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Mercurio (elemento)

Para otros usos de este trmino, vase Mercurio.

Oro Mercurio Talio

Hg
80

Tabla completa Tabla ampliada

Blanco

plateado
Mercurio vertindose en una placa de

Petri

Gotas de mercurio en un frasco

Informacin general

Nombre, smbolo, nmero Mercurio, Hg, 80

Serie qumica Metales de transicin

Grupo, perodo, bloque 12, 6, d

Masa atmica 200,59 u

Configuracin electrnica
Completa:
1s2s2p63s3p64s3d104p65s
4d10 5p66s4f145d10

Abreviada: [ Xe] 4f14 5d10 6s

Dureza Mohs 1,5

Electrones por nivel 2, 8, 18, 32, 18, 2 (imagen)

Propiedades atmicas

Radio medio 150 pm

Electronegatividad 2,00 (escala de Pauling)

Radio atmico(calc) 171 pm (radio de Bohr)

Radio covalente 149 pm

Radio de van der Waals 155 pm

Estado(s) de oxidacin 4, 2, 1 (levemente bsico)

1. Energa de ionizacin 1007,1 kJ/mol


2. Energa de ionizacin 1810 kJ/mol

3. Energa de ionizacin 3300 kJ/mol

Propiedades fsicas

Estado ordinario Lquido

Densidad 13579,04 kg/m3

Punto de fusin 234,32 K (-39 C)

Punto de ebullicin 629,88 K (357 C)

Entalpa de vaporizacin 59,229 kJ/mol

Entalpa de fusin 2,295 kJ/mol

Presin de vapor 0,0002 Pa a 234 K

Varios

Estructura cristalina Rombodrica

N CAS 7439-97-6

Calor especfico 140 J/(Kkg)

Conductividad trmica 8,34 W/(Km)

Velocidad del sonido 1407 m/s a 293,15 K (20 C)

Istopos ms estables

Artculo principal: Istopos del mercurio

iso AN Periodo MD Ed PD
MeV
194Hg Sinttico 444 a 0,040 194Au

195Hg Sinttico 9,9 h 1,510 195Au

196Hg 0,15 % Estable con 116 neutrones


197Hg Sinttico 64,14 h 0,600 197Au

198Hg 9,97 % Estable con 118 neutrones


199Hg 16,87 % Estable con 119 neutrones
200Hg 23,1 % Estable con 120 neutrones
201Hg 13,18 % Estable con 121 neutrones
202Hg 29,86 % Estable con 122 neutrones
203Hg Sinttico 46,612 d 0,492 203Tl

204Hg 6.87 % Estable con 124 neutrones


Valores en el SI y condiciones normales de presin y temperatura, salvo que se

indique lo contrario.

[editar datos en Wikidata]

El mercurio es un elemento qumico con el smbolo Hg y nmero atmico 80. En la literatura


antigua era designado comnmente como plata lquida y tambin
como azogue o hidrargiro.1 Elemento de aspecto plateado, metal pesado perteneciente
al bloque D de la tabla peridica, el mercurio es el nico elemento metlico que es lquido
en condiciones estndar de laboratorio; el nico otro elemento que es lquido bajo estas
condiciones es el bromo (un no metal), aunque otros metales como el cesio, el galio, y
el rubidio se funden a temperaturas ligeramente superiores.
El mercurio aparece en depsitos en todo el mundo, principalmente como cinabrio (sulfuro de
mercurio). El pigmento rojo denominado bermelln se obtiene triturando cinabrio natural o
sulfuro de mercurio obtenido por sntesis.
El mercurio se usa en termmetros, barmetros, manmetros, esfigmmetros, algunos tipos
de vlvulas como las de las bombas de vaco, interruptores de mercurio, lmparas
fluorescentes y otros dispositivos, a pesar de que la preocupacin sobre la toxicidad del
elemento ha llevado a los termmetros y tensimetros de mercurio a ser eliminados en gran
medida en entornos clnicos en favor de otras alternativas, como los termmetros de vidrio que
utilizan alcohol o galinstano, los termistores o los instrumentos electrnicos basados en la
medicin de la radiacin infrarroja. Del mismo modo, manmetros mecnicos y sensores de
calibradores de tensin electrnicos han sustituido a los esfigmomanmetros de mercurio. El
mercurio se mantiene en uso en aplicaciones de investigacin cientfica y
en amalgamas odontolgicas, todava utilizadas en algunos pases. Tambin se utiliza en las
luces fluorescentes, en las que la electricidad que atraviesa una lmpara conteniendo vapor
de mercurio a baja presin produce radiacin ultravioleta de onda corta, que a su vez provoca
la fluorescencia del fsforo que recubre el tubo, produciendo luz visible.
El envenenamiento por mercurio puede resultar de la exposicin a las formas solubles en
agua del mercurio (como el cloruro mercrico o el metilmercurio), por la inhalacin de vapor de
mercurio, o por la ingestin de cualquiera de sus formas.

ndice
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1Caractersticas generales
2Propiedades
o 2.1Propiedades fsicas
o 2.2Propiedades qumicas
2.2.1Amalgamas
o 2.3Istopos
3Etimologa
4Historia
5Distribucin
6Produccin mundial
7Qumica
o 7.1Compuestos de mercurio (I)
o 7.2Los compuestos de mercurio (II)
o 7.3Estados de oxidacin ms altos
o 7.4Compuestos organomercuriales
8Aplicaciones
o 8.1Medicina
o 8.2Produccin de cloro y sosa custica
o 8.3Uso en equipos de laboratorio
o 8.4Iluminacin y electrnica
o 8.5Cosmticos
o 8.6Armas de fuego
o 8.7Usos histricos
8.7.1Uso medicinal histrico
9Toxicidad y seguridad
o 9.1Liberacin en el medio ambiente
o 9.2Exposicin laboral
o 9.3Daos fetales
o 9.4Tratamiento
o 9.5Pescado y marisco
10Precauciones
o 10.1Transporte
o 10.2Manchas
o 10.3Etiquetado
11Reglamentos
o 11.1Internacional
o 11.2Unin Europea
o 11.3Noruega
o 11.4Suecia
o 11.5Dinamarca
o 11.6Estados Unidos
12Vase tambin
13Referencias
14Lecturas relacionadas
15Bibliografa
16Enlaces externos

Caractersticas generales[editar]
El mercurio es un metal pesado plateado que a temperatura ambiente es un lquido inodoro.
No es buen conductor del calorcomparado con otros metales, aunque es buen conductor de
la electricidad. Se alea fcilmente con muchos otros metales como el oro o
la plata produciendo amalgamas, pero no con el hierro. Es insoluble
en agua y soluble en cido ntrico. Cuando aumenta su temperatura -por encima de los 40 C-,
produce vapores txicos y corrosivos, ms pesados que el aire por lo que se evapora creando
miles de partculas en el vapor que al enfriarse se depositan de nuevo. Es daino
por inhalacin, ingestin y contacto: se trata de un producto muy irritante para
la piel, ojos y vas respiratorias. Es incompatible con el cido ntrico concentrado, el acetileno,
el amonaco, el cloro y los metales.
El mercurio es un elemento anmalo en varias de sus propiedades. Es un metal noble, ya que
su potencial redox Hg2+/Hg es positivo (+0,85 V), frente al negativo del cadmio Cd (-0,40 V),
su vecino inmediato de grupo. Es un metal singular con algo de parecido al cadmio, pero ms
semejante al oro y al talio. Es el nico metal de transicin lquido con una densidad tan
elevada, 13,53 g/cm; una columna de 76 cm define una atmsfera, mientras que con agua se
necesita una columna de 10 m de altura. Su estado lquido en condiciones estndar indica que
su enlace metlico es dbil y se justifica por la poca participacin de los electrones 6s a la
deslocalizacin electrnica en el sistema metlico (efectos relativistas).
Tiene la primera energa de ionizacin ms alta de todos los metales (10.4375 eV)2 por la
misma razn anterior. Adems el Hg2+tiene muy baja entalpa de hidratacin comparada con
la del cinc Zn2+ y la del cadmio Cd2+, con preferencia por la coordinacin dos en los complejos
de Hg (II), como el oro Au (I) isoelectrnico. Esto trae como consecuencia que los potenciales
redox de aquellos sean negativos y el del mercurio sea noble (positivo).
La poca reactividad del mercurio en procesos oxidativos se justifica por los efectos
relativistas sobre los electrones 6s muy contrados hacia el ncleo y por la fortaleza de su
estructura electrnica de pseudogas noble.
Tambin es el nico elemento del grupo que presenta el estado +I, en forma de especie
dinuclear Hg22+, aunque la tendencia general a estabilizar los estados de oxidacin bajos sea
la contraria en los grupos de transicin: formacin de compuestos de Hg (I) con racimos de
pares Hg-Hg. Esta rica covalencia tambin se puede apreciar en compuestos de Hg (II), donde
se tiene que muchos de estos compuestos de Hg (II) son voltiles como el HgCl2, slido
molecular con entidades Cl-Hg-Cl en slido, vapor e incluso en disolucin acuosa. Tambin es
destacable la resistencia de amidas, imidas y organometlicos de mercurio a la hidrlisis y al
oxgeno del ambiente, lo que indica la gran fortaleza del enlace con el carbono Hg-C. Tambin
el azufre S y el fsforo P son tomos dadores adecuados: ligandos blandos efectivos para
cidos blandos como el Hg en estados de oxidacin cero, I y II.
El estado de oxidacin ms alto del mercurio es el II debido a su configuracin electrnica
externa d10s, y a que la suma de sus tres primeras energas de ionizacin es demasiado alta
para que en condiciones estndar se generen estados de oxidacin III o superiores. Sin
embargo, en 2007 se ha descubierto que a bajsimas temperaturas, del orden de -260 C (esto
es, la temperatura media del espacio), existe en estado de oxidacin IV, pudiendo asociarse
con cuatro tomos de flor y obtenindose de tal modo ese grado de oxidacin adicional. A
esta forma se la denomina tetrafluoruro de mercurio (HgF4);3 la estructura es plano-cuadrada,
la de mayor estabilidad para una especie d8 procedente de un metal ''5d''. Este
comportamiento es esperable, dado que el mercurio tiene mayor expansin relativista de sus
orbitales 5d con relacin a sus homlogos del grupo 12, con lo que frente al flor, el elemento
ms oxidante de la tabla peridica, puede en condiciones extremas generar enlaces
covalentes. La posibilidad de sintetizar este fluoruro de mercurio, HgF4, fue predicha
tericamente en 1994 de acuerdo a modelos antes indicados. Por la misma razn se puede
considerar la posibilidad del estado de oxidacin III para este metal, y efectivamente se ha
aislado una especie compleja, en un medio especial y por oxidacin electroqumica, donde
aparece el catin complejo,[Hg cyclam]3+; el cyclam es un ligando quelato que estabiliza al
mercurio en este estado de oxidacin raro (1,4,8,11-Tetraazaciclotetradecane= cyclam). Con
todo esto, se debe concluir que el mercurio debe ser reconsiderado para ser incluido como un
metal de transicin, ya que genera especies con orbitales d internos que estn vacos, por lo
que se tiene una energa favorable de estabilizacin por el campo de los ligandos (EECL).4

