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PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

ERRNVPHGLFRVRUJ
PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Mark Garrison
Kentucky State University

Olga Loredo Hernndez


Doctora en Psicologa, UNAM
Profesora de Psicologa
Escuela Nacional Preparatoria
Facultad de Psicologa, UNAM

Revisin tcnica
Silvia Jurado Cullar
Licenciada en Psicologa, UNAM
Coordinadora de Psicologa
Direccin de la Escuela Nacional Preparatoria

Traduccin:
ROSA MARA ROSAS SANCHEAZ.

ERRNVPHGLFRVRUJ
Traductora Tcnica

McGRAW-HILL
MXICO BUENOS AIRES CARACAS GUATEMALA LISBOA MADRID NUEVA YORK
PANAM SAN JUAN SANTAF DE BOGOT SANTIAGO SO PAULO
AUCKLAND HAMBURGO LONDRES MILN MONTREAL NUEVA DELHI PARS
SAN FRANCISCO SINGAPUR ST. LOUIS SIDNEY TOKIO TORONTO
Gerente de producto: Jos C. Pecina Hernndez
Supervisor de edicin: Javier Lpez Campoy
Supervisor de produccin: Gerardo Briones Gonzlez

PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Prohibida la reproduccin total o parcial de esta obra,


por cualquier medio, sin autorizacin escrita del editor.

DERECHOS RESERVADOS 1996, respecto a la primera edicin por


McGRAW-HILL/INTERAMERICANADE MXICO, S.A. DE C.V.
Atlacomulco 499-501, Fracc. Ind. San Andrs Atoto
53500 Naucalpan de Jurez, Edo. de Mxico
Miembro de la Cmara Nacional de la Industria Editorial, Reg. Nm. 1890

ISBN: 970-10-0927-4

1234567890 L.I.-96 9087543216

Impreso en Mxico Printed in Mxico

Esta obra se termin de


imprimir en Marzo de 1996 en
Litogrfica Ingramex
Centeno Nm 162-1
Col. Granjas Esmeralda
Delegacin Iztapalapa
09810 Mxico, D.F.

Se tiraron 5,000 ejemplares


Prefacio
Hoy ms que nunca los estudiantes de bachillerato ciones humanas. A medida que aumenta la comple-
deben darse cuenta de que la psicologa no es slo jidad de la vida humana, se hace ms importante que
una asignatura del programa de estudios, sino tam- nos conozcamos a nosotros mismos y tambin nues-
bin una de las habilidades indispensables para te- tros recursos internos que hacen ms agradables el
ner xito en la escuela, en el trabajo y en su vida trabajo y las relaciones interpersonales,
personal. En este libro encontrarn una introduccin En Psicologa para bachillerato se exponen con
a los conceptos fundamentales de la psicologa; tam- amplitud los temas de esta disciplina tan dinmica,
bien les ayudar a entender cmo estos conceptos y Se incluyen sntesis de las principales investigacio-
principios afectan a los procesos del pensamiento, al nes y teoras. Se ha puesto especial cuidado en fami-
comportamiento y a las relaciones con los dems. liarizar a los estudiantes con las formas en que todos
Es innegable que debemos conocer los aspectos los aspectos de la psicologa influyen en su vida,
bsicos de la psicologa y sus aplicaciones. A medida Adems de ofrecer muchos ejemplos que se refieren
que las tecnologas impersonales invaden los luga- al trabajo, la escuela y otros ambientes, se les estimu-
res de trabajo, las empresas buscan cada vez ms la para que confronten su experiencia personal con
empleados con excelentes cualidades para las rea- los conceptos expuestos.
Contenido
En catorce captulos y un apndice se desarrolla el programa oficial de la Escuela Nacional Preparatoria, a
saber:

Captulo 1 Introduccin a la psicologa ....................................................................................... 3


Captulo 2 Factores biolgicos del comportamiento..................................................................... 19
Captulo 3 Sensacin y percepcin ............................................................................................. 43
Captulo 4 Motivacin y emocin ............................................................................................... 67
Captulo 5 Estados alterados de la conciencia ............................................................................. 87
Captulo 6 Aprendizaje .............................................................................................................. 105
Captulo 7 Memoria y pensamiento ............................................................................................ 129
Captulo 8 Infancia y niez ......................................................................................................... 153
Captulo 9 Adolescencia ............................................................................................................. 171
Captulo 10 Edad adulta y vejez ...................................................................................................... 185
Captulo 11 Teora de la personalidad .......................................................................................... 201
Captulo 12 Pruebas psicolgicas ................................................................................................. 221
Captulo 13 Interaccin humana................................................................................................... 243
Captulo 14 Actitudes e influencia social ...................................................................................... 261
Apndice de la psicologa a las carreras y profesiones ........................................................................ 287
ndice alfabtico ................................................................................................................................. 291

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Estructura de los captulos
Los captulos comienzan con los objetivos de A lo largo del libro se incluyen recuadros con todo
aprendizaje, para que los estudiantes sepan de an- tipo de informacin complementaria: investiga-
temano lo que estudiarn y aprendern en cada ciones, aplicaciones prcticas, mito o realidad, que
captulo. adems de completar las ideas que se exponen a
Viene despus una introduccin bastante amplia. lo largo del texto son un aliciente por su carcter
En ella se resalta la importancia del tema y las tan ameno e interesante.
aplicaciones prcticas que tienen en la vida. Finalmente, al final de cada captulo se incluyen
Se incluye un temario que da al lector un panora- preguntas, un resumen y preguntas para repaso
ma general de los temas y subtemas del captulo. y discusin.
Despus se desarrollan los temas con un estilo Ilustraciones. No podan faltar en un libro como
sencillo y ameno: el lenguaje, los ejemplos, las ste las fotografas, esquemas y fotos que lo enri-
explicaciones y definiciones se exponen con mu- quecen desde el punto de vista visual.
cha agilidad y fluidez. Todo ello contribuye a ha-
cer de este un libro cuya lectura es amena y
atractiva.

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Agradecimientos
No podemos terminar esta introduccin sin agradecerla valiosa colaboracin
de la licenciada Silvia Jurado, coordinadora de psicologa
en la Direccin General de la Escuela Nacional Preparatoria,
pues sus sugerencias y recomendaciones ayudaron a ofrecer
un libro ms completo y fiel al programa de estudios de esa institucin.

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Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers ser
capaz de:
describir los temas que se exponen en
un curso de introduccin a la
psicologa.
enumerar los objetivos de un curso de
introduccin a la psicologa.
explicar qu es la psicologa y describir
los mtodos bsicos de investigacin.
explicar las reas ms importantes de
estudio de la psicologa.
resumir las especialidades de la Por qu debemos estudiar psicologa?
psicologa. Intuicin Informacin prctica
Panorama general de la psicologa
Definicin de la psicologa Las bases
cientficas de la psicologa Las metas
de la psicologa
Breve resea de la psicologa
La psicologa como ciencia
La psicologa como estudio de los
procesos inconscientes La psicologa
como estudio de las diferencias
individuales
La psicologa como estudio del
comportamiento observable
La psicologa como profesin
Qu es un psiclogo? Especialidades
de la psicologa

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CAPTULO 1

Introduccin a la psicologa
Por qu a los psiclogos les interesa tanto el com- Aunque el cuaderno de espaol est a la vista, le dice
portamiento ordinario? Qu estudian exactamente? de manera cortante que lo siente pero que lo dej en
Una manera de contestar estas dos preguntas es ob- la biblioteca, a la que por cierto debe regresar en este
servar un episodio de la vida diaria a travs de los momento. Al salir de la cafetera vuelve la vista y ve
ojos del psiclogo. a Roberto que sigue sentado en la mesa; parece de-
Ruth, estudiante universitaria, decide comer en primido. Y de repente tambin ella se siente un poco
la cafetera de la escuela. Se dirige a la cafetera, se deprimida.
forma en la cola, escoge una ensalada de atn y un sta es una historia simple, pero el comportamien-
jugo de naranja y paga en la caja. Despus busca un to fue complejo desde el punto de vista de un psic-
conocido con quien sentarse. Pero como no encuen- logo. En primer lugar, Ruth decidi comer a causa de
tra a ninguno, se dirige a una mesa sola, se sienta y su estado fisiolgico (fsico): tena hambre. Tal vez
comienza a comer. tambin la hayan motivado elementos cognitivos:
Pocos minutos ms tarde llega para acompaarla saba que deba comer porque tena clases durante
Roberto, un compaero de la clase de espaol. Al le- las siguientes horas. Cuando entr en la cafetera,
vantar Ruth la vista, siente que ya no tiene apetito. percibi estmulos sensoriales diferentes a los del
Piensa que Roberto es muy atractivo, pero nunca le exterior, pero prest poca atencin a los nuevos est-
dirige la palabra a ella a menos que haya faltado a mulos visuales, sonidos y olores, reparando tan slo
una clase y quiera que le preste sus apuntes. Lo salu- en que la comida tena buen olor y que afortunada-
da con frialdad, pero Roberto se sienta y comienza a mente la cola era pequea. Avanz en la cola y pag
contarle la terrorfica historia de una pelcula de ho- su comida comportamiento aprendido.
rror que vio la noche anterior en la televisin. Mien- Ruth busc un grupo social al cual unirse, pero
tras tanto, Ruth recuerda que esta maana Roberto no encontr ninguno de aquellos a que perteneca.
no asisti a la clase de espaol y lo sorprende atis- Se sent sola en una mesa hasta que lleg Roberto.
bando sus apuntes. Roberto se sent a su lado porque en la mayor parte
A Ruth le encantara arrojarle la comida al cabe- de las escuelas existe la regla informal, o norma, de
llo muy arreglado, pero prefiere levantarse de la mesa que los estudiantes que asisten a la misma clase pue-
y marcharse. Roberto le sonre y le pide prestados den tener contactos sociales. (Esta regla no suele apli-
sus apuntes. Ahora Ruth est realmente enojada. carse a los miembros de un grupo menos compacto,

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4 PSICOLOGAPARABACHILLERATO

como las personas que diariamente se dirigen a su logrars dos cosas: conocers mejor el comporta-
trabajo en el mismo autobs.) Ruth record cmo miento y obtendrs informacin prctica que te per-
Roberto se haba portado con ella en el pasado y se mitir afrontar exitosamente las situaciones de la vida
dio cuenta de que l iba a repetir la misma rutina de diaria.
pedirle prestados sus apuntes. Se desencaden as una
reaccin emocional de ira. Sin embargo, no le arroj
a la cabeza la comida, como hubiera hecho un nio Conocimiento de ti mismo y de los dems
de dos aos, sino que obr en una forma ms acorde La psicologa ofrece conocimientos de gran utilidad
a su etapa de desarrollo. Podemos suponer que la
acerca del comportamiento propio y de los otros. Por
respuesta fue propia de su personalidad, le dijo a su
ejemplo, supongamos que un joven est convencido
compaero que no tena los apuntes (a pesar de que
de ser una persona tmida y de que nunca se sentir
l los haba visto all) y se march.
cmodo en un grupo. Despus, al estudiar psico-
En el ejemplo anterior, el comportamiento de
loga social, se entera de que varios tipos c e grupos
ambos estudiantes habra indicado una perturba-
cin psicolgica, si tales situaciones ocurrieran con tienden a ejercer efectos diferentes en sus miembros.
mucha frecuencia y si siempre se acompaaran de Durante algn tiempo reflexiona sobre esto) y descu-
depresin. El comportamiento de Roberto podra ser bre que, a pesar de sentirse terriblemente incmo-
un signo de algn trastorno, en caso de que siem- do en las fiestas, se siente bien en las reuniones de
pre acudiera a los dems en busca de ayuda y los un equipo especial de trabajo y con los miembros
manipulara para lograr sus propsitos. Lo mismo del equipo de voleibol a que pertenece. (En trminos
diramos de Ruth: para ella una simple peticin es tcnicos, se siente mucho ms incmodo en grupos
como una orden y no puede atenderla o rechazarla sociales inestructurados que en los grupos estructu-
en forma directa. Sin embargo, dentro del presente rados que estn orientados a una tarea.) Experimen-
contexto no parece anormal la conducta de ninguno ta alivio al darse cuenta de que se siente incmodo
de los dos. slo en algunos grupos. No es una persona tmida en
En esta perspectiva, un hecho simple plan- todos los aspectos de la vida; simplemente r o le gus-
tea muchas preguntas sobre por qu las personas tan los grupos inestructurados. Y no es el nico al
se conducen en cierta forma y por qu tienen cier- que no le gusten.
to tipo de sentimientos. Por qu en su compor- En este libro de psicologa todos los lectores irn
tamiento influyen sus estados psicolgicos? Qu los aprendiendo mucho acerca de su personalidad. Qui-
impulsa a elegir una accin y no otra? Casi todos z t tambin empieces a verte en forma diferente a
los temas que estudiaremos en el libro aparecen en ti mismo, por haber ledo algo en este captulo o en
la forma en que un psiclogo interpreta esta breve otro.
historia. Por supuesto, debes aplicar con prudencia los
conceptos que vayas aprendiendo. Nada es n tas odio-
so que ver a alguien que tom un curso de psicologa
y luego empieza a aterrorizar a los parientes, amigos
POR QU DEBEMOS ESTUDIAR y extraos con un anlisis psicolgico de todas sus
LA PSICOLOGA? acciones. Muchos perros y gatos han sido vctimas
de los mtodos de adiestramiento que un es lidiante
Muchos se sienten atrados al estudio de la psico- de psicologa acaba de aprender.
loga, porque creen que as lograrn conocer mejor Suele decirse: "Nada ms peligroso que cono-
al ser humano. Posiblemente t la estudies por razo- cer muy poco de alguna ciencia", y querer aplicar-
nes ms especficas y personales. Al ir leyendo este lo; pero cuanto ms estudies la psicologa, ms res-
libro, descubrirs nuevas formas de verte a ti mismo peto tendrs por la complejidad y diversidad de la
y de interpretar la conducta de los dems. Los he- conducta humana. Un curso de introduccin a la psi-
chos cotidianos a los que normalmente les prestas cologa es una especie de inversin en un largo
poca atencin en lo sucesivo tal vez sean motivo de proceso de conocimiento acerca de ti mismo y de los
profunda reflexin. Con el estudio de la psicologa dems.

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CAPTULO 1 / INTRODUCCIN A LA PSICOLOGA 5

Informacin prctica por memorizacin. Un ejemplo de ello es el poema


que comienza "Treinta das tiene septiembre", el cual
Algunos de los captulos del libro incluyen informa- sirve para recordar el nmero de das de cada mes.
cin que tiene una aplicacin prctica en la vida dia- Cuando se utiliza una mnemotecnia, generalmente
ria. Aprenders formas concretas y detalladas de se asocia cada elemento de una lista a algo ms fcil
realizar varios procedimientos tiles ideados por los de recordar; por ejemplo, una imagen mental, una
psiclogos. rima o una frase. Aunque una mnemotecnia requiere
Por ejemplo, en uno de los captulos se describe tiempo y esfuerzo, los expertos en memoria han de-
la manera sistemtica de conceder premios e impo- mostrado que vale la pena. Las tcnicas descritas te
ner castigos, a la que los psiclogos dan el nombre de ayudarn a memorizar casi cualquier lista de pala-
moldeamiento. Sin duda, es una tcnica que te ser bras o nmeros: los nombres de los presidentes de tu
muy til si alguna vez quieres adiestrar a un perrito, pas y los aos de su gestin, los autores y ttulos de
y tal vez si alguna vez te preguntas cmo moldeas el obras importantes de tus materias, el promedio de
comportamiento de las personas a tu alrededor. Qui- bateo de los jugadores de bisbol, los nmeros tele-
z tengas dos amigos a quienes les gusta mucho to- fnicos, las listas de compras, y otros.
mar un caf contigo o acompaarte a ver una pelcula, Al leer el captulo dedicado al desarrollo del nio,
pero que nunca traen dinero. Muchas veces les has recordars algunas experiencias semejantes que tu-
prestado dinero y nunca te han pagado. Sabes que viste en tu niez. Desde luego, no debes precipitarte
tienen dinero para pagar sus gastos y se los has di- y sacar conclusiones basndote en esta introduccin
cho repetidamente. Pero como son buenos amigos a la psicologa. Slo un profesional experto puede
tuyos, siempre terminas pagando la cuenta. Al ha- diagnosticar y tratar problemas psicolgicos y del
cerlo, ests premiando o reforzando un patrn inde- desarrollo.
seable de comportamiento. En verdad esto es lo que
quieres?
En otro captulo se incluye una descripcin de
varias mnemotecnias, o sea medios para mejorar la PANORAMA GENERAL
memoria que te ayudarn a retener la informacin DE LA PSICOLOGA

Definicin de la psicologa
La psicologa es el estudio del comportamiento hu-
mano y de los procesos mentales. Abarca todo cuan-
to la gente piensa, siente y hace. Los psiclogos se
diferencian por la importancia que atribuyen a de-
terminados tipos de comportamiento. Por ejemplo,
algunos piensan que slo debera estudiarse el que
podemos ver, observar o medir directamente. Ejem-
plos de este tipo de comportamiento son las formas
en que Ruth selecciona y paga su comida, elige una
mesa y se niega a prestar sus apuntes a Roberto.
Segn algunos psiclogos nuestras fantasas, pen-
Figura 1.1 samientos y sentimientos tambin son importantes
El beso es una respuesta sujeta al moldeamiento, como el que
se dan los jvenes al saludarse. En la figura, al inicio la formas de comportamiento, a pesar de que no poda-
respuesta se emite tentativamente y, si los jvenes se ven a mos observarlos directamente. Ruth tal vez deduzca
los ojos, quiz la repitan con frecuencia, establecindose as o adivine que Roberto se siente triste por la expre-
un moldeamiento. Pero si la repiten slo despus de un lapso sin de su rostro, pero no puede observar directa-
considerable, no habr moldeamiento. Sin embargo, si
refuerzan el beso con caricias, de inmediato aumentarn la
mente la reaccin emocional de su compaero de
frecuencia y la fuerza de la respuesta. clases.

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6 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Los psiclogos no coinciden en las clases de con- a, dura y puntiaguda. Los tres hombres describie-
ducta humana que son importantes, pero s concuer- ron correctamente lo que haban tocado con las ma-
dan en que su estudio debe ser sistemtico. Con el nos; pero para tener un conocimiento completo del
mtodo sistemtico de formular y contestar pregun- elefante deban combinar sus conocimientos parcia-
tas acerca de por qu la gente piensa, siente y acta les. El estudio del comportamiento humano es algo
en cierta forma se reducen las probabilidades de lle- semejante. Se requieren muchos enfoques para en-
gar a conclusiones falsas. Para explicar esto vamos a tender su riqueza tan compleja.
relatar el cuento de los hombres ciegos y el elefante. A todos nos gusta pensar que entendemos a las
Hace mucho tiempo tres hombres muy sabios pero personas. Pasamos mucho tiempo observando a otros
ciegos realizaban un viaje cuando se encontraron con (y tambin a nosotros mismos) y sacamos conclusio-
un elefante dormido. Como no podan verlo, no se nes sobre la gente en general a partir de nuestras in-
dieron cuenta de que les estaba bloqueando el cami- teracciones diarias con ella. Sin embarga, algunas
no y entonces empezaron a buscar la forma de quitar veces nuestras conclusiones no son exactas porque
el obstculo. Sucedi, pues, que cada uno puso las no somos sistemticos en nuestro "estudio". Com-
manos en una parte diferente del elefante, examinn- prueba la veracidad de algunas de tus conclusiones
dola con mucho detenimiento y cuidado. El primero, contestando verdadero o falso a los enunciados de la
al sentir el cuerpo del elefante, dijo que la criatura figura 1.2.
era muy larga, parecida al gusano y sumamente flexi-
ble. "No, no! Debes estar equivocado", dijo el segun- Las bases cientficas de la psicologa
do hombre que estaba sentado en la espalda del
elefante. "Esta criatura es ancha, redonda y no se Los psiclogos recurren al mtodo cientfico. Ello sig-
mueve mucho." El hombre que sostena uno de los nifica que, para llegar a sus conclusiones, identifican
colmillos dio su descripcin de una criatura, peque- un problema o cuestin, formulan una hiptesis, re-

1 .El comportamiento de los animales 7. En general, las calificaciones obteni- les severos son potencialmente peli-
inferiores insectos, reptiles, anfi- das por alguien en la escuela o en la grosas.
bios, la mayor parte de los roedores universidad no permiten predecir si 15. La electroterapia es una tcnica ob-
y las aves es instintivo y el apren- tendr xito en su profesin. soleta que rara vez se emplea en los
dizaje no influye en l. hospitales psiquitricos modernos.
8. La mayor parte de los estereotipos
2. Durante la primera semana de vida, 16. Cuanto ms severo sea un trastorno,
nacionales y tnicos son totalmente
el nio no ve otra cosa que una man- ms intensiva es la terapia que se re-
cha gris, sin importar en qu fije la falsos.
9. El alcohol es un estimulante si se quiere para curarlo; por ejemplo, los
vista. esquizofrnicos responder muy bien al
3. Un nio aprende ms rpidamente toma en pequeas cantidades.
10. El LSD causa dao a los cromosomas. psicoanlisis.
a hablar, cuando los adultos que lo 17. Muchas de las caractersticas psico-
rodean repiten de manera habitual 11. En Estados Unidos, la mariguana es
lgicas de hombres y mujeres parecen
usando la pronunciacin correc- el problema ms grave del consumo ser innatas; por ejemplo, en todas las
ta la palabra que l trata de decir. de drogas, en cuanto al nmero de culturas las mujeres sor ms emotivas y
4. La mejor forma de lograr que un nio personas afectadas. sexualmente menos agresivas que los
ruidoso se calme y preste atencin es 12. La psiquiatra es una rama de la psi- varones.
castigarlo. cologa. 18. Ningn psiclogo de reno) abre "cree
5. Las personas de lento aprendizaje 13. En general, los retrasados menta- en" fenmenos irracionales como la
recuerdan ms de lo que aprenden les sufren tambin trastornos psiqui- percepcin extrasensorial, la hipno-
que las que aprenden rpidamente. tricos. sis o las extraordinarias hazaas
6. Las personas muy inteligentes los
genios tienden a ser fsicamente d- 14. Una tercera parte o ms de las per- fsicas y mentales de los yoguis orien-
biles y a aislarse de la sociedad. sonas que sufren trastornos menta- tales.

Figura 1.2
Para probar sus conocimientos del comportamiento humano, conteste verdadero o falso a los siguientes enunciados. En la pgina 7
estn las respuestas.

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CAPTULO 1 / INTTRODUCCIN A LA PSICOLOGA 7

nen datos a travs de la observacin y la experimen- observarse e incluye ideas sobre por qu el hombre
tacin y luego los analizan. muestra cierto tipo de reacciones.
Al plantear preguntas especficas y bien defini- Los psiclogos exponen sus ideas en forma de hi-
das, los psiclogos obtienen conocimientos del patrn ptesis, las cuales pueden agruparse en teoras. Una
conductual que estn estudiando. Un aspecto esen- teora representa las intuiciones o explicaciones ten-
cial de la investigacin psicolgica es hacer una tativas que se han hecho con anterioridad acerca de
pregunta exacta sobre un aspecto limitado del com- los hechos observados. Las teoras psicolgicas son
portamiento. Tambin lo es formular una hiptesis provisionales; siempre estn sujetas a revisin y dis-
para explicar dicho comportamiento. Una hiptesis cusin porque cambian a medida que se rene ms
es una "conjetura razonada": el investigador tiene evi- informacin sobre las personas y su conducta. Pese a
dencias para sospechar una respuesta determinada. ello, nos permiten cumplir las dos primeras metas de
Lo que espera encontrar lo establece en la hiptesis la psicologa: describir y explicar el comportamiento
de tal manera que pueda probar su teora. Por ejem- observado.
plo, un psiclogo podra enunciar la siguiente hip- La tercera meta de la psicologa es poder prede-
tesis: las personas que tienen opiniones similares cir, basndose en los conocimientos acumulados, lo
sobre cuestiones importantes para su vida tienden que la gente piensa, siente o hace en determinadas
ms a sentirse atradas unas hacia otras que las que situaciones. Los psiclogos analizan las relaciones
tienen opiniones muy diferentes. Despus el psiclo- descriptivas que integran ciertos comportamientos y
go probar la hiptesis en una forma que le permita de ese modo predicen algunos hechos.
recabar los datos. Por ejemplo, realizar una encuesta Por ltimo, los psiclogos tratan de ir ms all de
o enviar cuestionarios. Finalmente analiza los datos. la descripcin, la explicacin y la prediccin para in-
La hiptesis puede resultar errnea es decir, el fluir positivamente en el comportamiento o contro-
investigador descubre que no hay diferencias entre larlo. Aunque muchos de ellos participan en la
los dos grupos. realizacin de investigaciones bsicas para conocer-
Existen muchas hiptesis, pero las respuestas ver- lo mejor, a otros les interesa ms descubrir cmo uti-
daderas a las preguntas generales se obtienen slo lizar lo que ya sabemos acerca del hombre para
por consenso general por parte de los expertos, tras ayudar a otros. Algunos psiclogos se dedican a la
largos aos de investigar muchos aspectos del mis- ciencia bsica, o investigacin, y a la ciencia aplica-
mo problema. da, o sea a las aplicaciones prcticas de los principios
descubiertos en la investigacin cientfica bsica.
Los psiclogos que estudian la capacidad de los
Todos los enunciados de la figura 1.2 son falsos.
Conforme leas los captulos que integran este libro, iras
lactantes para percibir los patrones visuales estn
aprendiendo ms sobre las respuestas correctas y realizando investigacin bsica. No les interesa en ab-
sobre tas investigaciones que los psiclogos han hecho soluto las aplicaciones que sus hallazgos pudieran
para probar la falsedad de estas teoras. tener en el diseo de una cuna. Y lo mismo podemos
decir de los que estudian el movimiento ocular rpi-
do en la investigacin del sueo. Si descubrieran que
un individuo sufre insomnio, procuraran entender
Las metas de la psicologa el problema y explicarlo, pero no haran el menor in-
Los psiclogos se fijan varias metas al realizar su es- tento por resolverlo. Esto toca a los que se dedican a
tudio sistemtico y cientfico del ser humano. En tr- la psicologa aplicada, entre ellos los psiclogos cl-
minos generales, buscan hacer cuatro cosas: describir, nicos. Un ejemplo de psiclogos que trabajan en la
explicar, predecir y controlar el comportamiento. aplicacin de los principios de la psicologa y no en
La primera tarea de un cientfico o psiclogo es su descubrimiento es el consultor de una fbrica de
recabar informacin acerca del comportamiento en juguetes.
cuestin y presentar lo que se conoce. Por ejemplo, Por qu es tan importante esta distincin? Por-
describimos el comportamiento de Ruth en la cafete- que la transferencia de los resultados de la ciencia
ra. Pero un psiclogo no se contentara simplemente bsica a la ciencia aplicada no est exenta de dificul-
con sealar los hechos; tambin querra explicar por tades. El siguiente ejemplo nos explica esto de modo
qu las personas actan de determinada manera. A elocuente.
menudo su explicacin va ms all de lo que puede

