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ENERGA Y FUENTES DE ENERGA

1 - Definicin de energa
La energa es una propiedad de todo cuerpo o sistema material en virtud de la cual este puede
transformarse, modificando su estado o posicin, as como actuar sobre otros originando en ellos
procesos de transformacin. La energa puede tener distintos orgenes y, dependiendo de ellos se le
denomina de una forma u otra:
o Energa cintica: Asociada al movimiento de los cuerpos
o Energa potencial: Asociada a la posicin dentro de un campo de fuerzas.
o Energa interna: Asociada a la temperatura de los cuerpos.
o Energa luminosa: Asociada a la radiacin solar.
o Energa nuclear: Asociada a los procesos de fusin (unin de ncleos) o fisin (ruptura de
ncleos) que tienen lugar en el interior de los tomos.
La energa presenta tres propiedades bsicas:
o La energa total de un sistema aislado se conserva.
Por tanto en el Universo no puede existir creacin o desaparicin de energa.
o La energa puede transmitirse (transferirse) de unos cuerpos, o sistemas materiales, a otros.
o La energa puede transformarse de unas formas a otras.
2 - Trabajo y Calor
La energa puede transferirse entre los sistemas. Dicha transferencia se produce mediante
interacciones entre los cuerpos o sistemas provocando cambios en los mismos.
Las interacciones pueden ser diferentes y, por tanto, los cambios o transformaciones que producen
tambin.
o Interaccin mecnica: Trabajo.
En los siguientes ejemplos, se produce una interaccin de carcter mecnico.
La gra ejerce una fuerza sobre el cuerpo que sostiene, pudindolo subir o bajar una determinada
altura. El hombre que empuja el trineo por la nieve, ejerce una fuerza sobre el mismo y le produce
un desplazamiento.
Cuando la interaccin es de tipo mecnico, es decir, mediante la actuacin de una fuerza, como en
los ejemplos citados, la transferencia de energa entre un cuerpo y otro se denomina TRABAJO.
Mientras se realiza trabajo sobre un cuerpo, se produce una transferencia de energa al mismo, por
lo que puede decirse que el trabajo es energa en trnsito.
o Interaccin trmica: Calor.
Cuando interaccionan dos cuerpos o sistemas que se encuentran a distintas temperaturas, como en
los ejemplos de las fotos, la transferencia de energa que se produce se denomina calor.
El calor es energa en trnsito, es decir, energa que siempre fluye de una zona de mayor
temperatura a otra de menor temperatura, con lo que eleva la temperatura de la segunda y reduce la
de la primera. En los ejemplos anteriores, el agua o el refresco (mayor temperatura) ceden energa al
hielo (menor temperatura). La consecuencia es que el agua o el refresco bajan su temperatura."En
el lenguaje cotidiano" decimos que el agua "se enfra".
De manera inversa, el Sol, en el otro ejemplo, (mayor temperatura) transfiere energa al agua del
mar (menor temperatura) y el agua aumenta su temperatura o, como se suele decir, "se calienta".
3 - Unidades de la energa
Tanto para la energa como el trabajo y el calor, que son energa en trnsito, se emplea la misma
unidad en el Sistema Internacional de unidades (SI) el julio (J) definido como el trabajo realizado
por la fuerza de 1 newton cuando se desplaza su punto de aplicacin 1 metro.
En fsica nuclear se utiliza como unidad el electronvoltio (eV) definido como la energa que
adquiere un electrn al pasar de un punto a otro entre los que hay una diferencia de potencial de 1
voltio. Su relacin con la unidad del SI es:
1 eV = 1,602 x 10-19 J
Para la energa elctrica se emplea como unidad de produccin el kilovatio-hora (kW.h) definido
como el trabajo realizado durante una hora por una mquina que tiene una potencia de 1 kilovatio.
1 kW.h = 36 x 105 J

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Para el calor se emplea tambin una unidad denominada calora (cal) que se define como "la
energa (calor) necesaria para elevar la temperatura en 1 C a la masa de 1 gramo de agua pura".
1 cal = 4,186 J
Para poder evaluar la calidad energtica de los distintos combustibles se establecen unas unidades
basadas en el poder calorfico de cada uno de ellos. Las ms utilizadas en economa energtica son
kcal/kg, tec y tep.
i - kcal/kg aplicada a un combustible nos indica el nmero de kilocaloras que obtendramos en la
combustin de 1 kg de ese combustible.
ii - tec: toneladas equivalentes de carbn. Representa la energa liberada por la combustin de 1
tonelada de carbn (hulla).
1tec = 29,3 x 109 J
iii - tep: tonelada equivalente de petrleo. Equivale a la energa liberada en la combustin de 1
tonelada de crudo de petrleo.
1 tep = 41,84 x109 J
Entre el tep y el tec existe la equivalencia:
1 tep = 1,428 tec
4 - Fuentes de energa
Llamamos fuente de energa a un sistema natural cuyo contenido energtico es susceptible de ser
transformado en energa til. Un aspecto importante a tratar es conocer cules son las fuentes que
usamos para aprovechar su energa, su utilidad, sus ventajas e inconvenientes y su disponibilidad.
Nuestro planeta posee grandes cantidades de energa. Sin embargo, uno de los problemas ms
importantes es la forma de transformarla en energa utilizable. Las fuentes ms buscadas son las que poseen
un alto contenido energtico y acumulan energa en la menor cantidad de materia posible. Es el caso del
petrleo, carbn y gas natural. En otras, por el contrario, se encuentra difusa (solar, elica, geotrmica, etc.).
La mayor parte de las fuentes de energa, salvo la nuclear, la geotrmica y las mareas, derivan del Sol. El
petrleo, el gas natural o el viento tienen su origen, aunque lejano, en la energa que proviene del Sol.
Las distintas fuentes de energa se clasifican en dos grandes grupos: renovables y no renovables.
i. Renovables. Son aquellas fuentes que no desaparecen al transformar su energa en energa til.
ii. No renovables. Es el sistema material que se agota al transformar su energa en energa til.
FUENTES DE ENERGA
RENOVABLES NO RENOVABLES
Agua almacenada en los pantanos (energa hidrulica). Combustibles fsiles: carbn,
El sol (energa solar). petrleo, gas natural.
El viento (energa elica). Geotrmica.
La biomasa. Uranio (energa nuclear de
Las mareas (energa maremotriz). fisin).
Las olas.
Energa de los combustibles fsiles:
Es la energa asociada al uso del carbn, gas natural y petrleo. La forma de energa que poseen los
combustibles fsiles es energa interna, que podemos aprovechar a partir de las reacciones de combustin. Se
puede transformar en lo que habitualmente se denomina energa trmica (calefaccin), energa elctrica,
energa cintica (a travs de los motores de combustin interna), etc. Es utilizada en multitud de aplicaciones
domsticas e industriales.
VENTAJAS INCONVENIENTES
Facilidad de extraccin. No renovable. Se estima que, al ritmo de consumo actual,
Tecnologa bien desarrollada. las reservas se agotaran en menos de 100 aos.
Adems de fuente de energa, en los Transporte caro.
procesos de separacin, se Difcil almacenamiento.
proporcionan materias primas para la Provoca graves problemas ambientales: efecto invernadero
industria qumica, medicina, lluvia cida.
alimentacin. Es un desperdicio destinar a ser quemados materiales que
son materias primas para la industria qumica, medicina,
alimentacin, etc.

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Energa nuclear de fisin:
Es la energa asociada al uso del uranio. La forma de energa que se aprovecha del uranio es la
energa interna de sus ncleos. Se transforma en energa elctrica. Una parte importante del
suministro de energa elctrica en los pases desarrollados tiene origen nuclear.
VENTAJAS INCONVENIENTES
Grandes reservas de uranio. Alto riesgo de contaminacin en caso de accidente.
Tecnologa bien desarrollada. Produccin de residuos radiactivos peligrosos a
Gran productividad. Con pequeas corto y largo plazo.
cantidades de sustancia se obtiene Difcil almacenamiento de los residuos producidos.
gran cantidad de energa. Alto coste de las instalaciones y mantenimiento de
Aplicaciones pacficas y mdicas. las mismas.
Posibilidad de uso no pacfico.
Energa Nuclear de Fusin
Recibe el nombre de fusin nuclear la reaccin en la que dos ncleos muy ligeros (hidrgeno) se
unen para formar un ncleo ms pesado y estable, con gran desprendimiento de energa.
Para que tenga lugar la fusin, los ncleos cargados positivamente, deben aproximarse venciendo
las fuerzas electrostticas de repulsin. La energa cintica necesaria para que los ncleos que
reaccionan venzan las interacciones se suministra en forma de energa trmica (fusin trmica)
La energa del Sol es un ejemplo de este tipo de energa. Actualmente se intentan reproducir los
mismos procesos de fusin que ocurren en el Sol, pero de forma controlada.
El aprovechamiento por el hombre de la energa de fusin pasa por la investigacin y desarrollo de
sistema tecnolgicos que cumplan dos requisitos fundamentales: calentar y confinar.
Calentar para conseguir un gas sobrecalentado (plasma) en donde los electrones salgan de sus
rbitas y donde los ncleos puedan ser controlados por campos magnticos.
Confinar, para mantener la materia en estado de plasma o gas ionizado, encerrada en la cavidad del
receptor el tiempo suficiente para que pueda reaccionar.
VENTAJAS INCONVENIENTES
Escasa contaminacin. Dificultad del desarrollo tecnolgico necesario.
Recursos prcticamente Actualmente se encuentra en fase de investigacin y
ilimitados. desarrollo.
No se ha establecido an si origina residuos peligrosos.
Energa Hidrulica
Es la energa asociada a los saltos de agua ros y embalses
La forma de energa que posee el agua de los embalses es energa potencial gravitatoria, que
podemos aprovechar conducindola y hacindola caer por efecto de la gravedad.
Se puede transformar en energa mecnica en los molinos de agua y en energa elctrica en las
centrales hidroelctricas.

