal. -En mi
mundo -dijo Holger, no sin cierta perplejidad-eres un mito. Nunca pens que lucharas contra
un mito.
-Tampoco se es tu mundo -replic ella-. Aqu t tambin eres una leyenda. Este es tu
lugar, a mi lado.
El agit la cabeza.
-Creo que los dos mundos son mos -contest imperturbable-. De alguna manera, tengo
un lugar en ambos.
Sin embargo, la excitacin creca en l. Haba estado demasiado preocupado hasta ese
instante para extraer la conclusin evidente: que l mismo perteneca al ciclo carolingio-
artrico. En algn lugar, atrs, en aquel otro cosmos (qu lejos estaba de esta noche y esta
mujer!), l debi leer alguna vez sus propias hazaas.
Pero si era as, decidi con tristeza, el olvido lo haba cubierto. Su nombre poda ser una
palabra conocida en su patria; pudo haber sido su propio hroe infantil; pero el hechizo de
Morgana segua funcionando. La transicin hasta ese mundo haba ocultado cualquier recuerdo
que hubiera tenido de las historias sobre... sobre tres corazones y tres leones.
-Me parece que al menos este mundo te gusta ms -le dijo Morgana-. Ten cuidado no
vayas a aparecer en el otro -dio un paso hasta acercarse a l, hasta que casi se tocaron-. S,

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ciertamente, hay una gran hueste en ambos mundos, y t eres el punto esencial de ambos. Te
confesar eso. Pero si sigues adelante con este loco plan, manejando poderes de los que nada
sabes, lo ms probable es que fracases y mueras. O quiz triunfes por azar, y te arrepientas de lo
que hiciste. Abandona tu carga ahora, Holger, y habita aqu feliz eternamente. Todava tienes
tiempo!
El sonri, con escaso humor.
-No te esforzaras tanto por hacerme abandonar si no fueran mejores mis posibilidades
de ganar. Supongo que sabes a lo que estoy atado. Has hecho todo lo posible por engaarme, y
capturarme, y dejarme impedido. Sin duda, la prxima vez intentars matarme. Pero pienso
seguir adelante. Qu palabras tan pomposas, le deca su ser interior. Cualquiera podra pensar
que te las crees.
Fatigado, supo de pronto que slo quera la paz. Y poner fin a esta lucha en la oscuridad.
Un lugar en donde ocultarse con Alianora de todos los mundos y todas sus crueldades. Pero no
poda pedir un descanso. Haba otros muchos que quedaran atrapados en el momento en que l se
apartara del camino. No era un maldito hroe, por Judas, sino un tipo que tena que vivir
consigo mismo, no?
Morgana le observ un largo momento. El viento silbaba alrededor de ambos.
-En esto hay un destino -dijo por fin, pesadamente-. S, veo que incluso Carahue ha retornado.
Las partes del modelo se han unido. Pero no ests seguro de que el Tejedor lo completar.
De pronto las lgrimas brillaron en sus ojos. Se inclin hacia adelante y lo bes, pero sin
fuerza, casi momentneamente, aunque l raras veces hubiera sentido mayor ternura.
-Adis, Holger -dijo. Se dio la vuelta y desapareci de la vista.
El se qued all de pie, temblando por el fro. Deba llamar a los otros? No, mejor dejarlos
dormir, pens vagamente. No quera hablar sobre lo que haba sucedido. No era asunto de nadie.
Pas el tiempo. La noche grit con ms tuerza. Mirando hacia arriba se liber de su
ensueo, calibrando por la luna si su turno haba terminado. El cielo era un tintero nublado. No
importaba. Poda seguir con la guardia. Al fin y al cabo, despus de lo que haba sucedido no iba a
dormir. Por no hablar del ruido. Ahora estaba soplando un verdadero vendaval, que haca
entrechocar las piedras, y crujir el metal...
Hay!
Apareci ante l el jefe canbal. Ms all, destellaron las puntas de las lanzas. Deba
haber cien hombres, o ms, deban haber estado escondidos en el paso, y ahora Morgana los
haba enviado para... -Despertad! Despertad, ya vienen!
De un salto Hugi, Alianora y Carahue se pusieron en pie. El sarraceno tena la espada en la
mano. Salt hacia el caballo, alarmado, y arranc las riendas del poste en donde estaban atadas. La
joven salt a su montura. Dos montaeses gritaron y se lanzaron sobre ella. Uno de ellos con una
espada. Hugi se meti entre sus piernas, como un huracn pequeo y moreno. Cayeron al suelo.
Holger se lanz sobre otro. Su espada se elev y cay. Un crneo se abri horriblemente.
Cuando el cuerpo cay sobre l lo lanz hacia atrs con tanta fuerza que derrib al
siguiente hombre. Una lanza roz su cota de malla. Lanz un hachazo al rostro del jefe. Oscuro
bajo la luz del fuego, le sonrieron unos dientes limados. Unos brazos se cerraron alrededor de su
cuello. Dio una patada hacia atrs sirvindose de sus espuelas. El salvaje grit y le solt.
Holger retrocedi hasta que tuvo el menhir a sus espaldas. Un hombre alto, que llevaba
un dragn pintado en el estmago, dio un salto hacia adelante, para atacarle. Holger dio un corte

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lateral y la cabeza del hombre cay de sus hombros. Un crculo de enemigos se aproxim
presionndole. Ms all de sus plumas y cuernos, vio a Carahue montado, batindose con su sable.
Papillon cojeaba, morda, piafaba; las crines y la cola volaban como llamas negras.
Un montas se levant ponindose vientre con vientre con Holger. Haba conseguido
deslizarse bajo la guardia del dans. Lanz hacia arriba la daga que llevaba en la mano.
Consigui atajar la cuchillada con el brazo izquierdo. Hugi apareci entonces bajo el salvaje, le
cogi de los tobillos y lo derrib. Hombre y enano rodaron, gruendo.
El jefe estaba inmediatamente detrs. Haciendo un ruido estruendoso, golpe con el hacha
el casco de Holger. Este se sacudi y se oy a s mismo quejarse: Por Dios y por San Jorge. El jefe
se ech a rer y golpe de nuevo. De alguna manera, Holger paraba los golpes. Casi todos. Otros
golpeaban su casco y cota de mallas. Retrocedi. Otros dos hombres llegaron corriendo por los
costados. Carahue apareci ante ellos. La hoja del sarraceno silb. Un pagano se agarr el brazo,
y se qued mirando hacia delante, estpidamente, mientras el brazo se le quedaba en la mano,
cayendo despus de rodillas. Holger dio un golpe bajo y alcanz la pierna del otro, que dio unos
tumbos hacia atrs. El jefe se dio la vuelta para enfrentarse a Carahue con el hacha.
Entrechocaron maldicindose.
El caballo de Alianora relinch. Desjarretado, cay a tierra. El cisne blanco levant el
vuelo, pero volvi a bajar atacando a los ojos de los enemigos. Holger solloz para que le entrara
aire en los pulmones. Alguien lanz una orden. Varias lanzas cayeron a su alrededor y olvid que
estaba herido y agotado. Carg contra los enemigos. Su espada caa como una guadaa.
Levantando las patas traseras, Papillon pareca inmenso, y dejndolas caer machacaba los
cerebros con unos relinchos que superaban los gritos de guerra. Hombre y caballo esparcieron al
grupo de lanzadores de jabalina y volvieron junto a la piedra.
Hugi se levant de un cuerpo que haba quedado tendido, se sacudi las manos y se uni
a ellos. Alianora volvi a convertirse en mujer, en el mismo lugar. Un momento ms tarde
llegaba Carahue, al trote. Holger puso un pie en el estribo y mont en Papillon. Un salvaje se lanz
hacia l. Holger le dio una patada en los dientes. Agachndose, se puso el escudo en el brazo.
Extendi la mano de la espada para ayudar a Alianora a subir tras l. Carahue le dej sitio a Hugi.
Los dos caballeros se miraron el uno al otro, asintieron y cabalgaron hacia la batalla.
Durante unos minutos todo fueron cuchilladas y tajos. Luego, de repente, el enemigo
haba desaparecido. Jadeantes, Holger y Carahue regresaron junto al menhir. Sus espadas estaban
rojizas. La sangre manchaba las ropas, los brazos y los rostros. La luz del fuego alumbraba
charcos de sangre en el suelo. Haba cuerpos yacentes, algunos de ellos se movan y geman, otros
estaban totalmente inmviles. Los montaeses se haban retirado a unos matorrales situados al
borde del campo de visin; slo podan ver realmente sus armas. Holger reconoci al jefe, que
haba perdido el casco de guerra y tena el cuero cabelludo lacerado. El jefe se levant y fue
cojeando hacia sus hombres.
Carahue exhibi una gran sonrisa.
- Noblemente hecho, noblemente! -exclam jadeante-. Por la mano del profeta... del
profeta Jess, sir Rupert, creo que slo un hombre en el mundo puede luchar como vos lo
habis hecho!
-Pues vos no vais a la zaga -le contest Holger-. Aunque me hubiera gustado que hubierais
podido terminar con su jefe. Conseguir que nos ataquen en un momento.
-Las flechas terminarn con nosotros -intervino Hugi-. De haber sido ms listo, esos bobos
ya nos habran agujereado.

