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Apuntes

Trescientos turones patinegros viven en zoolgicos


y forman parte de un programa de cra en cautividad.
Unos cientos ms viven de nuevo en libertad.

C O N S E R VAC I N te individuos, afirma Kimberly Fraser, portavoz del Centro Nacional


para la Conservacin del Turn Patinegro, del SPVS. Imaginemos
Resurreccin gentica que se tratara de siete personas: qu sucedera?
Con el fin de salvar el turn patinegro, el Servicio El ao pasado, genetistas financiados por la iniciativa Revive &
Restore, impulsada por la Fundacin Long Now secuenciaron los
de Fauna y Pesca de EE.UU. planea reforzar su genomas de dos turones vivos y el ADN de un macho y una hem-
diversidad gentica inyectando ADN antiguo a bra que fallecieron en los aos ochenta y permanecen congelados en
individuos vivos el Zoolgico de San Diego. La comparacin de ambas parejas indi-
ca que esa buscada diversidad gentica existe y que podra reincor-
En 1987,la ciencia solo conoca 18 ejemplares de turn patinegro, porarse a la poblacin viviente mediante, por ejemplo, la clonacin o
pero gracias a la cra en cautividad y a la gestin intensiva, este mus- la edicin gentica CRISPR. Esta posibilidad ha sido estudiada como
tlido cuenta ahora con unos cientos de individuos. Pero a semejan- medio para resucitar a especies como la paloma migratoria y, sobre
za de otras tantas especies recuperadas a partir de tan escaso nme- el papel, podra servir para engendrar clones de los turones congela-
ro de sobrevivientes, todos los individuos son medio hermanos casi dos, que seran cruzados con los turones vivos. Otra opcin sera re-
clnicos, con la misma predisposicin a sufrir problemas hereditarios, tocar el genoma de los clones para insertar secuencias de ADN que
patgenos potenciales o cambios ambientales que podran abocarlos codifican anticuerpos contra dos infecciones frecuentes: la peste bu-
a la desaparicin. En un intento por renovar la variabilidad gentica bnica y el moquillo canino. O bien se podran eliminar los genes que
del turn y mejorar sus expectativas a largo plazo, el Servicio de Pes- predisponen a los turones a padecer esas enfermedades. Y todo
ca y Vida Silvestre de EE.UU. (SPVS) planea una solucin radical: rein- eso para contar con dos fundadores genticos ms? Eso sera mu-
troducir parte del ADN perdido de la especie que an preservan los cho, aclara Ryan Phelan, director ejecutivo de Revive & Restore.
ejemplares muertos conservados en zoolgicos y museos. La inicia- El turn cuenta con bazas a su favor: procrea con rapidez y tie-
tiva puede sonar menos irrealizable que el sueo de resucitar al ma- ne prsperos parientes cercanos que podran servir como sustitu-
mut lanudo, pero implica revivir genes que murieron con sus porta- tos en los ensayos preliminares de clonacin. Pero no es nada nuevo
Bob Rozinski, Getty Images

dores, por lo que no resultar sencillo. que ese tipo de manipulaciones genticas afrontan numerosas tra-
El cuello de botella del turn patinegro es an peor de lo que pa- bas, como hallar financiacin y abordar los escollos legales que ro-
rece. De los 18 individuos que el SPVS rescat hace casi treinta aos dean los proyectos genticos relativos a especies amenazadas. Y a
en las praderas de EE.UU., solo siete transmitieron sus genes a las ge- ellos se suman los obstculos de carcter tcnico, como la notoria
neraciones posteriores. Todos los turones descienden de esos sie- dificultad que supone crear un clon viable y la larga deliberacin so-