Propiedades[editar]
Propiedades fsicas[editar]
Una moneda de una libra (densidad de ~7.6 g/cm3) flota en mercurio gracias a la combinacin de
la fuerza de flotacin y de la tensin superficial.

El mercurio es un metal blanco plateado y pesado. En comparacin con otros metales, es un


mal conductor del calor, pero un buen conductor de la electricidad.5 Presenta un punto de
solidificacin de -38,83 C y un punto de ebullicin de 356,73 C,678 ambos excepcionalmente
bajos para un metal. Adems, el punto de ebullicin del mercurio de 629,88 K (356,73 C) es
el ms bajo de cualquier metal.9 Una explicacin completa de este hecho se adentra
profundamente en el reino de la fsica cuntica, pero se puede resumir de la siguiente manera:
el mercurio tiene una configuracin electrnica nica, en la que los electrones recubren todos
los niveles disponibles 1s, 2s, 2p, 3s, 3p, 3d, 4s, 4p, 4d, 4f, 5s, 5p, 5d y 6s. Debido a que esta
configuracin resiste considerablemente a la liberacin de un electrn, el mercurio se
comporta de manera similar a los gases nobles, que forman enlaces dbiles y por lo tanto se
funden a bajas temperaturas. Tras la congelacin, el volumen del mercurio disminuye en un
3,59% y su densidad cambia de 13,69 g/cm3 en estado lquido a 14,184 g/cm3cuando se
solidifica. El coeficiente de expansin volumtrico es de 181,59x106 a 0 C, 181,71x106 a
20 C y de 182,50x106 a 100 C (por cada C).
La estabilidad del orbital 6s es debida a la presencia del nivel 4f repleto. La capa f apantalla
dbilmente la carga nuclear efectiva, lo que aumenta la atraccin debida a la fuerza de
Coulomb entre el nivel 6s y el ncleo (ver contraccin lantnida). La ausencia de un nivel
interior f repleto es la razn de la temperatura de fusin algo ms alta del cadmio y del zinc,
aunque estos dos metales tambin funden fcilmente y, adems, presentan puntos de
ebullicin inusualmente bajos.
Por otro lado, el oro, que ocupa un espacio a la izquierda del mercurio en la tabla peridica,
tiene tomos con un electrn menos en la capa 6s que el mercurio. Esos electrones se liberan
con mayor facilidad y son compartidos entre los tomos de oro, que forman un relativamente
fuerte enlace metlico.67
Propiedades qumicas[editar]
El mercurio no reacciona con la mayora de los cidos, tales como el cido sulfrico diluido,
aunque los cidos oxidantes como el cido sulfrico concentrado y el cido ntrico o el agua
regia lo disuelven para dar sulfato, nitrato, y cloruro. Como la plata, el mercurio reacciona con
el cido sulfhdrico atmosfrico. As mismo, reacciona con copos de azufre slido, que se
utilizan en los equipos para absorber el mercurio en caso de derrame (tambin se utilizan con
este mismo propsito carbn activado y zinc en polvo).10
Amalgamas[editar]
Lmpara de descarga de mercurio para calibrar espectrmetros.

El mercurio disuelve muchos otros metales como el oro y la plata para formar amalgamas. El
hierro es una excepcin, por lo que recipientes de hierro se han utilizado tradicionalmente para
el comercio de mercurio. Varios otros elementos de la primera fila de los metales de transicin
(con la excepcin del manganeso, el cobre y el zinc) son reacios a formar amalgamas. Otros
elementos que no forman fcilmente amalgamas con el mercurio incluyen al platino.1112
La amalgama de sodio es un agente reductor comn en sntesis orgnica, y tambin se utiliza
en las lmparas de lmparas de vapor de sodio de alta presin.
El mercurio se combina fcilmente con el aluminio para formar una amalgama de
aluminio cuando los dos metales puros entran en contacto. Esta amalgama destruye la capa
de xido de aluminio que protege al aluminio metlico de oxidarse en profundidad (como le
sucede al hierro ante el agua). Incluso pequeas cantidades de mercurio pueden corroer
gravemente el aluminio. Por esta razn, el mercurio no se permite a bordo de una aeronave
bajo la mayora de las circunstancias, debido al riesgo de la formacin de una amalgama con
partes de aluminio expuestas en la aeronave.13
El ataque del mercurio sobre el aluminio es uno de los tipos ms comunes de fragilizacin por
metal lquido.
Istopos[editar]
Artculo principal: Istopos del mercurio

Hay siete isotopos estables del mercurio, con 202


Hg siendo el ms abundante (29,86%). Los radioistopos ms longevos son 194
Hg con un perodo de semidesintregracin de 444 aos, y 203
Hg con una vida media de 46,612 das. La mayor parte de los radioistopos restantes tienen
vidas medias que son de menos de un da. 199
Hg y 201
Hg son los ncleos activos ms a menudo estudiados mediante resonancia magntica
nuclear, teniendo espines de 12 y 32 respectivamente.5

Etimologa[editar]
Hg es el smbolo qumico moderno para representar abreviadamente al mercurio. Proviene
de hydrargyrum, una forma latinizada del trmino griego (hydrargyros), que es
una palabra compuesta que significa "agua-plata" (de - hydr- , la raz de , "agua", y
argyros "plata"), ya que es lquido como el agua y brillante como la plata. Comparte
el nombre con el dios romano Mercurio, conocido por su velocidad y movilidad. Por el mismo
motivo, tambin se asocia con el planeta Mercurio. El smbolo astrolgico del planeta es
asimismo el smbolo alqumico del metal; la palabra snscrita para la alquimia es Rasavtam,
que significa literalmente "el camino de mercurio".14 El mercurio es el nico metal para el que
su nombre planetario alqumico se convirti en su nombre comn.15

Historia[editar]
El smbolo del planeta mercurio ()fue usado antiguamente durante muchos aos para representar al
elemento qumico.

El mercurio se encuentra en tumbas del Antiguo Egipto que datan del 1500 a. C.16
En China y el Tibet, el uso del mercurio era recomendado para prolongar la vida, curar
fracturas y conservar la buena salud en general, aunque ahora se sabe que la exposicin a los
vapores de mercurio conduce a graves efectos adversos sobre la salud.17 El primer emperador
de China, Qin Shi Huang(supuestamente enterrado en el denominado "Mausoleo de Qin Shi
Huang", que contena ros de mercurio que fluyen reproduciendo un modelo de la tierra
gobernada en el que se representaban los ros de China) muri por beber una mezcla de
mercurio y de jade en polvo recetado por los alquimistas de la Dinasta Qin (causndole fallo
heptico, envenenamiento por mercurio y muerte cerebral) que pretenda darle vida eterna.1819
Khumarawayh ibn Ahmad ibn Tulun, el segundo gobernante de Egipto tulun (r. 884-896),
conocido por su extravagancia y despilfarro segn las crnicas de la poca, construy un
recipiente lleno de mercurio, en el que se tenda sobre la parte superior de cojines llenos de
aire y se balanceaba para dormir.20
En noviembre de 2014, se descubrieron "grandes cantidades" de mercurio en una cmara de
18,2 m debajo del templo de 1800 aos de antigedad conocido como la "Pirmide de la
Serpiente Emplumada", "la tercera pirmide ms grande de Teotihuacn", Mxico, junto con
"estatuas de jade, jaguares vigilantes, una caja llena de conchas talladas y pelotas de
goma."21
En la Antigua Grecia se usaba el mercurio en ungentos; las egipcias y romanas lo utilizaban
en cosmticos. En Lamanai, una ciudad importante de la civilizacin maya, se encontr una
balsa de mercurio bajo un marcador en una pista de juego de pelota.2223 Hacia el ao 500 el
mercurio se utilizaba para hacer amalgamas (del latn medieval amalgama, "aleacin de
mercurio") con otros metales.24
Los alquimistas pensaron en el mercurio como la materia prima, a partir de la cual se formaron
todos los metales. Crean que diferentes metales podran ser producidos haciendo variar la
calidad y cantidad de azufre contenido dentro del mercurio. El ms puro de stos era el oro, y
el mercurio se usaba en los intentos de transmutacin de los metales de base (o impuros) en
oro, que era el objetivo de muchos alquimistas.15
Las minas de Almadn (Espaa), Monte Amiata (Italia) e Idrija (ahora Eslovenia) dominaron la
produccin de mercurio a partir de la apertura de la mina de Almadn hace 2500 aos, hasta
que aparecieron nuevos depsitos al final del siglo XIX.25

Distribucin[editar]
Vanse tambin: Categora:Minas de mercurio y Minerales de mercurio.