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3 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Los psiclogos que realizan investigaciones bsi- en nuestra experiencia. Aunque los filsofas griegos
cas han descubierto que los nios criados en institu- no emplearon el estudio sistemtico, s prestararon el
ciones como los orfanatos muestran un serio retraso terreno para el nacimiento de la psicologa al recurrir
en su desarrollo fsico, intelectual y emocional. Way- a la observacin como medio de conocer al hombre.
ne Dermis (1960), entre otros, atribuye lo anterior al Muchos aos despus, los filsofos del siglo XVII
hecho de que esos nios no ven otra cosa que un te- introdujeron la idea del dualismo, teora segn la cual
cho blanco y sin adornos y las almohadas en una cama el mundo se divide en dos elementos (en este caso, en
blanca tambin; adems se les toma en brazos slo espritu y materia). El espritu explica la existencia de
cuando se les alimenta o cambia de ropa. El hecho de los pensamientos y sentimientos. La matera designa
que los nios que carecen de estimulacin tiendan a el ser fsico del hombre: el cuerpo. Pensaba que esp-
tener un desarrollo deficiente no nos permite concluir ritu y materia son completamente independientes en-
lo siguiente: si a los nios se les da una estimulacin tre s. Ms an, como supuestamente el espritu era el
mxima jugamos con ellos constantemente, pone- dominio de Dios, no estaba sujeto a la misma clase de
mos msica en su cuarto, los rodeamos con juguetes estudio que los aspectos materiales de la vida. Los te-
finos, podremos garantizar que tendrn un creci- logos estudiaban el espritu y otros profesares de las
miento emocional sano y superior en el aspecto inte- universidades se encargan de estudiar la materia.
lectual. Por el contrario, al parecer la mayor parte de El filsofo francs Rene Descartes contribuy a mol-
los bebs logran un desarrollo ptimo con un nivel dear la psicologa actual cuando escribi que exista un
medio de estimulacin (White, 1969). La ciencia b- nexo entre espritu y cuerpo. Afirm que el espritu con-
sica nos da los conocimientos especficos: lo que su- trola los movimientos, sensaciones y percepciones del
cedi en un estudio realizado en determinado tiempo cuerpo. Su forma de entender el comportar liento hu-
y lugar. Sera un error generalizar esos hallazgos y mano se basaba en la suposicin de que el espritu y el
preparar con ellos una lista de reglas generales (como cuerpo se influyen recprocamente para crear las expe-
hicieron los hombres sabios y ciegos del cuento). riencias del individuo. Hoy seguimos estudiando cmo
Este libro se centra en la psicologa en cuanto exactamente se lleva a cabo esta interaccin.
ciencia de investigacin bsica. Los resultados de la in- Hacia finales del siglo XVII, el filsofo ingls John
vestigacin sientan las bases sobre las que descansan Locke hizo otra importante aportacin al nacimiento
las aplicaciones prcticas. Sin embargo, damos a los lec- de la psicologa moderna. Locke propuso el concepto
de empirismo, es decir, que todos los conocimientos
tores una idea general de la serie de los posibles usos
se obtienen por observacin y experiencia. Afirmaba
de la psicologa al incluir muchas subsecciones (en re-
que los nios llegan al mundo con su mente totalmen-
cuadros) tituladas "Aplicaciones de la psicologa".
te en blanco, sin experiencia alguna. La expresin con
que describi la mente del nio al nacer fue tabula rasa
(frase latina que podemos traducir por "papel en blan-
co"). Todas las experiencias que la persona va acumu-
RESEA HISTRICA lando a lo largo de su vida se escriben en ese cuaderno
DE LA PSICOLOGA en blanco. El conocimiento es, pues, resultado de la
acumulacin de experiencias. Las ideas de Locke in-
fluyeron en la educacin y tambin en la psicologa.
Aun cuando la psicologa es una de las ciencias ms
recientes, el estudio del comportamiento humano
comenz con los filsofos de la antigua Grecia. En La psicologa como ciencia
los siglos v y vi antes de Cristo, empezaron a estu-
diarlo y decidieron que la vida del hombre estaba El nacimiento de la psicologa como una ciencia indi-
dominada, no tanto por los dioses, como por su pro- vidual y formal se inici en 1879 en Leipzing (Alema-
pia mente: es un ser racional. nia), cuando Wilhelm Wundt fund su Laboratorio
Los primeros filsofos intentaron interpretar el de Psicologa. A menudo a Wundt se le llama el fun-
mundo circundante a partir de las percepciones hu- dador de la ciencia de la psicologa. Aunque tuvo una
manas: los objetos son calientes o fros, hmedos o formacin acadmica en fisiologa el estudio de
secos, duros o blandos y estas cualidades influyen cmo funciona el cuerpo, su inters real era el es-

ERRNVPHGLFRVRUJ
ms SOBRE PSICOLOGA
La psicologa como el estudio de los procesos fisiolgicos. Adems de las formas en que antao se
estudiaba la psicologa, hoy algunos psiclogos tambin se centran en los fundamentos fisiolgicos del com-
portamiento. Los que adoptan este enfoque sostienen que la conducta se entiende mejor analizando sus
causas fsicas o biolgicas. Segn los fisiologistas (llamados tambin biopsiclogos), todos o casi todos los
fenmenos psquicos son resultado de procesos subyacentes de carcter biolgico o qumico. Muchos de ellos
investigan el funcionamiento del sistema nervioso, estudian la forma en que las clulas del cerebro se comu-
nican entre s y examinan la relacin existente entre hormonas y comportamiento.
Estos especialistas a menudo efectan investigaciones acerca de los animales, con el fin de entender los
procesos neurofisiolgicos bsicos. Los resultados los aplican despus al estudio de la conducta ms comple-
ja de los seres humanos. Los xitos que han logrado recientemente en el tratamiento de problemas como la
depresin y la esquizofrenia con medicamentos vienen a corroborar su postura: para comprender el compor-
tamiento del hombre es preciso conocer los procesos neurofisiolgicos subyacentes.

tudio de la mente humana. En su laboratorio, la inves- La psicologa como estudio de los procesos
tigacin que hizo de la mente se basaba en las tcnicas inconscientes
que haba aprendido en otras ciencias naturales. Wundt
ide un mtodo de observacin de s mismo llamado A diferencia de los primeros psiclogos que queran
introspeccin para recabar informacin sobre la men- ante todo conocer la mente consciente, a Sigmund
te. En situaciones rigurosamente controladas, sujetos Freud mdico que practic su profesin en Viena
bien adiestrados comunicaban sus pensamientos, y hasta 1938 le interesaba ms el inconsciente. Esta-
Wundt trataba de descifrar la estructura bsica de los ba convencido que las experiencias conscientes no son
procesos del pensamiento. Desde el punto de vista ms que la punta del iceberg: debajo de la superficie
histrico, los experimentos de Wundt son muy impor- yacen instintos biolgicos primitivos que estn en
tantes, no tanto porque hayan contribuido significa- conflicto con las exigencias de la sociedad y la moral.
tivamente al conocimiento de la mente, sino porque Segn Freud, estas motivaciones y conflictos incons-
atrajeron a muchos estudiantes que continuaron la tra- cientes son el origen de gran parte del comportamien-
dicin de la investigacin psicolgica.
El psiclogo estadounidense William James ri-
valiza con Wundt en el honor de ser el fundador de
la psicologa. James, el primer psiclogo de Estados
Unidos, se dedic ms a escribir que a investigar. (Su
hermano, Henry James, fue un gran escritor.) En su
libro Principies of Psychology (1890), James postul
que el pensamiento, las sensaciones, el aprendizaje y
el recuerdo todas las actividades de la mente en
una palabra cumplen una funcin primordial:
ayudarnos a sobrevivir como especie. En lugar de con-
centrarse en la estructura de la mente como hiciera
Wundt, James se ocup principalmente de las fun-
ciones de la mente consciente. Aunque no aport re-
sultados experimentales de gran valor, sus obras y
sus teoras siguen influyendo en la psicologa moder-
na. En otro captulo, expondremos algunas de sus Figura 1.3
ideas en torno a la motivacin y la emocin. Sigmund Freud en su oficina de Viena, 1938.

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10 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

to humano. En su opinin, eran la causa de muchos Estos registros, o estudios de casos, le sirvieron para
sntomas fsicos que perturbaban a sus pacientes y desarrollar y ejemplificar una teora gereral de la
que no pueden explicarse en trminos mdicos. personalidad, o sea del individuo total y funcional
Freud utiliz un nuevo mtodo para estudiar (Hall y Lindzey, 1978). En un captulo posterior ex-
indirectamente los procesos inconscientes. En esta pondremos su teora de la personalidad.
tcnica, conocida con el nombre de asociacin libre, Las ideas de Freud referentes a la motivacin in-
el paciente expresaba todo cuanto le vena a la men- consciente siguen ejerciendo una influencia decisiva
te por absurdo e irrelevante que fuera, sin inten- y controvertida en muchos campos de la psicologa
tar producir proposiciones lgicas o significativas. moderna. Los psiclogos contemporneos a veces las
Se le indicaba que no corrigiera ni censurara los apoyan, modifican o tratan de rebatirlas, p ero la ma-
pensamientos. El papel de Freud, el del psicoanalis- yor parte de ellos no son en absoluto ajeros a ellas.
ta, era ser objetivo; permaneca sentado y se limitaba Los psicoanalistas siguen empleando la tcnica de la
a escuchar para interpretar luego las asociaciones. La asociacin libre, y el mtodo del estudio intensivo de
asociacin libre, pensaba Freud, revelaba la opera- casos constituye todava una de las principales he-
cin de procesos inconscientes. Tambin pensaba que rramientas para estudiar el comportamiento.
los sueos son expresiones de los instintos incons-
cientes ms primitivos. Para investigar ms a fondo
esos instintos, ide el anlisis de los sueos bsi- La psicologa como estudio de
camente una extensin de la asociacin libre, en las diferencias individuales
que el paciente aplicaba esa misma tcnica a sus sue-
os (Freud, 1940). Sir Francis Galton, matemtico y cientfico ingls del
Mientras pona en prctica estas ideas, Freud iba siglo XIX, se propuso entender de qu manera la he-
tomando apuntes rigurosos y muy detallados sobre rencia (los rasgos heredados) incide en las capacida-
des, carcter y conducta del individuo. Galton (1869)
todos sus pacientes y las sesiones de tratamiento.
investig los antepasados de algunos personajes emi-

PSICOLOGA EN EL MUNDO CONTEMPORNEO

La psicologa en China. En la China moderna la psicologa muestra un gran rezago en comparacin con la
psicologa de Estados Unidos, pero los orgenes de los tests psicolgicos se remontan a la Antige China.
Hace miles de aos, los chinos idearon y utilizaron pruebas escritas para evaluar las habilidades en reas
como el derecho y la poesa.
En pocas ms recientes, los psiclogos chinos se dirigieron a Estados Unidos para estudiar ms a fondo
esta disciplina. Despus de la Segunda Guerra Mundial, se cre la Repblica Popular de China y se estableci el
rgimen comunista. Por la orientacin comunista de China, la psicologa cay bajo la influencia de la
ideologa sovitica. La psicologa pavloviana adquiri carcter oficial, y a los psiclogos chinos se les oblig
a aprender ruso.
Los psiclogos chinos intentaron lograr su propia identidad profesional en los aos 60, pero sufrieron un
fuerte retroceso en sus aspiraciones durante la represiva Revolucin Cultural, en que la psicologa se elimin
del programa de estudios universitarios. Muchos psiclogos fueron enviados a granjas de trabajos forzados e
incluso algunos se suicidaron. Hoy en China hay unos 2 000 psiclogos. Se les estimula para que estudien
problemas prcticos, sobre todo en el campo de la educacin.
En Francia Alfredo Binet (1857-1911), se distingui por sus mtodos para medir el desarrollo intelectual.
De estos trabajos y de la sociedad con Simn se crea la prueba de Capacidad Intelectual (1905), Era un
mtodo para probar la capacidad mental de nios y jvenes por medio de series de preguntas de niveles
diferentes para cada edad. Se obtena una frmula Cl igual a la edad mental arriba sobre la edad crorolgica
y una tabla de valores para medir la normalidad, la subnormalidad y el grado de Cl igual a nivel superior.
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CAPITULO 1 / INTRODUCCIN A LA PSICOLOGA 11

nentes y descubri que la grandeza es algo que se cuando escuchaba el diapasn, aunque no aparecie-
hereda en las familias. (Esto era previsible, ya que al ra la comida; el perro haba sido condicionado a aso-
propio Galton se le tena por genio y en su familia haba ciar el sonido a la comida.
habido al menos una figura intelectual de enorme pres- Los psiclogos se sirvieron del concepto de refle-
tigio: un primo llamado Charles Darwin.) Lleg, pues, jo condicionado una respuesta (la salivacin) pro-
a la conclusin de que el genio o la excelencia son un ducida por un estmulo (el diapasn) que no es el
rasgo hereditario. Esta conclusin nos recuerda las ideas que inicialmente la provoc (la comida) como una
de los tres sabios ciegos acerca del elefante. Galton no nueva herramienta, un medio de explorar la gnesis
consider la posibilidad de que la tendencia del genio a del comportamiento. Con ese concepto podan co-
ser heredado en familias eminentes podra deberse a menzar a explicar el comportamiento como resulta-
ambientes excepcionales y a las ventajas socioeconmi- do de una experiencia previa. Esto a su vez le permiti
cas que tambin suelen darse en ellas. explicar cmo ciertas acciones y diferencias entre los
Los datos que Galton utiliz se basaban en su es- individuos eran producto del aprendizaje.
tudio de biografas. Sin embargo, no se content con Se da el nombre de conductistas (behaviorstas) a
limitar su investigacin a fuentes indirectas, sino que los psiclogos que se centran en la investigacin del
se propuso inventar procedimientos para probar di- comportamiento observable. Segn esta postura, tal
rectamente las habilidades y caractersticas de un como la formul el psiclogo estadounidense John B.
numeroso grupo de personas. Estas pruebas consti- Watson (1924), la psicologa debe ocuparse exclusi-
tuyen el antecedente remoto de los modernos tests vamente de los hechos observable de la conducta.
de la personalidad y la inteligencia, que prcticamente Watson sostuvo adems que todo comportamiento,
incluso el de carcter evidentemente instintivo, es
todos los lectores de este libro han realizado alguna
resultado del condicionamiento y se realiza porque
vez en su vida. Galton invent asimismo algunas
el estmulo apropiado est presente en el ambiente.
tcnicas estadsticas que todava se usan. Si bien Watson defini y consolid el enfoque con-
Aunque Galton comenz su trabajo poco antes ductista, fue B.F. Skinner, otro estadounidense, quien
que la psicologa surgiera como una disciplina inde- lo perfeccion y populariz. Skinner intent demos-
pendiente, sus teoras y tcnicas no tardaron en con- trar como, en teora, sus tcnicas de laboratorio po-
vertirse en los aspectos centrales de la nueva ciencia. dan aplicarse a toda la sociedad. En su novela clsica
En 1883 public un libro, titulado Inquines into Hu- Walden Two (Walden dos, 1949), expuso su idea de
man Faculty and Its Development {Investigaciones la Utopa: un pequeo pueblo donde el condiciona-
sobre la facultad humana y su desarrollo), que mar- miento, que se logra premiando a los que mostraban
c el nacimiento de la psicologa del individuo. Los una conducta conveniente, rige todos los aspectos
escritos de Galton plantearon la cuestin de si el com- imaginables de la vida.
portamiento est regido por la herencia o el ambien- Skinner ejerci gran influencia entre el pblico
te, tema que ha llegado a ser el centro de una gran general y en la psicologa. Su obra Beyond Freedom
controversia, especialmente en los ltimos aos. La and Dignity (Ms all de la libertad y la dignidad,
influencia de Galton se observa en el uso generaliza- 1971) lleg a ser un xito de librera y en varias par-
do de los tests psicolgicos. tes de Estados Unidos se fundaron comunidades al
estilo de Walden Two. Adems, con mtodos inspi-
rados en Skinner muchas personas adiestraron a sus
La psicologa como estudio hijos en el control de esfnteres, se sometieron a die-
del comportamiento observable tas para adelgazar, trataron de dejar de fumar y su-
El trabajo innovador del psiclogo ruso Ivan Pavlov, peraron algunas fobias.
quien gan el premio Nobel en 1904, imprimi una A Skinner se le critica ampliamente, pues muchos
nueva direccin a la investigacin psicolgica. En su estn convencidos de que sus tcnicas "manipulado-
ahora ya clsico experimento, haca sonar un diapa- ras" de condicionamiento limitan la libertad perso-
sn cada vez que le daba carne en polvo a un perro. nal. Tambin ha sido aclamado como un visionario
El perro salivaba espontneamente en el momento social. En todo caso, sus teoras y mtodos han in-
en que vea la carne. Despus de que Pavlov repiti fluido profundamente en la psicologa. Las tcnicas
el procedimiento varias veces, el animal salivaba de tipo conductista compiten con la psicoterapia ms

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12 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

REALIDAD O MITO?
Los psiclogos forenses aplican la psicologa a las cuestiones legales.
Realidad. La psicologa forense es una rama relativamente reciente pero con gran desarrollo de la psicologa
criminalstica. Trata de aplicar los principios psicolgicos al sistema legal. En un juicio, un psiclogo forense
puede dar testimonio como testigo experto, ser contratado para que oriente a los reclusos de una institucin
correccional o trabajar con las autoridades policiacas ayudndoles a resolver crmenes.

Rogers y Rollo May, describen la naturaleza humana


como activa y creativa y no como un ente que pasi-
vamente reacciona frente a los estmulos externos. A
diferencia de los conductistas, para los humanistas
la mente humana tiene la capacidad para influir en
el mundo en que vive y cambiarlo.

LA PSICOLOGA COMO PROFESIN

Qu es un psiclogo?
Quiz la mejor manera de contestar esta pregunta
consista en aclarar antes quin no es un psiclogo.
Aunque tus padres te digan que saben mucho de la
conducta humana y hayan estudiado tu comporta-
miento durante toda tu vida, no por ese simple he-
cho son psiclogos. Los psiclogos son personas que
han recibido una formacin profesional para obser-
Figura 1.4
var y analizar los patrones conductuales, para for-
El conductista B. F. Skinner ha
influido en muchas personas por
mular teoras acerca del comportamiento e influir en
medio de sus tcnicas para l aplicando sus conocimientos. Del mismo modo que
condicionar el comportamiento con la medicina tiene muchas ramas, tambin a psicolo-
premios y castigos. ga cuenta con numerosas especialidades. Ms ade-
lante describiremos las principales.
A menudo la gente confunde los trminos "psi-
tradicional en el tratamiento de diversos trastornos clogo" y "psiquiatra". Se trata de profesiones dife-
psicolgicos. Las tcnicas del reforzamiento, o sea el rentes. La psiquiatra es una especialidad de la
premio y castigo controlados, se han ido generalizan- medicina. Una vez que un estudiante termina sus es-
do en la educacin, y la mquina de enseanza de tudios de medicina, podr proseguir su formacin en
Skinner es el precursor de la moderna instruccin medicina psiquitrica y aprender a tratar a los que
programada computarizada. Ms an, un vasto n- sufren trastornos de la conducta. Los psiquiatras tra-
mero de psiclogos contemporneos aplican sus bajan sobre todo en hospitales y tienen tambin sus
mtodos para obtener resultados precisos en los ex- consultorios particulares; a diferencia de los psiclo-
perimentos de laboratorio. gos estn autorizados para prescribir medicamentos
La psicologa humanstica naci en reaccin con- a los pacientes. Algunas veces el psiquiatra colabora
tra el movimiento conductista. Los psiclogos huma- con un psiclogo en la realizacin de pruebas, en la
nistas, entre quienes destacan Abraham Maslow, Carl evaluacin y tratamiento de los enfermos. A diferen-

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CAPTULO 1 / INTRODUCCIN A LA PSICOLOGA 13

cia de los psiclogos, la mayor parte de los psiquia- La psicologa educacional trata de los temas re-
tras no se dedican mucho a la investigacin; se cen- lacionados con la enseanza de los nios y adultos:
tran primordialmente en ayudar a los pacientes a inteligencia, memoria, solucin de problemas y mo-
resolver sus problemas emocionales. tivacin. Los psiclogos educacionales se dedican a
la evaluacin de los mtodos de enseanza, el diseo
de pruebas y la creacin de guiones didcticos para
Especialidades de la psicologa pelculas y la televisin.
La psicologa abarca una extensa serie de especiali- La psicologa comunitaria es un rea relativamente
dades. Los psiclogos trabajan en la publicidad, la nueva de la salud mental comunitaria. El especialista
educacin y la criminologa. Algunos estudian la en ella trabaja en una institucin de salud mental o
muerte, el arte y los robots. Los temas de esta disci- de asistencia social administrada por el gobierno esta-
plina y su terminologa forman parte de nuestra vida tal o municipal o bien por una organizacin privada.
diaria, de las novelas, pelculas y programas de tele- Un psiclogo comunitario ayuda a disear, dirigir o
visin. evaluar una clnica psiquitrica en tina regin remota.
En el proceso de ampliar su campo de accin, la La psicologa industriales otra especialidad. Los
psicologa ha sido dividida en varias ramas. La psi- psiclogos industriales han ideado mtodos que les
cologa clnica y la de orientacin son las ms conoci- permiten aumentar considerablemente la produccin,
das. A los especialistas en ellas se les da el nombre de mejorar las condiciones de trabajo, colocar a los em-
psicoterapeutas. Los psiclogos clnicos ayudan a las pleados de ingreso reciente en los puestos para los
personas a resolver sus problemas personales. Tra- cuales son ms aptos, capacitar al personal y reducir
bajan especialmente en consultorios particulares, en el nmero de accidentes.
hospitales psiquitricos, en crceles y clnicas. Algu- Por ltimo, aproximadamente una cuarta parte
nos se especializan en administrar e interpretar tests de los psiclogos se dedican a la psicologa experi-
de la personalidad, cuyo fin es determinar si una per- mental. Son profesionales que hacen todo: desde pro-
sona requiere tratamiento y, de ser as, de qu clase. bar cmo la estimulacin elctrica de determinada
Los psiclogos orientadores suelen trabajar en escue- rea del cerebro de una rata influye en su comporta-
las o en empresas industriales, asesorando y ayudan- miento hasta estudiar cmo piensan los que sufren
do a la gente. En tu escuela probablemente haya un algn trastorno psquico y observar la manera en que
tipo especial de psiclogo orientador, llamado psic- diversos grupos socioeconmicos votan en las elec-
logo escolar, que se especializa en ayudar a los jve- ciones. Cultivan ms bien la ciencia bsica y no la
nes en sus problemas. ciencia aplicada.
Muchos especialistas estudian la psicologa de la Este libro versa sobre los temas que estudian
personalidad, psicologa social o psicologa del de- los psiclogos, los experimentos que han efectuado
sarrollo. Son profesionistas que normalmente se de- y el significado de los conocimientos obtenidos. La
dican a la ciencia bsica y no a la ciencia aplicada. psicologa tiene por objeto contestar algunas de las
Los especialistas en psicologa de la personalidad preguntas ms interesantes de nuestra experiencia
estudian el desarrollo y los rasgos de la personalidad diaria: qu sucede durante el sueo?, cmo pode-
y disean pruebas de personalidad. Los psiclogos mos erradicar los malos hbitos?, hay una forma de
sociales estudian los grupos y la manera en que in- medir la inteligencia?, por qu a veces las multitu-
fluyen en el comportamiento individual. Algunos se des se convierten en tumultos?, significan algo los
interesan especialmente en la opinin pblica y de- sueos?, cmo afecta el castigo a los nios?, pode-
dican gran parte de su tiempo a realizar encuestas y mos mejorar la memoria?, a qu se deben las crisis
sondeos de opinin. La mayor parte de los psiclo- nerviosas? Al tratar de contestar las preguntas ante-
gos del desarrollo se centran en los nios desde el riores, la psicologa integra todo cuanto se ha descu-
nacimiento hasta los quince aos de edad. Sin em- bierto en torno al comportamiento humano y los
bargo, ltimamente algunos optan por el enfoque de sentimientos, a fin de tener una visin global del ser
"ciclo de vida" o "desde la cuna hasta la tumba", es humano. Todava queda mucho por descubrir, pero
decir, estudian el desarrollo como algo que abarca gran parte de lo que se conoce se encontrar en los
desde el nacimiento hasta la senectud. siguientes captulos.

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14 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Cmo mejorar los hbitos de estudio biblioteca para evitar distracciones. El resultado pue-
de ser pasar horas viendo un libro sin leerlo. La im-
Un psiclogo dise un programa para ayudarles a posibilidad de lograr algo y la incomodidad hacen
los estudiantes a mejorar sus hbitos de estudio y lo del estudio un verdadero tormento. La biblioteca se
prob en un grupo de voluntarios. A un grupo de convierte en el estmulo aversivo condicionados los
alumnos se les indic fijar una hora en que iran a un estudiantes la odian porque pasan all mucho tiem-
pequeo cuarto de la biblioteca que nunca antes ha- po. Se dise el procedimiento para cambiar esa ac-
ban usado y que tomaran nicamente los materiales titud.
que quisieran estudiar. Despus deban trabajar slo El exigirles abandonar la biblioteca en cuanto se
mientras persistiera su inters y ni un minuto ms. sintieran distrados contribuy a atenuar las emocio-
En cuanto se dieran cuenta de que empezaban a in- nes negativas y punitivas asociadas al estudio. Los
quietarse, a soar despiertos, a adormentarse o abu- alumnos dejaban de leer cuando aparecan esos sen-
rrirse, deban tomar la decisin de dejar de estudiar. timientos. El hecho de estudiar en un sitio nuevo su-
Esta no era ms que una condicin. Tenan que leer prima el estmulo aversivo condicionado. As, las
una pgina ms o resolver otro problema simple an- respuestas aversivas no quedaron condicionadas a la
tes de abandonar la biblioteca. Aunque esto desper- asignatura ni a la sala, como suceda cuando los es-
tara en ellos el deseo de estudiar ms, se les indic tudiantes se imponan la obligacin de trabajar.
que deban mantener la decisin de abandonar la bi- Segundo, en el procedimiento se utilizaban las
blioteca, irse a tomar una taza de caf, visitar a un aproximaciones sucesivas. Los alumnos comenzaban
amigo o hacer cualquier otra cosa que quisieran. leyendo una pgina despus de empezar al aburrirse
Al da siguiente se les pidi repetir el mismo pro- y poco a poco aumentaban la tarea. Con ello amino-
cedimiento, agregando una segunda pgina a lo que raban la respuesta aversiva ante el estudie. La tarea
haban ledo entre el momento de decidir marcharse ya no les pareca tan difcil.
y el momento en que realmente lo hacan. En el ter- Finalmente, cuando dejaban de trabajar, reciban
cer da lean una pgina ms y as sucesivamente. Los dos tipos de reforzamiento positivo: tenan la satis-
que siguieron este procedimiento observaron que con faccin de saber que haban cumplido con el proce-
el tiempo podan estudiar periodos ms largos que dimiento y de haber terminado una tarea (una pgina
antes, que estudiaban mejor y que no les molestaba ms); ahora ya podan dedicarse a lo que realmente
estudiar tanto. les gustaba. De ese modo se premiaban o reforzaban
Por qu dio buenos resultados este procedimien- a s mismos por el estudio realizado (Fox, 1966). ste
to? Muchos de los alumnos se obligaron a s mismos es un procedimiento que no dudamos en recomen-
a estudiar. Una tcnica comn consiste en acudir a la darte.