4 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2016


bre qu genes aadir o suprimir. El grupo de Revive & Restore pre-
tende iniciar este ao las primeras labores de edicin gentica en
Sin ese esfuerzo de restauracin
clulas cultivadas, con los auspicios de la Sociedad Zoolgica de San
Diego, pendientes de conseguir an la financiacin y los investiga-
gentica, la consanguineidad
dores necesarios. podra condenar la especie al
Si el rescate gentico ayuda a prosperar al turn patinegro, tal vez
funcione con otros animales y plantas que los conservacionistas in- declive y a la extincin
tentan salvar, como anfibios casi exterminados por un hongo quitri-
dio y el consanguneo diablo de Tasmania, que est siendo diezmado
por un cncer facial contagioso. De hecho, un esfuerzo de restaura- furtiva. El proyecto del turn, empero, tal vez demuestre que las tc-
cin gentica similar ya est en marcha para salvar al rinoceron- nicas de rescate gentico son aplicables a la conservacin de espe-
te blanco septentrional, una subespecie de la que solo restan tres cies vivas al borde de la desaparicin. Tal y como Phelan explica: Es
ejemplares. Se recurrir al esperma congelado de machos muertos una cuestin de hasta qu punto, como custodios, estamos dispues-
y a gametos artificiales, clulas madre transformadas en clulas tos a socorrer a especies que no poseen toda la adaptabilidad evolu-
sexuales que albergan variantes de los genes restaurados. El equipo tiva que hubieran tenido de ser las cosas distintas.
internacional de cientficos responsable de la iniciativa detall recien- La meta que se marca el SPVS es disponer de una poblacin sil-
temente su plan en Zoo Biology, donde informaron que este rinoce- vestre de 3000 turones reproductores repartida en 30 grupos, y pla-
ronte se puede dar por extinto si no se llevan a cabo esfuerzos ex- nea repoblar con ellos el ltimo lugar en que se hallaron en libertad:
traordinarios por evitarlo. Meeteetse, Wyoming. Sin ese esfuerzo de restauracin gentica, la
Ante esas tesituras, existen aspectos ticos a tener en cuenta. Un consanguineidad podra condenar la especie al declive y a la extin-
argumento de peso contra el rescate de especies en extincin es que cin. No s si podremos invertir cien aos en un programa de cra
el dinero no se debera derrochar en resucitar al mamut cuando hay en cautividad y seguir con las limitaciones que tenemos en los genes.
elefantes que salvar, y los escasos fondos disponibles se invertiran Pero espero ver el rescate gentico con mis ojos, confiesa Fraser.
mejor en proteger el entorno o en reforzar las medidas contra la caza David Biello

S A LU D ron comprobar si era posible aprovechar en


beneficio propio esas enzimas.
Debilitar las biopelculas bacterianas Primero extrajeron dos enzimas desbro-
Cortar los azcares que mantienen cohesionadas las comunidades zadoras de los microbios y despus las aa-
microbianas podra potenciar la eficacia de los antibiticos dieron a placas de Petri tapizadas de biope-
lculas. Tal y como relataban hace poco en
Las bacterias son pegajosas,tan pegajosas Para abrir esas grietas, los investigadores Science Advances, comprobaron que las en-
que pedimos cita peridicamente con pro- dirigieron su atencin a Pseudomonas aerugi- zimas destruan la mayora de las redes de
fesionales para arrancarlas de nuestra den- nosa, una bacteria que a menudo forma bio- azcares segregados por diversas cepas de
tadura. La placa dental tal vez sea el mejor pelculas en los pulmones de los pacientes Pseudomonas. En una cepa, el 94 por ciento
ejemplo de biopelcula, pero estos agregados con fibrosis qustica, lo que puede causar en- de la masa de la biopelcula se disolvi al en-
pegajosos de bacterias tambin desempe- trar en contacto con ellas.
an un papel crucial en las infecciones crni- Ahora bien, aunque las enzimas des-
cas como las que afectan a las vas urinarias montan grandes partes de la biopelcula, las
y respiratorias de los pacientes con fibrosis bacterias del interior quedan indemnes. As
qustica. El problema? A menudo los anti- pues, el mtodo no es un remedio milagro-
biticos no pueden penetrar en ellas para so, asegura el experto en enfermedades in-
destruir las bacterias patgenas que se para- fecciosas de la Universidad Stanford Paul
petan en su interior. Bollyky, que no ha participado en el estudio.
Para construir la biopelcula, las bacte- Pero deja al descubierto la inmensa mayora
rias segregan azcares correosos, protenas de las bacterias residentes, que se vuelven
y fragmentos de ADN que tejen una malla as vulnerables a una tanda de antibiticos
defensiva en torno a ellas, convirtiendo esas o al ataque del sistema inmunitario.
estructuras del mundo microbiano en el Ahora intentarn averiguar si las enzimas
equivalente a ciudades amuralladas, segn son tan eficaces en la destruccin de las bio-
el bilogo estructural Perrin Baker, del Hos- pelculas creadas en los pulmones de rato-
pital Infantil de Toronto. l y su colega Lyn- nes como lo han sido en las placas de Petri.
ne Howell han estado trabajando en m- fermedad pulmonar obstructiva crnica y, en A Baker tambin le interesa comprobar si re-
todos para desmantelar esas murallas. Lo ltima instancia, la muerte. P. aeruginosa fa- cubrir los equipos hospitalarios con enzimas
thomas fuchs

que pretendemos es abrir brechas que sir- brica diversas enzimas que aclaran la mara- que degraden los azcares ayudara a preve-
van de entrada al ejrcito invasor, expli- a de azcares de la biopelcula para abrirse nir la aparicin de los microbios resistentes
ca Howell. paso a travs de ella. Baker y Howell quisie- a los antibiticos. Diana Crow