Productores de Mercurio en 2005

El mercurio es un elemento extremadamente raro en la corteza terrestre, que tiene una


abundancia media en peso de tan solo 0,08 partes por milln.26 Debido a que no se mezcla
geoqumicamente con aquellos elementos que constituyen la mayora de la masa de la
corteza terrestre, los minerales de mercurio se encuentran extraordinariamente concentrados
teniendo en cuenta la abundancia del elemento en la roca ordinaria. Los minerales ms ricos
de mercurio contienen hasta un 2,5% de mercurio en peso, e incluso los depsitos de
concentrados ms pobres contienen al menos el 0,1% de mercurio (12.000 veces la
abundancia media en la corteza terrestre). Se encuentra ya sea como metal nativo (raro) o en
forma de cinabrio, corderota, livingstonita y otros minerales, con el cinabrio (HgS) siendo la
mena ms abundante.27 Los yacimientos de mercurio se hallan por lo general en zonas
de orognesis reciente, donde las rocas de alta densidad se ven obligadas a surgir a la
corteza de la Tierra, impulsadas por aguas termales o por la actividad de determinadas
regiones volcnicas.28

Cristales de cinabrio con su caracterstico color rojo oscuro, minas de Almadn, Ciudad Real, Espaa

Mercurio nativo con cinabrio, mina Socrates, Sonoma County, California. El cinabrio en ocasiones se
altera a mercurio nativo en las zonas de oxidacin de los depsitos.

A partir de 1558, con la invencin del proceso de patio para extraer la plata a partir de sus
menas usando mercurio, este metal se convirti en un recurso esencial en la economa de
Espaa y de sus colonias americanas. El mercurio se utiliz para extraer plata en las
lucrativas minas de Nueva Espaa y Per. Inicialmente, las minas de la Corona Espaola en
Almadn (localizadas en el sur del centro de Espaa) suministraban todo el mercurio
necesario en las colonias,29 hasta que fueron descubiertos nuevos yacimientos en el Nuevo
Mundo, y ms de 100.000 toneladas de mercurio fueron extrados de la regin
de Huancavelica, Per (especialmente de la mina Santa Brbara), a lo largo de los tres siglos
posteriores al descubrimiento de sus yacimientos en 1563. El proceso de patio primero y
despus el de pan amalgamacincrearon una gran demanda de mercurio para el tratamiento
de minerales de plata hasta finales del siglo XIX.30
Antiguas minas en Italia, Estados Unidos y Mxico, que una vez produjeron una gran
proporcin de la oferta mundial, han sido completamente agotadas o, en el caso de Eslovenia
(Idrija) y de Espaa (Almadn), debieron cerrar debido a la cada del precio del mercurio. La
mina de McDermitt en el estado de Nevada, la ltima explotacin de mercurio en los Estados
Unidos, se cerr en 1992. El precio del mercurio ha sido muy voltil en los ltimos aos y en
2006 era de $650 por cada vasija de 76 libras (34,46 kg).31
El mercurio se extrae por calentamiento del cinabrio en una corriente de aire y condensando el
vapor. La ecuacin para esta extraccin es:
HgS + O2 Hg + SO2
En 2005, China fue el principal productor de mercurio con casi
dos tercios de la cuota mundial, seguida del Kirguistn.32 Se
cree que otros pases mantienen una produccin no
registrada de mercurio derivada de procesos
de electrodeposicin del cobre y por la recuperacin de los
efluentes.
Debido a la alta toxicidad del mercurio, tanto la extraccin del
cinabrio como el refinado del mercurio son causas peligrosas
e histricas de envenenamiento.33 En China, el trabajo
penitenciario fue utilizado por una empresa minera privada, en
pocas tan recientes como la dcada de 1950, para explotar
nuevas minas de cinabrio. Miles de prisioneros fueron
utilizados por la empresa minera Luo Xi para excavar nuevas
galeras.34 La salud de los mineros de las minas en
explotacin corre un alto riesgo.
La directiva de la Unin Europea disponiendo el uso
obligatorio de lmparas fluorescentes compactas a partir del
ao 2012 ha alentado a China a reabrir sus minas de cinabrio
para obtener el mercurio necesario para la fabricacin de este
tipo de bombillas. Los peligros ambientales han sido una
preocupacin, en particular en las ciudades sureas
de Foshan y Guangzhou, y en la provincia Guizhou, situada
en el sudoeste del pas.34
Las plantas de procesamiento de las minas de mercurio
abandonadas a menudo contienen acumulaciones de
desechos muy peligrosas de cinabrio calcinado. El agua de
escorrenta en estos lugares es una fuente reconocida de
daos ecolgicos. Antiguas minas de mercurio pueden ser
adecuadas para la reutilizacin constructiva. Por ejemplo, en
1976 el Condado de Santa Clara (California) compr la
histrica Mina Almaden Quicksilver y cre un parque del
Condado, despus de realizar un exhaustivo estudio de
seguridad y un anlisis ambiental de la propiedad.35

Produccin mundial[editar]
Produccin Mundial Anual de Mercurio:

n Pas Produccin (Tm)

1 China 1600

2 Kirguistn 100

3 Chile 50
4 Rusia 50

5 Per 45

6 Tayikistn 45

7 Marruecos 32

(Ao 2013. Fuente:IndexMundi)

La produccin mundial de mercurio experiment


histricamente un crecimiento continuado (primero ligado
principalmente a la minera del oro y de la plata en el Nuevo
Mundo, y a partir de comienzos del siglo XX tambin
relacionado con la produccin industrial de cloro), con un
progresivo descenso a partir de la dcada de 1980, cuando se
empezaron a hacer patentes los riesgos ambientales que
entraa su utilizacin indiscriminada. Por ejemplo, en la
dcada de 1970 se estimaba que las minas de
Almadn haban producido unas 200.000 tm de mercurio a lo
largo de toda su vida til, y que todava albergaban otras
200.000 tm en su interior. Desde el final de la Segunda
Guerra Mundial hasta la dcada de 1970, la produccin
mundial anual pas de las 3.200 tm en 1948 a las 8.650 tm en
1965, estabilizndose durante una dcada en las 9.000-
10.000 tm anuales.36
A partir de la dcada de 1990, tanto por motivos econmicos
(el descenso del precio del metal oblig a cerrar muchas de
las principales minas de los pases occidentales, que ya no
eran rentables), como ambientales (la produccin se
concentr en los pases con menos restricciones legales en
relacin con el medio ambiente), China ha copado el mercado
mundial, con ms del 80% de la produccin total en los
primeros aos del siglo XXI.
La produccin mundial en el ao 201337 fue del orden de
1.900 toneladas (prcticamente la quinta parte de su mximo
histrico, registrado como ya se ha sealado en la dcada de
1970), con China en un destacado primer lugar (vase la tabla
adjunta), siendo Kirguistn y Chile segundo y tercer
productores, con porcentajes mucho menores.

Qumica[editar]
Vase tambin: Categora:Compuestos de mercurio

El mercurio existe en dos estados de oxidacin principales, I y


II. Los estados de oxidacin ms altos son poco frecuentes
(por ejemplo, el fluoruro de mercurio (IV), HgF
4), y slo se han detectado bajo condiciones extraordinarias.38
Compuestos de mercurio (I)[editar]
A diferencia de sus vecinos ms ligeros, cadmio y zinc, el
mercurio suele formar compuestos estables con simples
enlaces metal-metal. La mayora de los compuestos de
mercurio (I) son diamagnticos y cuentan con el catin
dimrico, Hg2+
2. Los derivados estables incluyen el cloruro y el nitrato. El
tratamiento de los compuestos complejos de Hg(I) con
ligandos fuertes tales como sulfuro o cianuro, induce una
desproporcin a Hg2+
y la formacin de mercurio elemental.39 El cloruro de
mercurio (I), un slido incoloro tambin conocido
como calomel, es realmente el compuesto con la frmula
Hg2Cl2, con la estructura Cl-Hg-Hg-Cl, un estndar en
electroqumica que reacciona con el cloro para dar cloruro
mercrico HgCl2, que se opone a la oxidacin adicional.
El hidruro de mercurio (I), un gas incoloro, tiene la frmula
HgH, que no contiene ningn enlace Hg-Hg.
Indicativas de su tendencia a adherirse a s mismas son las
formas de policationes de mercurio, que consisten en
cadenas lineales con centros de mercurio, rematadas con una
carga positiva. Un ejemplo es el Hg2+
3(AsF
6)
2.40
Los compuestos de mercurio (II)[editar]
El mercurio (II) es el estado de oxidacin ms comn y por lo
tanto el ms frecuente en la naturaleza. Se conocen los
cuatro haluros de mercurio, que forman complejos
tetradricos con otros ligandos, pero los haluros adoptan
geometra de coordinacin lineal, algo as como sucede con
Ag+. El ms conocido es el cloruro de mercurio (II), una
sustancia slida de color blanco, fcilmente sublimable.
HgCl2 forma complejos que son tpicamente tetradricos, por
ejemplo el HgCl2
4.