VENTAJAS INCONVENIENTES
Es una energa limpia. Imprevisibilidad de las precipitaciones.
No contaminante. Capacidad limitada de los embalses.
Su transformacin es Impacto medioambiental en los ecosistemas.
directa. Coste inicial elevado (construcciones de grandes embalses)
Es renovable. Riesgos debidos a la posible ruptura de la presa.
Energa Elica
Es la energa asociada al viento.
La forma de energa que posee es la energa cintica del viento, que podemos aprovechar en los
molinos, en la navegacin a vela,...
Se puede transformar en energa mecnica en los molinos de vientos o barcos de vela, y en energa
elctrica en los aerogeneradores.
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VENTAJAS INCONVENIENTES
o Limpia. o Intermitencia de los vientos.
o Sencillez de los principios aplicados. o Dispersin geogrfica.
o Conversin directa. o Impacto ambiental sobre ecosistemas.
o Empieza a ser competitiva. o Generacin de interferencias.
o Tecnologa en desarrollo.
o Dificultad de almacenamiento.
Energa Solar
Es la energa asociada a la radiacin solar.
La forma de energa que posee el Sol es energa nuclear interna que se transforma en la energa que
emite mediante procesos de fusin. El Sol emite sin cesar lo que se llama energa radiante o,
simplemente, radiacin.
Se transforma en lo que habitualmente se denomina energa trmica y en energa elctrica. Se puede
realizar directamente (fotovoltaica) o indirectamente.
VENTAJAS INCONVENIENTES
o Limpia. o Grandes variaciones en el tiempo de irradiacin.
o Sencillez de los principios o Es aprovechable slo en algunas partes del planeta.
aplicados. o Necesidad de grandes superficies de captacin para su
o Conversin directa. aprovechamiento a gran escala.
o Tecnologa en desarrollo.
o Dificultad de almacenamiento.
Energa de la Biomasa
Es la energa asociada a los residuos orgnicos generados en la transformacin de productos
agrcolas, forestales y a los residuos slidos urbanos.
Se trata de aprovechar la energa interna de estos residuos. Tambin se cultivan grandes superficies
especficamente para producir biomasa.
Se puede transformar en combustibles slidos (carbn vegetal), lquidos (alcohol y otros) y
gaseosos (biogs). De su combustin se puede obtener energa elctrica.
VENTAJAS INCONVENIENTES
o Favorece el reciclaje de residuos urbanos. o Necesidad de grandes
o Contribuye a una mejor limpieza de los bosques y como consecuencia superficies de cultivo.
previene incendios forestales. o Tecnologa en desarrollo.
o Aprovecha ciertos terrenos que no son vlidos para otros cultivos.
Energa Mareomotriz
Es la energa asociada a las mareas provocadas por la atraccin gravitatoria del Sol y
principalmente de la Luna. Se transforma en energa elctrica.
VENTAJAS INCONVENIENTES
o Limpia. o Necesita construir presas y diques.
o Renovable. o Posible impacto ambiental en ecosistemas.
o Slo es aprovechable en lugares muy concretos.
o Corrosin de los sistemas.
Energa Geotrmica
Es la energa interna y cintica asociada al vapor de agua que sale directamente a la superficie en
zonas volcnicas y al aumento de temperatura que se produce conforme profundizamos en la
superficie terrestre. Se transforma en energa elctrica o en energa trmica para calefaccin.

VENTAJAS INCONVENIENTES
o Limpia. o No renovable.
o En los sitios donde se da, es o Slo es aprovechable en lugares muy concretos.
abundante. o Tecnologa en desarrollo.

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PRODUCCIN DE ELECTRICIDAD
Generadores
La energa elctrica se produce en los aparatos llamados generadores o alternadores.
Un generador consta, en su forma ms simple de:
Una espira que gira impulsada por algn medio externo.
Un campo magntico uniforme, creado por un imn, en el seno del cual gira la espira anterior.

A medida que la espira gira, el flujo magntico a travs de ella cambia con el tiempo, inducindose
una fuerza electromotriz, y si existe un circuito externo, circular una corriente elctrica.
Para que un generador funcione, hace falta una fuente externa de energa (hidrulica, trmica,
nuclear, etc.) que haga que la bobina gire con una frecuencia deseada.
Central elctrica
Una central elctrica es una instalacin capaz de convertir la energa mecnica, obtenida mediante
otras fuentes de energa primaria, en energa elctrica.
Podemos considerar que el esquema de una central elctrica es:
Energa de la fuente, se transforma en, energa mecnica, se transforma en energa elctrica.
En general, la energa mecnica procede de la transformacin de la energa potencial del agua
almacenada en un embalse; de la energa trmica suministrada al agua mediante la combustin del
carbn, gas natural, o fuel, o a travs de la energa de fisin del uranio.
Para realizar la conversin de energa mecnica en elctrica, se emplean unos generadores, ms
complicados que los que acabamos de ver en la pregunta anterior, que constan de dos piezas
fundamentales:
El estator: Armadura metlica, que permanece en reposo, cubierta en su interior por unos hilos de
cobre, que forman diversos circuitos.
El rotor: Est en el interior del estator y gira accionado por la turbina. Est formado en su parte
interior por un eje, y en su parte ms externa por unos circuitos, que se transforman en
electroimanes cuando se les aplica una pequea cantidad de corriente.
Cuando el rotor gira a gran velocidad, debido a la energa mecnica aplicada en las turbinas, se
produce unas corrientes en los hilos de cobre del interior del estator. Estas corrientes proporcionan
al generador la denominada fuerza electromotriz, capaz de producir energa elctrica a cualquier
sistema conectado a l. Como hemos visto la turbina es la encargada de mover el rotor del
generador y producir la corriente elctrica. La turbina a su vez es accionada por la energa mecnica
del vapor de agua a presin o por un chorro de agua. Todas las centrales elctricas constan de un
sistema de "turbina-generador" cuyo funcionamiento bsico es, en todas ellas, muy parecido,
variando de unas a otras la forma en que se acciona la turbina, o sea, dicho de otro modo en que
fuente de energa primaria se utiliza, para convertir la energa contenida en ella en energa elctrica.
1 Centrales Hidroelctricas
Fueron las primeras centrales elctricas que se
construyeron.
Una central hidroelctrica es aquella en la que la
energa potencial del agua almacenada en un embalse
se transforma en la energa cintica necesaria para
mover el rotor de un generador, y posteriormente
transformarse en energa elctrica.
Por ese motivo, se llaman tambin centrales
hidrulicas.
Las centrales hidroelctricas se construyen en los
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cauces de los ros, creando un embalse para retener el agua. Para ello se construye un muro grueso
de piedra, hormign u otros materiales, apoyado generalmente en alguna montaa.
La masa de agua embalsada se conduce a travs de una tubera hacia los labes de una turbina que
suele estar a pie de presa, la cual est conectada al generador. As, el agua transforma su energa
potencial en energa cintica, que hace mover los labes de la turbina.
2. Centrales Trmicas
Una central trmica para produccin de energa
elctrica, es una instalacin en donde la energa
mecnica que se necesita para mover el rotor del
generador y por tanto para obtener la energa
elctrica, se obtiene a partir del vapor formado al
hervir el agua en una caldera.
El vapor generado tiene una gran presin, y se hace
llegar a las turbinas para que su expansin sea capaz
de mover los labes de las mismas.
Las denominadas termoelctricas clsicas son de:
carbn, de fuel o gas natural. En dichas centrales la
energa de la combustin del carbn, fuel o gas natural se emplea para hacer la transformacin del
agua en vapor. Una central trmica clsica se compone de una caldera y de una turbina que mueve
al generador elctrico. La caldera es el elemento fundamental y en ella se produce la combustin del
carbn, fuel o gas.
3. Centrales Nucleares
Una central nuclear es una central trmica. La diferencia fundamental entre las centrales trmicas nucleares y
las trmicas clsicas reside en la fuente energtica utilizada. En las primeras, el uranio y en las segundas, la
energa de los combustibles fsiles. Una central nuclear es, por tanto, una central trmica en la que acta
como caldera un reactor nuclear. La energa trmica se origina por las reacciones de fisin en el combustible
nuclear formado por un compuesto de uranio.

El combustible nuclear se encuentra en el interior de una vasija hermticamente cerrada. El calor generado
en el combustible del reactor y transmitido despus a un refrigerante se emplea para producir vapor de agua,
que va hacia la turbina, transformndose su energa en energa elctrica en el alternador. La fisin nuclear es
un proceso por el cual los ncleos de ciertos elementos qumicos pesados se fisionan (se rompen) en dos
fragmentos por el impacto de una partcula (neutrn), liberando una gran cantidad de energa con la que se
obtiene, en la central nuclear, vapor de agua. Las reacciones nucleares de fisin fueron descubiertas por O.
Hahn y F. Strassman en 1938. Slo dos istopos del uranio y uno del plutonio cumplen las condiciones
necesarias para ser utilizados en las reacciones de fisin: el uranio-233, el uranio-235 y el plutonio-239. De
ellos, slo el segundo se encuentra en la naturaleza y en muy pequeas cantidades, el 0'7% del uranio natural.
Los otros dos se obtienen artificialmente.

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4. Centrales Solares
Una central solar es aquella instalacin en la que se aprovecha la radiacin solar para producir
energa elctrica. Este proceso puede realizarse mediante dos vas:
i. Fotovoltaica: Hacen incidir las radiaciones solares sobre una superficie de un cristal semiconductor,
llamada clula solar, y producir en forma directa una corriente elctrica por efecto fotovoltaico.
Este tipo de centrales se estn instalando en pases donde el transporte de energa elctrica se debera de
realizar desde mucha distancia, y hasta ahora su empleo es bsicamente para iluminacin, y algunas
aplicaciones domsticas.
ii. Fototrmica: En las centrales solares que emplean el proceso fototrmico, el calor de la
radiacin solar calienta un fluido y produce vapor que
se dirige hacia la turbina produciendo luego energa
elctrica.
El proceso de captacin y concentracin de la
radiacin solar se efecta en unos dispositivos
llamados heliostatos, que actan automticamente
para seguir la variacin de la orientacin del Sol
respecto a la Tierra.
Existen diversos tipos de centrales solares de tipo
trmico, pero las ms comunes son las de tipo torre,
con un nmero grande de heliostatos. Para una central
tipo de solo 10 MWe, la superficie ocupada por los heliostatos es de unas 20 Ha.
5. Centrales Elicas
Una central elica es una instalacin en donde la energa cintica del viento se puede transformar en energa
mecnica de rotacin. Para ello se instala una torre en cuya parte superior existe un rotor con mltiples palas,
orientadas en la direccin del viento. Las palas o hlices giran alrededor de un eje horizontal que acta sobre
un generador de electricidad, Aerogeneradores.
A pesar de que aproximadamente un 1% de la energa solar que recibe la Tierra se transforma en movimiento
atmosfrico, esta energa no se distribuye uniformemente, lo que limita su aprovechamiento.
Existen adems limitaciones tecnolgicas para alcanzar potencias superiores a un megavatio, lo cual hace
que su utilidad est muy restringida.
Una central elica no es ms que un conjunto de aerogeneradores.
6. Centrales Geotrmicas
Una central geotrmica son unas instalaciones que
aprovecha la energa geotrmica para producir energa
elctrica.
Una central geotrmica no es nada ms que una central
trmica en la que la caldera ha sido reemplazada por el
reservorio geotrmico y en la que la energa es suministrada
por el calor de la Tierra, en vez del petrleo u otro
combustible.
7. Central Mareomotriz
La energa mareomotriz es la energa asociada a las mareas provocadas por la atraccin gravitatoria
del Sol y principalmente de la Luna. Las mareas se aprecian como una variacin del nivel del mar,
que ocurre cada 12h 30 minutos y puede
suponer una diferencia del nivel desde unos
2 metros hasta unos 15 metros, segn la
diferencia de la topografa costera.
La tcnica utilizada consiste en encauzar el
agua de la marea en una cuenca y, en su
camino, accionar las turbinas de una central
elctrica. Cuando las aguas se retiran,
tambin generan electricidad, usando un
generador de turbina reversible.
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CENTRALES NUCLEARES
Una central elctrica nuclear, es una instalacin en donde la energa mecnica que se necesita para
mover el rotor del generador y por tanto, obtener la energa elctrica, se obtiene a partir del vapor
formado al hervir el agua en un reactor nuclear
Conceptos bsicos de Fsica Nuclear
El tomo
El radio del tomo es de unos 10-8 cm, y el del ncleo es de 10-13 cm, lo que nos indica que la materia
est casi totalmente vaca.