Agosto 2016, InvestigacionyCiencia.es 5


Apuntes
N A N OT E C N O LO G A

Nueva vacuna
contra la alergia
Los alrgenos ocultos en el
interior de nanopartculas hacen
ms seguras y eficaces las
vacunas antialrgicas
Los primeros sntomasde picazn en los
ojos o el moqueo incesante empujan a las
personas alrgicas a la farmacia a comprar
algo que las alivie. Sin embargo, estos me- cesario que las clu-
dicamentos solo mejoran los sntomas de las inmunitarias que
la alergia pero no logran abordar la raz del se desarrollan en el h-
problema: la reaccin exagerada de nues- gado y en el bazo se fa-
tro sistema inmunitario frente a sustancias miliaricen con las protenas gado y el bazo.
inocuas. La nica cura es una serie de inyec- inofensivas que debern de- Una vez all, el
ciones de pequeas dosis de alrgenos que jar en paz ms tarde. El problema es que las revestimiento de
desensibilizan el organismo durante unos clulas inmunitarias maduras a veces ata- las partculas se disuelve y libera
meses o aos. Sin embargo, numerosos pa- can a los alrgenos que contiene una inyec- los alrgenos.
cientes evitan estas vacunas debido a los po- cin antes de que lleguen a estos centros Tal y como se ha publicado en un nue-
sibles efectos secundarios graves que provo- de aprendizaje. Por ello, el inmunlogo Mi- vo artculo en la revista Proceedings of the Na-
can, como la anafilaxia. ller y el ingeniero biomdico Shea han dise- tional Academy of Sciences USA, los investi-
Ese dilema ha llevado a Stephen Miller, ado un mtodo de administracin seme- gadores ensayaron esa estrategia en rato-
de la Universidad Noroccidental, y a Lonnie jante a un caballo de Troya: un alrgeno en- nes alrgicos a la ovoalbmina, una protena
Shea, de la Universidad de Michigan, a de- vuelto en una nanopartcula. Estas partculas del huevo. Los cientficos cargaron inicial-
sarrollar un mtodo ms seguro que oculta tienen aproximadamente el mismo tama- mente nanopartculas con esa protena, que
transitoriamente el contenido de las vacunas o que los restos de las clulas muertas de la por s sola provocara una reaccin alrgica
frente a los ataques del sistema inmunitario. sangre, por lo que el sistema inmunitario las grave, y luego inyectaron las nanopartculas
Para ensear a las defensas a diferenciar registra como desechos normales y las deja en cinco ratones. Estos no mostraron reac-
los elementos dainos de los inocuos, es ne- atravesar el torrente sanguneo hasta el h- cin alguna. Ms tarde, cuando se les inyect

E VO L U C I N

El pico sin dientes ayud a sobrevivir


Subsistieron los antepasados de las aves
modernas gracias a su alimentacin a base
de semillas?
Hace 66 millones de aos,un asteroide se estrell contra la Tierra
y se calcula que aniquil a tres cuartas partes de los seres vivientes.
Ese episodio, que como sabemos caus la extincin de todos los di-
nosaurios, lleva a la siguiente pregunta: cmo sobrevivieron los an-
cestros de las aves modernas cuando todos sus allegados perecieron?
Un nuevo estudio publicado en Current Biology plantea la hiptesis de
que algunos dinosaurios aviares perduraron porque posean picos sin
GETTY IMAGES (cacahuetes); Mike Powles, Getty Images (aves)

dientes y pudieron subsistir a base de semillas resistentes al fuego,


mientras que las fuentes de alimento de la mayora de las dems es- les con la ayuda de un modelo estadstico de la evolucin. Este indi-
pecies desaparecieron. ca que los antepasados desdentados probablemente se alimentaron
Derek Larson, conservador adjunto del Museo de Dinosaurios Phi- de semillas. Juntos, esos anlisis sugieren que lo que ayud a sobrevi-
lip J. Currie de Alberta, y sus colaboradores analizaron en primer lu- vir a esos dinosaurios aviares fue una combinacin de la denticin y
gar ms de 3000 dientes fsiles de dinosaurios aviares que poblaron la alimentacin.
el oeste de Norteamrica durante el perodo Cretcico. A partir del ta- Para sustentar su hiptesis, Larson tambin cita un notable volu-
mao y la forma, llegaron a la conclusin de que esos dientes apenas men de datos aportado por el estudio de los incendios forestales ac-
sufrieron cambios en 18 millones de aos. Ello indica que los dinosau- tuales. Dichas investigaciones sealan que algunas semillas escapan
rios aviares permanecieron estables hasta la extincin masiva. indemnes al fuego y que las aves granvoras se hallan entre la fauna
Puesto que el registro fsil aviar est incompleto, el equipo re- que primero regresa a los bosques calcinados, una situacin anloga
construy los hbitos alimentarios de los ancestros de las aves actua- a la de la superficie terrestre tras el impacto en Chicxulub.