El xido de mercurio (II), el xido principal del mercurio, se


forma cuando el metal est expuesto al aire durante largos
perodos de tiempo a temperaturas elevadas. Los elementos
se separan de nuevo si el xido se calienta a cerca de
400 C, como demostr Joseph Priestley en una de las
primeras sntesis de oxgeno puro.10 Los hidrxidos de
mercurio estn mal caracterizados, como sucede con sus
elementos vecinos oro y plata.
Siendo un metal blando a efectos de pH, los derivados de
mercurio forman combinaciones muy estables con los
calcgenos ms pesados. La forma ms abundante es
el sulfuro de mercurio (II), HgS, que se produce en la
naturaleza como el mineral cinabrio, utilizado como pigmento
rojo brillante con el nombre de bermelln. Como el ZnS, el
HgS cristaliza en dos formas, la forma rojiza cbica y la negra
con una configuracin similar a la de la blenda.5 El seleniuro
de mercurio (II) (HgSe) y el telururo de mercurio (II) (HgTe)
son tambin conocidos, as como diversos derivados, como
por ejemplo el telururo de mercurio y cadmio y el telururo de
mercurio y zinc, que son semiconductores tiles como
materiales detectores de infrarrojos.41
Las sales de mercurio (II) forman una variedad de
compuestos derivados del amonaco. Estos incluyen la base
de Millon (Hg2N+), un polmero unidimensional (sales de
(HgNH+
2)
n), y un "precipitado blanco fusible" (el [Hg(NH3)2]Cl2).
Conocido como reactivo de Nessler, el tetraiodomercurato (II)
de potasio (HgI2
4) sigue siendo en ocasiones utilizado para la prueba del
amonaco, debido a su tendencia a formar la sal yoduro de
la base de Millon, de intenso color.
El fulminato de mercurio (II) es un detonator ampliamente
utilizado en explosivos.5
Estados de oxidacin ms altos[editar]
Estados de oxidacin superiores a 2 en una especie no
cargada son extremadamente raros, aunque un catin cclico
de mercurio (IV), con tres sustituyentes, puede ser un
intermediario en reacciones de oximercuracin.4243 En 2007
se public un informe en el que se daba cuenta de la sntesis
de un compuesto de mercurio (IV), el fluoruro de mercurio
(IV).44 En la dcada de 1970 hubo una reclamacin sobre la
sntesis de un compuesto de mercurio (III), pero ahora se cree
que es falsa.45
Compuestos organomercuriales[editar]
Artculo principal: Compuestos organomercuriales

Los compuestos orgnicos de mercurio son histricamente


importantes en el desarrollo de la qumica, pero en el mundo
occidental son de poco valor industrial. Las sales de mercurio
(II) son un raro ejemplo de complejos metlicos simples que
reaccionan directamente con los anillos aromticos. Los
compuestos organomercricos son siempre divalentes y por
lo general bidimensionales y de geometra lineal. A diferencia
de los compuestos organocdmicos y los organozincados, los
compuestos organomercuriales no reaccionan con agua. Por
lo general tienen la frmula HgR2, que son a menudo
voltiles, o HgRX, que a menudo son slidos, donde R
es arilo o alquilo y X es generalmente haluro o acetato.
El metilmercurio, un trmino genrico para los compuestos
con la frmula CH3HgX, forma una familia de compuestos
peligrosos que se encuentran a menudo en el
agua contaminada.46 Surgen por un proceso conocido como
biometilacin.
El mercurio (II) forma complejos con ligandos dadores de
nitrgeno, fsforo y azufre, pero se resiste a formar complejos
con los dadores de oxgeno; tambin genera complejos muy
estables con bromo, iodo y cloro como corresponde a un
catin blando. La estabilidad de los complejos de mercurio (II)
es mayor que la de los otros dos elementos de su grupo, cinc
y cadmio, porque adems de enlaces con hibridaciones
adecuadas del metal intervendrn enlaces por la mayor
expansin de los 5d del mercurio (efectos relativistas), que
inyectan carga a los orbitales d vacos de los ligandos: se
crear un sistema resonante que es compatible con la
asociacin cuntica del subnivel lleno 5d10, reforzando a la
vez los enlaces M-L por retrodonacin. Esto es inusual,
puesto que los iones ms pequeos forman normalmente los
mejores complejos. No se conocen complejos con ligandos ,
como CO, NO o alquenos. Los complejos de cinc son
incoloros, pero los de mercurio y en menor extensin los de
cadmio, son coloreados debido a la transferencia de carga del
metal al ligando (absorciones de transferencia de carga), y del
ligando al metal que es ms patente en el mercurio de
acuerdo a lo indicado antes (expansin 5d>4d).
La mayora de los complejos de Hg (II) son octadricos
distorsionados, con dos enlaces cortos y cuatro enlaces
largos. El caso extremo de esta distorsin es la formacin de
solo 2 enlaces, ejemplo de esto son los compuestos
Hg(CN)2 y Hg(SCN)2, y el complejo [Hg(NH3)2]Cl2; este ltimo
contiene el ion lineal [H3N-Hg-NH3]2+. El mercurio (II) tambin
forma complejos tetradricos como [Hg(SCN)4]2- y el K2[HgI4].
Este ltimo es el denominado reactivo de Nessler para la
determinacin de amonaco en disolucin; se detectan
concentraciones tan bajas como 1ppm y se forma un
precipitado amarillo o marrn, [Hg2NI.H2O] (unidades
{Hg2N}+ que dan entorno tetradrico de Hg para el N y lineal
para el Hg (II), catin polimrico con estructura 3D de
tipo cuprita, Cu2O, o bien anti--cristobalita.
Otros ejemplos de complejos de mercurio (II) donde se
pueden apreciar diferentes entornos de coordinacin, son:

Lineal: [Hg (py)2]2+, el ligando, py, es la piridina


Planotriangular: [HgX3]-, siendo X = Cl, Br, I
Tetradrico: [HgI4]2-; [Hg (en)2]2+; en, es la etilendiamina-
ligando quelato, y cada una conecta por dos sitios al
mercurio.
Octadrico: [Hg (en)3]2+

Aplicaciones[editar]

Bulbo de un termmetro de mercurio.


El mercurio se utiliza principalmente para la fabricacin de
productos qumicos industriales o para aplicaciones elctricas
y electrnicas. Se emplea en algunos termmetros,
especialmente los que se usan para medir temperaturas
elevadas. Una cantidad cada vez mayor se usa como
mercurio gaseoso en lmparas fluorescentes, mientras que la
mayora de las otras aplicaciones se estn eliminando
lentamente debido a las regulaciones de salud y seguridad,
siendo reemplazado en algunas aplicaciones por materiales
menos txicos, pero considerablemente ms caros, como
la aleacin Galinstano.47
Medicina[editar]

Relleno dental con amalgama de mercurio

Vase tambin: Amalgama (odontologa)

El mercurio y sus compuestos se han utilizado en medicina,


aunque son mucho menos comunes en la actualidad de lo
que lo eran antes, debido a que los efectos txicos del
mercurio y de sus compuestos son mejor conocidos. La
primera edicin del Manual de Merck en 1899 inclua muchos
compuestos de mercurio48 como medicamentos, tales como:

Mercauro
Mercuro-yodo-hemol.
Cloruro de mercurio-amonio
Benzoato de mercurio
Mercrico
Bicloruro de mercurio (Cloruro mercrico corrosivo,
U.S.P.)
Cloruro de mercurio
Cianuro de mercurio suave
Succinimida de mercurio
Yoduro de mercurio
Mercurio rojo biniodido
Yoduro de mercurio
Amarillo de mercurio (proto-yoduro)
Negro Hahnemann (xido de mercurio soluble)
xido rojo de mercurio
xido amarillo de mercurio
Salicilato de mercurio
Imido-succinato de mercurio
Sulfato de mercurio
Subsulfato de mercurio bsico (Turpeth Mineral)
Tanato de mercurio
Mercuro-cloruro de amonio
El mercurio es un ingrediente en amalgamas dentales.
El Thiomersal (denominado tiomersal en los Estados Unidos)
es un compuesto orgnico utilizado
como conservador en vacunas, aunque este uso est en
declive.49 El tiomersal se metaboliza en etilmercurio. Aunque
se ha discutido ampliamente acerca de la seguridad del
tiomersal (vase: Controversia del tiomersal), sugirindose
que este conservante a base de mercurio podra provocar o
desencadenar autismo en los nios, los estudios cientficos no
han mostrado evidencias que apoyen estas afirmaciones.50
Sin embargo, el tiomersal ha sido retirado, o reducido a
pequeas cantidades en todas las vacunas recomendadas
para los nios de Estados Unidos hasta los 6 aos de edad,
con la excepcin de la vacuna inactivada de la gripe.51
Otro compuesto de mercurio, merbromina (mercurocromo), es
un antisptico tpico utilizado para pequeos cortes y
raspaduras que todava est en uso en algunos pases.
El mercurio en la forma de uno de sus minerales ms
comunes, el cinabrio, se utiliza en diversas medicinas
tradicionales, especialmente en la medicina china tradicional.
Revisiones de su seguridad han encontrado que el cinabrio
puede conducir al envenenamiento por mercurio significativo
cuando se calienta, se consume en sobredosis, o tomado a
largo plazo, y puede tener efectos adversos en dosis
teraputicas, aunque los efectos de las dosis teraputicas
suelen ser reversibles. Aunque esta forma de mercurio parece
ser menos txica que otras formas, su uso en la medicina
tradicional china an no ha sido justificado, y la base
teraputica para su uso no est clara.52
Hoy en da, el uso de mercurio en medicina ha disminuido
considerablemente en todos los aspectos, especialmente en
los pases desarrollados. Los termmetros y
los esfigmomanmetros que contienen mercurio se inventaron
a principios del siglo XVIII y finales del XIX respectivamente.
A principios del siglo XXI, su uso est disminuyendo y ha sido
prohibidos en algunos pases por los propios estados y sus
instituciones mdicas. En 2002, el Senado de los Estados
Unidos aprob una legislacin para eliminar gradualmente la
venta de termmetros de mercurio. En 2003, los estados de
Washington y de Maine se convirtieron en los primeros en
prohibir los aparatos medidores de la presin arterial que
utilizasen mercurio.53 Compuestos de mercurio todava se
pueden encontrar en algunos medicamentos de venta libre,
incluyendo antispticos tpicos, laxantes, pomadas para
la dermatitis por paal, colirios, y en aerosoles nasales.
La FDA seala que "sus datos son insuficientes para
establecer el reconocimiento general de la seguridad y la
eficacia" de los ingredientes de mercurio en estos
productos.54 El mercurio se sigue utilizando en algunos
diurticos, aunque ya existen sustitutos para la mayora de
usos teraputicos.
Produccin de cloro y sosa custica[editar]
El cloro se produce a partir del cloruro sdico (sal comn,
NaCl) utilizando electrlisis para separar el sodio metlico del
gas cloro. Por lo general, la sal se disuelve en agua para
producir una salmuera. Los subproductos de dicho proceso
cloro-lcali son hidrgeno (H2) e hidrxido de sodio (NaOH),
lo que comnmente se conoce como sosa custica. Con
mucho, el mayor uso de mercurio5556 a finales del siglo XX era
en el proceso de celdas de mercurio (tambin
denominado proceso Castner-Kellner), en el que se forma el
sodio metlico como una amalgama en un ctodo hecho de
mercurio. Este sodio se hace reaccionar con el agua para
producir hidrxido de sodio.57 Muchas de las emisiones de
mercurio industriales del siglo XX proceden de este proceso,
aunque las plantas modernas afirmaban ser seguras en este
aspecto.56 Despus de alrededor de 1985, todas las nuevas
instalaciones de produccin de cloro-lcali que fueron
construidas en los Estados Unidos utilizan tecnologas de
smosis para producir cloro.
Uso en equipos de laboratorio[editar]
Algunos termmetros, especialmente los de altas
temperaturas, contienen mercurio; aunque estn
desapareciendo gradualmente. En los Estados Unidos, la
venta sin receta de los termmetros de mercurio est
prohibida desde el ao 2003.58
El mercurio tambin se utiliza en los telescopios de espejo
lquido.
Algunos telescopios de trnsito utilizan un recipiente con
mercurio para formar un espejo plano y absolutamente
horizontal, til en la determinacin de una referencia vertical o
perpendicular absoluta. Espejos parablicos horizontales
cncavos pueden formarse mediante la rotacin de mercurio
lquido en un recipiente cilndrico: el lquido adopta de este
modo forma parablica, permitiendo la reflexin y el enfoque
de la luz incidente. Estos telescopios son ms baratos que los
grandes telescopios de espejos convencionales hasta en un
factor de 100, pero el espejo de mercurio lquido no se puede
inclinar y siempre debe sealar hacia la vertical del lugar.596061
El mercurio lquido es una parte del popular electrodo de
referencia secundaria (denominado electrodo de calomel)
en electroqumica, como una alternativa al electrodo estndar
de hidrgeno. El electrodo de calomelanos se utiliza para
calcular el potencial del electrodo de las semiceldas.62 Por
ltimo, pero no menos importante, el punto triple del mercurio,
-38.8344 C, es un punto fijo utilizado como un estndar de
temperatura para la Escala Internacional de Temperatura
(ITS-90).5
Los electrodos empleados en polarografa6364 utilizan
mercurio elemental. Este uso permite que un nuevo electrodo
no contaminado est disponible para cada medicin o para
cada nuevo experimento.
Iluminacin y electrnica[editar]
El mercurio gaseoso se utiliza en lmparas de vapor de
mercurio, y lmparas fluorescentes y en algunos reclamos
publicitarios del tipo "letrero de nen". Estas lmparas de baja
presin emiten luz con lneas espectralmente muy estrechas,
que se utilizan tradicionalmente en espectroscopia para la
calibracin de las posiciones espectrales. Se venden
lmparas comerciales de calibracin para este fin; analizar la
luz de un fluorescente de techo en un espectrmetro es una
prctica de calibracin frecuente.65 El mercurio gaseoso
tambin se encuentra en algunos tubos electrnicos,
incluyendo ignitrones, tiratrones, y rectificadores de arco de
mercurio.66 Tambin se utiliza en las lmparas de atencin
mdica especializada para el bronceado de la piel y
desinfeccin.67 Se aade mercurio gaseoso a las lmparas
de ctodo fro que contienen argn para aumentar
la ionizacin y la conductividad elctrica. Una lmpara
rellenada de argn sin mercurio presentar manchas mates y
dejar de iluminar correctamente. Los sistemas de iluminacin
que contienen mercurio pueden ser tratados trmicamente
una sola vez. Cuando se aade vapor de mercurio a tubos
llenos de neon, la luz producida presentar manchas
rojas/azules inconsistentes, hasta que se complete el proceso
trmico inicial; finalmente, se encender un solo color,68
mostrando finalmente un color azul apagado coherente.

El brillo de color violeta oscuro de una descarga de vapor de


mercurio en una lmpara germicida, cuyo espectro es rico en
radiacin ultravioleta invisible.

Dispositivo bronceador de la piel que contiene una lmpara de


vapor de mercurio de baja presin y dos lmparas de infrarrojos,
que actan tanto como fuente de luz como de balasto elctrico.

Tipos variados de lmparas fluorescentes.


Cosmticos[editar]
El mercurio, en forma de tiomersal, es ampliamente utilizado
en la fabricacin de rmel. En 2008, Minnesota se convirti en
el primer estado en los Estados Unidos en prohibir el mercurio
aadido intencionadamente en los cosmticos, lo que supone
una norma ms dura que la del gobierno federal.69
Un estudio de la media geomtrica de la concentracin de
mercurio en la orina, identific una fuente no reconocida
previamente de la exposicin al mercurio inorgnico entre los
residentes de Nueva York: los productos para el cuidado de la
piel. Estudios basados en la biomonitorizacin de la poblacin
tambin mostraron que los niveles de concentracin de
mercurio son ms altos entre los consumidores de pescado y
marisco.70
Armas de fuego[editar]
Un compuesto de mercurio llamado "fulminato de mercurio"
se utilizaba principalmente en las cpsulas
fulminantes como detonador de la carga de plvora de
los cartuchos que sirven de municin a las armas de fuego.
Usos histricos[editar]
Interruptor de mercurio tipo (SPST).

Manmetro de columna de mercurio.

Muchas aplicaciones histricas hacen uso de las peculiares


propiedades fsicas del mercurio, sobre todo como un lquido
denso y como un metal lquido:

Cantidades de mercurio lquido de entre 90 y 600 g han


sido recuperadas de tumbas de las lites de la civilizacin
maya (entre los aos 100 y 700)71 o en vasijas rituales en
seis lugares. Este mercurio pudo haber sido utilizado en
cuencos como espejo con fines adivinatorios. Cinco de
ellos datan del perodo clsico de la civilizacin maya (c.
250-900), pero uno de los seis ejemplos es anterior.72
Fue utilizado como colorante en forma
de bermelln (cinabrio en polvo), formando parte de forma
extensiva de las pinturas de color rojo durante siglos,
hasta ser sustituido por el rojo de cadmio (que no es
txico).
En la Espaa Islmica fue utilizado para llenar piscinas
decorativas. Siglos despus, el artista
estadounidense Alexander Calderconstruy una fuente de
mercurio para el Pabelln Espaol de la Exposicin
Internacional de Pars de 1937. La fuente est ahora en
exhibicin en la Fundaci Joan Mir en Barcelona.73
El mercurio se utilizaba dentro de seuelos de
pesca oscilantes. Su forma pesada, con la inestabilidad
propia del mercurio lquido en su interior, hace que el
movimiento irregular de estos seuelos sea muy atractivo
para los peces. Su uso se prohibi por motivos
ambientales, pero se ha producido la posterior reaparicin
de este arte de pesca ilegal.
Las lentes de Fresnel de los faros antiguos utilizaban un
bao de mercurio sobre el que flotaban y rotaban,
actuando como un cojinete.74

Interruptor de turbina de mercurio. El motor hace girar la rueda


dentada que pasa por un flujo de mercurio proyectado a travs
de la trayectoria de los dientes. Ajustando la posicin de la
rueda arriba o abajo el ciclo inducido en la corriente del circuito
primario puede modificarse.