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CAPTULO 1 / INTRODUCCIN A LA PSICOLOGA 15

15
RESUMEN

1. La psicologa trata principalmente de la comple- 6. A Wilhelm Wundt se le considera el fundador de


jidad del comportamiento cotidiano. la ciencia de la psicologa. Analiz la forma en
que funciona la mente, estudiando para ello la
2. Un encuentro simple y comn en la cafetera de sensacin a travs de la introspeccin u observa-
una universidad ejemplifica la mayor parte de cin de s mismo. William James, el primer psi-
los temas que estudian los psiclogos: estados fi- clogo estadounidense, lleg a la conclusin de
siolgicos, percepcin, cognicin, motivacin, que todas las actividades de la mente sirven para
memoria, comportamiento aprendido, desarro- que la especie humana sobreviva.
llo, grupos sociales, emociones, trastornos de la
personalidad. 7. Sigmund Freud pensaba que nuestras acciones
son resultado de los instintos inconscientes pri-
3. En este libro de introduccin a la psicologa mitivos.
conocers nuevas ideas, obtendrs informa-
cin prctica y una prueba objetiva de tus creen 8. Sir Francis Galton fue el primero en estudiar sis-
cias. temticamente cmo un individuo difiere de los
dems, y en cierto modo las pruebas psicolgi-
4. El primer paso de la investigacin psicolgica cas (tests) modernas se inspiran en su trabajo.
consiste en producir ideas susceptibles de com-
probacin. Generalmente stas se expresan en for- 9. Ivan Pavlov, John Watson y B. F. Skinner son tres
ma de hiptesis: enunciados acerca de los cuales personajes clave del conductismo, tendencia que
el investigador espera encontrar datos y que ex- estudia la forma en que el aprendizaje moldea el
presa de manera tal que pueda demostrarlo o comportamiento observable.
rechazarlos.
10. La psicologa se subdivide tanto en la prctica
5. La ciencia no avanza si no surgen controversias. como en la teora. Las principales especialidades
Sera errneo considerar los resultados de un solo modernas son la psicologa clnica y de orienta-
estudio como la "respuesta definitiva" o como cin; psicologa social, de la personalidad y del
una gua infalible para resolver todos los proble- desarrollo; psicologa educacional; psicologa in-
mas ordinarios. dustrial, y psicologa experimental.

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16 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

PREGUNTAS DE REPASO

1. Qu ventajas ofrece el estudio de la psicologa? 9. Qu nombre se da a los psiclogos que estudian


el comportamiento observable? Menciona tres de
2. Cul es el primer paso de la investigacin psi- ellos.
colgica?
10. Quin influy en la formacin de comunidades
3. Cules son las cuatro metas de la psicologa?
basadas en los principios del aprendizaje, o con-
4. Se dedica a la ciencia bsica o a la ciencia apli- dicionamiento? Qu nombre se les dio?
cada un psiclogo que trabaja en orientacin ocu-
pacional? 11. Resume las ideas de John Watson sobre el campo
propio de la psicologa.
5. Cul fue el enfoque fundamental de la obra de
William James? 12. Define la psicologa humanista y explica a qu
se debi su nacimiento.
6. Quin fund el primer laboratorio de psicolo-
ga y es considerado como el fundador de la cien- 13. Cules son las especialidades ms conocidas de
cia de la psicologa? la psicologa?

7. Qu tipo de motivaciones estudi Freud? Por 14. Qu tipo de psiclogos suelen trabajar en las
medio de qu mtodos? escuelas? y qu tipo de ellos trabajan en las f-
bricas?
8. Qu quera entender Sir Francis Galton? Qu
rea de la psicologa naci de su obra?

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ERRNVPHGLFRVRUJ
Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers ser
capaz de:
identificar las partes del sistema
nervioso y explicar su funcin.
describir las estructuras del cerebro
humano y explicar los mtodos con que
se estudio el cerebro.
describir el sistema endocrino y explicar
su funcin.
mencionar y describir la etologa y la
sociobiologa.
resumir las investigaciones dedicadas a
los efectos que la herencia y el ambiente
tienen en el comportamiento humano. El sistema nervioso
Cmo funciona el sistema nervioso Los
hemisferios del cerebro
Cmo se estudia el cerebro
Registros Estimulacin Lesiones
Aplicacin de la psicologa: psicociruga
El sistema endocrino
La relacin entre hombres y animales
Evolucin del comportamiento
Etologa Sociobiologa
Herencia y ambiente

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CAPTULO 2

Factores biolgicos
del comportamiento
Podemos decir, sin exageraciones, que el cerebro es el cerebro, y en el presente captulo te ayudaremos a
el rgano ms importante del hombre. Nuestra agra- entender los artculos de peridicos y revistas que
dable personalidad, nuestro celebrado sentido del hablan de los nuevos descubrimientos que segura-
humor, nuestro color favorito: todo ello est codifi- mente se publicarn en los prximos veinte o veinti-
cado en 13 000 millones de clulas nerviosas del ce- cinco aos. Adems de describir la organizacin del
rebro. Por lo regular, no prestamos mucha atencin a sistema nervioso, tambin expondremos algunos es-
nuestra estructura biolgica. Pero adquiriramos con- tudios de animales inferiores y la posible funcin que
ciencia de cuan importantes son las propiedades fsi- los genes desempean en el comportamiento com-
cas del sistema nervioso, si sufriramos un accidente plejo del ser humano.
automovilstico que nos lesionara el cerebro: posible-
mente nuestra personalidad, nuestros recuerdos y, tal
vez, nuestro sentido del humor quedaran afectados.
El mdico griego Hipcrates fue el primero en EL SISTEMA NERVIOSO
darse cuenta de que las lesiones del crneo a menu-
do causaban trastornos del pensamiento y de la con-
ducta. En los veinticinco siglos que transcurrieron En algunos aspectos, el sistema nervioso se parece al
desde que hizo estas observaciones, se han realizado sistema telefnico de una ciudad. Por l pasan cons-
numerosos intentos de explicar cmo esta masa de tantemente los mensajes emitidos y recibidos. Igual
tejido pastoso y de color gris pudo crear la teora de
que en un sistema telefnico, los mensajes del cere-
la relatividad, los frescos de la Capilla Sixtina y un
tratado comercial entre dos naciones. Empero, la bro son esencialmente elctricos. Recorren cables pre-
mente humana sigue siendo un verdadero enigma viamente instalados, conectados entre s por
para nosotros. relevadores y tableros de control. En el cuerpo, los
Algunos de los adelantos ms fascinantes de la cables son las fibras nerviosas. Los relevadores son
psicologa se obtienen en las ciencias relacionadas con las sinapsis, espacios que se encuentran entre las clu-
19

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20 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

El cerebro vigila lo que sucede dentro c el cuerpo


y fuera de l, pues recibe mensajes de los receptores
clulas cuya funcin es reunir informacin. El
cerebro analiza estos mensajes, los combina y luego
enva rdenes a los electores clulas que activan
los msculos, las glndulas y los rganos internos.
Por ejemplo, los receptores del ojo envan un mensa-
je al cerebro como "Objeto redondo. Tamao crecien-
te. Distancia disminuyendo rpidamente". El cerebro
inmediatamente relaciona esta imagen con informa-
cin procedente de la memoria e identifica el objeto
como una pelota de bisbol. Casi simultneamente
les ordena a los efectores de los brazos que se siten
en la posicin adecuada, para que la pelota no nos
golpee cuando jugamos.

Figura 2.1
Algunas de los miles de millones de neuronas del cuerpo Cmo funciona el sistema nervioso
humano, aumentadas miles de veces de su tamao real. Las
neuronas se conectan entre s en las sinapsis, donde las Los mensajes que llegan del cerebro y parten de l
sustancias qumicas atraviesan el espacio que separa las recorren los nervios, que son fibras largas y delgadas
clulas nerviosas. De ese modo, los mensajes recorren todo el llamadas neuronas. Las seales elctrico-qumicas se
cuerpo. desplazan por ellas en forma muy semejante a como
lo hace una llama a travs de la mecha de un petar-
do. La diferencia principal radica en que la neurona
las nerviosas. Los tableros de control son clulas es- puede "quemarse" una y otra vez, cientos de veces
peciales que se hallan a lo largo de las lneas de co- por minuto.
municacin (llamadas interneuronas) y las redes de Las neuronas son largas y delgadas, con ramifi-
clulas nerviosas situadas en el cerebro y la mdula caciones o extensiones arborescentes. Uno de sus ex-
espinal. Una diferencia fundamental consiste en que tremos recibe el mensaje y el otro, que puede medir
el sistema telefnico se limita a transmitir y recibir un metro de largo, transmite el impulso elctrico-
mensajes, mientras que el sistema nervioso participa qumico a la neurona contigua. sta recoge sustan-
activamente en la regulacin del organismo. cias qumicas, llamadas neurotransmisores, de la

REALIDAD O MITO?

Una vez que una neurona empieza a "disparar",


puede interrumpirse la descarga
si el estmulo original es dbil.

Mito. La transmisin entre las neuronas o clulas nerviosas se realiza cuando se estimulan las clulas ms all
de un nivel mnimo y emiten una seal. Se dice entonces que la neurona "dispara". Las descargas se producen
conforme al principio de todo o nada, el cual establece que, cuando una neurona emite una descarga o hace
con la mxima intensidad. Si una neurona no es estimulada por encima del nivel mnimo, no descare ara en
absoluto.

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 21

sinapsis (espacio vaco). stos a su vez pueden acti- pgina (maniobra en que varios impulsos se envan
var la siguiente neurona o evitar que siga transmi- a muchos msculos). Otras son acciones involunta-
tiendo (inhibicin). Los neurotransmisores son una rias como los cambios del latido cardiaco, de la pre-
especie de vlvula de un sistema hidrulico que per- sin sangunea o del tamao de las pupilas. La
mite el flujo en una sola direccin. expresin sistema nervioso somtico se refiere a la
La intensidad de la actividad en cada neurona parte del sistema nervioso que controla las activida-
depende de cuntas otras neuronas estn operando des voluntarias. Con la expresin sistema nervioso
sobre ella. Cada neurona est activada o apagada, autnomo se designa la parte del sistema nervioso
segn que la mayor parte de las neuronas que ac- que regula las actividades involuntarias las que
tan sobre ella estn activndola o inhibindola. El normalmente ocurren "automticamente": el latido
destino real de los impulsos nerviosos producidos por cardiaco, la actividad estomacal y otras.
una neurona activada, a medida que pasan de una A su vez el sistema nervioso autnomo consta de
neurona a otra, est limitado por la parte del sistema dos partes: el simptico y el parasimptico. El siste-
nervioso donde se encuentren. Los tractos ascendentes ma nervioso simptico prepara el organismo para
transportan impulsos sensoriales hacia el cerebro; los afrontar emergencias o realizar una actividad muy
tractos descendentes llevan impulsos motores intensa; acelera el ritmo cardiaco para aumentar el
desde el cerebro. aporte de oxgeno y nutrientes a los tejidos; disminu-
Algunas de las acciones que el organismo realiza ye el calibre de algunas arterias y aumenta el de otras
en respuesta a los impulsos nerviosos son volunta- para que la sangre fluya hacia los msculos, donde
rios; por ejemplo, levantar la mano para voltear una ms se necesita en casos de emergencia y cuando se
realiza una actividad muy intensa; eleva la presin
sangunea y suspende algunas actividades, como la
digestin. En cambio, la funcin del sistema nervioso
parasimptico consiste en conservar la energa y
mejorar la capacidad del organismo para recobrarse
de una actividad vigorosa; reduce el ritmo cardiaco
y la presin sangunea, ayudndole a recuperar su
estado normal.
Todo esto tiene lugar de un modo automtico. Los
receptores reciben continuamente mensajes (hambre,
necesidad de deglutir o toser) que, a travs del tla-
mo cerebral, alertan al sistema nervioso autnomo
para que realice sus actividades rutinarias. Imagina
cuan difcil sera para nosotros vivir sin este sistema,
pues tendramos que intervenir conscientemente cada
vez que nuestro cuerpo necesitara digerir un sand-
wich o sudar.
Desde el punto de vista estructural, el sistema
nervioso se divide en dos partes: el cerebro y la m-
dula espinal el sistema nervioso central (SNC) y las
ramas ms pequeas de nervios que llegan a otras
partes del cuerpo el sistema nervioso perifrico
(SNP). Ms de tres cuartas partes de las neuronas
se encuentran en el cerebro, que pesa cerca de 2.5 kg
en el hombre y 2.2 kg en la mujer. Los nervios del
sistema perifrico que se ramifican en la columna ver-
tebral tienen ms o menos el espesor de un lpiz. Los
de las extremidades por ejemplo, los que se hallan
en las yemas de los dedos son muy diminutos. To-

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22 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

das las partes del sistema nervioso se encuentran pro-


tegidos de alguna manera: el cerebro por el crneo y
varias capas de vainas; la mdula espinal por las vr-
tebras, y los nervios perifricos por varias capas de
vainas. La proteccin sea de la mdula espinal es
vital. Una lesin de este rgano impedira transmitir
mensajes del cerebro a los msculos, lo cual produci-
ra una parlisis.
La mdula espinal se extiende hasta llegar al ce-
rebro a travs de un ensanchamiento llamado bulbo
raqudeo. Generalmente esta parte del cerebro y las
otras reas situadas ms abajo controlan las funcio-
nes "inferiores" (como dormir, masticar y salivar) que
compartimos con otros animales. El nombre correcto
de esta parte del cerebro es subcrtex. A menudo se
le da el nombre de "cerebro viejo" (paleoencfalo),
porque se cree que hace millones de aos evolucion
en nuestros ancestros prehumanos. En la parte pos-
terior e inferior del paleoencfalo est situado el
cerebelo. Esta estructura parece una versin en mi-
niatura del cerebro. Una de sus principales funciones
es controlar el equilibrio y la postura. Figura 2.4
Los procesos "superiores" del pensamiento estn Las estructuras del subcrtex. (Se muestra el encfalo tal
como aparecera si lo cortramos exactamente a la mitad de
alojados en el "cerebro nuevo" (neoencfalo). La capa
adelante hacia atrs.)
externa de este rgano est formada por la corteza
cerebral. La capa interna es el cerebro. La corteza
cerebral y el cerebro rodean la subcorteza como las de preservar nuestro pensamiento para el futuro.
mitades de un durazno rodean el hueso. La corteza Gracias a ella puedes ver, leer y entender esta ora-
cerebral nos da la capacidad de aprender y alma- cin. La corteza es el sitio donde se realiza la mayor
cenar informacin compleja y abstracta, y tambin la parte del pensamiento consciente y, sin embargo,
mide menos de centmetro y medio.
An no sabemos con certeza cules reas de la
corteza cerebral regulan determinadas actividades,
pero sigue recopilndose informacin y trazndose
mapas del cerebro. Para describir ms fcilmente la
localizacin de ciertas actividades, los cientficos se
refieren a sitios situados en diversos lbulos, o re-
giones, del cerebro. La informacin disponible se basa
en observaciones de personas y animales de labora-
torio que sufren lesiones del cerebro o de los nervios.
Tambin se ha obtenido informacin estimulando al-
gunas partes del cerebro durante la ciruga (lo cual
no causa dolor) y efectuando pruebas que miden la
actividad de las regiones del cerebro.
Algunas reas de la corteza reciben informacin
Figura 2.3
de los sentidos de la piel y de los msculos. La canti-
Seccin transversal del encfalo dad de tejido cerebral conectado a una parte del cuer-
humano, que muestra el subcrtex po se basa en la sensibilidad de ella, no en su tamao.
(paleoencfalo) y la corteza cerebral Por ejemplo, el sentido tan desarrollado del tacto de
(neoencfalo). la mano requiere un rea cerebral mucho mayor que

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 23

las pantorrillas relativamente insensibles. Se da el con patrones anteriores, cuando las partes inferiores
nombre de corteza somatosensorial a la parte de la del encfalo seleccionan un patrn de los impulsos
corteza que recibe informacin. La corteza motora sensoriales. ste es un proceso constante.
enva informacin para controlar el movimiento del La capacidad del cerebro para procesar simult-
cuerpo. Tambin se divide segn las necesidades: neamente muchas experiencias lo hace tan superior a
cuanto ms finos deben ser los movimientos (como la computadora ms compleja, que los cientficos
los del habla), mayor es el rea cerebral que entra en nunca podrn igualarlo. Todava estn tratando de
accin. Las reas de asociacin median entre las otras determinar las funciones e interacciones de las par-
dos y son las que sintetizan la informacin. tes del cerebro. Algunos estudios indican que los
Cada segundo el cerebro procesa una enorme can- lbulos frontales controlan la creatividad y la per-
tidad de mensajes de entrada y de salida, pero no sonalidad: nos permiten ser ingeniosos, sensibles y
todos ellos llegan a la corteza cerebral. Algunas re- tranquilos. El caso de Phineas Gage aporta evidencia
giones de la parte inferior del cerebro (como el siste- en favor de esta teora. Trabajaba picando piedra y se
ma activador reticular y el tlamo) dejan pasar lastim en una explosin a mediados de la primera
nicamente los mensajes ms importantes. Se sigue dcada del siglo XIX. La fuerza de la explosin le in-
estudiando la forma exacta en que las reas del en- crust una barra de hierro en el crneo, daando los
cfalo procesan esta informacin. Parece ser que los lbulos frontales. Aunque parezca increble, Gage
patrones de los estmulos y las respuestas correspon- logr sobrevivir y regres al trabajo al cabo de unos
dientes se guardan en la memoria y que se comparan meses. El accidente no deterior sus funciones org-

Figura 2.5
Vista externa lateral del encfalo. La mayor parte de las reas expuestas son
regiones del "cerebro nuevo" (neoencfalo). Todava no se conocen totalmente
las funciones de la corteza cerebral; estn indicadas las reas cuya importancia
para la conducta conocemos.

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24 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Figura 2.6
Dos vistas de la misma mitad del cerebro, partido a la mitad entre los lbulos frontal y
parietal (a lo largo del surco que separa la corteza somatosensorial y la corteza motora).
Se muestran las reas de mayor sensibilidad (izquierda) y de control motor (derecha).
Los hombrecillos de los extremos de la figura indican el aspecto que presentara el
cuerpo si estas reas fueran proporcionales al tamao que tienen en el cerebro.

nicas ni la memoria u otras habilidades. Sin embar-


go, su personalidad cambi de un modo radical. An-
tes un hombre seguro y confiable, se convirti en una
persona pueril, caprichosa e impaciente. Estudios
posteriores de algunos individuos con lesiones cere-
brales similares indican que los lbulos frontales con-
trolan la planeacin de acciones futuras, el control
de las emociones y la capacidad de prestar atencin.

Los hemisferios del cerebro


La corteza se divide en dos hemisferios que son ms
o menos simtricos entre s. (En ambos se alojan los
cuatro lbulos.) Los hemisferios estn conectados por
una banda de nervios llamada cuerpo calloso, que
transmite mensajes entre los dos. Cada uno est co-
nectado a la mitad del cuerpo en una forma de cruz.
La corteza motora del hemisferio izquierdo regula la
mayor parte del lado derecho del cuerpo; la corteza Figura 2.7
del hemisferio derecho controla la mayor parte del Este dibujo se adapt de uno de
lado izquierdo. As, una apopleja que dae el he- los dibujos hechos por el mdico
misferio derecho ocasionar insensibilidad o parli- que atendi a Phineas Gage.
Muestra la trayectoria seguida por
sis en el lado izquierdo del cuerpo. Los investigadores la barra de hierro que atraves el
han encontrado otras diferencias ms sutiles entre los crneo del paciente.

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 25

lados del cerebro: en las personas diestras el hemis- dente fue el hecho de que el paciente s reconoci la
ferio izquierdo controla el lenguaje y el hemisferio palabra: con la mano izquierda (que tambin est
derecho interviene en tareas espaciales. conectada al hemisferio derecho) poda extraer una
Muchos psiclogos se interesaron en las diferen- nuez de un grupo de objetos escondidos detrs de
cias de los hemisferios cerebrales, cuando se realiza- una pantalla. Pero no lograba recordar la palabra ni
ban operaciones "de cerebro escindido" en epilpticos siquiera despus de escogerla correctamente y soste-
como Harriet Lees. Durante casi toda su vida los ata- nerla en la mano!
ques sufridos por Harriet eran benignos y podan En otro experimento, la imagen de una mujer des-
controlarse con frmacos. Sin embargo, a la edad de nuda se proyectaba al hemisferio derecho (lado iz-
veinticinco aos empezaron a ser ms intensos y a quierdo de cada ojo) de otro paciente con el cerebro
los treinta aos Harriet sufra hasta doce ataques vio- escindido. La mujer se rea pero deca no ver nada.
lentos por da. En los ataques epilpticos se desenca- Slo su hemisferio izquierdo poda hablar y no vea
dena una actividad elctrica masiva que comienza el desnudo; pero el hemisferio derecho, que s lo vea,
en un hemisferio y se extiende al otro. Los mdicos produca la risa. Cuando se le pregunta a la mujer
queran que esta mujer llevara una vida normal y por por qu se rea, pareca confundida y no lograba ex-
ello decidieron seccionar el cuerpo calloso, para que plicarlo.
los ataques no se extendieran. Los nios manidiestros (que usan preferentemente
La operacin fue un xito: Harriet no ha tenido la mano derecha) estn genticamente predispues-
ataques desde entonces. Pero a los psiclogos les tos a desarrollar el hemisferio izquierdo, pero la es-
interesaban ms los posibles efectos secundarios de pecializacin se adquiere a travs de los aos. Si un
una intervencin quirrgica tan drstica. A pesar nio sufre una lesin en ese hemisferio, el hemisferio
de que los pacientes a quienes se practic esta opera- derecho se encargar de la funcin del habla. El nio
cin tenan ahora "dos cerebros separados", parecan posiblemente aprenda ms lentamente que los otros,
extremadamente normales. Los investigadores pro-
cedieron a idear varias tcnicas ingeniosas para in-
tentar detectar los efectos sutiles de la ciruga. Para
entender los procedimientos, es necesario saber un
poco sobre anatoma del cerebro. Por ejemplo, el lado
izquierdo de los ojos est conectado al hemisferio del
lado derecho y la mitad derecha de los ojos est co-
nectado al hemisferio izquierdo. A fin de que un
mensaje llegara a un solo hemisferio a la vez, los in-
vestigadores pidieron a los pacientes con cerebro es-
cindido fijar la vista en un punto, mientras ellos
proyectaban brevemente una palabra o una imagen
en un lado del punto. Si la palabra "nuez" se proyec-
taba a la derecha del punto, la palabra pasaba al he-
misferio izquierdo. Al paciente le era fcil leerla en
tales circunstancias, porque el hemisferio izquierdo
controla el lenguaje en la generalidad de las perso-
nas diestras.
Pero cuando la misma palabra era proyectada al
hemisferio derecho (lado izquierdo de cada ojo), el
paciente no poda repetirla. Para una persona nor-
mal, la palabra "nuez" pasaba rpidamente de un Figura 2.8
lado del cerebro a otro atravesando el cuerpo callo- Presentacin de un estmulo visual a uno de los hemisferios de
una persona a quien se le ha practicado ciruga de cerebro
so. Pero como a este paciente se lo haban secciona- escindido. La paciente se muestra divertida ante la imagen de
do, el mensaje no poda pasar del hemisferio derecho la mujer desnuda proyectada en la parte izquierda de la
no verbal al hemisferio derecho verbal. Ms sorpren- pantalla, pero sin que sepa explicar por qu.

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26 PSICOLOGAPARABACHILLERATO

pero aprender a hablar. No obstante, a casi todos quierdo (Hassett, 1978). Ms interesante an y
los adultos que sufren una lesin en el hemisferio iz- mucho ms fcil de observar es el hecho de que las
quierdo les resulta extremadamente difcil hablar, si personas normales tienden a mover sus ojos en cier-
es que lo logran. Los efectos de una lesin del hemis- ta forma segn el hemisferio que estn utilizando
ferio derecho son menos claros, pero probablemente (vase recuadro titulado En qu direccin se mue-
incluyen problemas de las habilidades espaciales. ven los ojos?).
Esta especializacin de trabajo es muy relevante Estas diferencias tan claras entre los hemisferios
para los que sufren una lesin cerebral, y en menos se aplican sobre todo a los manidiestros. Algunos
medida para las personas normales. As en un grupo zurdos presentan el patrn opuesto de dominio cere-
de estudios, se examinaron las ondas cerebrales (o bral: el lenguaje se encuentra en el hemisferio dere-
electroencefalograma vase ms adelante) de los cho. Por lo regular, presentan diferencias menos
manidiestros cuando realizan tareas verbal y espa- drsticas entre las mitades del encfalo.
ciales. El electroencefalograma muestra mayor acti- Un hallazgo secundario de todas las investigacio-
vidad en el hemisferio derecho cuando se realizan nes dedicadas al dominio cerebral ha aumentado el in-
tareas espaciales, como la memorizacin de diseos ters por el fenmeno del uso preferente de la mano
geomtricos, el recuerdo de rostros o imaginar un ele- derecha o de la mano izquierda. Aproximadamente 9
fante en un columpio. En cambio, cuando a las mis- de 10 personas prefieren utilizar la mano derecha; pa-
mas personas se les pidi efectuar tareas verbales rece tratarse de una caracterstica propia del ser huma-
escribir una letra en su cabeza, pensar palabras que no con una larga historia. Incluso las personas dibujadas
comenzaran con "t" y escuchar aburridos pasajes de en las pinturas de las tumbas egipcias suelen usar la
Congressional Record(grabaciones del congreso es- mano derecha. Jeannine Herrn (1976) sostiene que los
tadounidense), su electroencefalograma mostraba zurdos son una minora discriminada. A menudo los
relativamente mayor actividad en el hemisferio iz- profesores tratan de que los nios de corta edad em-

En qu direccin se mueven los ojos?