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Holger mir hacia atrs, a Alianora. La sangre corra en el brazo izquierdo de sta. El
miedo que le asalt al caballero fue horrible.
-Ests herida? -pregunt con una voz tan aguda como la de una mujer.
-No, no es nada -contest ella, sonriendo con unos labios temblorosos-. Un dardo me
roz.
Holger mir la herida. Bastante fea en una situacin ordinaria, habra dicho; pero no
mucho considerando las circunstancias presentes. Sus huesos parecieron fundirse.
-Construir una capilla... a San Sebastin... por esto -susurr.
Las manos de Alianora se cerraron en la cintura de Holger.
-Hay una manera mejor de mostrar tu alegra -le dijo ella en voz baja, cerca de su odo.
Carahue les interrumpi bruscamente.
-No podremos construir nada si no escapamos pronto. Si nos lanzamos colina abajo,
Rupert, podremos eludir la persecucin.
La suavidad de Holger se congel. -No -dijo-. No podemos hacerlo. Este es el camino a
San Grimmin. Los otros pasos estn obstruidos, yeso si tenemos tiempo para buscarlos. Tenemos
que cruzar por aqu.
-Directamente por enmedio de ellos? -pregunt el sarraceno-. Hemos de subir esa
montaa cubierta de guijarros en la oscuridad, mientras nos atacan cien guerreros? Me parece que
habis perdido el seso.
-Podis subir si lo deseis -dijo Holger con fra determinacin-. He de llegar a la iglesia
esta noche.
Hugi se le qued mirando fijamente y Holger se sinti inquieto bajo esos pequeos ojos,
hasta que dijo:
-Bien, qu importa? Probablemente muramos en el paso. Lo s. Escapa con Carahue. Ir
solo.
-Ni hablar -contest Hugi.
Permanecieron tan inmviles que Holger poda or cmo le corra la sangre por las venas.
El enano habl en voz baja, pero con dureza:
-Queris hacer una locura de caballero, pero yo puedo ayudaros. Bien sabis que no
podemos cruzar ese paso. Pero hay otro camino por el que no nos seguirn. Puedo oler el camino
hasta la madriguera del troll. La nariz me dice que no est muy lejos. Seguramente tiene ms de
un conducto que cruza los montes; y quiz est fuera, o dormido, o lejos dentro de sus tneles y
no se d cuenta de nosotros. Es una posibilidad horrible, pero creo que la nica. Qu decs? Os
parece demasiado para llegar a la iglesia encantada?
Holger escuch un jadeo a su espalda.
-Carahue -dijo-. Tomad a Alianora y ved si podis ponerla a salvo. Hugi y yo iremos por
ese agujero del troll...
La joven se abraz a su cintura.
-No -dijo enfadada-. No te librars de m tan fcilmente. Yo tambin voy.
-Y yo -aadi Carahue despus de tragar saliva-. Nunca he dicho que no a una aventura.

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-Por las barbas! -buf Hugi-. Vuestros huesos acabarn esparcidos en la guarida del troll.
No seris los primeros dos caballeros que mueran porque tenan tanto orgullo que no les quedaba
sitio para la sesera. Lo nico que me apena es que arrastris con vosotros a la doncella-cisne. Y
ahora, dispuestos a galopar!

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CARAHUE iba el primero, llevando a Hugi como gua. La yegua haca un gran ruido. Por
un momento, Holger pudo ver las cintas rojas y azules entrelazadas en su cola. Luego los msculos
de Papillon se pusieron tensos entre sus rodillas.
Dirigindose hacia el este por la escarpadura, tenan que pasar junto al enemigo. Oyeron
un aullido. Holger vio que una lanza vena desde la izquierda. La vio girar en el aire y formar un
arco hacia abajo. Levant su escudo y la lanza rebot. Un instante despus, tres flechas se clavaban
slidamente en el marco de madera.
Aceler hacia la oscuridad, lejos de la hoguera. La yegua blanca y las prendas blancas
sueltas de Alianora formaban una mancha que poda distinguirse de las sombras. Papillon
tropez. Las chispas indicaban el lugar en el que los cascos de los caballos golpeaban el
pedernal. Los animales tuvieron que reducir obligatoriamente su carrera. Por ambos lados y por
arriba Holger estaba cegado. No saba si su imaginacin o sus sentidos le indicaban los riscos
que quedaban a la izquierda. Senta el peso de stos por encima, abrumadoramente, como si
estuviera ya enterrado debajo.
Al echar una mirada hacia atrs, pudo ver al jefe de los montaeses. El hombre de la
capa de tejn haba cogido una ama de la hoguera. La sacudi por encima de su cabeza, hasta que
prendieron las llamas, y se qued all bajo los colores rojizo y amarillento. Lanzando un grito a
sus guerreros, levant el hacha y se lanz en su persecucin.
Se acerc rpidamente a los caballos. Holger vislumbr que otros le seguan, aunque no
con tanta ansia. Pero su atencin estaba centrada en ese hombre. El jefe se acerc por el lado
izquierdo, donde la espada del caballero no le poda alanzar. Se abalanz y golpe la cubierta de
fieltro de Papin. El semental resbal, derribando casi a sus jinetes. Holger le dio la vuelta para
hacer frente al siguiente ataque.
Si me quedo aqu un minuto ms, todos ellos me rodearn, pens el dans.
-Aguanta, Alianora! -se inclin hacia adelante y atac a u oponente. Este detuvo el golpe
con el hacha. Con agilidad, el canbal retrocedi. El rostro pintado de barba trnzala se burl de
Holger.
Pero la antorcha que llevaba en la mano izquierda estaba d alcance de la espada. Holger
se lanz contra el pecho del montas. El salvaje lanz un ladrido de dolor. Antes de que pudiera
recuperarse, Holger estaba lo bastante cerca como para golpear de nuevo. Y esta vez el acero
encontr la carne. El jefe cay.
Valiente bastardo, pens Holger. Espole a Papillon para que siguiera a Carahue. El
encuentro slo haba durado unos segundos.
Siguieron movindose interminablemente. El enemigo los segua, no atrevindose a
encontrarse con ellos. Las flechas silbaban en la oscuridad. Se escuchaban gritos.
-Pronto se unirn y se acercarn a nosotros -dijo Carahue por encima del hombro.
-No lo creo as -contest Alianora-. No lo olis?