En los primeros aos de la radiodifusin a comienzos del


siglo XX, para generar ondas hercianas con frecuencias
de kilociclos, se utilizaban unos interruptores
electromecnicos consistentes en una rueda dentada
metlica que interceptaba un flujo continuo de mercurio
por el que se haca circular la electricidad
(vase Conectores de mercurio).

Esfigmomanmetros (medidores de presin


arterial), barmetros, bombas de
difusin, coulombmetros, y otros muchos instrumentos de
laboratorio utilizan mercurio. Como lquido opaco con una
alta densidad y una expansin trmica casi lineal, es ideal
para este uso.75
Como lquido conductor de la electricidad, se utiliz
en interruptores de mercurio (incluyendo algunos tipos de
interruptores de luz domsticos instalados antes de
1970), interruptores basculantes utilizados en detectores
de fuego antiguos, y los interruptores de inclinacin de
algunos tipos de termostatos domsticos.76
Debido a sus propiedades acsticas, el mercurio se utiliz
como medio de propagacin en dispositivos con memoria
de lnea de retardo utilizados en las primeras
computadoras digitales de la mitad del siglo XX.
Turbinas de vapor de mercurio experimentales se
instalaron para aumentar la eficiencia de la energa
elctrica de las plantas de combustibles fsiles.77 La
planta de energa South Meadow en Hartford
(Connecticut), emple mercurio como fluido de trabajo (en
una configuracin binaria con un circuito de agua
secundario) durante una serie de aos a partir de finales
de la dcada de 1920, en un intento por mejorar la
eficiencia de la planta. Varias otras plantas fueron
construidas con este diseo de turbina, incluyendo la
estacin Schiller en Portsmouth (Nuevo Hampshire) que
se puso en servicio en 1950. La idea no tuvo xito en toda
la industria debido al peso y a la toxicidad del mercurio,
as como a la aparicin de las plantas de
vapor supercrtico en los aos siguientes.7879
Del mismo modo, el mercurio lquido se utiliz
como refrigerante para algunos reactores nucleares; sin
embargo, el sodio se ha impuesto para los reactores
enfriados con metal lquido, debido a que la alta densidad
del mercurio requiere mucha ms energa para hacerlo
circular por los circuitos de refrigeracin.80
El mercurio era un propulsor de motores inicos en los
inicios de los sistemas de retropropulsin espacial
elctrica. Sus ventajas eran su alto peso molecular, su
baja energa de ionizacin, su baja energa de doble
ionizacin, la alta densidad del lquido y la capacidad de
almacenamiento del metal a temperatura ambiente. Sus
desventajas eran los problemas relacionados tanto con
impactos ambientales asociados con las pruebas, como
con el eventual enfriamiento y condensacin de algunos
de los propelentes en la nave espacial en las operaciones
de larga duracin en tierra. El primer vuelo espacial que
utiliz la propulsin elctrica con un propulsor de iones de
mercurio como combustible (desarrollado por el centro de
investigacin NASA Lewis) fue la nave espacial "SERT-1"
lanzada por la NASA en 1964. El vuelo SERT-1 fue
seguido por el SERT-2 en 1970. El mercurio y
el cesio fueron los propulsores utilizados en los primeros
motores de iones, hasta que en el Hughes Research
Laboratory se descubri que el gas xenn es un sustituto
ms adecuado. El xenn es ahora el propelente utilizado
en los motores de iones, ya que tiene un alto peso
molecular, poca o ninguna reactividad debido a su
naturaleza de gas noble, y presenta una alta densidad
cuando se almacena como un lquido a baja
temperatura.8182
Otras aplicaciones hacen uso de las propiedades qumicas
del mercurio:
La batera de mercurio es un tipo de acumulador
elctrico no recargable, una celda primaria muy comn a
mediados del siglo XX. Se utilizaba en una amplia
variedad de aplicaciones y estaba disponible en varios
tamaos, en particular para las pequeas pilas botn. Su
salida de tensin constante y larga vida til le dieron un
uso especfico en los medidores de luz las cmaras
fotogrficas y en los audfonos. Las pilas de mercurio
fueron prohibidas de manera efectiva en la mayora de los
pases en la dcada de 1990, debido a las preocupacin
por la contaminacin por mercurio del suelo.83
El mercurio se utiliza para la conservacin de la madera,
la creacin de daguerrotipos, el plateado de espejos, en
pinturas navales para evitar que se adhieran distintos
organismos al casco de los buques (uso abandonado en
1990), herbicidas (abandonado en 1995), pequeos
juguetes en forma de laberintos de bolsillo en los que se
debe guiar una gota de mercurio, algunos productos de
limpieza, y en los sensores de algunos dispositivos de
suspensin autonivelante utilizados en su momento en
automocin. Como medicamentos, los compuestos de
mercurio se han utilizado en antispticos,
laxantes, antidepresivos, y en tratamientos contra la sfilis.
Supuestamente fue utilizado por espas de los Aliados en
acciones de sabotaje contra la Luftwaffe, mediante una
pasta de mercurio que provocaba la rpida corrosin
del aluminio de los aviones, causndoles fallos
estructurales graves.84
Proceso clorolcali: El principal uso industrial del mercurio
durante el siglo XX fue en la electrlisis para separar el
cloro y el sodio de la salmuera; sirviendo el mercurio
como nodo del proceso Castner-Kellner. El cloro se
utiliza para el blanqueo de papel (por lo que la
localizacin de muchas de estas plantas estaba cerca de
fbricas de papel), mientras que el sodio se utiliza para
fabricar hidrxido de sodio utilizado en jabones y otros
productos de limpieza. Este uso ha sido abandonado en
gran medida, sustituyndose por otras tecnologas que
utilizan membranas osmticas.85
Como electrodos en algunos tipos de electrlisis,
en catalizadores y en insecticidas.
El mercurio tambin fue utilizado como limpiador del
interior de los caones de las armas de fuego.8687
A partir de mediados del siglo XVIII hasta mediados del
siglo XIX, se utiliz en la fabricacin de sombreros
de fieltro un proceso denominado "carroting". Las pieles
de animales eran lavadas en una solucin de nitrato
mercrico (Hg (NO32H2O2) de color naranja (el trmino
"carroting", de zanahoria en ingls, surgi de este color).88
Este proceso separa la piel del pelaje enmaraado,
aunque esta disolucin y los vapores que produce son
altamente txicos. El Servicio de Salud Pblica de los
Estados Unidos prohibi el uso de mercurio en la industria
del fieltro en diciembre de 1941. Los sntomas
psicolgicos asociados con el envenenamiento por
mercurio inspiraron la expresin inglesa "mad as a
hatter" (loco como un sombrerero). El personaje de El
Sombrerero de Lewis Carroll en su libro Las aventuras de
Alicia en el pas de las maravillas era un juego de
palabras basado en la antigua frase, pero el carcter
mismo del personaje no presenta sntomas de
envenenamiento por mercurio.89
Minera de oro y plata. Histricamente, se utiliz mercurio
ampliamente en minera hidrulica con el fin de separar
por flotacin el oro (que se hunde en el mercurio) de la
mezcla de grava y de agua que lo acompaan. Las
partculas finas de oro adems pueden formar una
amalgama mercurio-oro y, por lo tanto, aumentar los
porcentajes de recuperacin de oro.5 El uso a gran escala
del mercurio se detuvo en la dcada de 1960. Sin
embargo, se sigue utilizando a pequea escala, a
menudo clandestina, en la prospeccin de oro. Se estima
que 45.000 toneladas mtricas de mercurio que fueron
utilizadas en California en la explotacin de placeres
aurferos no han sido recuperadas.90 Mercurio fue
tambin usado en plata mining.91
Uso medicinal histrico[editar]
El cloruro de mercurio (I) (tambin conocido como calomel o
cloruro de mercurio) se ha utilizado en la medicina
tradicional como diurtico, desinfectante tpico, y laxante.
El cloruro de mercurio (II) (tambin conocido como cloruro de
mercurio o sublimado corrosivo) en tiempos se utiliz para
tratar la sfilis (junto con otros compuestos de mercurio),
aunque es tan txico que a veces los sntomas de su
toxicidad se confunden con los de la sfilis que se crea
tratar.92 Tambin se utiliza como desinfectante. El "Blue
mass", una pastilla o jarabe en el que el mercurio es el
ingrediente principal, se recet a lo largo del siglo XIX para
numerosas enfermedades, como el estreimiento, la
depresin, la infertilidad y los dolores de cabeza.93 A
principios del siglo XX, el mercurio se administr a nios
pequeos como laxante y vermfugo, y se utiliz en polvo
dental para lactantes. La merbromina, un organohaluro que
contiene mercurio (a veces se vende como mercurocromo)
sigue siendo ampliamente utilizado, pero ha sido prohibido en
algunos pases como los Estados Unidos.94