6 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2016


ovoalbmina directamente para ver si toda- AV I AC I N
va eran alrgicos, los ratones no presentaron
signos de inflamacin en las vas respirato- Aeronave modelo
rias. Adems, los anlisis de sangre revelaron
Un nuevo laboratorio simular viajes areos
un aumento del nmero de linfocitos T re-
guladores, que atenan el sistema inmunita-
de principio a fin para determinar el futuro
rio. Estos resultados indican que los alrgenos del diseo de las cabinas
encapsulados en nanopartculas se desliza-
Un vuelo comercialno es un buen lugar para realizar experimentos, al menos con un
ron entre las defensas del organismo de for-
mnimo de rigor cientfico. Tanto a los fabricantes de aviones como a las lneas areas les
ma camuflada, y que el sistema inmunitario
gustara probar con nuevos diseos de cabinas, de la disposicin de los asientos y de los
aprendi posteriormente que estos alrgenos
procedimientos de embarque, pero efectuar ensayos con pasajeros a 12.000 metros de
no eran dainos.
altura es carsimo, potencialmente peligroso e imposible de controlar. Ahora, el Conse-
El uso de nanopartculas en los trata-
jo Nacional de Investigaciones de Canad est construyendo en Ottawa una instalacin
mientos de la alergia podra ofrecer una
que emula varios aspectos de los viajes areos, con una cabina reconfigurable que pue-
herramienta poderosa para combatir una va-
de simular de manera fiel vuelos de varias horas de duracin. Segn Paul Lebbin, director
riedad de alergias e incluso trastornos auto-
del proyecto, los estudios realizados en este laboratorio servirn para que las compa-
inmunitarios como la esclerosis mltiple, de
as compaginen la rentabilidad y los deseos de los pasajeros. Est previsto que la cons-
acuerdo con Kari Nadeau, director del Cen-
truccin de la instalacin, para la que ya hay varios experimentos programados, comien-
tro Sean Parker N. para la Investigacin de
ce este verano. Jennifer Hackett
Alergias y Asma en la Universidad Stanford.
Ello se debe a que las nanopartculas pue-
den rellenarse con activadores inmunita- CABINA: La cabina es enteramente
rios de numerosas sustancias, incluido el po- modular; los asientos, ventanillas y
len y los caros del polvo. Algunos investi- compartimentos para los equipajes de
mano se podrn retirar y reconfigurar
gadores ya han visto resultados positivos en VENTILACIN: En la mayora de los aviones, el aire
para reproducir las condiciones de
sus experimentos con nanopartculas para numerosos aviones de pasajeros, por circula por la cabina del mismo modo en que lo
el tratamiento de la alergia a los cacahuetes. lo que los ensayos podrn tener en haca en los aos ochenta. El aire procedente de los
cuenta modelos concretos de reactor. compresores del motor se ajusta a la temperatura
Prximamente, Miller y Shea planean reali-
Los niveles de ruido durante el vuelo, deseada, se mezcla con aire reciclado y filtrado,
zar un ensayo clnico para la celiaqua, una y es bombeado hacia la cabina por encima de los
la iluminacin, la presin del aire, la
enfermedad en la que el sistema inmunita- humedad y la ventilacin tambin pasajeros. Este sistema es ruidoso, consume mucha
rio reacciona de forma exagerada frente a las podrn simularse. energa y distribuye el aire fresco de manera
irregular. El laboratorio ensayar formas novedosas
protenas de trigo.
de aportar aire rico en oxgeno desde el suelo. Este
Monique Brouillette sistema reducira el bombeo, lo que ahorrara
EQUIPAJE: Debido a los costes de energa y rebajara el nivel de ruido.
facturacin, la gente viaja cada
vez ms a menudo con equipajes
de mano abultados. Los investi-
El enfoque adoptado por Larson para in- gadores analizarn de modo
tentar explicar de qu modo sobrevivi la sistemtico qu procedimiento de
fauna hace 66 millones de aos es imagi- embarque (por fila, zona o asiento)
nativa y digna de ser tenida en cuenta, afir- permite a los pasajeros colocar
ms deprisa su equipaje de mano.
ma Julia A. Clarke, paleontloga de verte-
brados de la Universidad de Texas en Austin,
ajena al estudio. Pero matiza que la dinmica
de las extinciones es compleja y que los indi-
cios aportados por los fsiles aviares en otras
partes del mundo nos narran una historia di-
ferente. Acabo de regresar de la Antrtida,
donde he permanecido dos meses trabajan-
do con fsiles del Cretcico superior, y lo que
hemos visto es que las especies eran acuti-
cas. Segn nuestra comparacin con las aves
vivientes, presumiblemente coman algas y
peces, explica. VENTANILLAS: El laboratorio
Asimismo, la investigacin indica que los ensayar unas ventanillas que
ancestros cretcicos de los avestruces, los pueden oscurecerse mediante
un sistema electrnico centra-
emes y las antidas carecan de dientes, pero
lizado, el cual regular los
probablemente devoraban pequeos verte- ASIENTOS: La constante vibracin que experimentan los miembros de niveles de iluminacin y de
brados e insectos, aparte de semillas, aade la tripulacin puede causar fatiga, dolores de cuello y otros problemas temperatura. Adems, estas
Clarke. Me sorprendera mucho que la ali- de salud. Los investigadores compararn hasta qu punto los diferentes micropersianas de vidrio
tipos de almohadillado de los asientos amortiguan las vibraciones. Para podran reducir el peso del
mentacin granvora fuera el nico determi-
JACKSON LEE

ello, colocarn una fila de asientos sobre una gran mesa vibratoria y avin y, con ello, el consumo
nante de la supervivencia o la extincin. de combustible.
medirn los signos vitales de las personas sentadas en ellos.
David Godkin