Partculas elementales
Las tres partculas elementales que entran a formar parte del tomo son: el electrn, el protn y el
neutrn.
-31
o Electrn El electrn posee una masa de 9,1110 kg (aproximadamente 1/1800 de la masa del
protn) y una carga negativa de 1'60210-19 C (este valor se toma como unidad en fsica nuclear)
-27
o Protn El protn tiene una masa de 1'63710 kg y una carga positiva igual en valor absoluto a
la carga del electrn.
o Neutrn El neutrn tiene una masa ligeramente inferior a la del protn y carece de carga
elctrica.
Hoy se sabe que el protn y el neutrn no son esencialmente distintos, sino que son dos estados de
una misma partcula denominada nuclen, de tal modo que un neutrn puede desintegrarse en un
protn ms un electrn, sin que ello signifique que el electrn existiese anteriormente, sino que se
forma en el momento de la desintegracin. Anlogamente, un protn puede transformarse en un
neutrn para lo que ha de emitir un electrn positivo (positrn).
Otra partcula de gran importancia en fsica nuclear es el neutrino, que, aunque carece de masa y
carga, posee energa y cantidad de movimiento. La existencia del neutrino se dedujo a partir de
consideraciones tericas que hacan necesaria la existencia de esta partcula si determinados
procesos subatmicos haban de cumplir las leyes de la fsica.
El estudio de la radiacin csmica, as como los experimentos que se llevan a cabo en los
aceleradores de partculas, han permitido comprobar la existencia de un nmero mucho mayor de
partculas elementales, todas ellas de vida efmera, es decir, que se desintegran en otras; estas
partculas han recibido los nombres de muones, tauones, mesones, hiperones. El nmero de
partculas elementales descubiertas hasta la fecha rebasa el centenar.
Tambin se sabe que adems de cada partcula existe la antipartcula correspondiente, la cual posee
la misma masa que ella e igual carga pero de signo contrario. As el antiprotn es una partcula con
la misma masa que el protn pero cuya carga es una unidad negativa; el antielectrn (positrn) es
igual que un electrn con carga positiva. Las antipartculas tienen una vida muy corta, ya que
cuando se encuentran con su partcula se aniquilan liberando energa.

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Istopos
Una especie atmica viene definida por dos nmeros enteros:
o Nmero atmico, Z:
Nos indica el nmero de protones que hay en el ncleo. Define el elemento qumico al que
pertenece el tomo; es decir, independientemente del nmero de neutrones que posean, todos los
tomos que tienen un protn son tomos de hidrgeno, todos los que tienen ocho protones son
tomos de oxgeno, etc.
o Nmero msico, A:
Nos da el nmero de protones ms neutrones que hay en el ncleo, o sea, el nmero de
nucleones.
Al ser la unidad de masa atmica (u) muy prxima al valor de la masa del protn, el nmero
msico es el nmero entero ms prximo a la masa (expresada en "u") del tomo en cuestin; es
decir, todos los tomos con A=2 tienen una masa atmica de aproximadamente, 2 unidades de
masa atmica; los que tienen A=235, tienen una masa de unas 235 unidades de masa atmica.
Ocurre que existen varias especies atmicas (o clase de tomos) que tienen el mismo nmero
atmico pero poseen nmeros msicos distintos. Esto significa que, dentro de cada elemento
qumico, existen varias especies atmicas que difieren en su masa atmica. Estas especies de un
mismo elemento se llaman istopos, nombre que alude (isos: igual; topos: lugar) a que estos
tomos ocupan el mismo lugar en la tabla peridica de los elementos.
Por ejemplo, el hidrgeno tiene tres istopos:
El istopo con A=1, denominado protio, que carece de neutrones.
El istopo con A=2, llamado deuterio (que posee un neutrn).
El istopo con A=3, denominado tritio, que posee dos neutrones.

Simblicamente cada ncleo de un determinado elemento se representa por:

Donde M es el smbolo del elemento qumico al que pertenece, y A y Z, son sus nmeros msico y
atmico respectivamente.
Radiactividad
La radiactividad fue descubierta por el cientfico francs Antoine Henri Becquerel en 1896. El
descubrimiento tuvo lugar de una forma casi ocasional: Becquerel realizaba investigaciones sobre la
fluorescencia del sulfato doble de uranio y potasio y descubri que el uranio emita
espontneamente una radiacin misteriosa. Esta propiedad del uranio (despus se vera que hay
otros elementos que la poseen) de emitir radiaciones, sin ser excitado previamente, recibi el
nombre de radiactividad.
El descubrimiento dio lugar a un gran nmero de investigaciones sobre el tema. Quizs las ms
importantes en lo referente a la caracterizacin de otras sustancias radiactivas fueron realizadas por
el matrimonio, tambin francs, Pierre y Marie Curie, quienes descubrieron el polonio y el radio,
ambos en 1898.

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La naturaleza de la radiacin emitida y el fenmeno de la radiactividad fueron estudiados en
Inglaterra por Ernest Rutherford, principalmente, y por Frederick Soddy. Como resultado pronto se
supo que la radiacin emitida poda ser de tres clases distintas, a las que se llam alfa, beta y
gamma, y que al final del proceso el tomo radiactivo original se haba transformado en un tomo
de naturaleza distinta, es decir, haba tenido lugar una transmutacin de una especie atmica en otra
distinta. Hoy sabemos que la radiactividad es una reaccin nuclear de "descomposicin
espontnea", es decir, un ncleo inestable se descompone en otro ms estable que l, a la vez que
emite una "radiacin". El ncleo hijo (el que resulta de la desintegracin) puede no ser estable, y
entonces se desintegra en un tercero, el cual puede continuar el proceso, hasta que finalmente se
llega a un ncleo estable. Se dice que los sucesivos ncleos de un conjunto de desintegraciones
forman una serie radiactiva o familia radiactiva.
Clases de radiaciones
Al estudiar el fenmeno de la radiactividad, Rutherford descubri que la radiacin emitida por una
desintegracin radiactiva poda ser de tres clases: alfa, beta y gamma; adems tambin hay que
considerar la emisin de neutrones.
La radiacin alfa ():
Est formada por ncleos del istopo 4 del helio, es decir, est constituida por una radiacin
corpuscular, en la que cada corpsculo est formado por dos protones y dos neutrones. Ello
significa que tiene una masa atmica de 4 u. y una carga elctrica de 2 unidades positivas. Estos
protones y neutrones formaban antes parte del ncleo que se ha desintegrado

La radiacin beta ():


Est constituida por electrones, lo que significa que es tambin de naturaleza corpuscular, en la que
cada corpsculo tiene una masa atmica 1/1800, aproximadamente, y una carga de 1 unidad
negativa. A diferencia del caso anterior, el electrn emergente no exista anteriormente en el ncleo
sino que procede de la transformacin de un neutrn en un protn, que queda dentro del ncleo, y el
electrn que es eyectado.
Posteriormente, se descubri la radiacin beta positiva, semejante a la beta pero con carga positiva.
Est formada por positrones procedentes de la transformacin de un protn en un neutrn.
La radiacin gamma ():
Es de naturaleza electromagntica, semejante a la luz ordinaria o a la radiacin X, pero con mucho
menor longitud de onda. Es, por lo tanto, de naturaleza ondulatoria, carente de masa en reposo y de
carga. Esta radiacin tampoco exista antes en el ncleo, sino que es energa que se emite como
consecuencia de un reajuste energtico del ncleo.
Neutrones:
En la fisin espontnea, as como en la fisin inducida y en otras reacciones nucleares, se produce
una radiacin de neutrones, formada por estas partculas, con masa, por lo tanto, de 1 u. y sin carga

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Las leyes que rigen los distintos tipos de desintegracin fueron descubiertas por Soddy y Fajans.
Estas leyes son:
o En la desintegracin alfa:
Puesto que se emiten dos protones y dos neutrones, el ncleo hijo tiene dos protones menos que
el padre, lo que significa que ha retrocedido dos puestos en el sistema peridico y su masa ha
disminuido en cuatro unidades.
o En la desintegracin beta negativa:
Como un neutrn se transforma en un protn, el ncleo hijo tiene un protn ms que el padre, lo
que representa que avanza un puesto en el sistema peridico, y no vara su masa atmica.
o En la desintegracin beta positiva:
Ocurre exactamente lo contrario que en la desintegracin beta negativa: el ncleo hijo tiene un
protn menos que el padre y la misma masa atmica.
o La emisin gamma:
No constituye una desintegracin propia sino que se produce acompaando a las radiaciones
alfa y beta, o en la dese xitacin de ncleos que se encontraban en un
nivel energtico superior al normal de ese ncleo (ncleos excitados).
o En la emisin de un neutrn:
El ncleo hijo es un istopo del padre con una masa menor en una unidad.
Periodo de semidesintegracin, T
La desintegracin de un cuerpo radiactivo es un proceso estadstico; ello quiere decir que si
consideramos un determinado tomo radiactivo no podemos conocer en qu momento tendr lugar
su desintegracin, pero si tomamos un nmero muy grande de tomos de un mismo ncleo,
podemos conocer la ley que, como promedio, sigue el conjunto en su desintegracin.
Se demuestra que la probabilidad de que se desintegre un tomo radiactivo permanece constante a
lo largo del tiempo. Ello se traduce en que al desintegrarse una sustancia radiactiva la cantidad de
ella que no se ha desintegrado disminuye exponencialmente con el tiempo. Se llama periodo de
semidesintegracin, T, al tiempo que ha de transcurrir para que la cantidad de sustancia radiactiva
se haya reducido a la mitad. El valor de T puede variar entre fracciones muy pequeas de segundos
(istopos de vida corta) a millones de aos (istopos de vida larga).
Reacciones nucleares
Por analoga con las reacciones qumicas, se llaman reacciones nucleares las interacciones entre
ncleos atmicos o entre ncleos atmicos y partculas elementales; por extensin, se incluyen
tambin las interacciones entre partculas elementales.
La primera reaccin nuclear llevada a cabo en el laboratorio, la realiz Rutherford, en 1919,
bombardeando el istopo 14 del nitrgeno con partculas alfa. En la reaccin se produce el istopo
17 del oxgeno y un protn. Simblicamente se representa por la ecuacin:

Al igual que en qumica se considera que la descomposicin espontnea de una molcula inestable
es la reaccin qumica ms simple (reaccin monomolecular), la radiactividad es el tipo ms simple
de reaccin nuclear, y es la que se descubri primero.
En los dems tipos de reacciones nucleares hay, en general, dos ncleos o partculas que reaccionan,
para dar lugar a productos de reaccin. A semejanza de lo que ocurre en una reaccin qumica, para
producir una reaccin nuclear normalmente es necesario comunicar al sistema inicial una energa de
activacin. En la reaccin se libera energa, que se manifiesta en forma de energa cintica de los
productos de la reaccin, acompaada en ocasiones por la produccin de radiacin gamma.
Una reaccin nuclear puede representarse esquemticamente en la forma:
a+X Y+b
Donde X e Y son los ncleos inicial y final, a es la partcula empleada como proyectil y b la
partcula emergente.
Para que ocurra la reaccin es necesario que la partcula a tenga una energa suficiente para
producirla. En las primeras reacciones nucleares realizadas en el laboratorio se emplearon como
proyectiles partculas procedentes de una desintegracin radiactiva. Ms adelante se construyeron

Energa Elctrica: Fuentes, formas y diagramas Pgina 11


los llamados aceleradores de partculas, donde la energa necesaria se obtiene mediante la accin de
campos elctricos o magnticos.
Un criterio ampliamente usado para clasificar las reacciones nucleares consiste en definirlas sobre
la base de las dos partculas incidente y emergente, a y b. As se habla de reacciones (n, p) en las
que la partcula incidente es un neutrn y la emergente un protn, etc.
Cuando no existan an los aceleradores, se utilizaba como proyectil la radiacin alfa de una
desintegracin radiactiva; los trabajos de Rutherford en los primeros decenios del siglo XX se
centraron en este tipo de reacciones. La construccin de aceleradores de partculas permiti el
empleo de otros proyectiles cargados, principalmente protones. En 1934 el fsico italiano Enrico
Fermi concibi la idea de emplear el neutrn como proyectil y el grupo de investigadores dirigido
por l estudi sistemticamente las reacciones entre neutrones y los diversos elementos de la tabla
peridica. En una de estas reacciones, la que tiene lugar entre el uranio 235 y el neutrn, en los
ltimos das de 1938 Otto Hahn descubri la fisin.
Entre los tipos ms importantes de reacciones nucleares debemos citar:
Dispersin:
En ellas la partcula emergente es de la misma naturaleza que el proyectil. Todo ocurre como si
ste hubiese rebotado contra el blanco, aunque nadie podra asegurar que la partcula emergente
sea la misma que incidi. Cuando la energa cintica total de los productos originales es igual a
la de los productos finales de la reaccin se dice que se trata de una dispersin elstica. Si, por
el contrario, la energa cintica total de los productos de la reaccin es menor que la inicial,
diremos que es una dispersin inelstica. En este caso, la diferencia entre ambas energas es
absorbida por el blanco, el cual queda excitado.
o Captura:
En esta reaccin la partcula incidente es absorbida por el blanco sin que se produzca ninguna
partcula emergente, con la excepcin de fotones gamma.
o Fisin:
En este tipo de reaccin, un ncleo pesado se rompe en, generalmente, dos fragmentos cuyos
tamaos son del mismo orden de magnitud, lo que va acompaado de una emisin de neutrones y
radiacin gamma, con la liberacin de una gran cantidad de energa. Aunque existen casos de fisin
espontnea o de fisin por captura de un fotn, la reaccin se produce normalmente por la captura
de un neutrn.
o Fusin nuclear:
Es una reaccin entre dos ncleos de tomos ligeros en la que se produce un ncleo de un tomo
ms pesado, unido a la liberacin de partculas elementales y de una gran cantidad de energa. La
energa liberada en el Sol y en las estrellas proviene de reacciones de fusin nuclear.
Reaccin de fisin en cadena
La fisin nuclear es una reaccin que se produce mediante el
bombardeo con neutrones de determinados ncleos, denominados
ncleos fisionables. En la fisin acontece que al romperse el ncleo
blanco se liberan varios neutrones con una energa igual o superior
a la de los neutrones incidentes, lo que permite que los neutrones
producidos den lugar a nuevas fisiones, y los liberados en ellas a
otras nuevas, etc.
Con ello se puede conseguir que una vez iniciada la reaccin no sea
necesario continuar con el bombardeo de neutrones externos, sino
que la reaccin se mantenga por s misma.
Cuando una vez iniciada una reaccin es capaz de mantenerse por
s sola se dice que se trata de una reaccin en cadena.
Segn esta definicin, una reaccin de fisin nuclear en cadena es
un proceso de fisiones nucleares sucesivas en las que todos a partes
de los neutrones liberados en cada fisin originan nuevas fisiones, y
as sucesivamente.

Energa Elctrica: Fuentes, formas y diagramas Pgina 12


Para conocer en qu condiciones puede tener lugar la reaccin de fisin nuclear en cadena, es
preciso estudiar las vicisitudes que siguen los neutrones producidos en la fisin.
Si imaginamos un neutrn que reacciona con un ncleo de uranio 235, dar lugar a su fisin,
proceso en el que como promedio se liberan 2'5 neutrones. Una parte de los neutrones producidos
dar lugar a nuevas fisiones; otra parte ser absorbida por ncleos de otros elementos presentes en
el sistema, sin dar lugar a fisiones; una ltima parte escapar al exterior, sin que tampoco origine
nuevas fisiones.
Si el nmero de neutrones del primer grupo es igual a la unidad se habr obtenido una reaccin
autosostenida y con un nmero constante de fisiones por unidad de tiempo, ya que cada neutrn que
produjo inicialmente una fisin dar lugar a otro neutrn til para continuar el proceso.
Se dice, entonces, que el sistema forma un conjunto crtico.
Si el nmero de neutrones tiles para producir nuevas fisiones fuera mayor que la unidad, el nmero
de fisiones por unidad de tiempo sera creciente y tendramos un conjunto hipercrtico.
Si, por el contrario, fuera menor que la unidad, la reaccin decrecera con el tiempo y acabara
detenindose; el conjunto recibe el nombre de subcrtico.
Un conjunto ser crtico, hipercrtico o subcrtico dependiendo de la proporcin relativa de
neutrones en cada uno de los tres grupos, lo que es funcin de la concentracin de tomos de U-235
en el medio, de la concentracin y naturaleza de los restantes ncleos presentes, y de la relacin
entre volumen y superficie del medio donde tiene lugar la reaccin.
El hecho de que la fisin pueda dar lugar a una reaccin de fisin nuclear en cadena permite que,
una vez iniciada sta, se mantenga por s misma, lo que significa que puede obtenerse una
produccin de energa en rgimen estacionario. La consecuencia prctica es que la fisin es una
reaccin nuclear que puede servir como fuente de energa para cubrir necesidades energticas de la
sociedad.
Esto es semejante, en un proceso nuclear, a lo que ocurre con las reacciones qumicas de
combustin, que tambin sirven como fuentes de energa porque una vez iniciada la combustin del
carbn o del petrleo, la reaccin se mantiene por s misma sin necesidad de ninguna accin
exterior.
La fusin nuclear
La fusin nuclear es la unin de dos ncleos ligeros para dar otro ncleo ms pesado, todo ello
acompaado de una enorme liberacin de energa.
Para que la unin suceda, los ncleos ligeros, con carga elctrica positiva, se deben aproximar a
distancias extremadamente cortas. Ahora bien sabemos que dos cargas de igual signo se repelen
tanto ms cuanto ms cerca estn una de otra. Para acercar un ncleo al otro suficientemente deben
tener una enorme velocidad, como sucede cuando estn a muy alta temperaturas.
La fusin termonuclear sucede en la naturaleza cuando el medio ambiente es extremadamente
caliente, como sucede en las estrellas, por ejemplo nuestro Sol. En el centro del Sol la temperatura
es de varias decenas de millones de grados, lo que permite la fusin de ncleos ligeros. En el Sol los
ncleos de Hidrgeno se fusionan para dar Helio.
Las reacciones de fusin termonuclear producidas en el centro del Sol liberan mucha energa, lo que
explica la alta temperatura de este astro.
Una muy pequea parte de esta prodigiosa energa irradiada por el Sol nos llega a la Tierra y es el
soporte de la vida en ella.
El Sol es un gran reactor nuclear donde la fusin se mantiene permanentemente.
Supongamos que podemos conseguir el choque entre dos tomos de deuterio a gran velocidad. En
este caso, los dos ncleos se juntarn por un instante. En circunstancias particulares se puede
conseguir que un neutrn salga despedido, mientras que el neutrn restante quede retenido en el
nuevo ncleo formado, junto con los dos protones originales.
Se ha producido una reaccin nuclear; veamos ahora las consecuencias. En primer lugar, el nuevo
ncleo formado resulta de la fusin de dos ncleos individuales de deuterio menos el neutrn
perdido; por otro lado, como existen dos protones en el ncleo, se conservan los dos electrones
orbitales cuyas cargas negativas compensan y equilibran las cargas positivas de los protones
nucleares. Es decir que partiendo de dos tomos de deuterio:

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Estos se han fusionado en un slo ncleo de helio. La reaccin nuclear as producida se llama
fusin. En la prctica resulta muy difcil provocar una reaccin nuclear
de este tipo pues para conseguirla es absolutamente necesario que los
dos tomos choquen a velocidades enormes; para conseguir estas
inmensas velocidades, es preciso aumentar la temperatura de los tomos,
y como resulta que este aumento de la temperatura ha de ser de millones
de grados, puede comprenderse muy bien que las dificultades tcnicas
son casi insuperables, cuando se trata de iniciar y controlar una reaccin
de este tipo. Sin embargo, como las reservas de combustible para
provocar esta reaccin (el hidrgeno pesado) son prcticamente
inagotables (piense que todo el hidrgeno contenido en el agua de los
ocanos, que puede convertirse en deuterio fcilmente) se ha pensado en
la fusin para las futuras centrales nucleares. Poe esta razn se estn
realizando, en varios pases, trabajos de investigacin paras lograr un
resultado prctico desde el punto de vista comercial.
Reactor Nuclear
Un reactor nuclear es una instalacin capaz de iniciar, mantener y
controlar las reacciones de fisin en cadena, con los medios adecuados para extraer el calor
generado.
Un reactor nuclear consta de varios elementos, que tienen cada uno un papel importante en la
generacin del calor. Estos elementos son:
El combustible, formado por un material fisionable, generalmente un compuesto de uranio, en
el que tienen lugar las reacciones de fisin, y por tanto, es la fuente de generacin del calor.
El moderador, que hace disminuir la velocidad de los neutrones rpidos, llevndolos a
neutrones lentos o trmicos. Este elemento no existe en los reactores denominados rpidos. Se
emplean como materiales moderadores el agua, el grafito y el agua pesada.
El refrigerante, que extrae el calor generado por el combustible del reactor. Generalmente se
usan refrigerantes lquidos, como el agua ligera y el agua pesada, o gases como el anhdrido
carbnico y el helio.
El reflector, que permite reducir el escape de neutrones de la zona del combustible, y por tanto
disponer de ms neutrones para la reaccin en cadena. Los materiales usados como reflectores
son el agua, el grafito y el agua pesada.
Los elementos de control, que actan como absorbentes de neutrones, permiten controlar en
todo momento la poblacin de neutrones, y por tanto, la reactividad del reactor, haciendo que
sea crtico durante su funcionamiento, y subcrtico durante las paradas. Los elementos de
control tienen formas de barras, aunque tambin pueden encontrarse diluido en el refrigerante.
El blindaje, que evita el escape de radiacin gamma y de neutrones del reactor. Los materiales
usados como blindaje son el hormign, el agua y el plomo.
Combustible nuclear
Se llama combustible nuclear cualquier material que contiene ncleos fisionables y puede
emplearse en un reactor nuclear para que en l se desarrolle una reaccin nuclear
en cadena.
Segn esto el uranio es un combustible nuclear, como tambin lo es el xido de
uranio.
En el primer caso nos referimos a un elemento qumico, algunos de cuyos
istopos son fisionables; en el segundo, a un compuesto qumico determinado
que contiene tales istopos.
Entendemos por istopos fisionables aquellos ncleos susceptibles de experimentar fisin. Para
hablar con precisin, sera necesario especificar la energa de los neutrones que pueden hacer
fisionar dichos istopos; por ejemplo, el U-238 no es fisionable por los neutrones trmicos (baja
velocidad), pero si por los rpidos, aunque con pequea seccin eficaz. Normalmente, y a no ser
que se hagan mayores precisiones, suele entenderse por istopo fisionable cualquier ncleo que

Energa Elctrica: Fuentes, formas y diagramas Pgina 14


fisiona por la accin de los neutrones trmicos. El nico istopo fisionable por neutrones trmicos
que existe en la naturaleza es el U-235. Se encuentra en una proporcin del 0'711% en el uranio
natural. Hay otros istopos fisionables que no existen en la naturaleza pero que pueden obtenerse
artificialmente. Los principales son:
El uranio-233, que se obtiene por captura de un neutrn por un ncleo de torio-232. El ncleo
intermedio formado sufre dos desintegraciones beta, dando lugar al mencionado U-233.
El plutonio-239: Aunque han podido detectarse trazas de l, se considera que no es un istopo
natural. Se forma en la captura de un neutrn por un ncleo de uranio-238, seguida de dos
emisiones beta.
El plutonio-241: Tiene menor importancia que los anteriores. Se forma por la captura de un
neutrn por el Pu-240, el cual procede a su vez, de la captura de un neutrn por un ncleo de
Pu-239.
La obtencin de los dos primeros istopos, el U-233 y el Pu-239, se puede realizar en los propios
reactores nucleares, si introducimos en los mismos ncleos de torio-232 y uranio-238, que son los
tomos que por captura de un neutrn dan lugar a los istopos fisionables. Este material se llama
material frtil
Elementos combustibles
Los elementos combustibles son los responsables de producir energa en los Reactores
Nucleares, generando calor durante dicho proceso como cualquier otro tipo de combustible
Los Elementos Combustibles estn formados normalmente, por:
El material combustible: normalmente e Uranio y/o Plutonio combinado con oxgeno para
formar un xido o con otro material para formar una aleacin.
Las vainas: normalmente aleaciones metlicas (de Zirconio, Aluminio, etc.) que encierran
hermticamente al material combustible para evitar que se escapen los productos (la mayora
gases) formados durante las reacciones nucleares.
Materiales estructurales: son tambin aleaciones metlicas (de Zirconio, Aluminio y/o aceros)
que sirven para dar una estructura geomtrica al conjunto permitiendo as que la remocin del
calor generado sea extrado con facilidad por el lquido refrigerante (normalmente agua) que se
mueve a travs de ellos.
Ciclo del combustible nuclear
Se denomina ciclo del combustible nuclear al conjunto de operaciones necesarias para la
fabricacin del combustible destinado a las centrales nucleares, as como al tratamiento del
combustible gastado producido por la operacin de las mismas.
En el caso del uranio, el ciclo cerrado incluye la minera, la produccin de concentrados de uranio,
el enriquecimiento (si procede), la fabricacin de los elementos combustibles, su empleo en el
reactor y la reelaboracin de los elementos combustibles irradiados, para recuperar el uranio
remanente y el plutonio producido, separando ambos de los residuos de alta actividad que hay que
evacuar definitivamente. Si el combustible irradiado no se reelabora es considerado en su totalidad
como residuo radiactivo, lo que se denomina ciclo abierto, con lo que no se completa el
denominado ciclo del combustible nuclear.
Tipos de Reactores Nucleares
Los reactores nucleares se clasifican, de acuerdo con la velocidad de los neutrones que producen las
reacciones de fisin, en: reactores rpidos y reactores trmicos.
A su vez, los reactores trmicos se clasifican, de acuerdo con el tipo de moderadores empleado, en:
reactores de agua ligera, reactores de agua pesada y reactores de grafito. Con cada uno de estos
reactores est asociado generalmente el tipo de combustible usado, as como el refrigerante
empleado.
Los reactores ms empleados en las centrales nucleoelctricas son:
a. Reactor de agua a presin (PWR), que emplea agua ligera como moderador y refrigerante;
xido de uranio enriquecido como combustible. El refrigerante circula a una presin tal que el
agua no alcanza la ebullicin, y extrae el calor del reactor, que despus lleva a un
intercambiador de calor, donde se genera el vapor que alimenta a la turbina.

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b. Reactor de agua en ebullicin (BWR), que emplea elementos similares al anterior, pero ahora
el refrigerante, al trabajar a menor presin, alcanza la temperatura de ebullicin al pasar por el
ncleo del reactor, y parte del lquido se transforma en vapor, el cual una vez separado de aqul
y reducido su contenido de humedad, se conduce hacia la turbina sin necesidad de emplear el
generador de vapor.
c. Reactor de agua pesada (HWR), que emplea agua pesada como moderador. Existen versiones
en las que el refrigerante es agua pesada a presin, o agua pesada en ebullicin. Puede emplear
uranio natural o ligeramente enriquecido como combustible.
d. Reactor de grafito-gas. Este tipo de reactores usan grafito como moderador y CO2 como
refrigerante. Mientras que los primeros reactores de este tipo emplearon uranio natural en forma
metlica, los actuales denominados avanzados de gas (AGR) utilizan xido de uranio
enriquecido; y los denominados reactores de alta temperatura (HTGR), usan helio como
refrigerante.
e. Reactor de agua en ebullicin (RBMK), moderado por grafito, desarrollado en la Unin
Sovitica, que consiste en un reactor moderado por grafito, con uranio enriquecido, y
refrigerado por agua en ebullicin. Este tipo de reactores no se han empleado en Europa
occidental.
Reactor Rpido
En este tipo de reactores no existe el elemento moderador para los neutrones y por tanto el flujo de
neutrones cae en la zona de los neutrones rpidos. En estos reactores el combustible de la zona
central, formado por un xido de uranio o de uranio y plutonio, se rodea de una zona de xido de
uranio muy empobrecido, con un contenido de U-235 menor o igual al del uranio natural.
Con esta disposicin, y si se usa un refrigerante que no produzca la moderacin de neutrones
(normalmente se emplea sodio), se puede conseguir que en la capa de U-238 que rodea al
combustible se genere ms plutonio que el que se consume. De esta forma, al mismo tiempo que se
est generando energa trmica, se est produciendo combustible en forma de Pu-239, que puede
usarse en cualquier tipo de reactor, tanto rpido como trmico.
A este tipo de reactores tambin se les conoce por reactores reproductores, y su importancia es
enorme, ya que permiten obtener un mejor aprovechamiento de los recursos existentes de uranio.
En este momento existen muy pocos pases que tengan centrales nucleolctricas con este tipo de
reactores. En primer lugar, Francia con el Superphenix de 1200 MW funcionando en Crys-Malville,
es la mayor central existente. Le sigue la antigua Unin Sovitica con un proyecto de varias
centrales con reactores de 600 MW, y finalmente Japn con una central de 300 MW.
Funcionamiento de una central nuclear
El esquema general de una central nuclear tipo, puede ser el siguiente:

En este esquema se observan las tres partes de una central nuclear tipo:
a. Circuito Primario, (Edificio del Reactor)
b. Circuito Secundario, (Generacin de electricidad)
c. Circuito de Refrigeracin
Circuito Primario
El circuito primario es estanco y est formado por la vasija del reactor que contiene el ncleo, el
presionador y tres lazos. Cada uno incorpora un generador de vapor y una bomba principal.
Energa Elctrica: Fuentes, formas y diagramas Pgina 16
El agua desmineralizada que circula por su interior toma el calor producido en el reactor por la
fisin nuclear y lo transporta hasta el generador de vapor. En l, un segundo flujo de agua
independiente del primero, absorbe el calor a travs de su contacto exterior con las tuberas por las
que circula el agua desmineralizada del circuito primario. Por fin, dicho fluido retorna a la vasija del
reactor tras ser impulsado por las bombas principales.
El reactor y su circuito de refrigeracin estn contenidos dentro de un recinto hermtico y estanco,
llamado "Contencin" consistente en una estructura esfrica de acero de 53 m de dimetro,
construida mediante planchas de acero soldadas de 40 mm de espesor y que se soporta sobre una
estructura de hormign en forma de cliz que se apoya sobre la losa de cimentacin de 3'5 m de
espesor.
La Contencin est ubicada en el interior de un segundo edificio, tambin de hormign y cuyas
paredes exteriores tienen un espesor de 60 cm, llamado edificio del Anillo del Reactor. Este tiene
forma cilndrica y est rematado por una cpula semiesfrica, que sirve de blindaje biolgico.
El funcionamiento del circuito primario se complementa con la presencia de una serie de sistemas
auxiliares que aseguran el control de volumen, purificacin y desgasificacin del refrigerante.
La salida al exterior tanto de la radiacin como de productos radiactivos es imposible por tres
barreras fsicas, asegurando cada una de ellas, que la hipottica rotura de una barrera sea soportada
por la siguiente.
1 Barrera:
Las vainas que albergan el combustible.
2 Barrera:
La propia vasija del reactor integrada en el circuito
primario.
3 Barrera:
El recinto de contencin, estructura esfrica de acero
recubierto de hormign.