Sabas que la direccin en que se mueven los ojos cuando uno reflexiona sobre una pregunta
pueden indicar el lado del cerebro que est usndose para responder?
Haz a un amigo cuatro preguntas y, sin que l se d cuenta, observe si primero mira hacia la
derecha o la izquierda al reflexionar sobre cada una:

1. Forma una oracin con las palabras "cdigo" y "matemticas".


2. Recuerda el ltimo accidente automovilstico que haya visto.
En qu direccin iban los vehculos?
3. Qu significa el proverbio "Al buen entendedor, pocas palabras"?
4. Recuerda y describe la ltima vez que lloraste.

Las preguntas 1 y 3 son verbales, sin carga emocional; un manidiestro debera utilizar el hemis-
ferio izquierdo para contestar y, por lo mismo, tender a mirar hacia la derecha. Las preguntas 2 y
4 son de tipo espacial-emocional, requieren el hemisferio derecho y, en general, deberan provo-
car ms movimientos oculares hacia la izquierda que hacia la derecha.

Ms detalles se encuentran en G. E. Schwartz, R. Davidson y F. Maer, "Right Hemisphere Lateralization for Emotion in
the Human Brain: Interactions with Cognition", Science, 190 (1975): 286-288.

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 27

pleen la mano derecha. Gauche es el trmino francs El cerebro ha aportado a los cientficos fascinante
que designa la izquierda, y esa misma palabra en in- informacin sobre la funcin que este rgano desem-
gls significa torpe o socialmente inepto. No tiene fun- pea en el comportamiento.
damento cientfico, sostiene Herrn, la creencia de que Llamamos neurofisilogos a los especialistas que
es mejor el uso de la mano derecha. llevan a cabo este tipo de investigaciones. Entre los
mtodos con que examinan el cerebro se encuentran
las tinciones, los registros en el electroencefalgrafo
y el sistema computarizado, la estimulacin, las le-
CMO SE ESTUDIA EL CEREBRO siones y otros.

En el cerebro se encuentran membranas especializa- Registros


das, estructuras que lo protegen y ayudan, es decir,
las meninges: piamadre, aracnoides y duramadre. Con la insercin de cables llamados electrodos en el
Adems se observan circunvoluciones donde encon- cerebro, es posible detectar los pequeos cambios
traremos en forma definida las reas motoras y sen- elctricos que ocurren cuando las neuronas emiten
sitivas. Hacia la parte interna se sitan sus cpsulas una descarga. Los electrodos estn conectados a un
interiores, el tlamo, el ncleo y el lquido nervioso equipo electrnico que amplifica los pequesimos
(cefalorraqudeo). voltajes producidos por las neuronas que descargan.
Podemos monitorear hasta las neuronas individua-
les. Por ejemplo, dos investigadores colocaron dimi-
nutos electrodos en las secciones de los cerebros de
gatos y monos que reciban informacin visual. Com-
probaron que varias neuronas emitan descargas, se-
gn que una lnea, un borde o un ngulo fuera puesto
delante de los ojos del animal (Hubel y Wiesel, 1962).
La actividad elctrica de reas enteras del cerebro
puede registrarse por medio de un electroence-
falograma (EEG). Los cables que salen de esta
mquina se sujetan con cinta al cuero cabelludo, de
modo que millones de neuronas pueden vigilarse al
mismo tiempo. Los psiclogos han observado que la
actividad elctrica global del cerebro aumenta y dis-

Flgura2.10
Esta rata tiene un electrodo implantado en un rea de su
"cerebro viejo" (paleoencfalo). Cada vez que oprime la
palanca, se le aplica al cerebro un pulso ligero. La frecuencia
tan alta con que los animales con estos implantes oprimen la
Figura 2.9
palanca indican lo siguiente: probablemente la electricidad
Pintura de una tumba egipcia donde aparecen personas que al
estimula un "centro de placer".
trabajar usan la mano derecha.

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28 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

minuye rtmicamente y que el patrn del ritmo de- Estimulacin


pende de que la persona est despierta, adormita-
da o dormida. Estos ritmos, u ondas cerebrales, Con los electrodos podemos desencadenar la descar-
se producen porque las neuronas del cerebro tienden ga de las neuronas y tambin registrarla. Un cirujano
a aumentar o disminuir al unsono su nivel de del cerebro, Wilder Penfield, estimul el cerebro de
actividad. sus pacientes durante la ciruga para determinar qu
Con los electroencefalgrafos puede monitorear- funciones desempeaban las partes del cerebro. De
se el trastorno cerebral que causa la epilepsia. Cuan- ese modo logr localizar la parte con disfuncin que
do ocurre un ataque epilptico, una actividad elctrica requera ciruga; por ejemplo, en el caso de epilepsia.
anormal se inicia en una pequea parte del tejido Cuando aplicaba una pequea corriente elctrica a
cerebral daado. Luego se extiende a las reas conti- los puntos del lbulo temporal del encfalo, poda
guas del encfalo. Los mdicos registran las ondas desencadenar secuencias de memoria. Durante la ci-
cerebrales en un electroencefalograma y de ese mo- ruga, una mujer oy una cancin conocida con tanta
do determinan qu clase de procedimiento mdico claridad que pens que estaban tocando un disco en
(si es que se cuenta con l) atenuar los ataques el quirfano (Penfield y Rasmussen, 1950).
violentos. Se ha inventado otra prueba que mide la
actividad cerebral indicando la cantidad de glucosa
consumida por las neuronas. Esta tcnica, conoci-
da con el nombre de tomografa por emisin de
positrones (PET, por sus siglas en ingls), sirve
para localizar tumores y la actividad de ataques epi-
lpticos.

Figura 2.11 Figura 2.12


Medicin de las ondas cerebrales por medio de un Se ilustran a) Las reas corticales del esquema corporal y de
electroencefalgrafo. la memoria, b) Las Idealizaciones de los centros de la afasia.

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 29

do se colocaba en el centro de "placer" de la rata,


sta empujaba la palanca miles de veces por hora
(Olds y Olds,1965).
Los cientficos han utilizado sustancias qumicas
y la electricidad para estimular el cerebro. Cuando
se aplica este mtodo, un tubo pequeo se implanta
en el cerebro del animal de modo que el extremo to-
que el rea que va a ser estimulada. Las sustancias
qumicas se aplican despus con un tubo al rea que
va a ser estudiada. Tales experimentos demuestran
que la presencia de algunas sustancias en el hipot-
lamo puede influir en el hambre y sed de un animal.
Las tcnicas de estimulacin han despertado gran
inters entre los mdicos. Se utilizan en los pacientes
con cncer terminal para aliviar los dolores insopor-
tables sin recurrir a las drogas. Se aplica una corrien-
te a travs de los electrodos implantados en ciertas
reas del encfalo, obtenindose as un repentino ali-
vio temporal (Delgado, 1969). Ms an, algunos psi-
quiatras han probado mtodos semejantes para
Figura 2.12 (cont.)
Se ilustran c) La direccin unilateral del lenguaje.
controlar la conducta emocional violenta en enfermos
que no pueden ser controlados con otros medios.
Por medio de la estimulacin otros investigado-
res han demostrado que en el cerebro se encuentran Lesiones
centros de "placer" y de "castigo". Un equipo de in-
vestigacin implant electrodos en ciertas reas del En ocasiones los cientficos producen lesiones cortan-
paleoencfalo de una rata y luego la meti en una do o destruyendo una parte del encfalo de un ani-
caja equipada con una palanca que el animal poda mal. Si el animal observa un comportamiento
oprimir. Cada vez que lo haca, su cerebro reciba una diferente despus de la operacin, suponen que el
corriente elctrica de bajo voltaje. Cuando el electro- rea destruida participa en ese tipo de conducta. Por

Figura 2.13
Tcnica con que se estimula el interior del cerebro de una rata, a) Se prepara al animal para practicar la ciruga cerebral, b) En el
crneo se le implanta de manera permanente un tubo diminuto. El otro extremo del tubo est en lo profundo del cerebro, c) Una
pequea cantidad de una sustancia qumica que afecta al sistema nervioso se introduce dentro del tubo en una solucin acuosa.

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30 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Los tribunales y la psicociruga


En 1973, un tribunal de Michigan, Estados Unidos, emiti un importante dictamen que restringi e
uso de la psicociruga.
L.S., delincuente acusado de asesinato en primer grado y de violacin, llevaba dieciocho aos
recluido en un hospital psiquitrico de Michigan cuando acept someterse a una ciruga del cere-
bro para que fuera menos violento. La abogada de servicios legales Gabe Kaimowitz interpuso una
demanda para impedir la operacin.
Tanto L.S. como sus padres haban dado autorizacin por escrito para que se realizara. Pero el
el tribunal se descubri que ni uno ni otros comprendan perfectamente los alcances de la interven-
cin quirrgica. Ms an, el preso pensaba que tal vez lo liberasen antes si se someta a ella.
El tribunal decidi que la operacin no poda efectuarse, aun cuando L.S. haba declarado que
la quera. Los pacientes confinados contra su voluntad, estableci el tribunal, simplemente no
pueden dar la autorizacin legal para someterse a procedimiento de alto riesgo como la psicociru-
ga. As pues, est en tela de juicio la situacin legal de ciertos tipos de psicociruga.

Paro ms detalles consltese a Carol Wade Offir, "The Movement to Pul Out the Electrodes", Psychoiogy Today,7
mayo de 1974): 69-70.

Psicociruga
Ya hemos hablado del uso de lesiones en el tratamiento de los ataques epilpticos violentos
(por seccin del cuerpo calloso). Segn algunos investigadores, los experimentos con anima-
les indican que es posible tratar ciertos problemas del comportamiento mediante operacio-
nes similares. Se da el nombre de psicociruga a la ciruga del cerebro cuya finalidad es
modificar los pensamientos y acciones del paciente.
El primer gran auge de la psicologa se prolong de 1935 a 1955. Varios estudios haban
demostrado que los monos sufran menos ante la frustracin, luego de haberles destruido el
lbulo frontal del cerebro. Una operacin semejante, llamada lobotoma prefrontal, se realiz
en unos 50 000 enfermos mentales de Estados Unidos y Gran Bretaa. Al parecer este tipo de
ciruga ayudaba a los que sufran graves problemas mentales. Pero tambin producan algu-
nos efectos colaterales negativos.
Una vez destruidos los lbulos frontales, muchos pacientes perdieron la capacidad de
manejar nueva informacin o perseguir metas. Por ejemplo, una mujer que haba sido una
cocinera muy creativa antes de la operacin tena ahora problemas para preparar nuevas
recetas. Ms perturbador resultaba el hecho de que, cuando iba a comprar alimentos, algu-
nas veces se distraa y olvidaba por qu haba salido de casa (Valenstein, 1973:298). Pero no

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 31

es fcil extraer una conclusin segura respecto a los efectos generales de las lobotomas fron-
tales. Luego de resear toda la evidencia disponible, Elliot Valenstein escribi: "A decir ver-
dad, no se cuenta con evidencia en favor de la suposicin de que toda psicocirugia
necesariamente convierte a las personas en 'vegetales' y tampoco en favor de la opinin de
que tiene muchas probabilidades de producir curas milagrosas. La verdad, como siempre en
estos casos, se encuentra en un punto medio de estas posiciones extremistas. No cabe duda
de que se han cometido muchos abusos" (Valenstein, 1973: 315). Pero el asunto se convirti
en una discusin acadmica, porque a mediados de los aos 50 se introdujeron nuevos medi-
camentos en el tratamiento de eleccin en los hospitales psiquitricos.
Sin embargo, en los ltimos quince aos se han inventado nuevas operaciones y el pblico
ha vuelto a manifestar inters por la psicociruga. En vez de destruir grandes porciones de los
lbulos frontales, se utilizaron en esta ocasin tcnicas refinadas para destruir reas muy
pequeas del tejido en lo profundo del cerebro. Estas operaciones no tardarn en ser objeto
de discusiones y polmicas, sobre todo cuando se empleaban para cambiar la conducta de
personas con antecedentes de violencia. (El xito de librera de Michael Crichton, The Termi-
nal Man, es una novela de ficcin que nos relata cmo fall una de esas intervenciones qui-
rrgicas.) En los ltimos aos, los psicocirujanos operan a unos 400 pacientes al ao en Estados
Unidos.
El inters del pblico ha llevado la psicociruga a los tribunales y al mbito poltico. En
1974, el Congreso de Estados Unidos nombr una Comisin Nacional para la Proteccin de
los Sujetos Humanos de la Investigacin Biomdica y Conductual, integrada por once miem-
bros, para que estudiase algunas reas de controversia. En octubre de 1976, publicaron un
informe sobre la psicociruga. Por esa poca el pblico y la opinin de los cientficos se opo-
na a esta disciplina. Las conclusiones de la comisin fueron, en palabras de un reportero
(Culliton, 1976), "sorprendentemente favorables". No aprobaron las tcnicas antiguas de la
lobotoma frontal, pero sealaron que algunas de las operaciones ms recientes parecan dar
buenos resultados. Por ejemplo, una operacin llamada cingulotoma (destruccin de una
importante estructura subcortical) al parecer es de gran utilidad para quienes sufren dolor y
depresin severa.
La psicociruga seguir suscitando controversias todava durante mucho tiempo, a juzgar
por su complejidad y los problemas de carcter filosfico que plantea la posibilidad de cam-
biar la forma en que la gente acta operando el cerebro.

Lesin cerebral: funcin del glutamato. Los ataques parapljicos y las lesiones del crneo a menudo
causan dao cerebral. Al cabo de unos cuantos minutos empiezan a morir las clulas del cerebro. Como es
un proceso que ocurre muy rpidamente, se ha credo que poco puede hacerse para prevenir un dao per-
manente del cerebro. Sin embargo, la investigacin realizada recientemente por los especialistas en neuroci-
ruga indica lo contrario. Afirma que, si bien las clulas cerebrales que se encuentran en el sitio de la lesin
mueren rpidamente, las clulas contiguas son daadas y mueren a causa de un proceso qumico que ocurre
horas despus del evento inicial. Este proceso gira en torno al glutamato, sustancia qumica excitatoria del
cerebro. Por lo regular, se liberan pequeas cantidades de ella que estimulan las neuronas contiguas. Sin

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32 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

embargo, un ataque hemipljico o una lesin del crneo altera el equilibrio de las sustancias qumicas del
cerebro, liberndose entonces grandes cantidades de glutamato. Comienza as una reaccin en cadena de
estimulacin excesiva en las clulas cercanas al sitio de la lesin inicial. Estas clulas sobrestimula las se
daan y acaban por morir. Quiz a ello se deba que los que sufren lesiones cerebrales empeoran horas
despus de la lesin inicial. Los cientficos estn buscando formas de reducir este flujo de glutamato, a fin de
atenuar el dao cerebral.

ejemplo, en un estudio clsico dos investigadores sec-


cionaron cierta parte del subcrtex (o paleoencfalo)
EL SISTEMA ENDOCRINO
de monos rhesus. Normalmente estos animales son
agresivos y crueles. Tras la operacin se volvieron te- El sistema nervioso es uno de los dos sistemas de
merosos y menos violentos (Kluver y Buey, 1937). Se comunicacin con que se enva informacin al cere-
extrajo la conclusin de que esta rea del cerebro con- bro y se recibe de l. El otro es el sistema endocrino.
trola la agresin. Los investigadores han descubierto Este ltimo enva mensajes qumicos llamados hor-
despus que la relaciones descubiertas con este tipo monas. Las hormonas se producen en las glndulas
de investigacin son mucho ms sutiles y complejas endocrinas y son distribuidas por la sangre y otros
de lo que se crea en un principio. lquidos corporales. Los mensajes de las hormonas
i

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 33

se asemejan a las cartas de un sistema postal. Pueden nen en la regulacin y almacenamiento de nutrientes
circular por toda la corriente sangunea, pero pue- de modo que, pese a los cambios de las condiciones
den entregarse a una direccin especfica: el rgano del ambiente, el metabolismo celular puede mante-
en que influyen. A las glndulas endocrinas tambin nerse estable. Controlan el crecimiento y la reproduc-
se les llama sin conducto, porque liberan las hormo- cin; por ejemplo, la ovulacin y la lactancia
nas directamente hacia la corriente sangunea. En (produccin de leche) en las mujeres.
cambio, las glndulas con conducto, llamadas tam- La glndula tiroides produce la hormona tiroxi-
bin glndulas exocrinas, vacan su contenido por na. Esta hormona estimula ciertas reacciones qumi-
pequeos hoyos o conductos en la superficie del cas que son importantes para todos los tejidos. Una
cuerpo. Ejemplos de ellas son las glndulas sudor- deficiencia de tiroxina hace que el sujeto se sienta flojo
paras y las lagrimales. y aletargado; un exceso de ella lo hace hiperactivo.
Bajo la direccin del hipotlamo, la hipfisis (o Las glndulas suprarrenales se activan cuando una
glndula pituitaria) acta como la "glndula maes- persona est hambrienta o se asusta. Liberan adre-
tra". sta segrega gran cantidad de hormonas, mu- nalina hacia la corriente sangunea. Esta hormona ace-
chas de las cuales regulan la secrecin de hormonas lera el latido cardiaco y la respiracin. stos y otros
por otras glndulas endocrinas. El hipotlamo vigila cambios dan al sujeto la energa adicional que nece-
la cantidad de hormonas presentes en la sangre y sita para afrontar una situacin difcil.
enva mensajes para corregir los desequilibrios. Gracias a la accin combinada de los sistemas
Qu le ordenan estos mensajes hormonales al nervioso y endocrino, el cerebro monitorea y contro-
cuerpo? Llevan mensaje a los rganos que intervie- la la mayor parte del comportamiento humano. En el

Crecimiento; metamorfosis anfibia; metabolismo en


Tixorina, triyodotironina Tiroides los mamferos y las aves
Elevacin de calcio en la sangre; disminuye el fosfa-
Hormona paratiroidea Paratiroides to en la sangre
Movilizacin del glucgeno; aumento de la corrien-
Adrenalina Mdula suprarrenal te sangunea por los msculos esquelticos
Aumento del consumo de oxgeno; frecuencia car-
diaca
Noradrenalina Mdula suprarrenal; neuronas adrenrgicas Neurotransmisor adrenrgico; elevacin de la pre-
sin sangunea; disminuye calibre de arteriolas y
Insulina Islotes pancreticos (clulas B) vnulas
Disminuyen la glucosa; aumentan la utilizacin de
Glucagn Islotes pancreticos (clulas A) la glucosa y la sntesis de protena y grasa
Aumenta la glucosa sangunea; estimula el catabo-
Testculo; corteza suprarrenal; ovario lismo de protenas y grasas
Andrgenos (p. ej. Caracteres sexuales masculinos
testoterona)
Estrgenos Ovario; placenta; testculo; corteza suprarrenal
(p. ej. estradiol) Caracteres sexuales femeninos
Progestgenos Ovario; placenta; corteza suprarrenal
(progesterona) Conservacin de la gravidez; inhibicin de ciclos re-
Relaxina Ovario; tero; placenta productores
Agrandamiento del conducto del parto por relaja-
Glucocorticoides (p. ej. Corteza suprarrenal cin del cuello uterino y ligamentos plvicos
cortisol, corticosterona) Favorecer la sntesis de carbohidratos; desintegracin de
Mineralocorticoides (p. protenas; acciones antiinflamatorias y anti-
ej. aldosterona) alrgicas
Corteza suprarrenal Retencin de sodio y prdida de potasio por los r-
ones

Figura 2.15
Hormonas.

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34 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

siguiente captulo veremos cmo el sistema endocri- de un ser humano, tambin podemos comparar su
no influye en la conducta que normalmente atribui- capacidad de resolver problemas con la capacidad
mos a causas psicolgicas: la emocin y la motivacin. humana del pensamiento.
La teora de Darwin no significa que el hombre
no posea cualidades especiales; ms bien nos permi-
te considerarnos miembros de una especie interesante
LA RELACIN ENTRE EL HOMBRE y extremadamente compleja, en vez de ser un grupo
Y LOS ANIMALES totalmente diferente del resto de los animales.

Gran parte de la investigacin que se describe en el Etologa


presente captulo se efectu principalmente con ani-
Una de las principales consecuencias de la teora de
males inferiores. Los investigadores a menudo estu-
la evolucin propuesta por Darwin es la fitologa, o
dian los animales porque no pueden efectuar una
sea el estudio de los patrones conductuales naturales
operacin peligrosa en un ser humano, cuando lo de todas las especies de animales desde el punto
hacen slo por razones cientficas. La investigacin
hecha en seres humanos se ha efectuado como parte
de una operacin mdica necesaria o bien ha consis-
tido en observar a personas que han sufrido una le-
sin por accidente.
Ahora se acepta comnmente que el estudio de
los animales ayuda al del hombre, a pesar de que
sera ms til hacer experimentos directos en l. Los
estudios con animales son de mucha utilidad en me-
dicina y en fisiologa. Los medicamentos, vacunas y
nuevas tcnicas quirrgicas se prueban normalmen-
te en animales. Este tipo de investigacin se consi-
dera til porque se piensa que el hombre ha evo-
lucionado de especies animales ms primitivas y
que, por tanto, su cuerpo se parece al de otros ani-
males.

Evolucin del comportamiento


Muchos no comprenden que la evolucin se aplica
no slo a la anatoma y la fisiologa, sino tambin al
comportamiento. Charles Darwin, el bilogo que en
1859 public su teora de la evolucin, estaba con-
vencido de que todas las especies animales guardan
relacin entre s. En consecuencia, la estructura de su
cuerpo y sus patrones conductuales pueden distin-
Figura 2.16
guirse y compararse del mismo modo que compara- La panza de color rojo brillante
ramos la nariz o temperamento de un nio con el de (sombreado en la figura), del pez
su padre. Los huesos del ala de un ave son distintos, espinoso macho es un estmulo seal
pero se parecen a los huesos del brazo humano; la para que lo ataquen otros peces de la
forma en que los pjaros se unen en bandadas puede misma especie. Atacarn a modelos
como los de esta figura que presen-
compararse con la forma en que los hombres se re- tan esa caracterstica, antes de
nen en grupos. Y del mismo modo que podemos com- responder a un modelo realista que
parar las partes del cerebro de un chimpanc con las no tenga panza de color rojo.