Agosto 2016, InvestigacionyCiencia.es 7


Apuntes
SALUD creado carece de fundamento. Para la ma-

Juegos Olmpicos yora de las personas, incluidas las mujeres


que no estn embarazas, ir a Ro ser bas- CANAD Se instalarn mosquiteras en las
a prueba de zika tante seguro, apunta Ashish K. Jha, director ventanas de los dormitorios para impedir la
del Instituto de la Salud Mundial de Harvard. entrada de insectos. Otras delegaciones tendrn
Varias delegaciones tomarn Sin duda, debern tomarse las precaucio- la opcin de pagar para contar con esta mejora.
medidas adicionales para nes habituales si se viaja como deportista o
evitar la infeccin, desde el como espectador, pero si la gente pone cui-
uso de uniformes que repelen dado y usa repelente de insectos, no creo
COREA DEL SUR Los deportistas vestirn
que haya prueba alguna de que se necesiten
a los mosquitos hasta el de pantalones largos, as como camisas y chaquetas
otras medidas ni de que estas fueran a ser-
preservativos con lubricante vir para algo.
de manga larga impregnadas con repelente de
mosquitos. Estos uniformes a prueba de zika
antiviral Tambin la Organizacin Mundial de se usarn durante las ceremonias, los
la Salud y el Comit Olmpico Internacio- entrenamientos y en la Villa Olmpica.
El Ministerio de Sanidadbrasileo calcula nal aseguran que el peligro de contraer zika
que, en la primera mitad de ao, hubo en el durante los Juegos no ser excesivamente
pas casi 150.000 nuevos casos de zika. Tales alto. Y, a la luz de los nuevos modelos sobre
nmeros han sembrado dudas entre depor- la transmisin de la enfermedad y del me- AUSTRALIA Para evitar la transmisin del virus
tistas y aficionados sobre la conveniencia de jor conocimiento que se tiene sobre la acti- por va sexual, los deportistas recibirn
viajar a Ro de Janeiro para asistir a las Olim- vidad del mosquito en agosto menor de preservativos con un lubricante antiviral
piadas. El virus, transmitido en gran parte lo habitual, la mayora de los epidemilo- aprobado en Australia como defensa contra el
VIH, el herpes y el virus del papiloma humano.
por mosquitos, resulta bastante inocuo para gos y expertos en enfermedades infecciosas
la mayora de las personas (tres de cada cua- coinciden en que no hay razn para pos-
tro infectados no desarrollan sntomas), pero poner las Olimpiadas. Con todo, nada de
puede provocar graves malformaciones en lo anterior ha impedido que algunos equi- ESPAA El Comit Olmpico Espaol ha llegado a
el feto si quien contrae la enfermedad es una pos tomen precauciones adicionales para un acuerdo con los laboratorios Omega Pharma
mujer embarazada. evitar la propagacin del virus entre sus para proveer a la delegacin olmpica de un
A pesar de todo, los expertos en enfer- deportistas. repelente de mosquitos de eficacia probada
medades infecciosas sostienen que el pnico Knvul Sheikh contra varias enfermedades, entre ellas el zika.

NEUROCIENCIA nan al considerar un concepto determinado (la gravedad, por ejem-

As trata el cerebro la fsica plo) eran los mismos en todos los participantes. Cada uno apren-
de fsica en aulas diferentes, con profesores distintos y a su propio rit-
Para aprender ciencia, nuestro cerebro readapta mo, observa Mason. As que no deja de resultar sorprendente que,
en todos los estudiantes, se hayan desarrollado las mismas regiones
redes neuronales encargadas de procesar
cerebrales para entender un concepto fsico.
informacin cotidiana Los investigadores compararon los escneres de su estudio con

getty images (banderas); istockphoto/fatido (bandera espaola) istockphoto/chatchaisurakram (Pndulo de Newton)