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Holger abri las ventanas de su nariz. El viento le daba en el rostro. Poda orlo, y sentir
cmo mova sus ropas. Sinti lo helado que era. Nada ms. -Uffl -exclam Carahue un momento
ms tarde- Es eso lo que huelo?
Alguien gimi en la noche, por atrs. La nariz de Holger, menos eficaz por causa del
tabaco, fue la ltima en captar el olor. Pero para entonces los canbales haban abandonado la
persecucin. Sin duda se quedaran por all para asegurarse a la maana siguiente de que los
enemigos no daban la vuelta y bajaban por la colina; pero no pensaban seguir adelante en esa
direccin.
Si es posible describir un olor como espeso y fro, as es como habra que hacerlo con el
del troll. Cuando Holger lleg a la entrada de la cueva, se tuvo que tapar la nariz.
Tir de las riendas. De un salto, Alianora baj al suelo.
-Tenemos que coger ramas para antorchas, para alumbrar el camino -explic-. Hay ramas
secas por aqu, posiblemente tradas en montones en la bestia para hacerse el nido.
En un momento haba recogido varias, que Hugi encendi utilizando el acero y el
pedernal. Cuando crecieron las llamas, Holger vio un agujero de tres metros en la pared de la
roca. Ms all se abra la oscuridad.
Carahue y l desmontaron. Dieron los caballos a Alianora para que los condujera desde
atrs. Ellos se pusieron al frente, con Hugi como portador de la antorcha.
-Bien -dijo el dans intilmente-. Aqu estamos.
Senta la lengua seca.
-Me gustara volver a ver las estrellas -coment Alianora. El viento se llev sus palabras.
Hugi le apret la mano.
-En marcha -dijo Carahue-. Suponis que nos encontraremos con el troll? Nuestras
espadas lo cortarn en jirones. No tenemos que asustarnos por cuentos de viejas.
Cabalg a paso vivo hasta la entrada de la cueva y penetr por ella.
Holger le sigui, sintiendo la pesadez de la espada en la mano derecha y el escudo en el
brazo izquierdo. Senta el sudor goteando bajo su cota de malla, producindole una picazn que
no se poda rascar, y dolores apagados en donde haran cado los golpes. El aire de la cueva estaba
lleno de olor troll y a carroa. Las llamas de la antorcha danzaban, mentaban y volvan a avivarse,
agitando las sombras de los muros. Holger habra jurado que algunas de las formaciones de
sombras eran rostros que le miraban. El suelo estaba cubierto de piedras que acuchillaban los
dedos de los pies. Precavidamente, Alianora sigui recogiendo trozos de madera y paja entre los
huesos de animales esparcidos por el camino. El ruido ms fuerte era el de los cascos de los
caballos, un agudo golpeteo que era seguido por el eco. Holger tena cada vez ms la sensacin de
que las paredes se apretaban hacia el interior.
Al final de la cueva haban excavado un tnel de algo menos de tres metros de altura, y no
mucho ms ancho, lo que oblig a Holger y Carahue a aproximarse. Holger procur no pensar si el
troll lo habra excavado con las manos. En una o los ocasiones sus pies chocaron con lo que
poda reconocerse como restos de crneos humanos. Tras recorrer varias bajadas del tnel, perdi
el sentido del equilibrio y slo saba que descendan, interminablemente, hacia las tripas de la
tierra. Sofoc un deseo de gritar.
El pasillo desembocaba en una caverna ligeramente ms grande. En el extremo opuesto se
abran otros tres agujeros, Hugi hizo una sea a sus compaeros y deambul por all,

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desconcertado. La antorcha resaltaba las prominencias de su rostro y pintaba detrs su sombra,


como si fuera algo negro y grotesco que fuera a comrselo.
Estudi la llama, que se haba vuelto amarillenta y echaba mucho humo; humedeci el
pulgar y lo puso en varias direcciones; se agach para oler el suelo. Finalmente, mir hacia a
salida de la izquierda.
-Esta es -gru.
-No -replic Holger-. No te das cuenta de que el suelo desciende en esa direccin.
-No, no es as. No armis tanto alboroto. -Te digo que ests chiflado! -protest Holger-.
Cualquier estpido...
Hugi le mir con el ceo fruncido.
-Cualquier estpido puede seguir sus caprichos -termin el enano-. Quiz tengis razn.
No puedo decirlo con seguridad. Pero opino que ste es el tnel, y s ms de madrigueras que vos.
Estis dispuesto a seguir?
Holger trag saliva.
-De acuerdo -dijo-. Lo siento. Sigamos.
El espectro de una sonrisa levant los bigotes de Hugi.
-Buen muchacho -dijo, entrando al trote por el pasillo que haba elegido. Los dems le
siguieron.
Enseguida cogieron un camino inequvocamente ascendente. Holger no dijo nada cuando
Hugi pas junto a varios agujeros sin ni siquiera mirarlos. Pero cuando lleg a otra triple eleccin,
el enano se qued deliberando unos minutos. Al final, turbado, dijo:
-Por lo que parece, debemos coger el del centro. Aunque creo que la peste a troll es ms
fuerte en l.
-Acaso eso importa algo? -pregunt Carahue irnicamente.
-A lo mejor su nido est en esa direccin -susurr Alianora. Uno de los caballos resopl: en
ese espacio estrecho y resonante, el ruido que produjo fue fantasmal-. No se puede rodear por
ninguna parte?
-Es posible -contest Hugi dubitativamente-. Aunque sera un rodeo muy largo.
-Y tenemos que llegar pronto a la iglesia -intervino Holger.
-Por qu? -pregunt Carahue.
-Eso no importa ahora -contest Holger-. Creis mi palabra?
No era se el lugar apropiado para detenerse a explicar la complicada verdad, por muy
fiel que el sarraceno hubiera demostrado ser. Pero el hecho evidente era que la espada Cortana
resultaba decisiva. El enemigo no se habra esforzado tanto para bloquear esa bsqueda de no
haber sido s.
Morgana podra haber llegado a la iglesia antes que l sin problemas. Pero no deba ser
capaz de llevarse el arma a otra arte. Sin duda era demasiado pesada para su fuerza natural,
demasiado santa para sus hechizos. Necesitara ayuda humana, como lo haba necesitado
cuando rob por primera vez Cortana. Pero los paganos estaban demasiado asustados por la
iglesia de San Grimmin para acercarse a ella, incluso aunque Morgana se lo mandara; y sus
hombres de otras pares del mundo estaban demasiado atareados preparando el ataque al
Imperio.