Toxicidad y seguridad[editar]
Vanse tambin: Envenenamiento por mercurio y Ciclo del
mercurio.
El mercurio y la mayora de sus compuestos son
extremadamente txicos y deben ser manejados con cuidado;
en los casos de derrames relacionados con el mercurio (por
ejemplo, en el caso de rotura de termmetros o de tubos
fluorescentes que contengan el metal o sus vapores), existen
procedimientos de limpieza especficos para evitar la
exposicin y evitar su dispersin.95 Protocolos para fusionar
fsicamente las gotas ms pequeas depositadas sobre
superficies duras para poder recogerlas con un cuentagotas,
o bien para empujar suavemente el derrame hacia un
recipiente desechable. Aspiradoras y escobas causan una
mayor dispersin del mercurio y no deben utilizarse.
Posteriormente se esparcen sobre el rea afectada por el
derrame escamas de azufre, zinc, o algn otro material en
polvo que forme fcilmente una amalgama (aleacin) con el
mercurio a temperaturas ordinarias, antes de ser recogidos y
depositados adecuadamente. La limpieza de superficies
porosas y prendas de vestir no es eficaz para eliminar todos
los rastros de mercurio y, por lo tanto, se aconseja a desechar
este tipo de artculos cuando han estado expuestos a un
derrame de mercurio.
El mercurio puede ser absorbido por la piel y las membranas
mucosas y los vapores de mercurio puede ser inhalados
accidentalmente, por lo que los contenedores de mercurio
estn bien sellados para evitar derrames y evaporacin. El
calentamiento del mercurio o de sus compuestos, que pueden
descomponerse cuando se calientan, debe llevarse a cabo
con una ventilacin adecuada a fin de minimizar la exposicin
al vapor de mercurio. Las formas ms txicas de mercurio son
sus compuestos orgnicos, como el dimetilmercurio y
el metilmercurio. El mercurio puede causar tanto
intoxicaciones crnicas como agudas, incluyendo
el envenenamiento por mercurio.
Liberacin en el medio ambiente[editar]

Cantidad de mercurio atmosfrico depositado en el glaciar


superior de Fremont (Wyoming) entre 1720 y 1990.
Los ndices de depsito pre-industriales de mercurio de la
atmsfera pueden ser de aproximadamente 4 ng/(1 l de
depsito de hielo). A pesar de que puede ser considerado un
nivel natural de la exposicin, las fuentes regionales o
globales tienen efectos significativos. Las erupciones
volcnicas pueden aumentar el nivel atmosfrico entre 4 y 6
veces.96
Las fuentes naturales, tales como los volcanes, son
responsables de aproximadamente la mitad de las emisiones
de mercurio a la atmsfera. La contaminacin provocada por
la actividad humana se puede dividir en los siguientes
porcentajes estimados:979899

65% de centrales trmicas, siendo las plantas de


carbn la mayor fuente agregada (el 40% de las
emisiones de mercurio de Estados Unidos en 1999). Esto
incluye plantas de energa alimentados con gas donde el
mercurio no se ha eliminado. Las emisiones procedentes
de la combustin de carbn son entre uno y dos rdenes
de magnitud mayores que las emisiones procedentes de
la combustin de petrleo, dependiendo de cada pas.97
11% de la produccin de oro. Las tres mayores fuentes
de emisiones de mercurio en los EE.UU. son las tres
mayores minas de oro. La liberacin hidrogeoqumica de
mercurio producto de la excavacin de las minas de oro
ha sido contabilizada como una fuente significativa de
emisin de mercurio a la atmsfera en el este de
Canad.100
6,8 % de la produccin de metales no ferrosos,
tpicamente en fundiciones.
6,4 % de la produccin de cemento.
3 % a partir de vertederos, incluyendo basuras
domsticas y residuos peligrosos, hornos crematorios, y
la incineracin de fangos de depuracin.
3 % de la produccin sosa custica.
1,4 % de la produccin de arrabio y acero.
1,1 % de la produccin de mercurio, sobre todo para las
bateras.
2 % de otras fuentes.
Los porcentajes anteriores son estimaciones de las emisiones
de mercurio de origen humano a nivel mundial en el ao
2000, con exclusin de la quema de biomasa, una fuente
importante en algunas regiones.97
La contaminacin atmosfrica reciente por mercurio en
ambientes urbanos al aire libre se midi con valores de entre
0,01-0,02 mg/m3. En 2001 se midieron y estudiaron los
niveles de mercurio en 12 lugares del interior de viviendas
elegidos para representar una seccin transversal de las
clases de construccin, la ubicacin y las edades de los
edificios en el rea de Nueva York. Este estudio encontr
concentraciones elevadas de mercurio en el interior de las
viviendas significativamente ms elevados que los registrados
al aire libre, en un rango de entre 0,0065 y 0,523 mg/m3. El
promedio fue de 0,069 g/m3.101
El mercurio tambin entra en el medio ambiente a travs de
su eliminacin inadecuada (por ejemplo, en los vertederos y
en las incineradoras) de determinados productos que
contienen mercurio, como: piezas de automviles, bateras y
pilas, bombillas fluorescentes, productos mdicos,
termmetros y termostatos.102 Debido a problemas de salud
(vase ms adelante), se est reduciendo progresivamente o
eliminando el mercurio en estos productos. Por ejemplo, la
cantidad de mercurio contenido en los termostatos vendidos
en los Estados Unidos se redujo de 14,5 toneladas en 2004 a
3,9 toneladas en 2007.103
La mayora de los termmetros utilizan ahora alcohol tintado
en lugar de mercurio, y los termmetros de la
aleacin galinstano son tambin una opcin disponible. Los
termmetros de mercurio se utilizan todava de vez en cuando
en el campo de la medicina, ya que son ms precisos que los
termmetros de alcohol, aunque frecuentemente, ambos
estn siendo reemplazados por los termmetros electrnicos
y menos comnmente por los ya citados termmetros de
galinstano. Los termmetros de mercurio siguen siendo
ampliamente utilizados para ciertas aplicaciones cientficas
debido a su mayor precisin y rango de trabajo.
Histricamente, una de las mayores emisiones se produjo en
la planta industrial de Colex, una instalacin dedicada a la
separacin de istopos de litio situada en Oak Ridge,
Tennessee. La planta oper en las dcadas de 1950 y 1960.
Los registros son incompletos y poco claro, pero las
comisiones gubernamentales han estimado que se desconoce
el paradero de unas novecientas toneladas de mercurio.104
Un desastre industrial grave fue el vertido de compuestos de
mercurio a la baha de Minamata, en Japn. Se estima que
ms de 3.000 personas sufrieron varias deformidades
severas, sntomas de intoxicacin por mercurio o la muerte,
en lo que se conoce como enfermedad de Minamata debido
al envenenamiento por mercurio.105106
Ms recientemente, en varias comunidades del estado de
Quertaro, Mxico, se ha descubierto la presencia de
mercurio en alimentos de origen animal, vegetal y en el agua,
y los niveles de contaminacin por este elemento "exceden
hasta en mil por ciento el mximo permitido, lo que implica
graves riesgos para la salud".107
Contaminacin global
Mercurio medido en el hielo del Monte Logan y en el glaciar
Fremont y Hg emitido de origen antropognico. Figura
redibujada a partir del original publicado por Beal et al. (2015).108

Las emisiones de mercurio a la atmsfera se distribuyen


globalmente y contaminan todos los ecosistemas.109 Como ya
se ha sealado, el mercurio procede de actividades humanas
(combustin del carbn, minera directa de mercurio, plata y
oro) y actividades naturales (vulcanismo, por ejemplo). Las
emisiones producen mayoritariamente Hg0, con menor
cantidad de Hg2+. El mercurio depositado puede ser re-
emitido a la atmsfera mediante su intercambio entre el
ocano y el aire o la combustin de biomasa.110111
El mercurio almacenado en el hielo del monte Logan (5340 m
sobre el nivel del mar; Yukon, Canad) desde el ao 1400
hasta 1998 ha sido medido con precisin.108 La mayora de la
acumulacin de mercurio de origen antropognico durante
600 aos se produjo en el Monte Logan durante el siglo XX y
especialmente entre 1940 y 1975. El incremento entre 1993 y
1998 (final del muestreo) puede reflejar el aumento de
emisiones a la atmsfera por la combustin de carbn en Asia
y la minera a pequea escala de los pases en desarrollo,
que se ha estimado que contina hasta la actualidad.112113 La
recolecta y estudio de nuevas muestras de hielo es urgente
debido a la desaparicin acelerada de los glaciares.114
Exposicin laboral[editar]
Debido a los efectos sobre la salud de la exposicin al
mercurio, sus usos industriales y comerciales son regulados
en muchos pases. La Organizacin Mundial de la Salud,
la OSHA, y la NIOSH tratan al mercurio como un riesgo
laboral, y se han establecido lmites de exposicin laboral
especficos. Las emisiones y la eliminacin del mercurio
ambiental estn regulados en los EE.UU. principalmente por
la Agencia de Proteccin Ambiental.
Estudios epidemiolgicos han constatado numerosos efectos
nocivos del mercurio, como temblores, deterioro de
habilidades cognitivas, y alteraciones del sueo en
trabajadores con exposicin crnica al vapor de mercurio,
incluso a bajas concentraciones (en el rango de 0,7 a 42
mg/m3.115116 Un estudio ha demostrado que la exposicin
puntual (4 - 8 horas) a niveles de mercurio elemental
calculados entre 1,1 y 44 mg/m3 dio lugar a dolor en el
pecho, disnea, tos, hemoptisis, deterioro de la funcin
pulmonar, y la evidencia de neumonitis.117 La exposicin
aguda intersticial al vapor de mercurio se ha demostrado que
produce profundos efectos sobre el sistema nervioso central,
incluyendo reacciones psicticas caracterizadas por el delirio,
alucinaciones y tendencia suicida. La exposicin ocupacional
se ha plasmado en un amplio alcance de perturbaciones
funcionales, incluyendo eretismo, irritabilidad, nerviosismo,
timidez excesiva, e insomnio. Con la exposicin continuada,
se desarrolla un ligero temblor, que puede transformarse en
espasmos musculares violentos. El temblor inicialmente
involucra a las manos, y luego se extiende a los prpados, los
labios y la lengua. A largo plazo, la exposicin de bajo nivel se
ha asociado con sntomas ms sutiles de eretismo,
incluyendo fatiga, irritabilidad, prdida de memoria, sueos
vvidos y depresin.118119
Daos fetales[editar]
Los efectos nocivos del mercurio pueden ser transmitidos de
la madre al feto, e incluyen dao cerebral, retraso mental,
falta de coordinacin, ceguera, convulsiones e incapacidad
para hablar. Los nios con envenenamiento por
mercurio pueden desarrollar problemas en sus sistemas
nervioso y digestivo y daos renales.120
Tratamiento[editar]
La investigacin sobre el tratamiento de la intoxicacin y
el envenenamiento por mercurio es limitada. En la actualidad
los frmacos disponibles para tratar la intoxicacin mercurial
aguda incluyen quelantes de N-acetil-D, L-
penicilamina (PAN), Dimercaprol, cido 2,3-dimercapto-1-
propanosulfnico (DMPS), y cido
dimercaptosuccnico (DMSA). En un pequeo estudio
incluyendo a 11 trabajadores de la construccin expuestos al
mercurio elemental, los pacientes fueron tratados con DMSA
y NAP.121 La terapia de quelacin con ambos frmacos tuvo
como resultado la movilizacin de una pequea fraccin del
mercurio total corporal estimado. El DMSA fue capaz de
aumentar la excrecin de mercurio en un grado mayor que el
NAP.122
Pescado y marisco[editar]
Artculo principal: Presencia de mercurio en peces