Los primeros Homo sapiensno saban nada de la teora de la re- investigaciones previas que haban asociado ciertas actividades neu-
latividad general de Einstein. Sin embargo, hoy se espera que cual- ronales a procesos mentales concretos. Vieron que, ante los concep-
quier estudiante de fsica entienda al menos sus principios bsicos. tos cientficos de frecuencia o longitud de onda, se activaban las mis-
Cmo es posible que nuestros antiguos cerebros apren- mas regiones que al contemplar bailarines, escuchar msica
dan nuevas ciencias y representen conceptos abstrac- u or una pauta rtmica, como el galope de un caballo;
tos?, se pregunta Marcel Just, neurocientfico de la probablemente, porque todos esos casos implican
Universidad Carnegie Mellon. En un trabajo cu- percibir algn tipo de periodicidad. Por otro lado,
yos resultados aparecieron publicados en ju- cuando los estudiantes se enfrentaban a ecua-
nio en Psychological Science, Just y su colabo- ciones matemticas, las zonas afectadas eran
rador Robert Mason hallaron que, al pensar en las que de ordinario se encargan de procesar
conceptos fsicos, el cerebro pone en marcha las frases. Los resultados dan a entender que
patrones de activacin cerebral correspon- algunas estructuras neuronales genricas se
dientes a capacidades neuronales cotidianas, readaptan para ocuparse de nociones cientfi-
como procesar el ritmo o la estructura de una cas complejas. Por tanto, aunque algunos de
frase. Es decir, dichos patrones se readaptan para esos conceptos solo se hayan formalizado en los
aprender conceptos cientficos abstractos. ltimos dos siglos, nuestro cerebro ya estaba he-
Just y Mason tomaron imgenes cerebrales de cho para vrselas con ellos, seala Just.
nueve estudiantes avanzados de fsica e ingeniera mien- Mason cree que tales hallazgos podran contribuir al-
tras se centraban en 30 conceptos fsicos, como momento, en- gn da a determinar qu lecciones deben ensearse juntas para
tropa o corriente elctrica. Despus, introdujeron los datos en un facilitar su comprensin. Ahora, Just y l tienen pensado continuar
programa informtico de aprendizaje automatizado, el cual logr sus investigaciones con otras ciencias de las que nuestros antepasa-
predecir en qu estaban pensando los sujetos a partir de su actividad dos saban poco, como la gentica y la informtica.
cerebral. Eso fue posible porque los patrones neuronales que interve- Jordana Cepelewicz

8 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2016


Los cloroplastos son los org- A NI V ER SA R IO
nulos encargados de llevar a cabo la
fotosntesis en las clulas vegetales.
1976 - 2016
ENERGA

Hojas binicas
Un nuevo dispositivo emula
la fotosntesis para obtener Quieres participar
en la celebracin del
combustible
Una hoja de rbol,una brizna de hierba o una

40 aniversario?
simple clula de alga: todas ellas producen com-
bustible a partir de agua, luz solar y dixido de
carbono por medio de la fotosntesis. Ahora, un
grupo de cientficos afirma haber reproducido
y mejorado este proceso gracias a una hoja
binica. Envanos un comentario sobre tu
En un trabajo conjunto, el grupo de Daniel
Nocera, qumico de Harvard, y el de Pamela Sil-
ver, biloga de la misma universidad, han fabrica-
experiencia I VInvestigacin
A Ncon E R S A R I O y Ciencia
antes del 1 de septiembre a
1976 - 2016
do una especie de batera viva a la que han llama-
do hoja binica por su combinacin de biolo- redaccion@investigacionyciencia.es
ga y tecnologa. El dispositivo usa la electricidad
generada por un panel fotovoltaico para propor- (mximo 100 palabras; fotografa opcional).
cionar energa al proceso qumico que disocia el
agua en hidrgeno y oxgeno. Despus, una se- Los ms originales aparecern publicados
rie de microorganismos absorben el hidrgeno y en el nmero especial de octubre.
convierten el CO2 del aire en alcohol, el cual pue-
de emplearse como combustible. En 2015, el mis-
mo equipo ya obtuvo su primer dispositivo foto-
sinttico artificial, el cual produca 216 miligramos Cmo descubriste la revista?
de alcohol por litro de agua. Sin embargo, el cata- Cmo ha influido en tu vida?
lizador de nquel, molibdeno y zinc que haca po-
sible la disociacin del agua adoleca de un des- Cul es tu seccin preferida?
afortunado efecto secundario: envenenaba a los
microorganismos. Tienes alguna ancdota?...
As las cosas, los investigadores emprendieron
la bsqueda de un catalizador mejor. Tal y como
explican en un artculo publicado el pasado mes
de junio en Science, lo han encontrado en una
aleacin de cobalto y fsforo, una amalgama que
ya se usa como recubrimiento anticorrosivo para
componentes de plstico y metal. Gracias al nue-
vo catalizador, la eficiencia en la produccin de
combustibles como isopropanol e isobutanol ha
aumentado en un 10 por ciento. Por cada kilovatio
hora de electricidad, los microorganismos extraen
del aire 130 gramos de CO2 y sintetizan 60 de iso-
propanol, una conversin diez veces ms eficiente
que la lograda por la fotosntesis natural.
Nocera sostiene que, al sintetizar combusti-
ble a partir del CO2 del aire, el nuevo biorreac-
Ed Reschke, Getty Images

tor podra ayudar a paliar el aumento en la con-


centracin del gas responsable del calentamiento
global y, al mismo tiempo, proporcionar combus-
tibles ms limpios a quienes no disponen de fuen-