Circuito Secundario. La Generacin de Electricidad


En el circuito secundario, el vapor producido en los generadores se conduce al foco fro o
condensador, a travs de la turbina que transforma la energa trmica (calor) en energa mecnica.
La rotacin de los labes de la turbina acciona directamente el alternador de la central y produce
energa elctrica.
El vapor de agua que sale de la turbina pasa a estado lquido en el condensador, retornando,
mediante el concurso de las bombas de condensado, al generador de vapor para reiniciar el ciclo
El sistema de refrigeracin
Mediante un caudal de agua de 44.600 kg/s aportado por un tercer circuito
semiabierto, denominado "Sistema de Circulacin", se realiza la refrigeracin
del condensador.
Este sistema consta de dos torres de refrigeracin de tiro natural, un canal de
recogida del agua y las correspondientes bombas de impulsin para la
refrigeracin del condensador y elevacin del agua a las torres.
El caudal de agua evaporado por la torre es restituido a partir de la toma de
agua en un azud de un ro prximo.
Seguridad en una Central Nuclear
Las salvaguardias tcnicas deben mantener las siguientes funciones vitales deducidas del objetivo
principal de la seguridad nuclear.
El control de la Reaccin Nuclear
La refrigeracin del Reactor.
Junto con otras medidas pasivas e intrnsecas, los sistemas de seguridad responden ante la indisponibilidad y
fallos de los sistemas principales, as como a los posibles transitorios de operacin. En el "esquema
simplificado" se indican los principales sistemas que salvaguardan la refrigeracin del Reactor y una sntesis
de su funcionamiento. Cerca de un centenar de sistemas prestan funciones de soporte a esta funcin y en su
caso complementan el cumplimiento del objetivo de seguridad nuclear.

Energa Elctrica: Fuentes, formas y diagramas Pgina 17


Salvaguardia para mantener la refrigeracin del Reactor ante el fallo del Circuito Primario
El sistema asegura la refrigeracin del Reactor Nuclear, en el supuesto de prdida de la capacidad
de refrigeracin del Reactor por fallo o rotura del circuito Primario, y la evacuacin del calor
residual producido por los productos de fisin existentes en el ncleo del Reactor tras su parada.
El sistema inyecta agua directamente en la Vasija a presin, que contiene el ncleo, de forma que
asegura su refrigeracin hasta que alcance un estado de parada segura (temperatura fra).
El agua derramada del daado circuito Primario es recogida en el sumidero del recinto de
Contencin y recirculada para volver a ser inyectada en la vasija, (circuito primario de emergencia).
-1- -2-
El circuito primario Por diferencia de presin
encargado de transmitir el un depsito llamado
calor generado en el ncleo acumulador descarga su
del Reactor se puede contenido de agua pesada a
romper instantneamente ambos lados de la vasija
,quedando el ncleo del del Reactor, de forma que
reactor sin refrigerar. al iniciar su descarga las
La fisin del combustible condiciones fsicas son las
se detiene previstas para una segunda
automticamente. accin.
-4-
Por la rotura sigue
-3-
fluyendo hacia fuera todo
Desde el tanque de
el agua del circuito,
inudacin y a travs de sus
inundando el recinto
bombas de impulsin se
estanco llamado
inyecta una segunda masa
"Contencin". Este agua
de agua durante un tiempo
una vez refrigerada,
mucho mayor y que aegura
asegurar, cuando el
unas condiciones de presin
tanque del proceso 3 se
y temperaturas normales.
haya vaciado, el proceso
de refrigeracin
Salvaguarda para mantener la refrigeracin del circuito primario a travs del Generador de
Vapor
Acta ante la prdida de la capacidad de refrigeracin a travs del circuito Secundario y cuando un
suceso exterior a la Central cuestiona la refrigeracin del Reactor.
El sistema asegura que el generador de vapor mantiene su funcin de transferir el calor del sistema
de refrigeracin del reactor, durante el tiempo que transcurra desde la detencin del Reactor hasta
que alcance el estado de parada fra.
El sistema acta directamente sobre el generador de vapor inyectndole agua proveniente de los
depsitos localizados en el llamado edificio de alimentacin de emergencia. Cuatro grupos diesel
acoplados a generadores elctricos garantizan el abastecimiento.

Energa Elctrica: Fuentes, formas y diagramas Pgina 18


CENTRALES SOLARES
Una Central Solar es aquella instalacin en la que se aprovecha la radiacin solar para producir
energa elctrica. Este proceso puede realizarse mediante la utilizacin de un proceso
fototrmico, o de un proceso fotovoltico.
Energa Solar
El Sol es un gigantesco reactor nuclear. En efecto es una enorme esfera gaseosa (con una masa
330.000 veces mayor que la de la Tierra), formado fundamentalmente por Helio, Hidrgeno y
Carbono, en el seno de la cual se producen continuas reacciones nucleares de fusin, es decir,
reacciones mediante las cuales se unen los ncleos de dos tomos de hidrgeno para formar un
ncleo de helio, liberando en dicho proceso una gran cantidad de energa.
De la enorme cantidad de energa que emite constantemente el Sol, una parte llega a la atmsfera
terrestre en forma de radiacin solar. De ella, un tercio es enviada de nuevo al espacio a
consecuencia de los procesos de refraccin y reflexin que tienen lugar en la atmsfera de la Tierra.
De los dos tercios restantes, una parte es absorbida por las distintas capas atmosfricas que rodean
el globo terrqueo. El resto llega efectivamente a la superficie de la Tierra por dos vas:
directamente, es decir, incidiendo sobre los objetivos iluminados por el Sol; e indirectamente, como
reflejo de la radiacin solar que es absorbida por el polvo y el aire. La primera recibe el nombre de
radiacin directa y a la segunda se le llama radiacin difusa
Por otro lado, la energa emitida por el Sol no llega a la Tierra de manera uniforme. Vara segn la
hora del da, segn la inclinacin estacional del globo terrqueo respecto del Sol, segn las distintas
zonas de la superficie terrestre, etc., debido a los movimientos de la Tierra y a la absorcin de la
radiacin solar por parte de la atmsfera. En definitiva, se ha calculado que la energa por unidad de
tiempo que recibe del Sol una superficie situada a nivel del mar es de unos 1.353 vatios por metro
cuadrado.
Conviene tener en cuenta, por otro lado, que la energa solar tiene una importancia directa y
esencial en la generacin de diversas energas renovables. As, la absorcin de la energa solar por
parte de las plantas -el proceso fotosinttico- da lugar a la biomasa. La energa elica, la energa
mareomotriz, etc., tienen tambin su origen en los efectos de la radiacin solar sobre la Tierra. Por
otro lado la energa solar es incluso la causa ltima que explica la presencia de carbn, petrleo o
gas natural en la corteza terrestre. No obstante, lo que nos interesa tratar en estas pginas son otras
vas de aprovechamiento de la energa solar.
Su utilizacin presenta una serie de caractersticas muy particulares. Ante todo, se trata de una
energa procedente de una fuente gratuita (la radiacin solar) e inagotable a escala humana (se
calcula que el Sol tiene unos 6.000 millones de aos de existencia y que sta se prolongar por otros
tantos millones de aos ms).
Pero, aparte de estas dos caractersticas bien conocidas, la energa solar presenta la ventaja de que
posee, adems, una alta calidad energtica, ya que mediante la concentracin de la radiacin solar
pueden alcanzarse temperaturas de hasta 3.000C, que permiten en principio poner en marcha ciclos
termodinmicos con rendimientos superiores a los que presentan los ciclos de las centrales
convencionales (de carbn o fuel).
Frente a estas grandes ventajas, la energa solar plantea algunos serios inconvenientes para su
aprovechamiento. Por un lado, es una energa que llega a la Tierra de manera semialeatoria y
dispersa. Por otro, no puede ser almacenada directamente, sino que exige ser transformada de
inmediato en otra forma de energa (calor, electricidad).
Pero posiblemente sus inconvenientes principales vengan por el lado econmico y tecnolgico. Para
poder aprovechar a gran escala la energa solar es preciso utilizar sistemas de captacin de grandes
superficies por lo que la inversin inicial en un aprovechamiento de energa solar resulta an muy
elevada y costosa.
Los Sistemas de Aprovechamiento de la Energa Solar
En la actualidad, la energa solar est siendo aprovechada para fines energticos a travs de dos vas
basadas en principios fsicos diferentes.
Por un lado la va trmica. Los sistemas que adoptan esta va absorben la energa solar y la
transforman en calor.

Energa Elctrica: Fuentes, formas y diagramas Pgina 19


Por otro lado, la va fotovoltaica. Este permite la transformacin directa de la energa solar en
energa elctrica mediante las llamadas "clulas solares" o "clulas fotovoltaicas". Dichas clulas
hacen posible la produccin de electricidad a partir de la radiacin solar merced al efecto
fotovoltaico, un efecto por el que se transforma directamente la energa luminosa en energa
elctrica y que se produce cuando la radiacin solar entra en contacto con un material
semiconductor cristalino.
Los sistemas basados en la va trmica tambin pueden hacer posible el aprovechamiento de la
energa solar en forma de energa elctrica, pero siguiendo un mtodo que podramos llamar
"indirecto". En efecto, algunos de estos sistemas absorben la energa solar en forma de calor
mediante un captor trmico y despus la transforman en electricidad mediante una mquina
termodinmica.
La Va Trmica
Habitualmente, se suele dividir a los sistemas de aprovechamiento de energa solar por va trmica
en dos grupos.
La utilizacin de la energa solar a baja y media temperatura
La utilizacin de energa solar a alta temperatura
o Los sistemas de aprovechamiento a baja y media temperatura.
Son los que ofrecen posibilidades ms interesantes a corto plazo, utilizndose de cara a servicios de
tipo domsticos, tales como la produccin de agua caliente sanitaria, calefaccin, climatizacin de
piscinas, invernaderos, secaderos, etc.
Normalmente, resulta conveniente en estos casos disponer de sistemas solares con apoyo de algn
sistema convencional de produccin de energa, para garantizar que el suministro energtico es el
adecuado, ya que, -como sealbamos anteriormente- la energa solar tiene un carcter disperso y
semialeatorio, y, por lo tanto, pudiera suceder en un momento dado que la ausencia de una
radiacin solar suficiente hiciera imposible la cobertura de las necesidades energticas mediante el
sistema solar. Por otro lado, intentar basar un servicio exclusivamente en aportaciones energticas
de origen solar implicara tener que instalar sistemas solares de grandes dimensiones y a precios an
prohibitivos, por lo que los sistemas mixtos solar-convencional resultan ms racionales por el
momento.
El aprovechamiento de energa solar a baja temperatura se puede realizar a partir de varias vas
diferentes.
o Mediante la utilizacin pasiva de la energa solar o arquitectura solar.