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 35

ms SOBRE PSICOLOGA

La etologa y el estudio de la conducta humana. La etologa humana es el estudio del comportamiento


del hombre tal como ocurre en la naturaleza. Los etlogos hacen comparaciones entre la conducta humana y
la animal en sus investigaciones.
En un estudio se investig si las personas que cruzan la calle ven en ambas direcciones antes de hacerlo.
Cuando los varones y las mujeres cruzaban juntos, aqullos miraban en ambas direcciones con mayor fre-
cuencia. Los etlogos humanos advierten una semejanza entre este hallazgo y el comportamiento de los
monos y de las manadas de mandriles que viven en la selva: los machos adultos cumplen la funcin de vigas.
Un etlogo humano dira que el hombre ha cambiado "oro por espejitos" por lo que concierne a la conducta
de vigilancia.
Los aficionados de basketball saben que Michael Jordn saca la lengua cuando lanza un tiro muy difcil.
De manera anloga, se ha comprobado que los profesionales del billar sacan la lengua ms a menudo
cuando realizan jugadas difciles que cuando intentan las que son bastante fciles. De acuerdo con los etlo-
gos, la accin de sacar la lengua es una seal no verbal de que no se desea la interaccin. En el caso del ser
humano, parece indicar que la persona no quiere ser interrumpida porque necesita concentrarse en una
situacin difcil.

de vista biolgico. Los etlogos intentan entender c- minadas situaciones el animal no podr reaccionar
mo esos patrones han evolucionado y cambiado, y sino en esta forma.
cmo se expresan en los animales. A esos patrones Los patrones de accin fija son una especie de
los llaman comportamientos propios de la especie, instinto, es decir, un patrn de conducta que no se
es decir, caracterizan a una especie determinada de aprende sino que es innato. A menudo utilizamos
animales. Los etlogos observan a los animales en su errneamente el trmino "instinto" para designar
entorno natural y de ese modo tratan de descubrir comportamientos que se tornan automticos tras una
los nexos entre el ambiente y el comportamiento de prctica prolongada. As, diremos que un beisbolista
la especie. profesional "instintivamente" realiza la jugada co-
Los etlogos han descubierto que el compor- rrecta. En cambio, con este trmino los etlogos de-
tamiento y la experiencia de los animales ms primi- signan exclusivamente las habilidades que parecen
tivos (entre ellos los insectos y los peces) son menos ser heredadas.
flexibles, o ms estereotipados, que los de los animales Los tologos han comprobado que los animales
superiores, como los simios o el hombre. Los compor- nacen con una sensibilidad especial ante ciertas se-
tamientos estereotipados son patrones de respuestas ales ambientales (lo mismo que con determinadas
que no pueden cambiarse fcilmente en respuesta a formas de conducta). A esas seales se les da el nom-
los cambios del ambiente. Funcionan bien slo si el bre de estmulos seal. Por ejemplo, Niko Tinbergen
entorno permanece en las mismas condiciones que demostr que el pez espinoso macho pescado pe-
cuando evolucion el patrn conductual. queo atacar un modelo de la misma especie si
Por ejemplo, cuando un caballo enfrenta un peli- este ltimo tiene una panza roja. Si se distorsiona el
gro y debe escapar sin hacer ruido, le ser imposible modelo seguir atacndolo. Pero si ve un modelo muy
escaparse furtivamente. Su comportamiento de es- realista de pez espinoso sin panza roja, lo dejar en
cape presenta nicamente tres patrones: caminar, tro- paz. En este caso, el estmulo seal que desencadena
tar o galopar. Cada una posee una serie especial de el ataque es de color rojo. En otras especies, otros es-
movimientos que varan poco entre los animales de tmulos pueden provocar ciertos comportamientos.
esta especie y todos los caballos normales los reali- Existen los estmulos seal entre los hombres?
zan. A esos movimientos se les da el nombre de Aunque los instintos son menos comunes y fuertes
patrones de accin fija por ser inflexibles: ante deter- en la conducta humana, hay evidencia de la existen-

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36 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

cia de algunos comportamientos estereotipados. Por Los sociobilogos atribuyen estos actos le inmola-
ejemplo, Konrad Lorenz observ que parece activar- cin a la economa de la naturaleza. Explican que con el
se un "instinto de progenitor" cuando nace un nio. altruismo se consigue un beneficio gentico: el indivi-
Cuando compar los nios con otras cras de anima- duo arriesga su vida, pero el resultado de esta conducta
les, observ lo siguiente: todos ellos parecen mostrar es que otros pueden compartir sus genes y sobrevivir. La
un conjunto similar de estmulos seal que origina abeja obrera, que es estril, protege a su reina que
sentimientos de padres. Rostros redondos, frentes sigue viviendo y engendra ms abejas obreras. El ave
prominentes, ojos redondos y mejillas rollizas son que advierte del peligro a otras protege tambin a su
rasgos que causan este tipo de reaccin. especie, y con ello aumentan las probabilidades de que
sobrevivan sus genes; lo mismo sucede con la madre
que da la vida por salvar a su beb. El hroe de guerra
Sociobiologa muere seguro de que su patria sostendr a su familia
Estrechamente relacionada con la etologa est otra para que procree; de esa manera perpeta sus genes.
disciplina que estudia el origen gentico de la con- En cierta ocasin, el famoso bilogo britnico J. B. S.
ducta social de animales y del hombre para determi- Haldane brome diciendo que dara la vida por sus dos
nar si se hereda o no de antepasados remotos. Esta hermanos, que comparten aproximadamente la mitad
ciencia, conocida con el nombre de sociobiologa, se de sus genes, o por ocho sobrinos (citado en Time, 1 de
basa en los hallazgos de la biologa, la antropologa y agosto, 1977,56).
la psicologa. Ha despertado mucho inters e incluso
ha suscitado grandes controversias. En 1975, el psi-
clogo de la Universidad de Harvard Edward O.
Wilson public su libro Sociobiology: A New Syn-
thesis, en el cual defina la nueva disciplina como "el
estudio sistemtico del fundamento biolgico de toda
la conducta social" (1975a: 595). Wilson reseel com-
portamiento social de todos los primates conocidos
y propuso que algunos rasgos que el hombre com-
parte con casi todos ellos atencin maternal pro-
longada de la cra, por ejemplo, y el dominio del
macho sobre la hembrapueden habrsenos trans-
mitido en los genes.
Para los sociobilogos, su disciplina es la ltima
fase de la revolucin iniciada por Charles Darwin.
Trata de llenar un gran vaco en la teora de la se-
leccin natural propuesta por l: la finalidad de la
naturaleza es la supervivencia del individuo y su re-
produccin, pero algunos rasgos del hombre y de
otros animales parecen oponerse directamente a esa
meta. Las abejas obreras luchan hasta la muerte, con-
tribuyendo as a salvar a su grupo de los invasores.
Con su sonido un ave advierte a otras que un depre-
dador se halla cerca, aunque la advertencia descubre
donde est el ave y pone en riesgo su propia vida. Se
sabe que los delfines viajan en grupos y sostienen en
la superficie a un compaero herido para que pueda
respirar (Wilson, 1975b). Y, por supuesto, los padres Figura 2.17
de familia mueren al intentar rescatar a sus hijos de Los sociobilogos explican que los bomberos arriesgan la vida
para salvar a otros como un aspecto ms de la seleccin
las llamas; los soldados se arrojan sobre las granadas natural: el individuo arriesga la vida para que su especie
y dan la vida para salvar a sus camaradas. sobreviva.

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 37

Los sociobilogos tratan de explicar otros compor- 23% perecieron por ataques de adultos de su propia
tamientos sociales, hasta la agresin, a partir de una especie al alejarse de su nido (Marler, 1976).
ventaja gentica. El buscapleitos que insulta a un en- Por razones parecidas, hace poco los antroplo-
clenque de 52 kg, en realidad est envindole un men- gos rechazaron repetidamente la creencia popular de
saje a la novia de ste: "Tengo buenos genes. Es con- que la agresividad y el carcter dominante de los
migo con quien deberas tener relaciones sexuales." machos es un carcter de origen gentico. Los defen-
La teora de que los genes rigen el comportamien- sores de este argumento citan a menudo los estudios
to social del hombre ha despertado tantas controver- de mandriles que demuestran la agresin y dominio
sias que ha habido manifestaciones contra el que se ejerce en contra de las hembras. Los oposito-
sociobilogo Wilson, en Estados Unidos, e incluso le res sealan que los mandriles observados en estos
arrojaron agua en la tranquila asamblea de 1978 de la estudios se hallan en un parque de diversiones, am-
American Association for the Advancement of Scien- biente anormal que los someta a gran concentracin
ce. Algunos crticos, entre quienes destacan Richard de depredadores (en especial, el hombre) y a una gran
Lewontin, Stephen Gould y otros miembros del Socio- tensin. Sin embargo, entre las manadas de mandri-
biology Study Group con sede en la Universidad de les que viven apaciblemente en el bosque, es la hem-
Harvard, han expresado el temor de que la sociobio- bra la que determina los movimientos de la manada.
loga sea utilizada para apoyar la situacin poltica, Los machos muestran muy poca agresin y un do-
econmica y legal. De acuerdo con la lgica de esta minio pequeo (Pilbeam, 1972).
disciplina, se trata de asuntos que deben ser determi- Si el comportamiento de los mandriles cambia
nados por nuestros genes (citado en Wade, 1976). tanto en diversos ambientes, hay mucho mayores
Otros crticos sealan que no se dispone de evi- probabilidades de que lo mismo ocurra con la con-
dencia fidedigna de que hay genes especficos para ducta humana. Admitimos que los genes pueden
el altruismo, la agresin u otras conductas sociales; constituir un componente importante del comporta-
se trata tan slo de simples teoras y conjeturas (Was- miento social del hombre, pero no pueden determi-
hburn, 1978). Tambin sealan que los animales a narlo por completo. Si a los hijos de dos grandes
veces observan una conducta muy egosta. Entre los atletas nunca se les permite hacer ejercicio, sus ge-
leones de la llanura Serengeti en el frica oriental, nes no los harn automticamente grandes atletas.
se ha visto a leones alejar a sus cachorros de la comi- En efecto, es una caracterstica exclusiva del hombre
da, si la presa fue pequea; muchos de los cachorros la flexibilidad de su conducta social, como lo atesti-
han muerto de inanicin. De los 1 400 polluelos de guan las diferencias tan drsticas entre las diversas
gaviotas arenqueras estudiados durante un periodo, culturas y en los diversos contextos (Pilbeam, 1972).
Slo los seres humanos crean culturas, transmiten de
una generacin a otra grandes cantidades de apren-
dizaje cada vez mayor; con ello superan de alguna
manera el lento proceso de la evolucin gentica.
nicamente el hombre muestra una amplia variedad
de conductas dependientes de la cultura, como el he-
cho de vestir de negro en los funerales en algunos
pases y de blanco en otros.
Dista mucho de haberse resuelto el problema de
hasta qu punto la herencia rige la conducta social
del hombre. Pero Wilson y otros sociobilogos creen
que el gnero humano es flexible y tiene que serlo,
de manera que las tendencias genticas no siempre
se siguen y algunas veces incluso debemos ir contra
ellas. La evolucin se realiza con tanta lentitud, que
Flgura2.18 quiz todava estemos heredando patrones conduc-
Manada de mandriles en la selva. Aunque muchos creen que tuales que eran adaptativos en la poca prehistrica,
los primates machos dominan a las hembras, en realidad las pero que han perdido su utilidad en un mundo ra-
relaciones entre los sexos son en extremo complicadas.

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38 PSICOLOGA PARABACHILLERATO

dicalmente diferente. En la edad de piedra, tal vez me una docena de nios sanos, bien formados y per-
haya sido importante criar el mayor nmero posible mtanme criarlos en mi propio mundo; les garantizo
de nios sanos; no as en el saturado planeta en que que tomar uno al azar y lo educar para que llegue
nos ha tocado vivir. Cuando el hombre viva en so- a ser cualquier tipo de especialista que yo decida:
ciedades de agricultores y cazadores, quiz haya sido mdico, abogado, artista, comerciante y hasta limos-
necesario luchar contra todos los extranjeros con tal nero y ladrn, sin importar sus talentos, propensio-
de sobrevivir; hoy la guerra tal vez slo significara nes, tendencias, habilidades, vocacin ni la raza de
la extincin de la especie humana (Wilson, 1975b). sus antepasados" (Watson, 1930:104).
La principal aportacin de la sociobiologa ha sido Hoy las ideas de Watson parecen un tanto extre-
recordarnos que los genes ciertamente son importan- mistas. Los estudios recientes que buscan directamen-
tes, pero que el hombre posee la capacidad para te evidencia de la influencia gentica en los rasgos
aprender una amplia serie de conductas y de des- humanos se han centrado en tres reas generales: ca-
aprender las que dejan de ser adaptativas. pacidades cognoscitivas (como el cociente intelectual,
CI), la enfermedad mental y la personalidad. La po-
lmica en torno al cociente intelectual ha sido muy
fuerte y prolongada, pero tambin las otras reas se
HERENCIA Y AMBIENTE debaten con intensidad.
Una forma de averiguar si un rasgo es heredado
o no consiste en estudiar a gemelos idnticos, es de-
Se discute mucho si la conducta humana es instinti- cir, hermanos que provienen del mismo vulo fertili-
va (debida a la herencia) o aprendida (debida al am- zado (por eso se les llama monocigticos) y que, por
biente). Aprenden las personas a ser buenos atletas tanto, comparten los mismos genes. Los gemelos fra-
o ya nacen con esas cualidades? Aprenden a ser ho- ternales proceden de dos huevos fertilizados (de ah
mosexuales o nacen con esa tendencia? Este argumen- que se les llama dicigticos) y sus genes presentan
to se debate con tanta intensidad porque muchos las mismas semejanzas que la de simples hermanos.
suponen que lo que se aprende puede cambiarse, Sin duda los gemelos que crecen en un mismo
mientras que lo innato es difcil o imposible de mo- hogar comparten el ambiente. Pero los gemelos idn-
dificar. Se trata de una actitud equivocada. Siempre
que los psiclogos investigan un caso particular, se
dan cuenta de que la cuestin no es tan simple. Los
factores heredados y las condiciones ambientales in-
teractan en formas muy complicadas. Preguntar si
la herencia o el ambiente son causa de algo equivale
a preguntar: "Qu es lo que hace que un pastel se
infle, el polvo para hornear o el calor?" Sin duda se
requiere la interaccin de ambos factores.
Desde hace varios siglos se debate la cuestin rela-
tiva a la herencia y al ambiente. Sir Francis Galton,
primo de Charles Darwin, fue uno de los primeros
en afirmar la importancia de la naturaleza en la era
moderna. En 1869 public Hereditary Genius, obra
en que analiz las familias de ms de 1 000 eminen-
tes polticos, lderes religiosos, artistas y estudiosos.
Descubri que el xito era una caracterstica que se
transmita en las familias y concluy que la herencia
era la causa.
Pero la mayor parte de los psiclogos han puesto Flgura2.19
de relieve la importancia del ambiente. Esta postura Los gemelos idnticos comparten los mismos gene s y tambin
la estableci en forma contundente John Watson, el un mismo ambiente; de ah que su estudio sea una manera de
averiguar si un rasgo se aprende o se hereda.
padre del conductismo, quien en 1930 escribi: "Den-

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 39

ticos que crecen juntos comparten adems los mis- hijos y mascotas, se mordan las uas, tenan los mis-
mos genes. En consecuencia, si resultan ser ms se- mos hbitos de fumar e ingerir bebidas alcohlicas y
mejantes en un rasgo determinado que los gemelos les gustaban el dibujo mecnico y la carpintera. s-
fraternales, probablemente ello significa que los ge- tas y otras semejanzas revelan que la herencia puede
nes son importantes para esa caracterstica. influir en las conductas que normalmente asociamos
Por ejemplo, se han efectuado muchos estudios a la experiencia.
sobre la herencia de la enfermedad mental. La esqui- En el momento actual, muchos investigadores
zofrenia es el tipo ms comn de enfermedad mental creen que algunas de las diferencias que presenta la
seria y afecta aproximadamente al 1% de la pobla- gente pueden explicarse teniendo en cuenta tanto la
cin mundial. Los estudios han demostrado que, si herencia como la experiencia. En contra de la opinin
un gemelo la contrae, el otro tiene de 3 a 6 probabili- del pblico, la influencia de los genes en el compor-
dades ms de sufrirla tambin si es un gemelo idn- tamiento no significa que nada puede hacerse para
tico que si es gemelo fraternal (Rosenthal, 1970). En cambiarlo. Aunque ciertamente resulta difcil e in-
conclusin, la esquizofrenia es al menos en parte de conveniente modificar el cdigo gentico que dirige
origen gentico. Sin embargo, tambin es evidente el comportamiento, podemos alterar el ambiente don-
que en muchos casos un gemelo idntico la contrae, de operan los genes. El trastorno gentico denomi-
no as el otro. Por tanto, tambin los factores ambien- nado fenilcetonuria es un ejemplo muy revelador al
tales tienen importancia. respecto. Se trata de un simple defecto de los genes
Hay muchas maneras de estudiar el problema de que, si no se detecta y se trata a tiempo, ocasiona se-
la relacin entre herencia y ambiente en el ser huma- vero retraso mental. Una simple prueba de la sangre
no. En unos cuantos casos, los gemelos idnticos han realizada en el momento del nacimiento revela la
sido separados en el momento del nacimiento por presencia de la fenilcetonuria, enfermedad que afec-
instituciones de adopcin o por otras circunstancias. ta a uno de cada 20 000 nios de raza blanca (rara
Estos nios muestran los efectos de los mismos ge- vez afecta a los de raza negra). Los pacientes son so-
nes en ambientes distintos. Si bien tales casos son re- metidos a una dieta especial hasta que el cerebro se
lativamente escasos, no por eso dejan de ser muy desarrolla y ya no corre peligro. As pues, aunque la
importantes desde el punto de vista cientfico. Tam- fenilcetonuria es un trastorno heredado, podemos
bin podemos comprobar si los hijos adoptivos se cambiarlo controlando el ambiente.
asemejan ms a sus padres biolgicos (lo cual indica
la importancia de los genes) que a sus padres adopti-
vos (lo que pondra de relieve la influencia del am-
biente). Aunque siguen realizndose numerosos
estudios, el problema de la relacin entre herencia y
ambiente seguir debatindose, al menos mientras no
conozcamos bien cmo ambos factores interactan
para producir el comportamiento.
En la Universidad de Minnesota, los psiclogos
han venido estudiando a gemelos idnticos que fue-
ron separados al nacer y criados en ambientes distin-
tos (Holden, 1980). Thomas Bouchard, uno de los
investigadores, seala que los gemelos comparten
muchas conductas comunes a pesar de sus ambien-
tes socioculturales y econmicos tan diferentes. Por
ejemplo, en un par de gemelos (los dos con el mismo
nombre de Jim), ambos hermanos haban tenido bue-
nas calificaciones en matemticas y muy bajas en or- Figura 2.20
tografa cuando estudiaban en la escuela, ambos La prueba para diagnosticar la fenilcetonuria un simple
pinchazo en el taln hoy se administra automticamente a
trabajaban como agentes del comisario, vacaciona- todos los recin nacidos, ya que su deteccin temprana
ban en Florida, les ponan los mismos nombres a sus permite prevenir los estragos de esta enfermedad congnita.

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40 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

RESUMEN

1. En el organismo, constantemente los mensajes lle- de los pensamientos verbales, mientras que el
gan al cerebro y parten de l a travs del sistema derecho lo hace con las relaciones espaciales.
nervioso. La mdula espinal, parte del sistema
nervioso, transmite y recibe la mayor parte de los 5. El registro, la estimulacin y las lesiones son tres
mensajes entre el cuerpo y el cerebro. Los mensa- tcnicas mediante las cuales los psiclogos estu-
jes de entrada y salida se comunican mediante dian el cerebro. La psicociruga es la ciruga del
seales qumico-elctricas que se desplazan por cerebro efectuada con el fin de modificar los pen-
clulas largas y delgadas llamadas neuronas. samientos o acciones de un individuo.

2. El sistema nervioso autnomo desempea una 6. El sistema endocrino u hormonal es un sistema


funcin central en la fisiologa de las emociones. qumico de comunicacin entre el organismo y
el cerebro. Con la accin combinada de los siste-
Uno de sus componentes, el sistema nervioso
mas nervioso y endocrino, el cerebro monitorea
simptico, prepara al organismo para afrontar
y controla la conducta humana.
emergencias o actividades muy intensas. La fun-
cin del sistema nervioso parasimptico, el otro 7. Los estudios dedicados al comportamiento ani-
componente del sistema autnomo, consiste en mal revelan que muchas especies responden al
conservar energa y mejorar la capacidad del or- ambiente a partir de patrones de accin fija, es
ganismo para recobrarse de una actividad vigo- decir, ante algunas situaciones slo pueden reac-
rosa. cionar en cierta forma. Esas respuestas autom-
ticas desempean un papel secundario en la
3. El cerebro (encfalo) est compuesto por la corte- conducta humana.
za cerebral y el subcrtex. Este ltimo rgano di-
rige las necesidades biolgicas y los instintos 8. Los sociobilogos buscan el origen biolgico de
animales del individuo. La corteza cerebral le per- la conducta social. Por ejemplo, creen que el al
mite leer y resolver problemas. Cada segundo el truismo se basa en el deseo de un animal de ase-
cerebro procesa grandes cantidades de informa- gurarse de que sus genes pasen a la siguiente
cin. Los cientficos piensan que compara los pa- generacin.
trones de los estmulos y respuestas almacenados
en la memoria con los nuevos estmulos. 9. Toda conducta humana se basa en la interaccin
de la herencia con el ambiente. La comparacin
4. La corteza se divide en dos hemisferios, cada uno de gemelos idnticos y fraternales sirve para des-
de los cuales contiene cuatro lbulos. En los ma- cubrir la influencia que los genes ejercen sobre
un rasgo determinado de la personalidad.
nidiestros, el hemisferio izquierdo se ocupa ms

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CAPTULO 2 / FACTORES BIOLGICOS DEL COMPORTAMIENTO 41

PREGUNTAS DE REPASO

1. Explica cmo los mensajes llegan al cerebro y par 10. La corteza cerebral se divide en dos hemisferios:
ten de l a travs del sistema nervioso. Qu son el derecho y el izquierdo. Qu lado del cuerpo
los neurotransmisores? controla cada uno de ellos? Qu tipos de fun-
ciones regulan en los manidiestros? Cul es la
2. Cules son las dos divisiones del sistema ner- funcin de cuerpo calloso?
vioso? A cul de ellas pertenece la mdula espi-
nal? 11. Cules son los tres mtodos que se emplean en
la exploracin del cerebro?
3. Describa las funciones del sistema nervioso so-
mtico y del sistema nervioso autnomo? 12. Cul es el nombre del sistema qumico de co-
municacin entre el cuerpo y el cerebro? De qu
4. Cules son las dos partes del sistema nervioso manera se transmiten los mensajes de este siste-
autnomo? Cul de ellas consume energa en el ma? Cul glndula es el centro de control de este
organismo? sistema? Qu otras glndulas participan en la
regulacin de la actividad general del organis-
5. Qu parte de la corteza cerebral recibe informa- mo?
cin?
13. Qu disciplina estudia los patrones conductua-
6. Cul es la funcin del hipotlamo? les de los animales desde un punto de vista bio-
lgico?
7. Cules son las dos regiones de la parte inferior
del cerebro que seleccionan los mensajes ms im- 14. Cmo utilizan los etlogos el trmino instinto!
portantes antes que lleguen a la corteza cerebral?
Da una posible explicacin de la capacidad del 15. Cmo se llama la ciencia que estudia el origen
cerebro para procesar grandes cantidades de in- gentico de la conducta social? Cul es su prin-
formacin. cipal aportacin?

8. Cul es una de las funciones ms importantes 16. Una manera de averiguar si un rasgo es hereda-
del cerebelo? do consiste en comparar el comportamiento de
gemelos idnticos y fraternales.
9. Menciona los cuatro lbulos de la corteza cere- Explica cmo se hace esto.
bral. Cul es la principal funcin de cada uno
de ellos?

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Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers ser
capaz de:
describir lo disciplina de la psicofsica.
explicar los conceptos de umbral, ley de
Weber y deteccin de seales.
describir los rganos de los sentidos y ex
plicar sus funciones.
1
explicar los principios que rigen la per-
cepcin. Sensacin
explicar las actitudes generales de los psi-
Umbral Aplicacin de la psicologia:
clogos ante la percepcin extrasensorial.
publicidad subliminal
Diferencias y razones sensoriales
Adaptacin sensorial
Motivacin y teora de la deteccin de
seales
Los sentidos
Visin Audicin Gusto y olfato
Los sentidos cutneos * Equilibrio
Sensaciones corporales
Percepcin
Principios de la organizacin perceptual
Percepcin de figura y fondo
Inferencia perceptual Aprendiendo a
percibir
Percepcin de la profundidad
Constancia * ilusiones pticas
Percepcin extrasensorial

42

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CAPTULO 3

Sensacin y percepcin
En los siguientes segundos, algo extrao empezar a Nuestro conocimiento del mundo externo y
ocurrir con el material que ests leyendo. A menudo tambin de nuestro estado interno proviene en su
no nos damos cuenta de que la lectura es un proceso totalidad de los procesos qumicos y elctricos que
sumamente complejo. Basta una simple alteracin se producen en el sistema nervioso, sobre todo en el
en la secuencia normal de las palabras para quedar cerebro. Esos cambios desencadenan una actividad
totalmente confundido! qumica, elctrica o mecnica en los receptores sen-
Como acabas de darte cuenta, para poder obte- soriales. Tras un complejo procesamiento dentro del
ner informacin del ambiente, para interpretarla y sistema nervioso, se inicia un patrn de actividad en
utilizarla, es necesario que est organizada en las for- ciertas reas del cerebro. Esta actividad elctrica la
mas habituales a las que est acostumbrado. experimentamos en forma de sensacin: conciencia

43

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44 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

de colores, formas, sonidos, olores, gustos, etc. Por lo dolor muscular son todos estmulos para el ser
regular se percibe un todo significativo (vemos a humano.
Woody Alien, omos la voz de Paul McCartney, ole- El estmulo puede medirse en alguna forma fsi-
mos una fragancia de un perfume) y no un grupo de ca: por su tamao, su duracin, su intensidad, su lon-
sensaciones. Se da el nombre de percepcin a la or- gitud de onda y otras caractersticas. Tambin
ganizacin de informacin sensorial en un todo sig- podemos medir una experiencia sensorial (al menos,
nificativo. en forma indirecta). Pero estmulo y experiencia sen-
Este proceso se observa en la accin de comer. sorial no son la misma cosa. Por ejemplo, un mismo
Cuando alguien pone dos hamburguesas frente a bocadillo (estmulo) puede tener un sabor (experien-
nosotros, los receptores de los ojos envan un mensa- cia sensorial) para una persona que acaba de comer
je a nuestro cerebro: las hamburguesas de res estn y otro muy diferente si lleva una semana sin probar
dispuestas entre dos piezas de pan especial, junto con alimento. En cambio, la misma experiencia sensorial
un poco de lechuga. Los receptores de la nariz nos (las luces intermitentes, por ejemplo) podran deber-
indicarn que tambin tienen salsa y queso en su in- se a estmulos distintos (un golpe en la cabeza o fue-
terior; los receptores de la boca enviarn al cerebro gos artificiales).
mensajes acerca de los pepinos encurtidos y una sal- A los psiclogos les interesan mucho las relacio-
sa exquisita. En el momento en que tomamos en las nes existentes entre los estmulos fsicos y las expe-
manos este verdadero manjar, los receptores de las riencias sensoriales. As, en la visin la sensacin del
manos nos indican que el pan est blando y caliente. color corresponde a la longitud de onda de la luz,
Y el cerebro integra toda esta informacin en una mientras que la brillantez corresponde a la intensi-
percepcin unitaria: se trata de una hamburguesa dad del estmulo.
"Big Mac" (hamburguesa gigante de Me Donald). Qu relacin existe entre el color y la longitud
En el presente captulo observaremos ms dete- de onda? De qu manera el cambio de la intensidad
nidamente los pasos anteriores, concentrndonos en luminosa influye en la sensacin de su brillantez? Se
cmo cada rgano convierte los cambios fsicos en conoce con el nombre de psicofsica al estudio psico-
seales elctricas que enva al cerebro y en cmo la lgico de tales cuestiones. La finalidad de la psicof-
percepcin se realiza a partir de esta informacin. En sica es establecer una relacin cuantitativa entre los
la ltima seccin examinaremos la posibilidad de estmulos provenientes del exterior (como la frecuen-
obtener informacin prescindiendo de los sentidos cia y la intensidad) y las experiencias sensoriales (tono
y sonoridad, por ejemplo) que se producen en la au-
del cuerpo: a travs del proceso de la percepcin ex-
dicin.
trasensorial.