40 aos acercndote
tes modernas de energa. David Biello

la mejor ciencia
Agosto 2016, InvestigacionyCiencia.es 9
Apuntes
S O S T E N I B I L I DA D otro, algunos residuos se aprovechan para
alimentar al ganado. Por tanto, es probable
Cunta comida tiramos? que el estudio exagere la cantidad de comi-
Los resultados del primer estudio mundial sobre el derroche da que se derrocha, si bien Pradhan matiza
que su clculo tuvo en cuenta las variaciones
alimentario son tan desoladores como caba esperar
en los datos de peso corporal con el objetivo
Desde los productosque se pudren en los mo y el total de caloras que necesita la po- de compensar, al menos en parte, el hecho
camiones de reparto hasta las raciones ex- blacin. Tras hacer nmeros para 169 pases de que hay personas que, sencillamente, co-
cesivas de los restaurantes, la cantidad de (el 98 por ciento de la poblacin mundial), men demasiado.
comida que desperdiciamos es enorme. Se- obtuvieron que, en 2010, el ao ms recien- Con todo, esa sobreestimacin no de-
gn expertos del Instituto de Investigacio- te del que hay datos, la cantidad de comi- bilita el resultado del estudio, asegura Mat-
nes sobre Impacto Climtico de Potsdam, el da disponible en el mundo superaba en un ti Kummu, profesor de ingeniera civil y am-
despilfarro medio por da y por persona ha 20 por ciento a la necesaria para alimentar biental de la Universidad Aalto, en Finlandia,
aumentado desde 310 kilocaloras en 1965 a todos los seres humanos. Los investigado- quien no particip en el estudio. Puede que
hasta 510 en 2010. Eso viene a ser como ha- res observaron que, en general, cuanto ma- el excedente alimentario sea una estimacin
ber estado echando seis manzanas a la ba- yor era el nivel de vida de una nacin, ms simplista del desperdicio de comida, pero no
sura cada da, y ahora tirar diez. Segn los comida se derrochaba. Los resultados apare- es una mala estimacin.
investigadores, en 2050 la cifra podra llegar cieron publicados el pasado mes de abril en Que se produzca ms comida de la ne-
a las 850 kilocaloras. Environmental Science & Technology. cesaria tiene, por otro lado, un aspecto posi-
Dado que es imposible calcular con De veras va a parar toda esa comida so- tivo: si todos esos alimentos no acabasen en
exactitud cunta comida se desperdicia, los brante a la basura? No necesariamente, ex- la basura, sera posible alimentar a los 9000
expertos se valieron de un indicador auxi- plica Prajal Pradhan, geoeclogo y uno de millones de personas que se calcula que po-
liar: el excedente alimentario; es decir, la di- los autores del trabajo. Por un lado, la gen- blarn el mundo en 2050 sin necesidad de
ferencia entre la cantidad de comida que te suele comer ms de lo que necesita (un lograr heroicos aumentos en la produccin
un pas produce o importa para su consu- clculo a su vez complejo y subjetivo); por agrcola. Prachi Patel

Desperdiciar alimentos: una prctica comn en todo el mundo

FUENTE: FOOD SURPLUS AND ITS CLIMATE BURDENS, CEREN HI ET AL. EN ENVIRONMENTAL SCIENCE & TECHNOLOGY, VOL. 50, N. O 8, 19 DE ABRIL DE 2016; amanda monta ez (grfico)
Cada crculo corresponde a un pas. La posicin horizontal indica el excedente (hacia la derecha) o el dcit (hacia la izquierda) alimentario de cada
nacin. Los pases representados se encuentran entre los 100 ms poblados.

Alemania
Japn Reino Unido Estados Unidos
El color reeja
el ndice de Ms
desarrollo humano desarrollado Francia
del pas