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Sin embargo, si tena suficiente tiempo podra encontrar a alguien. O... ms


probablemente... podra invocar a los poderes que interceptaran a Holger en su camino. Hasta
ahora haba tenido ms suerte de la que se mereca; pero saba perfectamente que no podra seguir
abrindose camino as a travs de los aliados de Morgana. Slo un santo podra conseguirlo, y l
estaba muy lejos de la santidad.
Tena que darse prisa.
Carahue pos gravemente su mirada en l antes de decir:
-Como deseis, amigo mo. Tomemos entonces el canino ms recto.
Hugi se encogi de hombros y abri la marcha. El agujero se retorca, se elevaba, se hunda,
volva a elevarse, se esquinaba, se estrechaba, para volver a ensancharse y a estrecharse otra vez.
Las pisadas del grupo parecan tamborileos. Como si estuvieran anunciando: Aqu, aqu estamos,
troll, aqu. Aqu, aqu, aqu estamos.
Cuando las paredes de la roca se cerraron tanto que les rozaban los hombros, Holger se
encontr detrs de Hugi, con Carahue a su espalda y Alianora guiando los caballos junto a la
espalda del sarraceno. Ante sus ojos slo poda ver los chisporroteos de la antorcha. Oy
murmurar a Carahue:
-El ms grave de mis pecados es haber permitido a tan dulce doncella entrar en un
lugar tan horrible. Dios no me lo perdonar.
-Lo har yo por l -respondi ella en voz baja.
Carahue sofoc una risa.
-Bueno! Con eso basta! Y al fin y al cabo, dama ma, quin necesita el sol, la luna o las
estrellas cuando vos estis presente?
-No, os lo suplico, no debemos hablar.
-Entonces pensar. Tendr pensamientos de belleza, de gracia, de suavidad y encanto;
en resumen, pensar en Alianora.
-Ay, Carahue...
Holger se mordi los labios hasta que sinti dolor.
-Guardad silencio -les reprendi Hugi-. Nos acercamos a su madriguera.
El tnel terminaba. La luz de la antorcha no se extenda ms all de la caverna. Holger
haba confundido las visiones de los muros curvndose hacia arriba perdindoles en una
oscuridad mvil. El suelo estaba lleno de ramas, hojas, paja y huesos: por todas partes haba
huesos rodos. La peste a muerte le super. Vomit.
^Silencio! -orden Hugi-. Creis que me gusta este lugar? Quedaos donde estis. Hay
muchas salidas en el otro lado.
El alfombrado cruja bajo sus pies, ms fuerte a cada paso. Holger se tambaleaba mareado.
Tropez con un leo. Una rama le ara el cuello, como si buscara sus ojos. Un mentn humano
se deshizo cuando lo pis. Oa que los caballos se hundan bajo su peso, sacudindose
indignados.
La antorcha se aviv. En ese mismo momento, Holger sinti una corriente fra.
-No estamos muy lejos de la salida! -exclam Hugi.
No, repiti el eco. Nooo.

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El troll se movi bajo las hojas muertas.


Alianora grit. Holger pens que hasta entonces nunca haba escuchado en su voz un
miedo autntico. -Dios tenga piedad de nosotros -dijo en voz baja Carahue. Hugi se agach y gru.
A Holger se le cay la espada, se gach para recogerla y volvi a carsele de nuevo porque ma
las manos cubiertas de sudor.
El troll se acerc arrastrando los pies. Deba tener ms de dos metros de altura, bastante
ms. Iba inclinado hacia el frente, con los brazos colgndole junto a las gruesas patas,
terminadas en unos pies con garras, aunque era difcil saberse con seguridad. Su piel verde, sin pelo,
se mova encima del cuerpo. Su cabeza tena una raja como boca, una larga nariz y los ojos que
eran como dos agujeros negros, sin pupilas ni parte blanca, unos ojos que se beban la dbil luz de
la antor-ha sin devolver ni un slo brillo.
-Hu-u-u -dijo, sonriendo y extendiendo la mano.
Carahue grit. El sable destell. Golpe con sonido de carnicero. De la herida se elev
humo. Pero la sonrisa del troll no se alter. Extendi la otra mano hacia Carahue. Holger sujet la
espada y le atac ese brazo.
El troll le golpe. Pero Holger detuvo el golpe con el escudo. La madera de ste se
agriet. Holger trastabill en la podredumbre del suelo. Un momento despus estaba acosado,
esforzndose por respirar. La yegua de Carahue relinch aterrorizada y se desboc. Alianora tir
de las riendas, eso fue todo lo que vio Holger antes de ponerse de nuevo en pie. Dirigi entonces
su mirada hacia Carahue.
El sarraceno bailaba sobre el nido. Aunque pareca increble, consegua mantener su
equilibrio en esa maraa. Esquivaba cada torpe embestida del troll, sin dejar descansar su espada.
Este silbaba y vociferaba confusamente, tras su sonrisa. Pero cada golpe penetraba ms en la carne
verde. El troll grua. Y Carahue segua buscando fra y cuidadosamente la mueca adecuada.
Hasta que con un golpe final le cort esa mano.
-A por la otra! -dijo, riendo en voz alta-. Ilumnanos, Hugi!
El enano haba dejado erguida la antorcha entre dos ra- mas y ahora trataba de ayudar a
Alianora a controlar la yegua. Papillon marchaba en crculos, buscado una oportunidad de
ayudar.
El semental aprovech su oportunidad cuando el troll se ech hacia la izquierda ante
Carahue. Corri desde atrs y dej caer los cascos delanteros con terrible furia sobre las anchas
espaldas de la bestia. El troll cay hacia adelante. Papillon se levant a su tremenda altura y se
dej caer de nuevo. Machac la cabeza del troll.
-Por el cielo piadoso -exclam Carahue jadeante. Se santigu. Volvindose hacia Holger,
le dijo alegremente-: No estuvo mal, verdad?
Holger mir su escudo destrozado.
-No -contest con voz de arrepentimiento-. Slo mi actuacin estuvo mal.
La yegua segua inquieta, aunque se haba calmado lo suficiente como para dejar que
Alianora le acariciara el cuello.
-Vamos, salgamos de aqu -dijo Hugi-. Este hedor va a acabar con mi nariz.
Holger asinti.
-La salida no debe estar lejos... Jesucristo!

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Como una enorme araa verde, la mano cortada del troll empez a correr sobre sus dedos.
Recorri el suelo, se subi por un leo enganchndose a la corteza y baj de nuevo, hasta encontrar
la mueca cortada. Y all creci rpidamente. La cabeza machacada del troll se rehizo. Este volvi
a ponerse en pie y les sonri. La dbil antorcha ilumin sus colmillos rojizos.
Se lanz hacia Holger. Por un breve momento, el dans deseo huir. Pero no haba
ningn lugar por donde hacerlo. Escupi en el suelo y levant la espada. Cuando el troll se diriga
hacia l, la dej caer con todas sus fuerzas. Una y otra vez, su brazo, fuerte como un roble, mova
la espada. El hierro resonaba en la oscuridad. Brotaba una sangre verde y helada, que se volva
negra con el humo de esa carne innatural. La espada pareca brillar. Cort el brazo de la bestia
por el hombro. Rod sobre las hojas, se sacudi y empez a buscar el camino de regreso.
Carahue atacaba por el lado derecho, el sable se meta en las costillas del troll. Pero los trozos que
cortaban, con un ruido de succin, se arrastraban hacia su sueo. Papillon se pona de manos y
golpeaba con los cascos delanteros. El troll tena desgarrada la mitad del rostro. Baj las
mandbulas hacia el semental y le mordi el tobillo. Este relinch. El troll le golpe en el costado
con la mano que le quedaba. Brot la sangre. Carahue se meti en medio de otro golpe, en su
vientre cubierto por la armadura, cay al suelo con estrpito y no volvi a levantarse.
Verdaderamente no podemos matarlo!, pens Holger. Qu lugar para morir.
-Vete de aqu, Alianora!
-No -exclam, cogiendo la antorcha y acercndose a Papillon, que estaba enloquecido por
el dolor en la pata-. Lo har por ti -grit ella-. Aguanta y te liberar.
El troll cogi el brazo izquierdo y volvi a colocrselo. La mitad de su rostro pareca
seguir riendo. Holger golpeaba una y otra vez, abriendo heridas profundas, pero stas se cerraban
enseguida. Tropez hacia atrs. Por encima del hombro del troll vio a Alianora meterse bajo las
pezuas de Papillon, coger al semental por la brida y lograr que se detuviera. Se arrodill para
tratar de soltarle las mandbulas del troll, que se haban desprendido y estaban clavadas en l.
Cuando se acerc su antorcha, soltaron el bocado. Sorprendida, se hizo a un lado. El troll
lanz un grito. Apartndose de Holger, busc los huesos, los cogi y se los puso en a cabeza. Sus
dientes entrechocaban cuando se dio la vuelta para dirigirse otra vez hacia el dans.
Alianora grit con fuerza. Le golpe la espalda con la antorcha. El troll lanz un grito y
cay a cuatro patas. La piel quemada no se curaba.
Entonces, Holger lo comprendi.
-Un fuego! -grit con estruendo-. Encended un fuego! Quemad a la bestia! Alianora
meti la antorcha en un montn de paja. Esta se encendi. El humo le picaba a Holger en la nariz...
era un humo limpio, pens locamente, llamas limpias, que quemaban la peste a tumba que le
rodeaba. Fortaleci su posicin y atac.
Le cort una mano al troll por la mueca, que por la fuerza del tajo recorri la mitad de la
caverna. Alianora se lanz sobre ella. Aunque la tena cogida, aquella cosa se agitaba, unos dedos
parecidos a gusanos verdes trataban de liberarse clavndose en ella. Alianora la lanz al fuego. Por
un momento, la mano sigui sacudindose, clavando incluso las garras en las llamas. Pero
enseguida se puso negra. Al morir, el fuego se la trag.
El troll gritaba. Utilizaba su brazo mutilado como si fuera un mazo. A Holger se le cay la
espada de las manos. Se agach para cogerla. El troll se lanz encima de l. Por un momento
estuvo bajo esa masa, sin poder respirar. Papillon atac y el monstruo se retir.
Dando traspis, Carahue se levant y reemprendi la lucha. Papillon derrib al troll.
Carahue comenz a golpear una pata, una y otra vez. Cuando la cort, Alianora la cogi con los