Umbral
SENSACIN A fin de formular leyes sobre cmo el hombre perci-
be el mundo externo, los psiclogos tratan de deter-
minar primero qu nivel de estimulacin se requiere
El mundo est lleno de cambios fsicos: los sonidos para que una persona pueda percatarse del estmulo.
del despertador; el golpecito ligero que se produce al Cunta energa se requiere para que alguien es-
oprimir un interruptor llena de luz el cuarto; choca- cuche un sonido o vea una luz? Cunto perfume
mos contra la puerta y nos pegamos en el codo; el debe haber en un cuarto para que podamos olerlo?
vapor de una tina caliente se acumula hasta que pe- Cunta presin ha de aplicarse a la piel para que el
netra en el bao, aumentando la temperatura y em- sujeto la sienta?
paando el espejo. Todos estos cambios provocan Para contestar tales preguntas, el psiclogo po-
sensaciones (de sonoridad, brillantez, dolor en el codo dra realizar el siguiente experimento. Primero, colo-
al chocar contra la puerta, el calor, los sabores, los ca a una persona (el sujeto) dentro de un cuarto oscuro
olores). Se llama estmulo cualquier aspecto o cam- y le indica que fije la vista en la pared. Le pide que
bio del ambiente al cual responde un organismo. diga "Lo veo" cuando pueda percibir una luz. El ex-
El sonido de un despertador, una luz elctrica y un perimentador utiliza entonces una mquina de gran

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 45

precisin que proyecta contra la pared un haz lumi- cialmente creyeron los psiclogos. El punto en que
noso de baja intensidad. El cientfico enciende el apa- un sujeto dice "Lo veo", cambia segn las instruccio-
rato y proyecta la ms baja intensidad. El sujeto no nes que reciba ("Diga que lo ve slo si est absoluta-
dice nada. Entonces aumenta la intensidad de la luz mente seguro" frente a "Si no tiene ninguna duda,
hasta que finalmente el sujeto responde "Lo veo". diga que lo ve") o incluso segn el orden en que se le
Despus el experimentador comienza otra prueba en muestran los estmulos.
direccin contraria. Comienza con una luz claramente En condiciones ideales, los sentidos poseen um-
visible y va disminuyendo su intensidad hasta que brales absolutos sumamente bajos. Es decir, experi-
parece desaparecer. Se realizan muchas pruebas mentarn sensaciones con un nfimo nivel de
y se sacan los promedios correspondientes. El um- intensidad. Por ejemplo, la membrana del odo (tm-
bral absoluto cantidad mnima de energa que pano) registra un sonido aun cuando se desplace ape-
producir una sensacin se define como la energa nas 1% del dimetro de una molcula de hidrgeno.
que un sujeto puede ver ms o menos la mitad de las Si el odo fuera ms sensible, podramos escuchar el
veces. sonido de las molculas del aire chocando entre s
Es interesante sealar que los umbrales determi- (Geldard, 1972). De manera anloga, el ojo tiene una
nados de esta manera no son tan absolutos como ini- sensibilidad verdaderamente extraordinaria.

Publicidad subliminal
El 12 de septiembre de 1957, un ejecutivo de publicidad celebr una conferencia de prensa
para anunciar un descubrimiento revolucionario en las tcnicas de marketing: la publicidad
subliminal. El adjetivo subliminal proviene de una palabra compuesta latina: sub (debajo) y
limen (umbral). El ejecutivo manifest lo siguiente: en noches alternas, durante seis sema-
nas, las palabras "Eat Popcorn" (coma palomitas) y "Coca-Cola" haban sido proyectadas
fugazmente sobre la pantalla de un cine de Nueva Jersey. Aunque estas proyecciones dura-
ban tan poco tiempo (1 /3 000 de segundo, una cada cinco segundos) que los espectadores ni
siquiera parecan percatarse de su presencia, la venta de las-palomitas de maz aument un
18.1% y las de Coca-Cola un 57.7%.
La respuesta del pblico a este anuncio fue ruidosa, exacerbada y hasta histrica. En una
entrevista por televisin, Aldous Huxley predijo que con esta tcnica se podra manipular
polticamente a la poblacin "hacia el ao 1964" (citado en Brown, 1963:184). Los congresis-
tas de Estados Unidos exigieron que la FCC dictara normas al respecto y las legislaturas de
algunos estados aprobaron leyes que prohiban los anuncios subliminales.
Mientras tanto, fueron obtenindose ms resultados. Cuando meses mas tarde el publi-
cista que haba hecho las afirmaciones originales realiz otra prueba a solicitud de la FCC,
los resultados fueron ambivalentes. Poco despus, en Bangor (estado de Maine, Estados
Unidos) la estacin WTWO-TV proyect rpidamente las palabras "If you have seen this
message, write WTWO" (si vio este mensaje, escriba a la estacin WTWO) durante 1/60 de
segundo todos los das durante una semana. Nadie escribi. Una estacin radiofnica
de Seattle prob anuncios subliminales auditivos. Durante su programacin regular, un su-
surro apenas audible en el fondo repeta "La televisin es aburrida" y "Verdad que es abu-
rrida?" (Estos experimentadores haban planeado agregar el mensaje "La televisin causa

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45 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

cncer del ojo",- pero optaron por no correr e! riesgo de una demanda.) Nada nos hace supo-
ner que estos anuncios han tenido efecto alguno.
La televisin inglesa particip en este tipo de experimentos al transmitir instantneamen-
te el mensaje Pirie rompe la marca mundial" durante un programa de ballet. Al final del
espectculo, un anunciador pidi a los 4.5 millones de espectadores escribirle a la estacin si
haban notado algo extrao. Se recibieron 430 cartas: 20 de ellas repitieron el mensaje palabra
por palabra y otras 134 dieron una versin casi correcta de l.
La idea de los anuncios subliminales fue una consecuencia natural de una larga serie de
controvertidos estudios relacionados con la percepcin subliminal la capacidad de advertir
los estimulos que afectan slo al inconsciente. La mayor parte de los primeros trabajos con-
sistan en presentar material verbal o visual con intensidades que se juzgaban demasiado
ligeros como para que los sujetos las percibieran. Sin embargo, un examen ms crtico de esos
trabajos revel varias deficiencias en la forma en que haban sido diseados y llevados a
cabo. Por ejemplo, el estudio original de Nueva Jersey fue realizado por investigadores no
psiclogo que trataban para la Subliminal Projection Company. No se trat de evaluar ni
controlar otros factores adems del mensaje subliminal que bien pudieron haber influido en la
compra de las palomitas de maz o de la Coca Cola, La temperatura del cine o la duracin de
la pelcula del que hayan contribuido el incremento de las ventas. Por desgracia, el estudio no
fue presentado suficientes detalles cerno para poder ser evaluado por los cientficos .
Asi es posible que la gente capte capte informacin en niveles bajsimos de intensidad, no se
de que estos mensajes dbiles y a menudo limitados, influyan con
mayor fuerza que los mensajes conscientes. La publicidad subliminal seguramente resultar
atractiva para algunos ejecutivos de publicidad, siempre en busca de medios de acrecentar
las ventas. No obstante, entre los psiclogos que han realizado investigaciones controladas
cada da es mayor el consenso de que la publicidad subliminal no da resultado.
i

Diferencias y razones sensoriales de comida dentro de un mochila vaca, aumentar


considerablemente la sensacin del peso. Pero si le
Otro tipo de umbral es el umbral diferencial, llama- agregamos el mismo peso a una mochila de 100 kilo-
do tambin diferencia apenas perceptible. Es un con- gramos, la intensificacin de la sensacin ser insig-
cepto que se refiere a la alteracin mnima de un nificante. Ello se debe a que la sensacin producida
estmulo que puede provocar un cambio en la sensa- por el peso agregado refleja un cambio proporcional,
cin. Para retomar el ejemplo de la persona a quien y 1 kilogramo no representa un gran cambio en una
se administra un test psicolgico dentro de un cuarto carga de 100 kilogramos.
oscuro, el experimentador podra medir el umbral En psicologa, este fenmeno recibe el nombre de
diferencial aumentando gradualmente la intensidad ley de Weber: cuanto ms grande o fuerte sea un es-
de un haz luminoso visible hasta que el sujeto diga tmulo, mayor ser el cambio que se requiera para
"S, esta luz es ms brillante que la que acabo de ver". que un observador note que algo le ha sucedido al
Con esta tcnica podemos identificar el mnimo au- estmulo (o sea para que repare en una diferencia
mento de la intensidad luminosa que ser percepti- apenas perceptible) (Weber, 1834).
ble para el ojo humano. La intensidad del cambio del estmulo) necesaria
Los psiclogos tambin han descubierto que una para lograr un aumento en la experiencia sensorial
experiencia sensorial depende ms de los cambiosdl es diferente segn el caso, pero casi siempre ser pro-
estmulo que de su tamao o nivel absolutos. Por porcional. Supongamos, por ejemplo, que tenemos
ejemplo, si colocamos un paquete de un kilogramo un vaso de limonada sin azcar. Para endulzarla

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 47

Figura 3.1
Un cambio de la experiencia es proporcional a la alteracin fsica. En este caso, cada vez que se
triplica la cantidad de azcar, se duplica el dulzor de la limonada.

vertimos en ella dos cucharadas de azcar. Despus, Adaptacin sensorial


si queremos que sepa "dos veces ms dulce", habr
que agregarle seis cucharadas tres veces la canti- Los psiclogos se centran en las respuestas de las
dad original de azcar. Y luego descubrimos que, personas ante los cambios de los estmulos, porque
para que la limonada sepa "cuatro veces ms dulce", han descubierto que los sentidos estn sintonizados
tendremos que agregarle un total de dieciocho cu- al cambio: muestran la mxima sensibilidad ante los
charadas. Cada vez que se duplica la dulzura, se tri- incrementos o decrementos y frente a nuevos even-
plica la cantidad de azcar (Stevens, 1962). tos, y son poco sensibles a una estimulacin perma-
Con experimentos como el anterior en los cuales nente o casi inalterada. Ello obedece a que nuestros
se varan los sonidos, temperaturas, presiones, colo- sentidos tienen la capacidad general de adaptarse a
res, sabores y olores, los psiclogos han ido descu- un nivel constante de estimulacin. Se acostumbran
briendo cmo cada sentido responde ante la a un nuevo nivel y reaccionan nicamente a un cam-
estimulacin. Algunos sentidos muestran extraordi- bio del mismo.
narios incrementos en la sensacin cuando la energa Un buen ejemplo de este proceso de adaptacin
se intensifica un poco. Por ejemplo, el dolor de una es el aumento de la sensibilidad visual que tiene lu-
descarga elctrica aumenta ms de ocho veces al du- gar poco despus de entrar en un cine oscuro. Al ini-
plicar el voltaje. Por el contrario, la intensidad de una cio no distinguimos nada en la oscuridad, pero
luz debe aumentarse muchas veces para poder du- despus de un rato nuestros ojos se adaptan al nuevo
plicar su brillantez. nivel y empezamos a ver asientos, caras y otros obje-

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48 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

PSICOLOGA EN EL MUNDO CONTEMPORNEO

Vista en la oscuridad

Algunos trabajadores, entre ellos los operadores de radar, algunas veces necesitan mantener los ojos adap-
tados a la oscuridad, aun cuando descansan un poco en un cuarto bien iluminado. Para ello llevan anteojos
que admiten slo la luz roja. Estos anteojos funcionan adecuadamente porque, como se mencioncona en el
texto, el ojo humano est provisto de dos clases de clulas receptoras (conos y bastones). Son los conos los
que nos permiten ver los colores. La luz roja admitida por los anteojos estimula slo los conos, por lo cual no
se afecta el nivel de adaptacin de los bastones. De hecho, es como si los bastones todava estuvieran en la
oscuridad.
Cuando el operador retorna al cuarto oscuro y se quita los anteojos, los bastones sern muy sensibles es y la
visin nocturna ser buena. Aunque ahora los conos estn adaptados a la luz, no dificultarn la visin a
menos que la percepcin del color sea muy importante.
j

Todas las noches Andy despertaba baado en un sudor fro. El dolor que senta en la mano Izquierda
era insoportable. Senta como si la hoja de un rastrillo se le enterrara en lo profundo de la palma de
su mano. No haba sido preparado para sentir este dolor: nada le dijeron los mdicos que dos aos
antes le haban amputado la mano izquierda.
El dolor del miembro fantasma, sntoma que acabamos de describir, es uno de los fenmenos
ms extraos de la medicina. Puede manifestarse por hormigueos, sensaciones de calor, de fro, de
pesadez o de dolor intenso en un miembro que ya no existe.
Cerca de una tercera parte de los pacientes a quienes se les ha amputado un miembro presentar
este sntoma, que en muchos casos dura un ao aproximadamente. Pero como lo saben perfecta-
mente los mdicos y algunas personas desafortunadas, el dolor a veces dura varios aos.
La evidencia indica que el dolor del miembro fantasma no se debe a una causa individual
Puede deberse tambin a la irritacin del mun, la actividad anormal del sistema nervioso
simptico y algn problema emocional. Pero nadie sabe con certeza cmo los factores anterio-
res producen el dolor ni cmo el paciente puede liberarse del terrible dolor de un miembro que
ya no existe.

Para ms detalles consltese a Ronald Metzack, The Puzzle of Pain; Nueva York; Basic Books, 1973.

tos. La adaptacin tambin se da en otros sentidos. tarnos despus que vivimos en la ciudad una tempo-
Los receptores de la piel se adaptan al agua fra cuan- rada. Sin la adaptacin sensorial, sentiramos la pre-
do nos metemos en la alberca para nadar; los malos sin constante de la ropa en contacto con el cuerpo y
olores de un laboratorio parecen desaparecer al cabo tendramos la impresin de que otros estmulos nos
de un tiempo; los ruidos de la calle dejan de moles- bombardean constantemente en todo momento.

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 49

Motivacin y teora de la deteccin de su dentista en un partido de ftbol soccer y que no


seales repare en l si asiste al estadio. En conclusin, los
sentimientos, las expectativas y la motivacin influ-
La experiencia sensorial no depende tan slo del es- yen en el hecho de que se experimente o no una sen-
tmulo. La capacidad de una persona para detectar sacin.
un estmulo tambin depende de la motivacin. El La teora de la deteccin de seales estudia las
individuo no se limita a recibir pasivamente una se- relaciones matemticas entre la motivacin, la sensi-
al. Por el contrario, su sistema perceptual toma una bilidad y la sensacin (Green y Swets, 1966). Los
decisin respecto a la presencia de ella, aunque el umbrales de deteccin consisten en reconocer algn
proceso de la toma de decisiones suele ser totalmen- estmulo contra un fondo de ruidos. Un operador de
te inconsciente. radar descubrir un avin en una pantalla de radar,
As, el nuevo y nervioso operador del radar tal aun cuando la presencia visual del avin sea tenue y
vez observe indicaciones visuales en la pantalla, difcil de distinguir entre otras indicaciones causa-
mientras que un veterano demasiado relajado posi- das por parvadas de aves o perturbaciones atmosf-
blemente no perciba lo inesperado. He aqu un ejem- ricas, las cuales producen imgenes que son una
plo ms complejo: si una joven ha estado pensando especie de "ruido" visual. Pongamos el caso de los
mucho en su novio, creer verlo caminar por la calle operadores que, durante una tormenta, observan una
cuando en realidad se trata de otra persona. En cam- pantalla en poca de guerra. De qu manera deci-
bio, lo ms seguro es que no espera encontrarse a den si la indicacin en la pantalla es un avin enemi-

Figura 3.2
Los controladores del trfico areo deben ser capaces de detectar un avin en la pantalla del radar, aun cuando la indicacin
visual del avin sea pequea y difcil de distinguir entre tantas otras seales causadas por fenmenos naturales como parvadas
de aves o perturbaciones atmosfricas.

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50 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

go o un simple ruido? Si alertaran al ejrcito siempre por el altavoz el anuncio de la hora de partida de
que apareciera una seal sobre el radar, causaran un nuestro autobs. Aunque el volumen del altavoz per-
verdadero caos. Y si se equivocaran al identificar manece constante, nos ser ms o menos difcil iden-
como ruido a un bombardero, los resultados de su tificar nuestra "seal", segn el nivel de ruido que
error seran catastrficos. En el juicio de los operado- haya en la terminal.
res influirn muchos factores, y cada operador tiene
una sensibilidad propia ante las indicaciones visua-
les. Ms an, esa sensibilidad parece fluctuar segn
la situacin de que se trate. Por ejemplo, su desem- LOS SENTIDOS
peo se ver afectado por la presencia de un supe-
rior que lo observa, lo mismo que por la fatiga u otros
distractores. Aunque se dice que el hombre tiene cinco sentidos,
Al estudiar las dificultades que encaran los ope- en realidad son ms. Adems de la vista, el odo, el
radores de radar, los psiclogos han reformulado el gusto, el olfato y el tacto, existen tambin varios sen-
concepto de umbral absoluto para incorporar la mul- tidos cutneos y dos "sentidos" internos: el cenest-
titud de factores que inciden en la deteccin de est- sicoy el cinstico.
mulos mnimos. Por ello, la teora de la deteccin de Cada tipo de receptor sensorial recibe una clase
seales abandon la idea de que existe un solo um- de estmulos externos luz, molculas qumicas,
bral absoluto para cada estmulo. Por el contrario, ondas sonoras, presin y los convierte en un men-
adopt la idea de que el estmulo, llamado seal den- saje qumico-elctrico que puede entender el cerebro.
tro de este contexto, debe identificarse en medio del Hasta ahora conocemos casi todo acerca de esos pro-
ruido, el cual puede interferir en la deteccin de la cesos en el caso de la vista y el odo. Los otros senti-
seal. As, la deteccin de seales es como estar en dos han recibido menos atencin y sabemos poco de
una ruidosa terminal de autobuses, en espera de or su funcionamiento.

Figura 3.3
Proceso de la visin, a) Seccin transversal del ojo humano, que muestra el paso de
la luz. Ntese que la retina recibe una imagen invertida del mundo externo,
aunque rara vez nos percatamos de esta inversin. El lugar por donde el nervio
ptico sale del ojo recibe el nombre de punto ciego, porque es la nica rea de la
retina donde no se produce sensacin, b) Estructura celular de la retina. Ntese que
las clulas fotosensibles (los conos y bastones) son las ms alejadas de la luz, no las
ms cercanas como cabra suponer. La luz que llega a la retina debe atravesar otras
clulas antes de chocar contra los conos y bastones, que la transforman en impulsos
nerviosos. Los impulsos pasan despus por estas otras clulas para ser codificados
y organizados antes que crucen el nervio ptico en direccin del cerebro.

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 51

Visin comparar ambos tipos de clulas receptoras con una


pelcula de blanco y negro y de colores. La pelcula
La visin es el sentido mejor estudiado, lo cual deno- de colores requiere ms luz y, por tanto, da resulta-
ta que le concedemos mucha importancia. La visin dos ptimos con luz solar; la pelcula en blanco y
suministra abundante informacin sobre el ambien- negro funciona no slo con luz brillante sino tambin
te y los objetos que se encuentran en l: su tamao, en la sombra, con luz tenue y en otras condiciones de
forma y ubicacin, lo mismo que su textura, color y escasa iluminacin.
distancia.
Cmo se realiza la visin? La luz entra en el glo- Ceguera para los colores (daltonismo o acrotnatop-
bo ocular a travs de la pupila y llega al cristalino, sia). Cuando los conos de un individuo no funcio-
estructura flexible que enfoca la luz hacia la retina. nan bien, se dice que sufre daltonismo. Hay varias
sta contiene dos tipos de clulas receptoras fotosen- categoras de esta deficiencia visual; casi todos los
sibles: conos y bastones. Estas clulas son las que daltnicos perciben algunos colores. Por ejemplo, a
convierten la energa luminosa en impulsos qumi- algunas personas les cuesta mucho distinguir entre
cos y elctricos, los cuales atraviesan el nervio pti- el rojo y el verde. Otros perciben el rojo y el verde,
co en direccin al cerebro. pero no pueden distinguir entre el amarillo y el azul.
Los conos requieren ms luz que los bastones para Hay pocos que sean totalmente daltnicos. Y los que
comenzar a responder; dan su mximo rendimiento lo son utilizan exclusivamente los bastones, por lo
con luz solar. Los bastones son sensibles a niveles cual para ellos el mundo es algo as como un progra-
mucho ms bajos de luz que los conos y son de gran ma de televisin en blanco y negro: todo es negro y
utilidad en la visin nocturna. Hay muchos ms bas- blanco, con algunos matices del color gris.
tones (de 75 a 150 millones) que conos (de 6 a 7 millo- En Estados Unidos, el daltonismo afecta a cerca
nes), pero slo stos son sensibles al color. Podemos del 8% de los varones y a menos del 1% de las muje-

Figura 3.4
Prueba para diagnosticar el daltonismo (ceguera al color). El sujeto debe poder ver
nmeros en los patrones de puntos que constituyen estas dos figuras. En caso de que no
logre distinguir los nmeros dentro del crculo de la izquierda, posiblemente sufra de
ceguera para el amarillo y azul. Si no puede ver los de la derecha, quiz sea ciego para el
rojo y verde. Los daltnicos utilizan las diferencias de brillantez para distinguir los objetos
que las personas normales identifican por el color. En esta prueba, se ha procurado que
los puntos tengan igual brillantez, de modo que la nica manera de distinguir los nmeros
son las diferencias de color. Debido a limitaciones de la impresin en color, esta figura tal
vez no incluya todos los casos del daltonismo (The Dwrine Pseudoisochromatic Piafes).

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52 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

res. Se cree que se debe a un defecto congnito de los to como slido y tridimensional, si es que tienes una
conos. El daltonismo est presente en los genes de buena visin binocular. Esteropsia (o visin estereos-
mujeres cuya visin suele ser normal. Los transmiten cpica) designa el fenmeno de percibir la profundi-
a sus hijos que pueden nacer daltnicos (Wald, 1964). dad como resultado de la disparidad retiniana.

Fusin binocular y esteropsia (visin estereoscpi-


ca). Como tenemos dos ojos, situados unos 6 cm de Audicin
distancia entre s, de centro a centro el sistema visual
recibe dos imgenes. Pero en vez de ver una imagen La audicin se basa en las vibraciones del aire, o sea
doble, vemos una sola, probablemente una combina- en las ondas sonoras. Las ondas sonoras atraviesan
cin de las dos vistas de los ojos. A esta combinacin varios huesos y fluidos antes de llegar al odo inter-
de dos imgenes se le llama fusin binocular. no, que contiene diminutas clulas pilosas que osci-
No slo el sistema visual recibe dos imgenes, sino lan (en forma muy semejante a los trigales mecidos
que existe una diferencia entre las imgenes proyec- por el viento). Estas clulas transforman las vibra-
tadas sobre la retina. Esta diferencia se denomina ciones sonoras en seales qumico-elctricas que re-
disparidad retiniana. Puedes observar fcilmente la corren el nervio auditivo en direccin del cerebro.
disparidad acercndote a los ojos un objeto, digamos La sensacin de sonoridad depende de la fuerza
un borrador. Sin moverlo, primero observa el borra- de las vibraciones del aire. Esta fuerza, o energa, se
dor con un ojo y luego con el otro. Notars una dife- mide en decibeles. Los sonidos que escuchamos tie-
rencia en las dos imgenes por el punto de vista nen una variacin hacia arriba de 0 decibeles (el so-
diferente de cada ojo. Cuando abras de nuevo los dos, nido ms suave que puede percibir el odo humano)
ya no percibirs la diferencia, sino que vers el obje- hasta 140 decibeles, que es el ruido que produce un

Figura 3.5
Proceso de la audicin. Las vibraciones sonoras del aire chocan contra el
tmpano y ponen en movimiento una cadena de tres huesos: el martillo, el yunque
y el estribo. Este ltimo golpea otro tambor en la cclea, tubo largo y enrollado,
lleno de lquido y provisto de una membrana cutnea que lo cruza por la mitad.
Las vibraciones de esta membrana estimulan las clulas pilosas que a su vez
hacen lo mismo con las clulas nerviosas contiguas. La cclea, estructura
semejante a un caracol, se muestra en seccin transversal, con lneas onduladas
que representan los impulsos elctricos que se dirigirn hacia el cerebro.

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 53

avin de propulsin al despegar. Un sonido de ms Los sonidos se localizan gracias a la interaccin


de 110 decibeles puede daar el odo, y si un sonido de los dos odos. As, cuando se produce un ruido a
resulta doloroso al escucharlo por primera vez nos la derecha, el sonido llega a ambos odos, pero llega
daar el odo si lo omos con mucha frecuencia. al derecho una fraccin de segundo antes que al iz-
El tono (o timbre) depende de la frecuencia sono- quierdo. Es un poco ms fuerte en el derecho. Estas
ra, es decir, de la rapidez de vibracin del medio por diferencias nos indican la direccin de donde provie-
el que se transmite el sonido. Las frecuencias oscilan ne el ruido.
entre altas y bajas: las frecuencias bajas producen
sonidos graves de bajo; las frecuencias altas produ-
cen chillidos penetrantes. Si escuchamos un sonido Gusto y olfato
compuesto de una combinacin de frecuencias dife-
Al gusto y al olfato se les conoce con el nombre de
rentes, percibiremos los tonos individuales a pesar
sentidos qumicos, porque sus receptores son sensi-
de que ocurran simultneamente. Por ejemplo, si per-
bles a las molculas qumicas y no a la energa solar
cutimos al mismo tiempo dos teclas en un piano, nues-
ni a las ondas sonoras. Para que podamos oler algo,
tro odo distinguir dos tonos diferentes.
los receptores del olfato situados en la nariz deben
entrar en contacto con las molculas apropiadas. s-
tas penetran en la nariz en los vapores, que llegan a
una membrana especial de los conductos nasales
donde se encuentran los receptores olfativos. Estos
receptores envan mensajes acerca de los olores, men-
sajes que recorren el nervio olfativo en su camino
hacia el cerebro.
Para que podamos gustar algo, las sustancias qu-
micas apropiadas han de estimular los receptores de

Figura 3.6 Figura 3.7


Valores en decibeles de algunos sonidos Mapa de la lengua humana, que indica
comunes. En realidad el sonido provoca las reas que al parecer son ms
dolor cuando llega a cerca de 130 sensibles a un tipo de estimulacin que a
decibeles. Los decibeles representan otro. Es interesante sealar la posibilidad
razones: una diferencia de 20 decibeles de que un individuo sea ciego al color y
entre dos sonidos indica que un sonido es adems insensible al gusto: una
diez veces ms intenso que el otro. As, sustancia qumica denominada feniltio-
una aspiradora produce en el odo una carbamida tiene un sabor extremada-
presin diez veces mayor que una mente amargo para algunos y resulta
conversacin. inspido para otros.