El rea de cada crculo indica el tamao Espaa Blgica


de la poblacin

6 millones 1300 millones


Turqua

China
Bolivia

Tayikistn India

Mali
Dcit alimentario Excedente alimentario

0,9 1,0 1,1 1,2 1,3 1,4 1,5


Alimentos disponibles/Alimentos necesarios

10 INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto 2016


NEUROCIENCIA
Los resultados pueden AG E N DA

Podemos aprender incluso explicar por qu EXPOSICIONES


a olvidar? Arte y naturaleza en la prehistoria:
algunas personas La coleccin de calcos de arte
Los neurocientficos comienzan
a entender cmo controla
que han experimentado rupestre del MNCN
Museo de la Evolucin Humana
el cerebro su propio centro un trauma tienen Burgos
www.museoevolucionhumana.com
de la memoria poca memoria de los Cuando la Tierra tiembla:
Tras un acto reflejopara agarrar la sartn acontecimientos Terremotos y volcanes
que cae del fogn, uno es capaz de retirar la Museo de la Ciencia
mano en el ltimo momento para evitar que- cotidianos Valladolid
maduras. Esto es as porque el control ejecu- www.museocienciavalladolid.es
tivo del cerebro puede intervenir para frenar
La mquina de pensar: Ramon Llull
una cadena de rdenes automticas. Nuevos cordaran la otra; o que hicieran lo contrario
y el ars combinatoria
datos indican que lo mismo puede suceder y, de forma activa, no pensaran en la otra pa-
Centro de Cultura Contempornea
en el reflejo de la memoria y que el cerebro labra. A veces, entre estas tareas se les pre- de Barcelona
puede detener la recuperacin espontnea sentaba imgenes inusuales, como un pavo Barcelona
de recuerdos potencialmente dolorosos. real en un aparcamiento. www.cccb.org > exposiciones
Dentro del cerebro, los recuerdos se Como se describe en Nature Communica-
asientan en una red de informacin interco- tions, los investigadores hallaron que la ca-
nectada. Como resultado, un recuerdo pue- pacidad de los participantes para evocar ms
de desencadenar otro, hacindolo emerger a tarde los pavos reales y otras imgenes ab-
la superficie sin ningn esfuerzo consciente. surdas fue un 40 por ciento inferior si haban
Cuando rememoramos un suceso u objeto, sido instruidos para suprimir el recuerdo de
la respuesta automtica de la mente es ayu- las palabras antes o despus de ver las im-
darnos presentndonos todo aquello que se genes, en comparacin con los ensayos en
asocia con l, comenta Michael Anderson, los que se les haba pedido recordar las pa-
neurocientfico de la Universidad de Cam- labras. El hallazgo aporta nuevas pruebas de
bridge. Pero a veces recordamos cosas en que existe un mecanismo de control de la
las que preferiramos no pensar. memoria y sugiere que tratar de olvidar ac-
tivamente un recuerdo en particular puede
afectar negativamente a la memoria general.
Spinosaurus, el gigante perdido
Los investigadores denominan el fenmeno
del Cretceo
sombra amnsica, porque aparentemente
Museo de Ciencias Naturales
bloquea el recuerdo de acontecimientos no Barcelona
relacionados que suceden prximos al mo- museuciencies.cat > exposiciones
mento en que disminuye la actividad del hi-
pocampo. Los resultados pueden incluso ex- OTROS
plicar por qu algunas personas que han su- 13 de agosto
frido traumas (y luego trataron de olvidarlos) Observacin astronmica
presentan poca memoria de los aconteci- en MUNCYT
mientos diarios, segn opinan expertos no Museo Nacional de Ciencia y Tecnologa
implicados en el estudio. Alcobendas
Salvo la amnesia temporal, la supresin www.muncyt.es > actividades
de recuerdos a la carta podra ser una habi-
thomas fuchs; centrO de cultura contemporNEA de barcelona (exposicin)

Hasta el 15 de agosto Concurso


lidad til, apunta Anderson. Es por ello que
de fotografa
Sin embargo, los humanos no estamos l y su colaboradora Ana Catarino estn es-
Medclic Ocean Photo Contest
indefensos ante este proceso. Los estudios de tudiando si es posible entrenar a personas Tema: el mar y los ocanos
imagen previos sugieren que las reas fron- en el arte de la supresin: actualmente es- Para adultos y menores de 18 aos
tales del cerebro pueden disminuir la acti- tn llevando a cabo un experimento en el Sistema de Observacin y Prediccin
vidad del hipocampo, una estructura crucial que monitorizan la actividad cerebral de los Costero de las Islas Baleares
para la memoria, y, por tanto, pueden supri- participantes en tiempo real, a la vez que les www.medclicphoto.es
mir la recuperacin de los recuerdos. En un van informando verbalmente sobre cmo
esfuerzo por ahondar en la cuestin, Ander- disminuye la actividad del hipocampo. Am- Hasta el 30 de agosto Actividades
Un da de verano en el MNCN
son y sus colaboradores investigaron recien- bos proponen que los resultados podran
Actividades y talleres para nios
temente lo que sucede despus de supri- ayudar a algunas personas a aprender me-
de entre 5 y 12 aos
mir el hipocampo. Pidieron a 381 estudiantes jor a olvidar selectivamente el pasado, una Museo Nacional de Ciencias Naturales
universitarios que aprendieran pares de pala- habilidad que podra aliviar particularmente Madrid
bras vagamente relacionadas. Ms tarde, se el dolor de las personas con trastorno de es- www.mncn.csic.es > actividades
les mostr una palabra y se les pidi que re- trs postraumtico. Bahar Gholipour

Agosto 2016, InvestigacionyCiencia.es 11