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brazos. El fuego estaba prendiendo ahora en la madera. La grieta se haba convertido en un fuelle;
llenaba la cueva de luz. Necesit de toda su fuerza pero consigui empujar la pata entre los
carbones.
Holger se dio la vuelta. Una mano se haba agarrado a su tobillo... la otra mano que haba
cortado Carahue. Se la quit y la arroj al fuego. De alguna manera cay en un claro y se arrastr
a lugar seguro, bajo un leo. Hugi se lanz por ella. El enano y la mano rodaron juntos.
El troll perdi la cabeza. Se mova y babeaba mientras Holger le atacaba con la espada.
La arroj a las llamas. Rod, ardiendo y extendiendo las llamas, hacia Alianora. Holger volvi a
atacarla. Despreocupndose de lo que le sucedera al temple de su espada, la ensart sobre el
fuego hasta que se consumi. Quedaba el torso. Era una terrible tarea cuando Holger y tararme
le hicieron rodar, aunque fuera tan pesado como el mundo entero, hacia el horno de la cueva,
mientras el torso trataba de librarse, utilizando sus tripas como si fueran serpientes. Despus,
Holger no pudo recordar claramente lo que haba sucedido, pero consiguieron quemarlo.
Lo ltimo que vieron sus ojos fue la mano rojiza como las propias llamas que Hugi arroj
al fuego, para destruirla. Se dej caer entonces al fuego y se qued inmvil.
Alianora acudi junto a l.
-Est malherido -grit. Holger apenas poda orla entre a conflagracin. El calor y el humo
le mareaban y le impelan pensar-. Hugi, Hugi!
-Ser mejor que escapemos antes de que todo el lugar se convierta en un caldero de fuego
-jade Carahue junto al odo de Holger-. Veamos cmo sale el humo del tnel. Ese era nuestro
camino. Que ella lleve al enano y vos ayudadme con este torpe caballo mo.
De alguna manera consiguieron tranquilizar al animal. De alguna manera se abrieron
camino por un pasillo en el que cada respiracin resultaba dolorosa. Pero llegaron al aire libre.

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ESTABAN sobre el risco, comprendi sorprendido Holger. No saba cunto tiempo


haban permanecido en el subterrneo, pero la luna se diriga hacia el oeste.
La luna? S. S, las nubes se estaban deshaciendo por el fuerte viento. El viento silbaba
sobre una llanura de hierbas rgidas, en la que de vez en cuando haba un rbol sin hojas, todo
grisceo bajo la plida luz de la luna y las luces implacables de las estrellas. Holger no poda ver el
humo que sala de la caverna del troll; el viento lo haba esparcido rpidamente. Hacia el sur, muy
cerca, la ondulacin terminaba en el borde del risco, y ms all no se vea nada salvo la oscuridad,
como si estuviera de pie al borde de la creacin. Hacia el norte, crey ver unas montaas que se
encumbraban hacia el cielo, un destello de glaciares, pero no estaba seguro. El fro lo cal hasta
los tutanos.
Cojeando, Carahue se aproxim a l. Holger se pregunt si su aspecto sera tan malo
como el del sarraceno, desgarrado, cubierto de sangre, negro como el humo, con un casco
mellado y unas ropas desgarradas, llevando una espada ruinosa. En ese momento la luz se
oscureci. Una nube se trag la luna y ya no pudo ver nada.
-Estamos todos? -gru. Carahue respondi en voz tan baja que el crujido de las
hierbas cercanas enterr su voz.
-Me temo que el hombrecito sali mal parado.
-No -dijo con los restos de un bajo gruido-. Todava estoy aqu.
La luna se liber de nuevo. Holger se arrodill junto a Alianora. Esta acunaba en su regazo
la cabeza de Hugi. La sangre le brotaba por un lado, con un flujo uniforme, cuando Holger la vio.
-Hugi -susurr ella-. No puedes morir. No es posible.
-No, no te apenes -murmur-. Habis pagado un alto precio por m.
Holger se agach. Bajo la luz blanca e irreal de la luna, el rostro que contempl pareca
tallado en una vieja y oscura madera. Slo la barba, agitada por el viento, y algunas burbujas de
sangre en los labios, seguan movindose. Vio que la herida no poda cerrarse. Era demasiado
grande para un cuerpo tan pequeo.
Hugi extendi una mano y palme la de Alianora.
-No llores -susurr-. Hay unas cincuenta mujeres de mi raza que tienen motivo para gemir.
Pero siempre has sido t a la que ms hemos amado -movi la mano en el aire-. Te dara algn buen
consejo si pudiera. Pero el ruido que hay en mi cabeza es demasiado grande.
Holger se quit el casco y comenz a recitar el Aventara No poda hacer ninguna otra cosa
y quiz ninguna fuera mejor en esa montaa fra barrida por el viento. Pidi que trataran bien al
alma de Hugi. Y, cuando el enano muri, Holger le cerr los ojos y le hizo la seal de la cruz.
Levantndose, dej sola a Alianora mientras Carahue y l abran una tumba de escasa
superficie con sus espadas. Despus amontonaron unas rocas encima y clavaron la daga de Hugi
en el montculo con la empuadura hacia arriba. A unos kilmetros, los lobos aullaron. Holger
esper que no encontraran la tumba. Finalmente, se curaron sus propias heridas lo mejor que
pudieron. -Hemos tenido fuertes prdidas -dijo Carahue. La fatiga haba acabado con su alegra-.