El pescado y el marisco tienen una tendencia natural a


concentrar mercurio en sus cuerpos, a menudo en forma
de metilmercurio, un compuesto orgnico altamente txico.
Las especies de peces que forman parte de los niveles
superiores de la cadena alimentaria, como tiburones, peces
espada, caballas, atunes o albacoras contienen mayores
concentraciones de mercurio que otros. Como el mercurio y el
metilmercurio son solubles en grasa, se acumulan
principalmente en las vsceras, aunque tambin se depositan
en todo el tejido muscular.123 Cuando un pez es consumido
por un depredador, el nivel de mercurio se acumula. Dado
que los peces son poco eficientes en la depuracin de la
acumulacin de metilmercurio, las concentraciones en sus
tejidos aumentan con el tiempo. Por lo tanto, las especies que
estn ms altas en la cadena trfica acumulan una carga
corporal de mercurio que puede ser diez veces ms alta que
la de las especies que consumen. Este proceso se
llama biomagnificacin. Este tipo de envenenamiento por
mercuriose produjo de esta manera en Minamata, Japn,
dando lugar a la denominada enfermedad de Minamata.

Precauciones[editar]
Transporte[editar]
Se transporta en estado lquido, cdigo europeo del A.D.R.:
[2809-80-8-8,66 c)].124 Los contenedores deben cerrarse
hermticamente. Se pueden emplear contenedores
de acero, acero
inoxidable, hierro, plsticos, vidrio o porcelana. Deben
evitarse los contenedores
de plomo, aluminio, cobre, estao y cinc.125
Almacenar en reas fras, secas, bien ventiladas, alejadas de
la radiacin solar y de fuentes de calor y/o ignicin, ya que a
temperaturas mayores de 40 C produce vapor. Debe estar
alejado de cido ntrico concentrado, acetileno y cloro. Debe
almacenarse en recipientes irrompibles de materiales
resistentes a la corrosin y que sean compatibles.
Manchas[editar]
El mercurio puede amalgamarse accidentalmente con metales
nobles como el oro, produciendo manchas sobre su
superficie. Dado que el mercurio se evapora a unos 360C
(de hecho, debe ser almacenado a una temperatura que no
sobrepase los 40 C para evitar la emanacin de vapores), es
posible eliminar una mancha (por ejemplo, de alguna joya)
colocndola en la llama de un mechero y despus pulindola.
Si la mancha es muy grande puede introducirse la joya
en cido ntrico concentrado o cido sulfrico concentrado (la
joya debe ser de oro o platino, de lo contrario se disolver).
Los cidos reaccionan con el mercurio, por lo que debe
tenerse en cuenta que estas reacciones son exotrmicas y
liberan vapores txicos.126
Etiquetado[editar]
De acuerdo a la legislacin de la Unin Europea en el
etiquetado deben incorporarse las frases R: R 23 ("Txico por
inhalacin") y R 33 ("Peligro de efectos acumulativos").
Tambin deben incorporarse las frases S: S 1/2 ("Consrvese
bajo llave y mantngase fuera del alcance de los nios"), S
7 ("Mantngase el recipiente bien cerrado") y S 45 ("En caso
de accidente o malestar, acuda inmediatamente al mdico (si
es posible, mustrele la etiqueta)").

Reglamentos[editar]
Internacional[editar]
Un total de 140 pases acordaron en la Minamata Convention
on Mercury el Programa de las Naciones Unidas para el
Medio Ambiente (PNUMA) con el objeto de evitar emisiones
peligrosas. 127 El convenio fue firmado el 10 de octubre de
2013.128
Unin Europea[editar]
En la Unin Europea, la directiva sobre la restriccin del uso
de ciertas sustancias peligrosas en aparatos elctricos y
electrnicos (vase RoHS) prohbe el mercurio de ciertos
productos elctricos y electrnicos, y limita la cantidad de
mercurio en otros productos a menos de 1000 ppm.129
Tambin se han impuesto restricciones para la concentracin
de mercurio en los envases (el lmite es de 100 ppm para
suma de mercurio, plomo, cromo hexavalente y cadmio) y en
las bateras (el lmite es de 5 ppm).130 En julio de 2007, la
Unin Europea prohibi tambin el mercurio en dispositivos
de medicin no elctricos, tales como termmetros y
barmetros. La prohibicin slo se aplica a nuevos
dispositivos, y contiene excepciones para el sector de la
atencin sanitaria y un perodo de gracia de dos aos para los
fabricantes de barmetros. 131
Noruega[editar]
Noruega promulg una prohibicin total del uso de mercurio
en la fabricacin e importacin/exportacin de productos de
mercurio, el 1 de enero de 2008.132 En 2002, se constat que
varios lagos en Noruega presentaban un mal estado debido a
la contaminacin por mercurio, con un exceso de 1 g/g de
mercurio en sus sedimentos.133 En 2008, el Ministro de
Desarrollo para el Medio Ambiente de Noruega, Erik Solheim,
manifest que: "El mercurio es una de las toxinas ambientales
ms peligrosas. Alternativas satisfactorias al mercurio en los
productos ya estn disponibles, por lo que es apropiado
introducir una prohibicin."134
Suecia[editar]
Los productos que contienen mercurio fueron prohibidos
en Suecia en 2009.135136
Dinamarca[editar]
En 2008, Dinamarca tambin prohibi la amalgama de
mercurio dental, excepto para el relleno de la superficie de
masticacin de dientes permanentes, como los molares de
adultos.134
Estados Unidos[editar]
En los Estados Unidos, la Agencia de Proteccin
Ambiental (EPA) se encarga de regular y gestionar la
contaminacin por mercurio. Varias leyes confieren a la EPA
esta autoridad. Adems, en la normativa recogida en
el "Mercury-Containing and Rechargeable Battery
Management Act", aprobada en 1996, se retira
paulatinamente el uso del mercurio en las pilas, y se prev la
eliminacin eficiente y rentable de los muchos tipos de
bateras usadas.137 Los pases de Amrica del Norte
contribuyeron aproximadamente con el 11% del total de las
emisiones globales antropognicas de mercurio en 1995.138
La "Clean Air Act" (1990), aprobada en 1990, puso al
mercurio en una lista de contaminantes txicos que necesitan
ser controlados en la mayor medida posible. Por lo tanto, las
industrias que liberan altas concentraciones de mercurio al
medio ambiente han acordado en instalar el mximo
alcanzable de las tecnologas de control (MACT). En marzo
de 2005, la EPA promulg una regulacin139 que aadi las
centrales elctricas a la lista de fuentes que deben ser
controladas e instituy un sistema de Comercio de derechos
de emisin nacional. Se dio de plazo hasta noviembre de
2006 para imponer controles ms estrictos, pero despus del
desafo legal de varios estados, las regulaciones fueron
derogadas por un tribunal federal de apelaciones el 8 de
febrero de 2008. La norma no se considera suficiente para
proteger la salud de las personas que viven cerca de las
plantas de energa que queman carbn, dados los efectos
negativos documentados en el Informe al Congreso del
Estudio de la EPA de 1998.140 Sin embargo, nuevos datos
publicados en 2015 mostraron que despus de la introduccin
de controles ms estrictos sobre el mercurio, ste se redujo
drsticamente, lo que indica que la Ley de Aire Limpio surti
el efecto deseado.141
La EPA anunci nuevas reglas para las plantas elctricas de
carbn el 22 de diciembre de 2011.142 Los hornos de cemento
que queman residuos peligrosos se mantienen a un nivel de
control menos estricto que las incineradoras estndar de
residuos peligrosos, por lo que constituyen una fuente
desproporcionada de la contaminacin por mercurio.143

Vase tambin[editar]
Envenenamiento por mercurio
Enfermedad de Minamata
Metilmercurio
Mercurio rojo
Amalgama (odontologa)
Carga txica
Presencia de mercurio en aves
Presencia de mercurio en peces

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Enlaces externos[editar]

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Society of Chemistry's Chemistry World: Mercury
Mercury at The Periodic Table of Videos (University of
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