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54 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

los botones (bulbos) gustativos situados en la lengua. paramos con el que tienen en los animales inferiores.
La informacin relativa al gusto se transmite hacia el Los insectos, por ejemplo, a menudo se comunican
cerebro junto con los datos sobre la textura y tempera- entre s por medio del olor, sobre todo cuando se apa-
tura de la sustancia que hemos introducido en la boca. rean. En el hombre, el gusto y el olfato tienen hoy
Algunos cientficos han propuesto que todos los una funcin esttica ms que de supervivencia (va-
olores se componen de seis cualidades: olor de flor, se el recuadro El sexo y el olfato).
olor de fruta, picante, resinoso, ptrido y quemado
(Henning, 1916). Otros han propuesto un esquema
similar para el gusto, el cual tendra cuatro cualida- Los sentidos cutneos
des primarias: cido, salado, amargo y dulce (Beebe- Los receptores de la piel se encargan de suministrar
Center, 1949). al cerebro al menos cuatro clases de informacin res-
Gran parte de lo que consideramos saber en reali- pecto al ambiente: presin, calor, fro y dolor.
dad se debe al sentido del olfato. Sin duda habrs La sensibilidad a la presin depende del sitio de
notado que, cuando tienes la nariz constipada por la piel. Algunas partes, como las yemas de los dedos,
un resfriado, generalmente los alimentos no tienen estn densamente pobladas de receptores y, por lo
sabor. mismo, son extremadamente sensibles. Otras partes,
Las sensaciones de calor, fro y presin tambin como la mitad de la espalda, contienen relativamen-
influyen en el gusto. Intenta imaginar que comes una te pocos. Las sensaciones de presin sirven de pro-
sopa fra de pollo o que tomas una Pepsi caliente y te teccin al cuerpo. Por ejemplo, la sensacin de la
dars cuenta de cuan importante es la temperatura ligera presin de un insecto que se posa en el brazo
para el sentido del gusto. Imagina ahora las diferen- nos advierte del peligro de ser picados.
cias de textura entre un budn y una barra crujiente Algunos receptores son especialmente sensibles
de chocolate y vers cmo la textura de los alimentos a los estmulos del calor y del fro. Un estmulo no
tambin afecta al sabor. podr producir una de esas dos sensaciones, si no
Los sentidos qumicos parecen desempear un posee una temperatura mayor o menor que la de la
papel poco importante en la vida humana, si los com- piel. Si metemos el brazo en un lavabo con agua tibia

El sexo y el olfato
Muchos animales se comunican por medio de olores, como lo sabe perfectamente el dueo de un
perro que ha comenzado a sentir el celo en el tiempo de apareamiento. Es posible que tambin el
ser humano se comunique por medio de olores? No lo sabemos con certeza, aunque se han llevado a
cabo fascinantes estudios que indican esa posibilidad.
Martha McCIintock someti a prueba la antigua creencia de que los ciclos menstruales de las
mujeres se sincronizan cuando viven juntas. Descubri que los ciclos menstruales de las compae-
ras de cuarto en las universidades y de las amigas efectivamente se iban sincronizando cada vez
ms con el paso de los aos en la escuela. En opinin de la investigadora, la causa de ello eran las
feromonas (mensajeros qumicos que despiden olor).
Richard Michael ha demostrado que las hembras del mono rhesus segregan ciertas sustancias
que al parecer les confieren mayor atractivo sexual. En 1974, seal que las mujeres segregan a
misma sustancia. Pero hasta ahora nadie ha logrado probar que el olor intensifique el deseo sexual
en el ser humano.

.Ms detalles se encuentran en Jomes Hossett, "Sex and Smell'', Psychology Today, 11 (marzo, 1978), pp. 40-45.

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 55

en un da caluroso, experimentaremos una pequea Equilibrio


o nula sensacin de calor. En cambio, si hacemos lo
mismo en un da fro, el agua nos parecer bastante El sistema vestibular, situado en el odo interno, re-
caliente. gula el sentido del equilibrio. Su caracterstica ms
Muchos tipos de estmulos (rasguos, pinchazos, sobresaliente es tener tres conductos semicirculares.
presin fuerte, calor y fro) causan dolor. Su propie- Cuando empezamos a voltear la cabeza, este movi-
dad comn consiste en que pueden daar los tejidos. miento hace que el lquido de los conductos se des-
El dolor nos permite prevenir el dao: es un sistema place, inclinando los extremos de las clulas pilosas
de emergencia que reclama accin inmediata. de los receptores. Las clulas se conectan con el ner-
Puesto que el dolor cumple la funcin de siste- vio vestibular, que une el nervio auditivo al cerebro.
ma de alerta para el organismo, no se adapta f- Los estmulos de las respuestas celulares son mo-
cilmente a la estimulacin: rara vez el hombre se vimientos como el girar, caer e inclinar el cuerpo o la
"acostumbra" al dolor. Nos indica evitar una estimu- cabeza. Una estimulacin excesiva del sentido vesti-
lacin que resulta perjudicial. Si no existiera este me- bular por esos movimientos puede ocasionar mareos
canismo, podramos "adaptarnos" al fuego cuando y "nuseas", como probablemente te haya sucedido
nos encontramos cerca de l. Al cabo de unos minu- alguna vez cuando te subes a uno de los juegos de un
tos empezaramos a arder y nuestros tejidos queda- parque de diversiones o a una plataforma giratoria.
ran destruidos. Aunque rara vez nos percatemos del sentido del equi-
librio, sin l no podramos estar de pie ni caminar sin
caer o trastabillar.

Sensaciones corporales
La anestesia es el sentido del movimiento y de la
posicin del cuerpo. Coopera con los sentidos cines-
tsico y visual para conservar la postura y el equi-
librio. La sensacin cinestsica proviene de los
receptores situados en los msculos, tendones y
articulaciones o cerca de ellos. Cuando se produce
un movimiento cualquiera, estos receptores envan
de inmediato mensajes al cerebro.
Sin las sensaciones cinestsicas, nuestros movi-
mientos seran torpes y sin coordinacin. No sabra-
mos lo que est haciendo la mano si estuviera en la
espalda, y tampoco podramos caminar sin tener la
vista fija en los pies. Ms an, nos sera imposible
realizar las actividades complejas, como tocar el pia-
no y hacer aerbicos.
Otro tipo de sensacin corporal (o muscular) pro-
Figura 3.8
El sistema vestibular. Los rganos del equilibrio son
viene de los receptores que vigilan las condiciones
tres conductos semicirculares en ngulo recto entre internas del organismo. Estos receptores son sensi-
s, llenos de un lquido que se desplaza libremente. El bles a la presin, la temperatura, el dolor y las sus-
movimiento continuo en lnea recta no produce tancias qumicas del interior del cuerpo. Por ejemplo,
respuesta alguna en este sistema, pero las acciones un estmago lleno al dilatar estos receptores le indi-
de arrancar, detenerse, voltearse, acelerar el paso o
disminuirlo hacen que el lquido se desplace al
ca al cerebro que se ha ingerido demasiado (sensa-
menos en uno de los conductos, estimulando asi las cin cenestsica).
clulas pilosas adheridas a las paredes del conducto. Se sabe poco acerca del dolor procedente del in-
Estas clulas transforman el movimiento en impulsos terior del cuerpo, salvo que parece ser profundo, sor-
elctricos que son enviados al cerebro a travs del do y mucho ms desagradable que el dolor bien
nervio auditivo.

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56 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

localizado proveniente de la piel. En algunos casos, ras unitarias) a partir de los estmulos tan heterog-
los receptores internos pueden enviar mensajes err- neos que bombardean los sentidos. La experiencia
neos. Pueden sealar, por ejemplo, que un dolor est "total" que se obtiene al organizar fragmentos y trozos
localizado en el hombro cuando en realidad la fuen- de informacin en objetos y patrones significativos
te de irritacin se encuentra en la parte inferior del recibe el nombre de gestalt. En este caso, el todo es
estmago. Se da el nombre de dolor referido a esa mayor que la suma de la partes. (Gestaltes una pala-
sensacin en un rea alejada de la fuente verdadera bra alemana que significa estructura o configuracin.)
del dolor. Los psiclogos gestaltistas han tratado de identifi-
car los principios de que se sirve el cerebro al construir
las percepciones (Koffka, 1963). Por ejemplo, compro-
baron que la gente tiende a ver puntos en patrones y
PERCEPCIN grupos. As, si observas detenidamente la figura co-
rrespondiente, vers patrones cambiantes de lneas
y rectngulos, no simplemente una serie de puntos.
El ser humano generalmente no percibe una masa de Dos principios que se usan al organizar este tipo de
colores, ruidos, temperaturas y presiones. Ms bien patrones son la proximidad y la similitud. Si los ele-
ve automviles y edificios, escucha voces y msica, mentos del patrn estn cerca uno de otro o tienen un
y siente lpices, escritorios y amigos ntimos. No nos aspecto parecido, tenderemos a percibir que van juntos.
limitamos a tener experiencias sensoriales, sino que Los principios de la gestalt sirven para explicar
percibimos objetos. El cerebro recibe informacin de cmo el hombre agrupa sus sensaciones y llena
los sentidos, la organiza, interpreta y convierte en los huecos para poder interpretar el mundo. Por
experiencias significativas de carcter, todo ello de ejemplo, tendemos a agrupar las notas musicales
manera inconsciente. Este proceso se conoce con el basndonos en su contigidad temporal: escuchamos
nombre de percepcin. melodas, no notas aisladas. Tambin son importan-
tes la semejanza y la continuidad. Nos permiten
seguir el sonido de una voz o instrumento, aun cuan-
Principios de la organizacin perceptual do muchos otros ocurran al mismo tiempo. Por ejem-
plo, podemos seguir el sonido de un bajo en una
A travs del proceso de la percepcin, el cerebro in-
cancin.
tenta constantemente crear "todos" (o sea estructu-

Figura 3.9
Principios de la organizacin perceptual. El ser humano ve patrones y agrupamientos en el ambiente y no series desordenadas de
fragmentos y elementos. Por ejemplo, es imposible observar el conjunto de puntos a), sin distinguir patrones cambiantes de
cuadrados y lneas. En b), los elementos que estn cerca unos de otros parecen formar grupos. Sin embargo, como se advierte en
c), la continuidad puede ser ms importante: aunque el punto de la parte inferior est ms cerca de la serie vertical, no! lo vemos
como si perteneciera a la hilera vertical. Lo percibimos como una continuacin del rengln inclinado y, por lo mismo, como parte de
l. d) Los elementos semejantes parecen pertenecer unos a otros; as que vemos el conjunto como una serie de renglones
horizontales y no como columnas verticales, como sucedera si todos los elementos fueran iguales. En e) se demuestra el
principio del cierre. Se ignoran los vacos y lo que se ve es un "todo".

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 57

Percepcin de figura y fondo de la percepcin en general. El hecho de que un pa-


trn pueda ser percibido en ms de una forma nos de-
Una forma de la organizacin perceptual es la di- muestra que no somos receptores pasivos de los es-
visin de la experiencia en figura y fondo. Obser- tmulos.
ve con detenimiento la figura correspondiente. Qu La figura y el fondo son importantes en la audi-
es lo que ve? Algunas veces la figura parece ser cin y tambin en la visin. Cuando seguimos la voz
una copa blanca contra un fondo negro. Otras ve- de una persona durante una reunin ruidosa, esa voz
ces parece ser dos caras frente a frente contra un fon- es una figura y los otros sonidos se convierten en el
do blanco. fondo. De manera anloga, cuando escuchamos una
La percepcin de figura-fondo es la capacidad meloda, descubriremos un tema conocido: la melo-
de discriminar correctamente entre figura y fondo. da se convierte en la figura y el resto de la msica en
Cuando vemos un objeto tridimensional contra mero trasfondo.
el cielo, no nos cuesta trabajo distinguir el objeto y
el fondo. Cuando algo es bidimensional, nos ser dif-
cil distinguir la figura y el fondo. No obstante, este Inferencia perceptual
tipo de percepcin nos da pistas sobre la naturaleza
A menudo tenemos percepciones que no se basan
enteramente en la informacin de los sentidos. Cuando
omos ladrar al acercarnos a una casa, suponemos
que es nuestro perro, no un gato ni un rinoceronte ni
siquiera otro perro. Cuando nos sentamos en un teatro
oscuro, supone que es slido y que resistir nuestro
peso aunque no veamos en qu se apoya. Cuando con-
ducimos un automvil y vemos a la distancia que la
carretera asciende una subida pronunciada y luego
desaparece en lo alto, suponemos que la carretera subi-
r y bajar la colina, sin que llegue a un alto abrupto.
Este fenmeno consistente en llenar los huecos en
lo que los sentidos nos dicen recibe el nombre de in-
ferencia perceptual (Gregory, 1970). La inferencia
perceptual es en gran medida automtica e incons-

Figura 3.10
Qu ve la primera vez que
observa detenidamente esta
famosa figura? Loque haya visto
depender siempre de sus
experiencias anteriores y de sus
expectativas actuales. El ser
humano invariablemente organiza
su experiencia en figura y fondo.
Lo que aparece como figura
capta la atencin, tiende a ser
recordado y posee una forma
bien definida de que carece el
fondo vago y sin forma. Pero Figura 3.11
como muestra esta figura, lo que Inferencia perceptual: aunque el conductor no puede verlo,
en un momento es un fondo sin supone que la carretera continuar ms all de la ligera
sentido puede convertirse poco pendiente: no se interrumpir abruptamente en el punto donde
despus en la figura central. termina su visin desde el automvil.

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58 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

cente. Necesitamos tan slo unas cuantas seales que ce un abismo profundo, con lo que se prueba que
nos indique que un ruido es nuestro perro ladrando perciben la profundidad (Gibson y Walk, 1960).
o que el asiento es slido. Por qu? Porque hemos
encontrado estos estmulos y objetos en el pasado y
sabemos qu esperar de ellos en el presente. As pues,
Aprendiendo a percibir
la inferencia perceptual depende de la experiencia. En gran medida, la percepcin es algo que la gente
Probablemente nacemos con la capacidad de reali- aprende a hacer. Por ejemplo, los lactantes de menos
zar este tipo de inferencias. Por ejemplo, los experi- de un mes de edad sonreirn a un objeto que hace un
mentadores han demostrado que los lactantes que gesto de aprobacin, con tal que tenga el tamao de
apenas pueden gatear evitarn caer sobre lo que pare- un rostro humano y sin importar si tiene ojos, nariz u

Figura 3.12
Aparato del abismo visual. Un lactante de unos seis meses de edad normalmente no
cruzar la superficie de vidrio sobre el lado "profundo", aunque su madre se encuentra en
el otro lado y le haga seales de que vaya hacia ella. En cambio, el nio est dispuesto a
atravesar el lado "poco profundo" para llegar a su madre. A pesar de que puede sentir la
superficie slida de vidrio situada debajo de l, se niega a aventurarse sobre el borde que
parece llevar a una cada repentina.

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 59

otros rasgos humanos. Sin embargo, aproximadamen- Durante tres horas al da, los gatos de ambos gru-
te a las veinte semanas de edad, un valo en blanco pos fueron colocados en una misma jaula, como se
no har sonrer a la mayor parte de los bebs; en cam- observa en la figura correspondiente. Los animales
bio, s lo har un dibujo de una cara o una mscara. estaban sujetos con arreos, de modo que toda accin
El nio aprendi a distinguir de los dems objetos del gato desplazaba al pasivo la misma distancia ha-
algo que se parece al rostro de una persona. Los ni- cia adelante, hacia atrs, hacia arriba, hacia abajo o a
os de veintiocho semanas y mayores tienden ms a los lados. La estimulacin visual de los dos gatos era
sonrer a un rostro de mujer que de hombre. A las aproximadamente igual, pero el animal activo pro-
treinta semanas, sonren ms fcilmente al ver un duca sus propios cambios en la estimulacin (cami-
rostro familiar que cuando ven a alguien que no co- nando, por ejemplo). El otro era un mero receptor
nocen. Pero los nios tardan de siete a ocho meses en pasivo de la estimulacin. Cuando ms tarde se ad-
aprender a reconocer a personas diferentes (Ahrens, ministraron pruebas a los dos animales, el pasivo no
1954). podra discriminar la profundidad, es decir, no po-
Los experimentos demuestran que las personas y da juzgar la cercana ni la lejana de varios objetos.
los animales deben participar activamente en el am- Por el contrario, el activo haba adquirido una habili-
biente, si quieren desarrollar la percepcin. Esto se dad normal. Slo cuando a los gatos pasivos se les
demostr en un experimento con gatitos recin naci- permiti vivir normalmente durante dos das mo-
dos. Se criaron varios de ellos en la oscuridad hasta verse en un ambiente visual propio, desarrollaron
que cumplieron diez semanas de edad. Entonces los la percepcin normal de la profundidad (Held y Hein,
dividieron en dos grupos: activos y pasivos. 1963).

Figura 3.13
Seccin transversal del aparato con que se demuestra la necesidad de la participacin
activa en el aprendizaje perceptual. Los dos gatitos estn recibiendo ms o menos el
mismo estmulo visual, al desplazarse en relacin con las franjas verticales pintadas en
las paredes del cilindro, pero con sus movimientos uno de ellos est produciendo cambios
en lo que ve. El otro ve cambios semejantes por la forma en que est sujeto al arns del
primer animal, pero lo que ve nada tiene que ver con sus movimientos. Se comprob que,
a diferencia del primer gato (que s desarroll percepcin normal a la profundidad), el
segundo no haba adquirido la capacidad de percibir la profundidad en esta situacin.

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60 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

REALIDAD O MITO?

Al sentir los rostros de las personas, los ciegos logran visualizar su aspecto.
Mito. La visualizacin se basa en el recuerdo de las cosas que hemos visto. Si una persona es ciega de
nacimiento, no posee esta clase de memorias.

Los experimentos realizados en seres humanos hasta que finalmente muri pocos aos despus de
demuestran asimismo que la participacin activa en la operacin.
el ambiente es un factor importante para lograr una
percepcin exacta. Los que son ciegos de nacimiento
y despus han recobrado la vista gracias a una inter- Percepcin de la profundidad
vencin quirrgica (lo cual es posible en contados La percepcin de la profundidad, capacidad de reco-
casos) tienen sensaciones visuales, pero en un princi- nocer distancias y la tridimensionalidad, se desarro-
pio no distinguen entre un cuadrado y un crculo ni lla durante la infancia. Si se coloca a un beb en una
ven que un cubo rojo es semejante a un cubo azul mesa grande, no gatear ms all de la orilla. Puede
(Valvo, 1971). De hecho, a algunos les resultaba dif- percibir la gran distancia que hay entre el borde y el
cil hacer esas distinciones tan simples seis meses des- suelo. Los psiclogos prueban este tipo de percep-
pus de haber recuperado la vista. cin en los nios con un dispositivo denominado abis-
No todos los casos tienen un final feliz. Gregory mo visual (Gibson y Walk, 1960).
(1978) narra la historia de S. B., un hombre que haba Las personas se sirven de muchas seales para
recobrado la vista a la edad de cincuenta y dos aos. percibir la profundidad. Una de ellas es la informa-
Antes de la operacin llevaba una vida activa y pro- cin que suministra la disparidad retiniana, como ya
ductiva. Le gustaba hacer cosas en un cobertizo de vimos en este captulo. Otro es el paralaje de movi-
su jardn, y algunas veces andaba en bicicleta con un miento: el movimiento de los objetos que se produce
amigo que lo guiaba apoyando la mano en su hom- cuando movemos la cabeza de un lado a otro o cuan-
bro. Inmediatamente despus del trasplante de cr- do caminamos. El paralaje del movimiento puede de-
nea, no poda ver sino sombras borrosas, pero mostrarse observando dos objetos en la misma lnea
rpidamente su vista fue mejorando. Le costaba tra- de visin: uno cercano y otro un poco distante. Si
bajo estimar la distancia; por ejemplo, pensaba que movemos la cabeza hacia atrs y hacia adelante, el
la ventana del hospital se encontraba a unos dos objeto cercano dar la impresin de moverse ms que
metros del suelo, cuando en realidad estaba a 18 el lejano. De este modo, el paralaje nos da pistas so-
metros. Pero con la vista reconoca objetos que haba bre cules objetos se encuentran ms cerca.
aprendido por tacto. No le fue difcil aprender a sa- Seguramente el lector estar familiarizado con
ber la hora: durante aos haba utilizado un reloj de muchas otras indicaciones de la distancia. Algunas
pulsera con grandes y prominentes nmeros. veces los objetos cercanos oscurecen partes de los que
Pero S.B. nunca aprendi a confiar totalmente en se encuentran ms lejos. Los objetos continuos, como
su nuevo sentido de la vista. Cuando estaba ciego, las vas del tren, las carreteras, las hileras de los r-
cruzaba despreocupado las calles de mayor trfico boles y las paredes de un cuarto forman lneas con-
guindose nicamente con su bastn. En cambio, vergentes, otra indicacin de la distancia.
despus de la operacin lo aterrorizaba el trfico y le
provocaba ansiedad cruzar las calles. Una vez que
desapareci la emocin inicial de volver a ver, S. B. Constancia
poco a poco fue sintindose deprimido por la mono-
tona del mundo. La pintura descascarada y las man- Cuando hemos aprendido a percibir ciertos objetos del
chas de los objetos lo molestaban. Sus depresiones ambiente, tendemos a verlos de la misma manera sin
fueron volvindose paulatinamente ms intensas, importar las condiciones cambiantes. Seguramente el

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 61

lector juzgar que la blancura de varias partes de es- camina hacia nosotros no parece convertirse en un
tas pginas son bastante constantes, aunque tal vez gigante, aun cuando la imagen ocular se va volvien-
haya ledo el libro bajo diversas condiciones de ilumi- do cada vez ms grande a medida que se acerca. Ante
nacin. Varan luz, el ngulo de visin, la distancia y, nuestra vista, su aspecto no cambia de tamao, por-
por lo mismo, la imagen que se proyecta sobre la reti- que aunque la dimensin de la imagen visual aumen-
na, no as su percepcin del objeto. Por ello, a pesar de te estamos percibiendo informacin adicional: la
las cambiantes condiciones fsicas, percibimos los ob- distancia va disminuyendo. El aumento de la ima-
jetos como si no cambiaran gracias al proceso de la gen ocular y la informacin referente a la distancia se
constancia de tamao, forma y brillantez. combinan, produciendo as una percepcin de un
Un ejemplo de constancia del tamao mostrar objeto que se acerca pero que conserva su tamao.
cmo estamos equipados con un sistema automtico La informacin relativa a la distancia compensa
para percibir que un objeto no cambia de tamao, sin el aumento de la imagen ocular y produce la cons-
importar si se encuentra cerca o lejos. Un amigo que tancia del tamao. Si se elimina dicha informacin,
la percepcin del tamao del objeto empezar a co-
rresponder al tamao real de la imagen ocular. Por
ejemplo, a casi todos les resulta difcil estimar el ta-
mao de un avin que cruza el cielo, porque tienen
poca experiencia al juzgar los tamaos y distancias
enormes. En cambio, los pilotos determinan si un
avin en vuelo es grande y se halla lejos o si es pe-
queo y est cerca, pues tienen experiencia en calcu-
lar los tamaos y distancias de los aviones.

Ilusiones pticas
Figura 3.14
Esta figura puede usarse para demostrar Las ilusiones son representaciones errneas de la
dos caractersticas propias de la visin.
Fije la vista en la estrella de la parte
realidad. Por ejemplo, observe detenidamente las l-
inferior de la derecha durante unos
cuarenta y cinco segundos o hasta que
los colores comiencen a atenuarse.
Despus observe detenidamente un
trozo de papel en blanco. Al cabo de uno
o dos segundos ver una imagen
consecutiva negativa de esta figura, en
que la bandera aparece con sus colores
normales. Ello se debe a que se han
fatigado los receptores del verde, blanco
y amarillo, lo cual permite que predomi-
nen sus colores complementarios
cuando fija la mirada en el papel en
blanco. Puesto que los complementos
son, respectivamente, rojo, blanco y
azul, ver una bandera normal de
Estados Unidos. Ahora dirija la vista
hacia una pared en blanco, un poco
alejada. De repente la bandera aparece-
r enorme. Esto obedece al principio de Figura 3.15
constancia: el cerebro interpreta la Las ilusiones de Muller-Lyer (a) y de Ponzo (b) son dos de las
misma imagen como si fuera grande ms famosas en el terreno de la psicologa Las lneas entre las
cuando est distante (en la pared) y puntas de las flechas de (a) tienen exactamente la misma
pequea cuando est cercana (en el longitud, lo mismo que las lneas negras y gruesas de (b). Segn
trozo de papel que sostenemos en la algunos psiclogos, la razn de que estas lneas parezcan tener
mano). diferente longitud es que el cerebro interpreta los diagramas de
(a) y (b) como si fueran escenas como las de (c).

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62 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

neas de la figura correspondiente. Cules son ms mucha publicidad, olvidndonos entonces de cun-
largas? Con una regla mide la longitud de los pares tas veces resultaron totalmente errneas. Pero si en
de lneas y vuelve a fijar la vista en ellas. Te parecen verdad queremos comprobar la existencia de la per-
tan largas ahora que ya sabes que son iguales? La cepcin extrasensorial, hemos de llevar un registro
mayor parte de la gente contestar negativamente. de la frecuencia de las veces que acertamos o nos
Una posible explicacin de este tipo de ilusin es equivocamos.
la siguiente: pese a que los patrones son bidimensio- Los cientficos han venido estudiando la percep-
nales, el cerebro los trata como si fueran tridimensio- cin extrasensorial desde fines del siglo XIX. Quizs
nales. Estas ilusiones pticas presentan caractersticas el parapsiclogo (nombre que se da a los investiga-
que suelen indicar la distancia en un espacio tridi- dores de lo sobrenatural) ms famoso sea J. B. Rhine.
mensional. Por ejemplo, podemos pensar que la l- Hacia 1930, comenz a realizar una serie de tests cien-
nea de la parte superior de la figura anexa es el rincn tficos muy rigurosos acerca de la percepcin extra-
lejano de un cuarto; la de la parte inferior se asemeja sensorial. Por ejemplo, en los tests de telepata, un
al rincn cercano de un edificio. En las partes b y c de "emisor" se concentra en cada una de las veinticinco
la figura las lneas convergentes crean la ilusin de cartas de una baraja especial. (La baraja contiene cin-
distancia, de modo que la barra de la parte inferior co barajas para cada uno de cinco smbolos diferen-
parece ms cercana y corta que la de la parte supe- tes.) Un "receptor" encerrado en un cuarto lejano
rior. Al parecer esta "compensacin perceptual" es indica en cul carta se est concentrando el emisor.
inconsciente y automtica. En una forma meramente fortuita, acertar en cinco
cartas, algunas veces un poco ms y otras un poco
menos. Se han realizado miles de pruebas y se ha de-
mostrado que algunas personas siempre obtienen un
PERCEPCIN EXTRASENSORIAL porcentaje mayor al promedio. Algunos investigado-
res han llegado a la conclusin de que esas personas
reciben informacin a travs de los sentidos u otros
En el presente captulo hemos explicado la percep- canales que an no conocemos.
cin de los aspectos tangibles y mensurables del am- Los resultados obtenidos en estos estudios son
biente. Pero el ser humano rara vez se contenta con poco probables desde el punto de vista estadstico,
entender tan slo lo que puede verse y medirse di- pero en otros aspectos no son tan impresionantes. Por
rectamente. Le fascinan las cosas que no puede ver ejemplo, en una investigacin reciente (descrita en
ni explicar fcilmente e incluso las que ni siquiera Chance, 1976), Charles Tart realiz un estudio de
puede comprobar: platillos voladores, tomos, genes seleccin entre 1 500 estudiantes universitarios y
y la percepcin extrasensorial. descubri que 25 de ellos parecan poseer la percep-
La percepcin extrasensorial (o sea recibir infor- cin extrasensorial. Les mostr una mquina que alea-
macin acerca del mundo a travs de canales que no toriamente encenda una de cuatro luces. Deban
sean los sentidos normales) es un tema debatido muy adivinar cul luz se prendera a continuacin. Conje-
acaloradamente. Muchos estn convencidos de que turaron casi 7 500 veces y apenas alcanzaron un por-
existe por la presencia de una intensa experiencia centaje de 26.8 de aciertos. Suponemos que las
personal que nunca podr ser validada con medios personas sin el don de la percepcin extrasensorial,
cientficos. Por ejemplo, todos sentimos un poco de adivinaron casi el 25% de las veces (una vez de cada
miedo antes de viajar e imaginamos lo peor: el avin cuatro) y adems conjeturaron tantas veces, por lo
se caer, el tren descarrilar o sufriremos un accidente cual el resultado fue estadsticamente significativo:
automovilstico. Estas cosas no ocurren, y nos olvi- las probabilidades fueron ms de 2 500 a 1 contra el
damos fcilmente de premoniciones tan terribles. Pero porcentaje obtenido por casualidad. Se trata de pro-
si lo improbable tuviera lugar, nuestras premonicio- babilidades impresionantes, pero los resultados no
nes se convertiran en hechos innegables de que exis- lo son tanto. Este nivel mnimo de percepcin extra-
te la precognicin. Algunas veces este tipo de sensorial no sera de gran utilidad si quisiramos ju-
coincidencias se convierten en evidencia que apoya gar en la bolsa de valores o apostar a un caballo en el
la existencia de fenmenos paranormales y reciben hipdromo.