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No slo a nuestro amigo, sino tambin un caballo, y la mua de los equipajes. Nuestras espadas no
son sino mazos de hierro sin filo, y las cotas de malla estn destrozadas. Alianora no puede volar
hasta que su ala... hasta que su brazo se cure.
Holger mir la tierra griscea. El viento le golpe en el rostro.
-Eso era cosa ma -dijo-. No est bien que otros salieran heridos.
El sarraceno le mir fijamente.
-Creo que sa es la tarea de todos los hombres honorables -dijo.
-Carahue, debera haberos dicho que se nos enfrenta la propia reina Morgana le Fay.
Ella sabr que hemos llegado hasta aqu. Imagino que estar ya en el Mundo Medio,
consiguiendo los hombres necesarios para que nos detengan.
-Los mundomedianos viajan rpidamente -respondi Carahue-. Ser mejor que no nos
detengamos a descansar. Pero qu haremos cuando lleguemos a esa iglesia?
-Entonces habr terminado mi bsqueda... quiz... y quiz estemos a salvo. O puede
que no. No lo s.
Holger estuvo a punto de contarle a Carahue toda la historia, pero el sarraceno ya se haba
dado la vuelta para coger su caballo. No haba tiempo.
Alianora salt detrs de Holger sobre Papillon. Le estrech la cintura con sus brazos,
con una fuerza desesperada. Slo se volvi una vez, para despedirse de aquel que quedaba
enterrado.
El semental estaba deshecho, y la yegua se arrastraba agotada. Los cascos resonaban sobre
la piedra, la hierba se abra con murmullos secos, el tojo rechinaba y los rboles muertos crujan.
Abajo, por encima del horizonte, la media luna aturda los ojos de Holger, como si tratara de
cegarle.
Al cabo de un rato, Alianora dijo: -El enemigo se lanz contra nosotros por casualidad,
bajo el paso?
-No -contest Holger mirando la tierra incolora punteada de sombras. Carahue era una
silueta sobre las estrellas y las nubes... posiblemente iba dormido en la silla, pues no respondi
cuando Holger sigui diciendo-: Primero lleg Morgana. Envi a los montaeses despus de que
hablramos.
-Y qu te dijo esa bruja?
-Ella... nada. Slo quera que me rindiera.
-Imagino que deseara algo ms -aadi Alianora-. Fue tuya en otro tiempo, no?
-As es -contest Holger apagadamente.
-Ella podra darte una vida de orgullo.
-Le dije que prefera quedarme contigo.
-Oh, querido -susurr Alianora-. Yo... Yo...
Holger se dio cuenta de que estaba intentando no llorar.
-Qu sucede? -pregunt l.
-Ay, no lo s. Debera ser tan feliz ahora... y, y sin embargo, no puedo evitarlo...
Se limpi los ojos con lo que quedaba del manto de Holger.

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-Pero -replic Holger tartamudeando-. Pero yo crea que t y Carahue.


-El? Ciertamente es agradable. Pero realmente crees, Holger, de verdad crees que yo
quera otra cosa que mantener su mente apartada de ti y tu secreto? Y quiz darte un poco de
celos? Cmo mujer alguna va a querer a un hombre que no seas t?
El se qued mirando la estrella polar.
Ella recuper el aliento y le puso las manos en los hombros.
-No hablemos ms de eso ahora -dijo Alianora con firmeza-. Pero si te pillo mirando a
otra mujer, Holger, te ir muy mal -se detuvo-. Alguna mujer que no sea yo. Holger hizo que el
caballo se detuviera.
-Carahue! -grit-. Despierta!
-Qu pasa? -pregunt el sarraceno cogiendo el sable.
-Nuestros animales -dijo Holger, no del todo especiosamente-. Si no les damos un descanso
morirn. A la larga, correremos ms si descansamos aqu una hora.
El rostro de Carahue era un contorno ovalado y borroso, su armadura tena un brillo
apagado, pero Holger pudo ver que meditaba sus palabras.
-No s. Cuando Morgana se lance a perseguirnos, sus caballos son como una tempestad.
Pero, sin embargo... -se encogi de hombros-. Como deseis.
Se deslizaron por la hierba, Alianora iba cogida firmemente de la mano de Holger. El hizo
una seal a Carahue, esperando que su gesto no fuera demasiado presuntuoso. El sarraceno pareci
sorprendido un momento y despus se ech a rer.
-Buena suerte, amigo mo -dijo. Se estir cuan largo era sobre el suelo y se qued silbando
una meloda al cielo.
Holger sigui un trecho a Alianora. Se haba olvidado de su dolor y su fatiga. El corazn le
lata, pero no violentamente, sino con un tono alegre y fuerte que recorra todo su cuerpo.
Cuando se detuvieron, se cogieron de las manos y permanecieron mirndose uno al otro.
La luz de la luna flua sobre el montculo, grisceo, cubierto por las sombras, destellando
sobre la escarcha. Las nubes que quedaban tenan los bordes luminosos; las estrellas brillaban
entre ellas. El viento segua siendo fuerte, pero Holger no le prestaba atencin. Vea a Alianora
como una especie de azogue, de sombra deslizante de luz blanca y fra. Las gotas de roco
centelleaban en el pelo de sta y la luz de la luna estaba en sus ojos.
-Quiz no tengamos oportunidad de hablar de nuevo -dijo ella tranquilamente.
-Quiz no -respondi l.
-Entonces djame que te diga ahora que te amo.
-Y yo te amo a ti.
-Ay, querido mo... -se acerc a l y l la abraz.
-He sido un estpido -dijo l entonces, deseando poder encontrar palabras mejores-. No
saba lo que quera. Pens que cuando esto terminara podra irme y dejarte. Estaba equivocado.
Ella le perdon con las manos, los labios y los ojos.
-Si de alguna manera seguimos con vida -dijo l-, nunca nos separaremos. Pertenezco a este
mundo. Al mundo en que t vives.
Las lgrimas de ella captaron la luz de la luna, pero su risa era baja y feliz.

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-Basta por ahora -dijo ella.


-El la bes de nuevo.
El grito de Carahue los apart. El ruido volaba con el viento, sonoramente, y mora en
ese lago de la luz de la una.
-Rpido, venid rpido, los montaeses!

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LEJOS y dbilmente, en el lmite mismo de la audicin, sonaron los cuernos. Transmitan