En efecto, arquitectos, promotores y constructores comienzan a ser sensibles ante las posibilidades
que ofrecen la energa solar, por lo que intentan cada vez ms que las viviendas que construyen se
adapten adecuadamente al entorno y al clima en el que se encuentran localizados, evitando
proyectos irracionales desde el punto de vista energtico.
Estas casas, por ejemplo tienen amplios ventanales orientados hacia el sur para calentar el interior
en invierno y unas persianas diseadas para generar un espacio refrigerado en el interior en verano.
Adems las paredes se construyen de materiales cermicos que en invierno guardan el calor y en
verano lo expulsan adems de utilizar depsitos de agua para guardar el calor para la noche de
invierno.

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o Mediante los sistemas solares basados en colectores
Un colector o captor es un instrumento que absorbe el calor proporcionado por el Sol con un
mnimo de prdidas y los transmite a un fluido (aire o ms frecuentemente, agua). Generalmente
se emplea para producir agua caliente de uso domstico o para hacer funcionar sistemas de
calefaccin.
Los hay de dos tipos: los sistemas de colectores planos y los sistemas de colectores de
concentracin
Colectores planos: son actualmente los ms difundidos y representan alrededor del 90% de la
produccin de colectores.
Se componen esquemticamente de una lmina plana, o placa, capaz de absorber eficientemente la
radiacin solar y convertirla en calor, y de una serie de tubos en buen contacto trmico con la placa,
por los que circula un lquido refrigerante (generalmente agua o agua con anticongelante). Este
lquido que circula por los canales de distribucin sirve para transmitir el calor absorbido por la
placa a un sistema de produccin de agua caliente o a
un sistema de calefaccin.
La lmina es habitualmente metlica (de cobre o acero
inoxidable, principalmente) y a menudo est recubierta
de un tratamiento selectivo especial para hacer que la
absortancia de la radiacin solar por parte de la
superficie de la lmina sea ms intensa. Para disminuir
las prdidas de calor del colector, la parte posterior de
la lmina posee un aislamiento trmico, y la parte
superior una cubierta de lminas transparentes de cristal
o -en algunos casos- plstico, que reduce las prdidas
de calor por radiacin y convierte al colector en una
especie de invernadero. Por ltimo, una caja metlica es el soporte de todos estos elementos.
Los colectores de concentracin: se utilizan para instalaciones que trabajan a media temperatura,
Estos colectores concentran la radiacin solar que recibe la
superficie captadora en un elemento receptor de superficie muy
reducida (un punto, una lnea). Al ser el receptor ms pequeo que
en los colectores planos puede estar fabricado a partir de materiales
ms sofisticados y caros que permiten una mejor absorcin de la
energa solar. por otro lado, al recibir la radiacin solar de manera
concentrada. Los colectores de concentracin son capaces de
proporcionar temperaturas de hasta 300C con buenos rendimientos.
Las centrales de colectores de concentracin se utilizan para generar
vapor a alta temperatura con destino a procesos industriales, para
producir energa elctrica, etc.
Hay colectores de concentracin de varios tipos. Pero todos ellos
tienen en comn que exigen estar dotados, para ser eficientes, de un
sistema de seguimiento que les permita permanecer constantemente
situados en la mejor posicin para recibir los rayos del sol a lo largo del da.
Los sitemas de seguimiento del sol de estos colectores son de varios tipos. El colector de
concentracin cilndrico-parablico (uno de los ms difundidos) suele utilizar un reloj o sensor
ptico. Este ltimo combinado con un servomotor, hace girar al colector siguiendo la direccin del
sol.
Uno de los inconvenientes de la mayora de los colectores de concentracin (y entre ellos, del
cildrico parablico) es que slo aprovechan la radiacin directa del Sol, es decir, que slo
aprovechan los rayos solares que realmente inciden sobre su superficie. No son capaces, por el
contrario, de captar la radiacin solar difusa. Por ello, no resultan convenientes en zonas climticas
que, aunque reciben una aceptable cantidad de radiacin solar, son relativamente nubosas. Slo
resultan realmente eficaces en zonas autnticamente soleadas.

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Los sistemas de aprovechamiento de energa solar a alta temperatura
El aprovechamiento de energa solar, a alta temperatura, para producir electricidad mediante va
termodinmica se basa en principios anlogos a los que pueden contemplarse en una central
elctrica convencional que quema carbn o petrleo. Se consigue que la radiacin solar caliente a
alta temperatura un fluido primario (el fluido caloportador). Este fluido transmite el calor a un
circuito secundario por el que circula un segundo fluido que, tras transformarse en vapor por la
accin del calor, pone en marcha una turbina acoplada a un alternador. En algunos casos, es el
propio fluido primario el que, convertido en vapor, acciona la turbina. Generalmente, todas estas
instalaciones solares tienen incorporado un dispositivo que permite almacenar una cierta cantidad
de energa en forma de calor para paliar en lo posible las fluctuaciones que puede presentar la
radiacin solar. Hay diversos tipos de centrales solares basadas en este principio. Las hay de caldera
nica, de receptores distribuidos, de discos parablicos, etc. No obstante, las ms extendidas son las
centrales solares termoelctricas de receptor central. En ellas, la radiacin solar incide en un
"campo de heliostatos". Este es una amplia superficie cubierta de grandes espejos (heliostatos)
que concentran la radiacin solar captada en un receptor.
Los sistemas ms comunes de este tipo tienen el receptor instalado en una torre, por lo que reciben
el nombre de centrales solares de tipo torre central. Los heliostatos constan de una estructura
soporte y de una superficie reflectante. Asimismo, tienen incorporados unos mecanismos que
permiten que la superficie reflectante se mueva segn dos ejes de giro, de modo que pueda captar de
la mejor forma y en cada momento la radiacin solar y concentrarla en el receptor instalado en la
torre. Para mover los heliostatos, se utilizan medios electrnicos: cada espejo recibe peridicamente
las rdenes que emite un programa incorporado a un ordenador
central. El receptor tiene una serie de tubos por los que circula un
fluido primario (agua, sodio, sales fundidas, aire,..., depende de la
instalacin) que transmite la energa recibida a un fluidosecundario
que, convertido en vapor, acciona una turbina. En algunas
instalaciones, es el propio fluido primario quien, convertido en vapor
por efecto de la radiacin solar, acciona directamente la turbina, sin
necesidad del fluido secundario. En determinadas centrales, el fluido
primario transmite la energa previamente al dispositivo de
almacenamiento, y luego se sigue el ciclo termodinmico habitual.
La Va Fotovoltaica
Segn se ha sealado ms arriba, los sistemas fotovoltaicos se basan
en un conjunto de "clulas solares o fotovoltaicas" fabricadas de un material semiconductor
cristalino, que, al ser incididas por la luz del sol, producen una corriente elctrica por efecto
fotovoltaico. Para construir las clulas fotovoltaicas, se utilizan compuestos que son capaces de
suministrar una cantidad apreciable de energa al recibir la radiacin solar. Normalmente, la casi
totalidad de las pilas fotovoltaicas que se producen en el mundo se fabrican a base de silicio
El rendimiento de estas clulas viene a ser de entre un 15% y un 25%, es decir, que slo una
pequea parte de la energa lumnica se aprovecha realmente en forma de energa elctrica. este
rendimiento es menor cuanto ms alta es la temperatura.
El problema fundamental que presentan las clulas fotovoltaicas es su alto coste. Aunque las
investigaciones recientes estn logrando abaratar a un ritmo apreciable su coste de produccin, en la
actualidad puede estimarse que cada vatio de potencia que se consigue merced a las pilas
fotovoltaicas cuesta alrededor de 10 dlares, lo cual es excesivo. Hay otras pilas fotovoltaicas ms
baratas, que se fabrican a base de sulfuro de cadmio, pero su rendimiento es tres veces menor que el
de las clulas de silicio.
Aun cuando las perspectivas de utilizacin de pilas fotovoltaicas para producir electricidad son muy
esperanzadoras a largo plazo su desarrollo est aun comenzando y no puede esperarse una autntica
extensin de su utilizacin a los costes actuales. Por el momento, su uso ms eficaz consiste en su
aplicacin para instalaciones de baja potencia en lugares cuya lejana respecto de las redes de
transporte y distribucin de electricidad puede hacer rentable la puesta en marcha de este tipo de
sistema a pesar de su elevado coste.