el ruido del viento, el mar, de grandes alas batientes, una voz de halcn, una voz de cuervo. Y
Holger supo que la caza salvaje de su ser haba comenzado.
De un salto subi sobre Papillon. Cuando el semental se puso en movimiento levant a
Alianora y la coloc tras l. Carahue ya haba partido. La yegua blanca y las desgarradas ropas
blancas de su jinete parecan espectrales bajo la plida luna. Poda escuchar los cascos. Se
dispusieron a la larga huida.
La luna era un brillo plateado en el ojo izquierdo de Holger. El montculo se deslizaba
hacia atrs, bajo los pies tena la oscuridad, las piedras resbaladizas y el susurro de los matorrales,
un repiquetees de ramas que se asemejaba a una risa. Bajo los muslos, senta el movimiento y la
palpitacin de los msculos del caballo; en la cintura senta las manos de Alianora, que le
guiaban en la direccin que haba espiado. El hierro que llevaba encima resonaba, el cuero
cruja, el viento gritaba. Pero ms fuerte era la respiracin del esforzado caballo.
Por todas partes a su alrededor haba estrellas, pero impensablemente remotas en un
cielo negro. El Cisne centelle sobre su cabeza, la Va Lctea derramaba los soles en su oscuro
arco, bajo la Estrella Polar giraba el Carro Mayor; todas las estrellas eran fras. Hacia el norte
comenz a ver las cumbres de la cordillera, como una espada afilada envainada en un hielo que
brillaba bajo la luna. Tras l aumentaba la falta de luz.
Galopar, galopar y galopar! Holger escuch entonces que los cuernos salvajes estaban
ms cercanos, gritando y gimiendo. Nunca haba odo tal angustia como la que soplaba en los
cuernos de los condenados. En el aire aromtico pudo escuchar cmo resonaban los cascos en los
cielos y el sonido de los perros inmortales. Se inclin hacia adelante. Su cuerpo se sacuda con la
prisa de Papillon, haba soltado la mano de las riendas, ponindolas sobre el cuello arqueado, y con
la 3tra sujetaba a Alianora.
Velozmente, sobre el montculo de borde grisceo, bajo las ltimas nubes tormentosas y
la luna que se hunda, tena que galopar, galopar y galopar. La pena de los cazadores aullaba en su
cabeza. Se movi y puso en tensin para ver su objetivo. Pero slo poda ver la llanura, y las
montaas glaciales ms all.
Carahue comenz a quedarse atrs. Su yegua resbal. De ma sacudida le levant la cabeza
y la acarici. Holger pens que poda escuchar las patas de los perros de pesadilla. Un ^rito
luntico le lleg.
Mir hacia atrs, pero el pelo agitado de Alianora ocultaba la visin de los que le seguan.
Crey haber visto un brillo metlico. Ese era el rechinar de los huesos de los muertos?
-Deprisa, deprisa, el mejor de los caballos! Corre, camarada, corre como no lo ha hecho
nunca ningn caballo lasta ahora, pues seguramente todos los hombres nos persiguen.
Apresrate, caballo mo, pues cabalgamos para saltar sobre el tiempo, cabalgamos marchando
contra Caos. Que Oos sea contigo, que Dios te fortalezca para tu carrera!
Los sonidos de los cuernos llenaban su crneo. Las pezuas y perros y huesos vacos
estaban a su espalda. Holger sinti la vacilacin de Papillon. Alianora casi cae al suelo. La cogi por
la mueca y la volvi a subir. Siguieron cabalgando.

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Hacia arriba, hacia adelante, qu era aquello que se elevaba hacia el cielo? La iglesia de
San Grimmin... pero la cacera salvaje aullaba por abajo. Pudo escuchar el clamor de los fuertes
vientos, y vio la oscuridad ante sus ojos. Jesucristo, no soy digno, pero aydame.
Un muro se alz en su camino. Papillon cobr fuerzas y lo salt. Cuando los cazadores se
acercaban a l, Holger sinti tal fro como no haba soado que existiera, recorriendo su
corazn. Crey haber odo el viento silbando entre sus costillas.
El corcel negro tom tierra con un golpe tal que casi lo derriba de la silla. Despus vena
Carahue. La yegua blanca no salv el muro. Cay hacia atrs, pero su jinete salt y se libr. Se
cogi a la parte de arriba del muro y consigui caer al patio de la iglesia. Holger escuch a la
yegua relinchar una vez, breve y horriblemente, antes de que los rugidos fueran ms fuertes.
Y entonces desapareci. Tambin el viento desapareci. El silencio se extendi como
una pantalla.
Holger se inclin. Su mano temblaba, pero cogi la de Carahue, como haba cogido ya la de
Alianora. Miraron a su alrededor.
El patio estaba cubierto de hierba y matorrales y de lpidas desvencijadas que
circundaban el perfil ruinoso de la iglesia. La niebla se mova lentamente, a jirones, con un brillo
blanco donde la tocaba la luz de la luna, y un olor hmedo a corrupcin. Holger pudo percibir el
estremecimiento fro de Alianora.
Escuch el sonido que vena desde las sombras que haba tras la iglesia. Era el sonido de
un caballo movindose entre las tumbas. Un caballo viejo, cojo, exhausto hasta el borde de la
muerte, que tropezaba entre las tumbas mientras le buscaba, y su garganta lanz un gemido. Pues
saba que era el caballo del infierno, y que quien lo viera morira.
Papillon no poda ya apresurarse, pues las lpidas surgan de las hierbas como dedos que
tiraban de l. Carahue lo tom de las riendas para dirigirlo. Caminaban entre las losas, que se
inclinaban en su olvido, con los nombres borrados haca tiempo de sus caras. El sonido del caballo
viejo y cojo se fue haciendo cada vez ms fuerte, trastabillando entre las sombras hacia ellos.
La niebla ru rodeando la iglesia de San Grimmin, cada vez ms espesa, como si tratara
de ocultarla. Holger apenas pudo ver que la aguja del campanario haba cado, el techo haba
desaparecido, las ventanas estaban vacas. Lentamente, tanteando su camino entre los vapores y las
tumbas, Carahue se aproxim a l.
Los cascos del caballo del infierno resonaban en la antigua gravilla. Pero aquella era la
puerta de la iglesia. Holger la derrib. Alianora se encogi sobre el lomo de Papillon. El levant sus
brazos y ella cay en ellos. La llev encima, subiendo los escalones rodos por el tiempo.
-T tambin -dijo Carahue suavemente, conduciendo al corcel al interior.
Se detuvieron en lo que haba sido la nave y miraron hacia el altar. El ltimo rayo de luna
caa sobre l. El crucifijo estaba todava all, elevado sobre el presbiterio cado, y Holger pudo ver
el rostro de Cristo contra las estrellas. Cay de rodillas y se quit el casco. Un momento despus,
Carahue y Alianora se unan a l.
Escucharon que el caballo del infierno se iba. Cuando el sonido de sus cascos, al cojear,
dio paso al silencio, despert una ligera brisa que esparci la niebla. Holger pens que la iglesia
no estaba muerta, no estaba profanada. Se ergua teniendo el cielo como techo, y amurallada por
el mundo vivo; se ergua como el signo de la paz.
Se levant y atrajo hacia l a Alianora. Saba que se era el final de su bsqueda, y ese
conocimiento le result doloroso. Puso los ojos en el rostro de Alianora, vuelto hacia arriba, antes
de besarla.

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Carahue dijo suavemente:


-Qu es lo que en verdad habis venido a buscar aqu?
Holger no respondi enseguida. Se acerc al altar. En el suelo, delante de la barandilla,
haba una loseta de piedra. Cuando toc el aro de hierro que haba encima, un estremecimiento
antiguo le recorri.
-Esto -dijo. Sac su espada, que ahora era intil como arma, y la meti entre el anillo para
que le sirviera de palanca. La losa era terriblemente pesada. Sinti que el acero se doblaba con el
esfuerzo-. Aydame -dijo jadeando-. Por favor, aydame!
Carahue meti su espada en la grieta que haba abierto el dans. Un momento despus la
otra espada se rompa. Juntos levantaron la losa. Cay en el pavimento con un estruendo hueco y
se rompi en tres pedazos. Alianora cogi a Holger por el hombro.
-Escucha! -exclam.
El caballero levant la cabeza. A lo lejos se escuchaba el estruendo de un ejrcito. Un
terremoto de cascos, el sonido de las trompetas, el resonar mortal de las armas.
-Son las huestes de Caos que cabalgan contra la humanidad.
Holger mir al agujero estrecho que tena a sus pies. La luz de la luna brillaba con un
tono azul sobre la gran espada que yaca esperando.
-Nada tenemos que temer -dijo-. Ellos no pueden resistirse a lo que est encerrado en
esta espada. Cuando sus dioses demonacos hayan sido empujados hacia el Mundo Medio, los
humanos salvajes se desesperarn y huirn. Los tendremos pronto aqu.
-Quin eres? -susurr Alianora.
-Todava no lo s. Pero lo sabr pronto.
Se retras un momento ms. Haba un poder en l, algo que estaba ms all de las
esperanzas del hombre. No se atreva a levantarlo. Mir hacia arriba, a la figura que haba en la
cruz. Doblndose, toc con la mano la espada Cortana.
-Conozco esa espada -dijo Carahue sin aliento.
Holger sinti que la ilusin que le cubra se disolva. Recuper la memoria y se conoci
a s mismo.
Se reunieron a su alrededor, Alianora rodeada por su brazo libre, Carahue cogido a su
hombro, el morro de Papillon empujando suavemente su pecho.
-Suceda lo que suceda -dijo Holger-, me suceda lo que me suceda, habis de saber que
retornaris salvos y que siempre me llevaris mi amor.
-Te he buscado, camarada -dijo Carahue-. Te he buscado, Ogier.
-Te amo, Holger -dijo Alianora.
Holger Danske, a quienes las antiguas crnicas francesas conocen con el nombre de Ogier
el Dans, mont en la silla. Y fue el prncipe de Dinamarca, a quien en su cuna las hadas y los
hombres le dieron fuerza, suerte y amor. Y l fue el que acudi a servir a Carlomagno y se elev
entre los mejores de sus caballeros, el defensor de la cristiandad y la humanidad. El que venci a
Carahue de Mauritania en la batalla, y se convirti en su amigo, y viaj muy lejos con l. El amado de
Morgana le Fay; y cuando envejeci, ella le llev a Avalon y le devolvi la juventud. All se qued
hasta que los paganos amenazaron de nuevo a Francia, cien aos ms tarde, y de all sali para
vencerlos de nuevo. Entonces, en el momento de su triunfo, fue apartado de los mortales.

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Y algunos dicen que espera en la isla intemporal de Avalon hasta que la bella Francia est
de nuevo en peligro, y algunos dicen que duerme bajo el castillo de Kronborg y despertar
cuando lo necesite Dinamarca, pero ninguno recuerda que es y ha sido siempre un hombre, con las
necesidades y amores humildes de un hombre; para todos es simplemente el Defensor.
Sali cabalgando del montculo y fue como si el amanecer cabalgara con l.

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Nota

TUVE una carta de Holger Carlsen poco despus de la guerra, en la que me informaba de que
estaba vivo. No volv a saber nada de l hasta dos aos ms tarde, cuando entr en mi despacho.
Pens que haba cambiado mucho, que se haba vuelto ms tranquilo, y mucho ms
viejo, pero no me sorprend pensando las experiencias que deba haber tenido como
guerrillero. Me dijo que haba vuelto a encontrar trabajo en Estados Unidos.
-Slo para ganar dinero -dijo-. Lo que realmente quiero hacer es buscar en vuestras
bibliotecas. Ya he encontrado bastantes materiales en Londres, Pars y Roma, pero no los
suficientes.
-Cmo diablos? -pregunt yo-. T te has convertido en un biblifilo?
Solt una risotada bastante aguda.
-No del todo. Ya te lo explicar en otro momento.
Luego me pregunt por los amigos mutuos de otros tiempos. Con su estancia en
Londres, su ingls haba mejorado.
Pero el otro momento no tard en llegar. Imagino que necesitaba desesperadamente un
oyente que sintiera simpa- ta. Haba sido bautizado en la iglesia catlica, dato ste que
conocindolo me parece una prueba importante de su historia, pero evidentemente el
confesionario no serva igual. Necesitaba contar toda la histora, tal como le haba sucedido.
-No es que espere que creas una sola palabra de esto -me dijo una noche en mi
apartamento, sobre una cerveza y unos bocadillos-. Slo te pido que me escuches, lo hars?
Termin la historia momentos antes de amanecer, cuando bajo nosotros las calles estaban
vacas y las luces de la ciudad apagadas nos permitan ver algunas estrellas. Se sirvi un poco ms
de cerveza y se qued mirndola un largo rato antes de bebera.
-Y cmo regresaste? -le pregunt con toda tranquilidad para no molestarle. Pareca un
insomne.
-De pronto estaba de vuelta -contest-. Sal cabalgando y acab con las fuerzas de Caos,
hacindolas retroceder ante m. Y de alguna manera me empez a parecer como si estuviera
luchando tambin en aquella playa, en otra noche y otro mundo. Y as fue. Ataqu desnudo. Mis
ropas no haban hecho la transicin conmigo y yacan en un montn a mis pies. Una o dos balas
me rozaron, pero nada grave. Me mova con una rapidez endiablada. Con mayor rapidez de la que
tiene derecho a moverse la carne humana. Los doctores dicen que puede suceder as bajo
condiciones de estrs extremo. Por la adrenalina, o algo parecido. El caso es que llegu a
donde estaban los alemanes, le quit la ametralladora a uno de ellos, la cog como si fuera un
mazo y me puse manos a la obra. Termin con aquello rpidamente.
Hizo una mueca ante aquel recuerdo desagradable, pero sigui hablando
obstinadamente.
-Esos dos mundos, y por lo que s muchos ms, son en cierta manera el mismo. Se estaba
librando la misma guerra, aqu con los nazis y all con el Mundo Medio. Pero en ambos lugares,
Caos contra la Ley, algo viejo, salvaje y ciego en guerra con el hombre y las obras del hombre. En

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ambos mundos eran pocas de necesidad para Dinamarca y Francia. Por eso Ogier apareci en
ambos, tal como deba hacer.
Aqu, en este universo, el escenario exterior es menos pintoresco, o eso imagino. Un
hombre que va en un barco y escapa para ayudar a los aliados. Pero su fuga era necesaria. Y a la luz
de lo que ha sucedido desde entonces, es fcil conjeturar el motivo. Por eso Holger el Dans se
levant para asegurarse de que escapara. Estuve... cunto tiempo, semanas?... en el mundo
carolingio, y en el mismo minuto regres a ste. El tiempo es algo divertido.
-Y qu fue de ti despus? -pregunt.
Sofoc una risa.
Lo pas bastante mal explicando por qu y cmo me qued desnudo antes de cargar
contra el enemigo. Pero tenamos prisa y cogimos caminos separados antes de que la tensin de
mi cerebro fuera demasiado grande. Desde entonces he sido Holger Carlsen, sencillamente. Qu
otra cosa poda hacer? -se encogi de hombros-. Cuando me reconoc a m mismo como el
Defensor, ataqu a las huestes de Caos en ese mundo. Despus, por causa del hechizo, volv aqu
para terminar mi tarea en este lado. Una vez que la crisis hubo pasado en ambos mundos, que el
trabajo estuvo hecho... bueno, se restableci el equilibrio. Ya no haba una fuerza desequilibrada que
me enviara a travs del espacio-tiempo. As que me qued.
Se qued mirndome, con aspecto fatigado.
-Desde luego, s lo que ests pensando. Engaos y todo eso. No te culpo. Pero gracias
por prestarme tu odo.
-No estoy seguro de mis pensamientos -respond-. Pero dime, por qu ests buscando
libros?
-Libros antiguos -dijo-. Grmoires. Tratados de magia. Morgana me envi aqu una vez
-dej caer el puo sobre la mesa-. Y yo mismo encontrar el camino de regreso!
No lo he visto ni he sabido nada de l durante aos. Ni nadie lo ha hecho. Bueno, la gente
desaparece. Quiz desapareciera en el lugar del que hablaba... eso suponiendo que la historia sea
cierta, asunto sobre el que no emito juicio alguno. Pero espero que lo hiciera.
Entretanto, nuevas tormentas se alzan. Puede ser que necesitemos de nuevo a Holger el
Dans.

FIN

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