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CENTRALES TERMOELCTRICAS CLSICAS
Una Central Termoelctrica es una instalacin en donde la energa mecnica que se necesita para
mover el rotor del generador y, por tanto, obtener la energa elctrica, se obtiene a partir del vapor
formado al hervir el agua en una caldera. El vapor generado tiene una gran presin, y se hace
llegar a las turbinas para que en su expansin sea capaz de mover los labes de las mismas.
Una central termoelctrica clsica se compone de una caldera y de una turbina que mueve el
generador elctrico. La caldera es el elemento fundamental y en ella se produce la combustin del
carbn, fuel o gas.
Introduccin
Se denominan centrales termoelctricas clsicas o convencionales aquellas centrales que producen
energa elctrica a partir de la combustin de carbn, fuel il o gas en una caldera diseada al
efecto. El apelativo de "clsicas" o "convencionales" sirve para diferenciarlas de otros tipos de
centrales termoelctricas (nucleares y solares, por ejemplo), las cuales generan electricidad a partir
de un ciclo termodinmico, pero mediante fuentes energticas distintas de los combustibles fsiles
empleados en la produccin de energa elctrica desde hace dcadas y, sobre todo, con tecnologas
diferentes y mucho ms recientes que las de las centrales termoelctricas clsicas.
Independientemente de cul sea el combustible fsil que utilicen (fuel-oil, carbn o gas), el
esquema de funcionamiento de todas las centrales termoelctricas clsicas es prcticamente el
mismo. Las nicas diferencias consisten en el distinto tratamiento previo que sufre el combustible
antes de ser inyectado en la caldera y en el diseo de los quemadores de la misma, que varan segn
sea el tipo de combustible empleado.
Una central termoelctrica clsica posee, dentro del propio recinto de la planta, sistemas de
almacenamiento del combustible que utiliza (parque de carbn, depsitos de fuel-oil) para asegurar
que se dispone permanentemente de una adecuada cantidad de ste. Si se trata de una central
termoelctrica de carbn (hulla, antracita, lignito,...) es previamente triturado en molinos
pulverizadores hasta quedar convertido en un polvo muy fino para facilitar su combustin. De los
molinos es enviado a la caldera de la central mediante chorro de aire precalentado.
Si es una central termoelctrica de fuel-oil, ste es precalentado para que fluidifique, siendo
inyectado posteriormente en quemadores adecuados a este tipo de combustible.
Si es una central termoelctrica de gas los quemadores estn asimismo concebidos especialmente
para quemar dicho combustible. Hay, por ltimo, centrales termoelctricas clsicas cuyo diseo les
permite quemar indistintamente combustibles fsiles diferentes (carbn o gas, carbn o fuel-oil,
etc.). Reciben el nombre de centrales termoelctricas mixtas. Una vez en la caldera, los quemadores
provocan la combustin del carbn, fuel-oil o gas, generando energa calorfica. Esta convierte a su
vez, en vapor a alta temperatura el agua que circula por una extensa red formada por miles de tubos
que tapizan las paredes de la caldera. Este vapor entre a gran presin en la turbina de la central, la
cual consta de tres cuerpos -de alta, media y baja presin, respectivamente- unidos por un mismo
eje. En el primer cuerpo (alta presin) hay centenares de labes o paletas de pequeo tamao. El
cuerpo a media presin posee asimismo centenares de labes pero de mayor tamao que los
anteriores. El de baja presin, por ltimo, tiene labes an ms grandes que los precedentes. El
objetivo de esta triple disposicin es aprovechar al mximo la fuerza del vapor, ya que este va
perdiendo presin progresivamente, por lo cual los labes de la turbina se hacen de mayor tamao
cuando se pasa de un cuerpo a otro de la misma., Hay que advertir, por otro lado, que este vapor,
antes de entrar en la turbina, ha de ser cuidadosamente deshumidificado. En caso contrario, las
pequesimas gotas de agua en suspensin que transportara seran lanzadas a gran velocidad contra
los labes, actuando como si fueran proyectiles y erosionando las paletas hasta dejarlas inservibles.
El vapor de agua a presin, por lo tanto, hace girar los labes de la turbina generando energa
mecnica. A su vez, el eje que une a los tres cuerpos de la turbina (de alta, media y baja presin)
hace girar al mismo tiempo a un alternador unido a ella, produciendo as energa elctrica. Esta es
vertida a la red de transporte a alta tensin mediante la accin de un transformador.
Por su parte, el vapor -debilitada ya su presin- es enviado a unos condensadores. All es enfriado y
convertido de nuevo en agua. Esta es conducida otra vez a los tubos que tapizan las paredes de la
caldera, con lo cual el ciclo productivo puede volver a iniciarse.

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Esquema de Funcionamiento de una Central Termoelctrica Clsica
1. Cinta transportadora
2. Tolva
3. Molino
4. Caldera
5. Cenizas
6. Sobrecalenmtador
7. Recalentador
8. Economizador
9. Calentador de aire
10. Precipitador
11. Chimenea
12. Turbina de alta presin
13. Turbina de media presin
14. Turbina de baja presin
15. Condensador
16. Calentadores
17. Torre de refrigeracin
18. Transformadores
19. Generador
20. Lnea de transporte de energa
elctrica.
El funcionamiento de una central termoelctrica de carbn, como la representada en la figura, es la
siguiente: el combustible est almacenado en los parques adyacentes de la central, desde donde,
mediante cintas transportadoras (1), es conducido al molino (3) para ser triturado. Una vez
pulverizado, se inyecta, mezclado con aire caliente a presin, en la caldera (4) para su combustin.
Dentro de la caldera se produce el vapor que acciona los labes de los cuerpos de las turbinas de
alta presin (12), media presin (13) y baja presin (14), haciendo girar el rotor de la turbina que
se mueve solidariamente con el rotor del generador (19), donde se produce energa elctrica, la
cual es transportada mediante lneas de transporta a alta tensin (20) a los centros de consumo.
Despus de accionar las turbinas, el vapor pasa a la fase lquida en el condensador (15). El agua
obtenida por la condensacin del vapor se somete a diversas etapas de calentamiento (16) y se
inyecta de nuevo en la caldera en las condiciones de presin y temperatura ms adecuadas para
obtener el mximo rendimiento del ciclo.
El sistema de agua de circulacin que refrigera el el condensador puede operarse en circuito
cerrado, trasladando el calor extraido del condensador a la atmsfera mediante torres de
refrigeracin (17), o descargando dicho calor directamente al mar o al ro.
Para minimizar los efector de la combustin de carbn sobre el medio ambiente, la central posee
una chimenea (11) de gran altura -las hay de ms de 300 metros-, que dispersa los contaminantes
en las capas altas de la atmsfera, y precipitadores (10) que retienen buena parte de los mismos en
el interior de la propia central.
Nuevas Tecnologas
Se estn llevando a cabo investigaciones para obtener un mejor aprovechamiento del carbn, como
son la gasificacin del carbn "in situ" o la aplicacin de mquinas hidrulicas de arranque de
mineral y de avance continuo, que permiten la explotacin de yacimientos de poco espesor o de
yacimientos en los que el mineral se encuentra demasiado disperso o mezclado.
El primero de los sistemas mencionados consiste en inyectar oxgeno en el yacimiento, de modo
que se provoca la combustin del carbn y se produce un gas aprovechable para la produccin de
energa elctrica mediantes centrales instaladas en bocamina.
El segundo, en lanzar potentes chorros de agua contra las vetas del mineral, lo que da lugar a
barros de carbn, los cuales son evacuados fuera de la mina por medios de tuberas.
Otras nuevas tecnologas que estn siendo objeto de investigacin pretenden mejorar el rendimiento
de las centrales termoelctricas de carbn, actualmente situado entre el 30 y el 40%. Destaca entre

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ellas la combustin del carbn en lecho fluidificado, que -segn determinadas estimaciones-
permitira obtener rendimientos de hasta el 50%, disminuyendo al mismo tiempo la emisin de
anhdrido sulfuroso. Consiste en quemar carbn en un lecho de partculas inertes (de caliza, por
ejemplo), a travs del cual se hace pasar una corriente de aire. Esta soporta el peso de las partculas
y las mantiene en suspensin, de modo que da la impresin de que se trata de un lquido en
ebullicin. Otras investigaciones, por ltimo, intentan facilitar la sustitucin del fuel-oil en las
centrales termoelctricas para contribuir a reducir la dependencia respecto del petrleo. Cabe citar
en este sentido proyectos que pretenden conseguir una adecuada combustin de mezclas de carbn
y fuel (coal-oil mixture: COM) o de carbn y agua (CAM) en las centrales termoelctricas
equipadas para consumir fuel-oil.
Centrales Termoelctricas y Medio Ambiente
Para evitar que el funcionamiento de las centrales termoelctricas clsicas pueda daar el entorno
natural, estas plantas llevan incorporados una serie de sistemas y elementos que afectan a la
estructura de las instalaciones, como es el caso de las torres de refrigeracin.
La incidencia de este tipo de centrales sobre el medio ambiente se produce por la emisin de
residuos a la atmsfera (procedentes de la combustin del combustible) y por va trmica,
(calentamiento de las aguas de los ros por utilizacin de estas aguas para la refrigeracin en
circuito abierto). Por lo que se refiere al primero de los aspectos citados, esa clase de contaminacin
ambiental es prcticamente despreciable en el caso de las centrales termoelctricas de gas y escasa
en el caso de las de fuel-oil, pero exige, sin embargo, la adopcin de importantes medidas en las de
carbn. La combustin del carbn, en efecto, provoca la emisin al medio ambiente de partculas y
cidos de azufre. Para impedir que estas emisiones puedan perjudicar al entorno de la planta, dichas
centrales poseen chimeneas de gran altura -se estn construyendo chimeneas de ms de 300 metros-
que dispersan dichas partculas en la atmsfera, minimizando su influencia. Adems, poseen filtros
electrostticos o precipitadores que retienen buena parte de las partculas voltiles en el interior de
la central. Por lo que se refiere a las centrales de fuel-oil, su emisin de partculas slidas es muy
inferior, y puede ser considerada insignificante. Slo cabe tener en cuente la emisin de hollines
cidos -neutralizados mediante la adicin de neutralizantes de la acidez- y la de xidos de azufre -
minimizada por medio de diversos sistemas de purificacin-.
En cuanto a la contaminacin trmica, sta es combatida especialmente a travs de la instalacin de
torres de refrigeracin. Como se sealaba anteriormente, el agua que utiliza la central, tras ser
convertida en vapor y empleada para hacer girar la turbina, es enfriada en unos condensadores para
volver posteriormente a los conductos de la caldera. Para efectuar la operacin de refrigeracin, se
emplean las aguas de algn ro prximo o del mar, a las cuales se transmite el calor incorporado por
el agua de la central que pasa por los condensadores. Si el caudal del ro es pequeo, y a fin de vitar
la contaminacin trmica, las centrales termoelctricas utilizan sistemas de refrigeracin en circuito
cerrado mediante torres de refrigeracin.
En este sistema, el agua caliente que proviene de los condensadores entra en la torre de
refrigeracin a una altura determinada. Se produce en la torre un tiro natural ascendente de aire fro
de manera continua. El agua, al entrar en la torre, cae por su propio peso y se encuentra en su cada
con una serie de rejillas dispuestas de modo que la pulverizan y la convierten en una lluvia muy
fina. Las gotas de agua, al encontrar en su cada la corriente de aire fro que asciende por la torre,
pierden su calor. Por ltimo, el agua as enfriada vuelve a los condensadores por medio de un
circuito cerrado y se continua el proceso productivo sin dao alguno para el ambiente
Cabe mencionar, por ltimo, que diversos pases -entre ellos Espaa- estn desarrollando proyectos
de investigacin que permiten aprovechar las partculas retenidas en los precipitadores y los
efluentes trmicos de estas centrales de manera positiva. As, se estudia la posibilidad de emplear
cenizas volantes, producidas por la combustin del carbn, como material de construccin o para la
recuperacin del aluminio en forma de almina. Y se utilizan los efluentes trmicos de estas plantas
para convertir en zonas cultivables extensiones de terrenos que antes no lo eran, o para la cra de
determinadas especies marinas, cuya reproduccin se ve favorecida gracias al aumento de la
temperatura de las aguas en las que se desarrollan.

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