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 63

Adems el experimento de Tart presenta un pro- relevantes o de gran emotividad. Los experimentos
blema ms. Un grupo de estudiantes universitarios en que se prueba la capacidad de percibir cules sm-
recopilaron los datos sin supervisin. En muchos es- bolos aparecen en tarjetas son irrelevantes para la vida
tudios se ha demostrado lo siguiente: los experimen- de la generalidad de las personas y distan mucho de
tadores que creen en la percepcin extrasensorial ser muy emotivas; ms bien son una forma aburrida
tienden a cometer errores para apoyar sus ideas, del de pasar una tarde. Desde este punto de vista, inclu-
mismo modo que los escpticos incurren en equivo- so es sorprendente que se haya comprobado la per-
caciones al demostrar que no existe. Otro problema cepcin extrasensorial en situaciones rigurosas de
es el fraude intencional. No sera la primera vez que laboratorio.
un estudiante falsifica los datos con tal de agradar a Aunque estamos ante un fenmeno muy frgil,
su profesor u obtener buenas calificaciones. Y se han la imposibilidad de reproducir los resultados y la
registrado algunos casos espectaculares de fraude en
dificultad de verificarlos son problemas muy graves.
este tipo de investigaciones.
Otra razn por la que muchos cientficos no acep- Muchos adoptan una actitud escptica respecto a su
tan los resultados de los experimentos en favor de la existencia, mientras no se logren resolver estos pro-
percepcin extrasensorial radica en el hecho de que blemas. Sin embargo, ese escepticismo ha sido supe-
los hallazgos son poco uniformes. Uno de los princi- rado muchas veces en el pasado. Por ejemplo, hace
pios medulares de la investigacin cientfica estable- ms o menos un siglo era vista con mucho recelo la
ce que un cientfico deber ser capaz de reproducir hiptesis de que muchas enfermedades eran causa-
los resultados conseguidos por sus colegas. No slo das por organismos invisibles. Slo despus que los
varios experimentos arrojan resultados contradicto- trabajos de Pasteur y de otros investigadores demos-
rios, sino que incluso un mismo individuo parece es- traron la existencia de una relacin clara entre esos
tar dotado de la percepcin extrasensorial un da y al organismos y la enfermedad, se acept la "teora del
siguiente ya no. Los partidarios de ella sostienen que origen bacteriano" de las enfermedades. Quiz con
no es posible reproducir uniformemente esta clase de la invencin de las tcnicas apropiadas para probar
investigaciones, porque las habilidades especiales se la percepcin extrasensorial se llegue a demostrar la
atenan en una situacin de laboratorio. Sealan que existencia de los fenmenos paranormales, aunque
estas respuestas se producen mejor en situaciones tambin cabe la posibilidad contraria.

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54 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

RESUMEN
1. La informacin que recibimos acerca del mundo 5. Los estmulos de la audicin son las ondas sono-
externo proviene de los sentidos. Los rganos sen- ras, que las clulas pilosas del odo interno con-
soriales convierten los estmulos del ambiente en vierten en impulsos qumico-elctricos. Estos
actividad qumico-elctrica que se dirige hacia el mensajes arriban al cerebro a travs del nervio
cerebro. Este proceso da origen a la sensacin. auditivo.

2. La psicofsica es el estudio de la relacin existen- 6. El olfato y el gusto son sentidos qumicos. Los
te entre los estmulos fsicos y las experiencias sen- receptores situados en la nariz y en la lengua res-
soriales que producen. La mnima cantidad de ponden al contacto con las molculas. El olfato
energa que provoca una sensacin recibe el nom- interviene tambin, en cierta medida, en la ma-
bre de umbral absoluto. Se da el nombre de um- yor parte de las sensaciones gustativas.
bral diferencial al cambio ms pequeo del
estmulo que produce una alteracin de la sensa- 7. Los receptores cutneos responden a la presin,
cin. el calor, el fro y el dolor. Estas sensaciones de-
sempean una parte importante al advertirle al
3. El experimentar una sensacin depende ms de cerebro la posibilidad de peligros externos.
los cambios del estmulo que de su intensidad.
La adaptacin sensorial se da cuando un estmu- 8. Entre las sensaciones internas del organismo se
lo contina sin cambio alguno. La motivacin in- encuentran las siguientes: el equilibrio, la cines-
fluye en el hecho de que ciertos estmulos sean tesia, la sensibilidad interna a la presin, tempe-
percibidos o no. ratura, dolor, sustancias qumicas y la cenestesia.

4. La luz es el principal estmulo de la visin. Los 9. La percepcin es un proceso que consiste en crear
bastones y conos de la retina transforman la ener- estructuras significativas a partir de la informa
ga luminosa en impulsos elctricos que cruzan cin proveniente de los sentidos. Esas estructu-
por el nervio ptico en direccin hacia el cerebro. ras perceptuales reciben el nombre de gestalts.
Los conos reaccionan ante el color y funcionan Los psiclogos estudian fenmenos como las re
de modo ptimo bajo la luz solar. Los bastones laciones entre figura y fondo, la inferencia per-
son ms sensibles a la brillantez, pero no detec- ceptual, el desarrollo perceptual, la percepcin
tan el color. El daltonismo (ceguera al color) se de profundidad, la constancia y las ilusiones p
produce cuando los conos estn ausentes o fun- ticas para averiguar cmo funciona la percepcin.
cionan mal. La fusin binocular, combinacin de
las imgenes procedentes de ambos ojos, se acom- 10. Se han efectuado abundantes investigaciones so-
paa de esteropsia (interpretacin tridimensional bre la percepcin extrasensorial, pero ste es un
del mundo). La fusin es posible gracias a la dis- tema que sigue suscitando controversias.
paridad retiniana, que es la diferencia entre las
imgenes provenientes de los dos ojos.

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CAPTULO 3 / SENSACIN Y PERCEPCIN 9

PREGUNTAS DE REPASO

1. Qu diferencia hay entre un umbral absoluto y 8. Qu fuentes de informacin sensorial utilizar


un umbral diferencial? una persona mientras baila?

2. Cul es la concepcin actual de la capacidad de 9. Los psiclogos de la gestalt han descubierto va-
la publicidad subliminal para influir en el com- rios principios que nos sirven para organizar las
portamiento de una persona? percepciones. Cules son stos?

3. Qu principio psicolgico explica por qu ten- 10. Qu evidencia experimental indica que nacemos
demos ms a darnos cuenta de que se funde un con la capacidad de efectuar inferencias percep-
foco en un cuarto con tres focos que cuando se tuales? Qu evidencia hay de que la percepcin
funde uno en un estadio deportivo? es resultado de la interaccin con el ambiente?
4. Qu sentido ha sido objeto del mayor nmero 11. Si tomramos dos libros del mismo tamao y
de investigaciones? Por qu? pusiramos uno en el extremo del cuarto y el
otro delante de nosotros, concluiramos que son
5. De qu indicios o seales nos servimos para de del mismo tamao aunque el ms lejano produz-
terminar la distancia y la profundidad de la vi- ca una imagen ms pequea sobre la retina. Por
sin? Y mediante cules determinamos la qu los percibimos como si tuvieran el mismo ta-
direccin de los sonidos? mao?
6. Cules son los cuatro tipos de informacin que 12. Qu opinan los psiclogos contemporneos so-
recibimos a travs de la piel? bre la evidencia disponible en favor de la exis-
tencia de la percepcin extrasensorial?
7. Qu sistema sensorial regula el sentido de equi-
librio? A qu se deben los mareos?

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Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers ser
capaz de:
explicar el origen fisiolgico de la
motivacin.
explicar la teora de la reduccin de
impulsos y las crticas en contra de ella.
resumir el estudio de los motivos
sociales.
resumir las teoras fisiolgicas de la
emocin.
resumir las teoras cognitivas de la
emocin. Motivos biolgicos
Fisiologa de la motivacin
Teora de la reduccin del impulso
Motivos sociales
McClelland y la necesidad del logro
Jerarqua de necesidades de Maslow
Emocin
Expresin de las emociones:
comportamiento innato y aprendido
Teoras fisiolgicas
Teoras cognitivas

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CAPTULO 4

Motivacin y emocin
Por qu la gente escala el Monte Everest y cruza el clogos como el resto de nosotros deben deducir-
Atlntico en un globo? Por qu algunas personas pa- la del comportamiento orientado hacia una meta.
san largas horas memorizando porcentajes de bateo Algunos comportamientos los rige el estado fi-
y otras ni siquiera conocen la diferencia entre los siolgico del organismo. Igual que otros animales, el
Yankees de Nueva York y las Medias Rojas de Bos- hombre tiene ciertas necesidades de supervivencia.
ton? Y, finalmente, por qu nos enamoramos perdi- El sistema nervioso est construido de manera que
damente? algunos cambios importantes del azcar sanguneo,
La psicologa estudia en general lo que hace la el agua, el oxgeno, la sal o vitaminas esenciales oca-
gente y cmo lo hace; en cambio, la investigacin so- sionan alteraciones del comportamiento, cuya fina-
bre la motivacin y la emocin se centra en la causa lidad es restablecer el equilibrio qumico del cuerpo.
subyacente del comportamiento. En la primera seccin de este captulo trataremos de
qu manera esos factores fisiolgicos participan en
la motivacin de la conducta.
Pero muchos motivos humanos, entre ellos el de-
MOTIVOS BIOLGICOS seo de Elisa de inscribirse en la escuela de derecho o
el de Ramiro de comprarse un automvil, no tienen
Vemos a Elisa estudiar todo el fin de semana mientras un simple origen fisiolgico. A pesar de que no to-
nosotros haraganeamos tranquilamente; como sabe- dos los psiclogos coincidirn en la explicacin de
mos que quiere inscribirse en la escuela de derecho, estos comportamientos, ninguno se atrevera a decir
concluimos que est "motivada" por el deseo de con- que son resultado de dficits fisiolgicos. En el resto
seguir buenas calificaciones. Vemos a Ramiro trabajar de la presente seccin examinaremos algunos mto-
despus de clases en un empleo que no le gusta; como dos con que se analizan las causas de esta clase de
sabemos que desea comprar un automvil, sacamos actividades humanas.
en conclusin que se siente "motivado" para ganar
dinero y adquirir el automvil. Las concepciones psi-
colgicas de la motivacin se asemejan, en muchos Fisiologa de la motivacin
aspectos, a las expresadas en el lenguaje diario; pues- Todos los organismos, entre ellos el del hombre, es-
to que no es posible observarla directamente, los psi- tn dotados de sistemas reguladores que funcionan

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68 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

PSICOLOGA EN EL MUNDO CONTEMPORNEO

Anorexia nerviosa y butimia. La anorexia nerviosa (falta de apetito) y la bulimia (apetito insaciable) son
severos problemas de la ingestin de alimentos. Ambos sndromes se observan principalmente en mujeres
jvenes. Rara vez se presentan en los varones.
El individuo que sufre de anorexia nerviosa deja de comer al punto que puede morir de inanicin. El
trastorno suele ir asociado de una dieta exagerada. Los sntomas son los siguientes: disminucin al menos
de un 15% del peso por debajo del nivel normal, gran temor a engordar y pensar que el peso es excesivo o
que se est gordo. Los psiclogos estiman que sufren anorexia una de cada 250 mujeres estadounidenses,
cuya edad flucta entre 12 y 18 aos. Un 10% de los anorxicos mueren en un lapso de 10 aos.
La bulimia es un problema ms comn de la ingestin de alimentos. Se caracteriza por periodos aIternos
de una ingestin incontrolable y de purga: vmitos autoinducidos, ingestin de laxantes, ayuno. Por esto a la
bulimia se le llama tambin el sndrome de comilona-purga. La bulimia puede ocasionar lceras, caries
dental y desequilibrio de los electrlitos, todo lo cual puede ocasionar problemas cardiacos. Se calcula que
en Estados Unidos cerca del 4.5% de las universitarias la sufren.

como termostatos para mantener la temperatura cor- invita un bocadillo). Pero supngase que estamos tra-
poral, la concentracin de azcar en la sangre, la pro- bajando frenticamente para terminar un trabajo es-
duccin de hormonas y otros procesos. Como ya se colar. No hay comida en el cuarto, de modo que
vio en el captulo correspondiente, cuando disminu- ignoramos el hecho de que es hora de comer y segui-
ye el nivel de la tiroxina en la corriente sangunea, la mos trabajando. Pero en cierto momento el cuerpo
hipfisis segrega una hormona estimuladora de la comenzar a reclamar alimentos. Sentimos una mo-
tiroxina. Al elevarse considerablemente la concentra- lesta sensacin en el estmago. A qu se debe? Qu
cin de la tiroxona, la hipfisis deja de producirla. es lo que nos hace sentir hambre?
De manera parecida, cuando la temperatura corpo- El organismo necesita nutrientes para funcionar.
ral desciende por debajo de cierta magnitud, comen- Cuando se omite una comida, para que el organismo
zamos a temblar, se reduce el calibre de los vasos siga trabajando el hgado libera el azcar almacena-
sanguneos y nos abrigamos. Todas estas actividades do hacia la corriente sangunea. Pero al cabo de un
aminoran la prdida de calor y restablecen la tempe- tiempo el suministro se agota y entonces el hipotla-
ratura corporal en el nivel normal. Si la temperatura mo entra en accin.
corporal rebasa cierto punto, empezaremos a sudar, Como vimos en pginas anteriores, el hipotla-
se dilatan los vasos sanguneos y nos quitamos parte mo es una estructura que est situada en la base del
de la ropa. Estos procesos contribuyen a enfriar el encfalo y que regula la ingestin de alimentos. No
cuerpo. slo nos indica cundo necesitamos comer, sino que
La tendencia de todos los organismos a corregir adems cundo hemos de dejar de hacerlo. El hipo-
desequilibrios y desviaciones del estado normal re- tlamo est muy vascularizado y esto lo hace extre-
cibe el nombre de homeostasis. Algunos de los im- madamente sensible a la concentracin de Azcar en
pulsos que motivan el comportamiento son de tipo la sangre. Tiene tambin numerosas conexiones con
homeosttico; por ejemplo, el hambre. el cerebro, que pueden aumentar o reducir el nivel
de algunas sustancias qumicas del cerebro (Ahlskog
El hambre. Qu nos motiva a buscar comida? Al- y Hoebel, 1973). Los experimentos han demostrado
gunas veces comemos por la vista y el olor de un ali- que esto es lo que nos hace desear la comida o sentir-
mento exquisito como una pizza recin hecha nos nos demasiado saturados.
impulsa a entrar en un restaurante. Otras veces co- Si estimulamos con electrodos la parte del hipo-
memos por hbito (siempre tomamos la comida a la tlamo denominada hipotlamo lateral, un animal
una de la tarde) o por ser sociables (un amigo nos de laboratorio comenzar a comer, aun cuando aca-
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CAPTULO 4 / MOTIVACIN Y EMOCIN 69

Flgura 4.1
Rata obesa (izquierda). Dibujo que muestra la parte del cerebro humano
correspondiente a la regin lesionada de la rata (derecha). La vista est tomada
desde el rea frontal del cerebro, con una mitad que aparece en seccin transversal.

be de ingerir una comida abundante. Por el contra- las temperaturas clidas (supuestamente porque las
rio, si extirpamos esa porcin, el animal dejar de personas y otros animales necesitan comer ms en
comer y terminar muriendo de inanicin en caso de clima fro).
que no lo alimentemos artificialmente. En conclusin, En resumen, el hipotlamo "interpreta" al menos
el hipotlamo lateral emite las seales de "siga": in- tres clases de informacin: la concentracin de azcar
dica cundo ingerir alimentos. en la sangre, la cantidad de comida en el estmago y
Si estimulamos otra parte del hipotlamo el hi- la temperatura corporal. Esos tres factores determinan
potlamo ventromedial, el animal comer ms len- si nos indicar (a travs de cambios qumicos en el
tamente o dejar de hacerlo, aunque lleve mucho cerebro) si comemos o dejamos de hacerlo.
tiempo sin ingerir nada. Pero si se lo extirpamos, co-
mer todo lo que est a la vista hasta que se ponga La obesidad. A semejanza de las ratas cuyo hipot-
tan gordo que apenas si podr moverse. Esto signifi- lamo ventromedial ha sido destruido, a muchas per-
ca que el hipotlamo ventromedial emite las seales sonas les cuesta mucho trabajo no engordar. Stanley
de "detenerse": indica cundo hemos ingerido sufi- Schachter (1971) y sus colegas de la Columbia Uni-
ciente cantidad de alimentos. versity efectuaron varios e ingeniosos estudios segn
El nivel de azcar en la sangre no es lo nico que los cuales los gordos responden a estmulos externos:
hace intervenir al hipotlamo. Si el estmago est comen no porque tengan hambre, sino porque ven
vaco, las paredes de sus msculos se contraern pe- algo agradable el comer o porque su reloj biolgico
ridicamente (produciendo dolores de hambre). Es- les dice que es hora de ingerir alimentos.
tas contracciones activan el hipotlamo lateral, que Para probar su teora, Schachter primero realiz
enva seales de "siga" o "comer" a otras reas del un experimento ficticio del gusto, en el cual los suje-
encfalo. Cuando el estmago est lleno, el hipotla- tos deban clasificar cinco tipos de galletas en cues-
mo ventromedial emite seales de "detenerse", aun tionarios muy complejos. Schachter simplemente
cuando la energa obtenida de la comida que acaba- quera comprobar cuntas galletas comeran los su-
mos de ingerir todava no llegue a la corriente san- jetos de peso normal y los que tenan exceso de peso.
gunea (la digestin tarda tiempo). Adems, el A los sujetos se les pidi omitir la comida, de modo
hipotlamo responde a la temperatura. El hipotla- que todos llegaran con hambre al experimento. Se les
mo lateral, o sea la seal de "siga", es ms activo en indic que la prueba de gusto requera llenar el est-

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70 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

mago; se les dieron, pues, sandwiches de carne de panecillos calientes proveniente del horno) y, en
de res asada a discrecin. La teora de Schachter pre- cambio, las personas de peso normal lo hacen a los
deca que los sujetos normales comeran porque te- estmulos internos (las contracciones estomacales
nan hambre, mientras que los obesos lo haran sin causadas por el hambre). Sus trabajos demuestran
importar si tenan hambre o no. Y as fue. Los sujetos que, en el caso del hombre, factores extremadamente
de peso normal comieron ms galletas que los obe- complejos influyen hasta en las necesidades fisiol-
sos cuando ambos grupos sentan hambre y una me- gicas como el hambre.
nor cantidad de galletas cuando haban comido antes
la carne.
En otro estudio, Schachter puso frente a un grupo Teora de la reduccin del impulso
de personas un recipiente de cacahuates de donde La teora de la reduccin del impulso, que domin el
podan tomarlos y comerlos, mientras aguardaban en pensamiento psicolgico en la dcada de los cuaren-
un cuarto de espera. Algunas veces los cacahuates ta y a principios de la de los cincuenta, naci de los
no estaban pelados y otras veces s. Los sujetos obe- trabajos del psiclogo experimental Clark Hull y sus
sos los coman slo si no tenan que tomarse la mo- colegas (1943). Hull encontr el origen de la motiva-
lestia de quitarles la cascara. Y, una vez ms, coman cin en las necesidades fisiolgicas bsicas. En
simplemente porque haba comida. Los sujetos de su opinin, cuando un organismo se ve privado de
peso normal mostraron las mismas probabilidades de algo que necesita (alimento, agua o sexo, entre otras
probar unos cuantos cacahuates, estuvieran o no pe- cosas), se torna tenso y agitado. Para atenuar la
lados. En otro estudio, Schachter descubri que en tensin, realiza una actividad ms o menos aleatoria.
Estados Unidos los estudiantes gordos de primer ao De ese modo, las necesidades fisiolgicas lo impul-
de universidad tendan ms a cancelar los contratos san a actuar.
de comida en el dormitorio que los de peso normal. Si uno de los comportamientos aleatorios amino-
Por qu? Simplemente porque daban ms importan- ra el impulso, el organismo aprender a adquirir un
cia al sabor de la comida y no soportaban los pasteles hbito; es decir, cuando se active de nuevo el impul-
de pescado ni el espagueti que les servan all. so, ante todo emitir otra vez la misma respuesta. Los
En resumen, Schachter afirma que los obesos res- hbitos canalizan los impulsos en ciertas direcciones.
ponden a los estmulos externos (por ejemplo, el olor En sntesis, la teora de la reduccin del impulso

Cmo adelgazar
Si quieres adelgazar, comienza por llevar un registro pormenorizado de todo lo que comes durante
una o dos semanas. Consigue un buen libro sobre alimentacin y analiza tus hbitos de ingestin
de alimentos, sobre todo las caloras que consumes en un da normal. Olvdate de las dietas mila-
grosas que te prometen que puedes comer cuantos pastelillos quieras. Los nicos que se benefician
con esta clase de dietas son los que escriben libros acerca de ellas.
Una vez que hayas determinado qu comes y qu deberas comer, viene lo ms difcil: hace
algo al respecto. Establece un sistema de premios para la observancia de la dieta y de castigo
para cuando la quiebres, como cuando no resistes la tentacin de un rico helado o de una apetito-
sa hamburguesa. Contina vigilando qu y cunto comes y grfica tus progresos.
Algunos terapeutas piensan que no debera iniciarse un programa de reduccin del peso, si por
ahora el resto de nuestra vida es un autntico caos. Por supuesto, si tu vida siempre es todo un
caos, quiz te convenga empezar a cambiarla adelgazando.

Ms detalles se don en R. L. Williams y*i. D. Long, Toward a Self-Managed Life Style, 2a. ed., Boston: Houghton Mfflin, 1979

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CAPTULO 4 / MOTIVACIN Y EMOCIN 71

establece que las necesidades fisiolgicas hacen que nes atenan sus necesidades, como el hambre y la
un organismo acte de manera aleatoria o habitual sed. Harry Harlow, entre otros, dudaba de que ste
hasta satisfacer sus necesidades. fuera el nico o ni siquiera la causa principal del amor
Hull y sus colegas sostuvieron que todos los mo- que sienten los hijos por la madre. Decidi probar la
tivos humanos desde el deseo de adquirir una pro- teora en un experimento. Alej a unas cras de mo-
piedad hasta la lucha por alcanzar la excelencia y la nos de la madre y los meti, solos, en jaulas con dos
bsqueda de afecto y diversin son meras exten- "madres" sustitutas hechas de alambre. Una de las
siones de las necesidades biolgicas bsicas. Por ejem- madres estaba equipada con una botella. Si la teora
plo, el ser humano adquiere la necesidad de la de reduccin del impulso era correcta, los monos
aprobacin social, porque de nio una madre o un deberan mostrar apego hacia la botella por ser su
padre sonrientes lo alimentaron y lo cuidaron. Pau- nica fuente de alimento. La otra madre de alambre
latinamente, a travs de la generalizacin y el condi- est cubierta con tela blanda, pero sin que pudiera
cionamiento, la necesidad de aprobacin cobr proporcionar comida ni aminorar el hambre. Prueba
importancia propia. As la aprobacin se convierte tras prueba, los monos prefirieron abrazarse a la
en un impulso aprendido. madre de tela, sobre todo cuando en las jaulas se co-
La teora de la reduccin del impulso domin el locaban objetos extraos y amenazadores (Harlow
pensamiento de los psiclogos por ms de una dca- y Zimmerman, 1959).
da. Sin embargo, los resultados de los experimentos As pues, uno de los factores en que no repararon
efectuados a fines de los aos 50 indican que algunos muchos tericos del impulso es que algunas expe-
de los factores ms importantes de la motivacin riencias (como acariciar algo o a alguien blando) son
humana y tambin de la motivacin animal ha- intrnsecamente placenteras. Aunque al parecer no
ban pasado inadvertidos para ellos. atenan los impulsos biolgicos, sirven de incenti-
Conforme a la teora de la reduccin del impulso, vos o metas para el comportamiento. Otro factor que
los nios se apegan a su madre, porque son ellas quie- omitieron es el placer que la estimulacin o excita-
cin procura al hombre y a otros animales. Pensemos
simplemente en que a los perros les gusta que los
acaricien y que a los nios les gustan muchsimo las
pelculas de terror y subirse a los juegos mecnicos,
cuyo fin es aterrorizarlos. As, al final la existencia
de un impulso tendientes la estimulacin parece tan
verosmil como la de uno tendiente a reducirla.
Muchos psiclogos llegaron a la conclusin de que
no puede haber una teora general de la motivacin
del tipo de la propuesta por Hull. En lugar de ella,
nos queda una lista de impulsos innatos, no aprendi-
dos, que comprende el hambre y la sed, pero tam-
bin la curiosidad, el contacto con objetos blandos y
muchos otros.

MOTIVOS SOCIALES

Algunos psiclogos han concentrado sus trabajos


Figura 4.2 de investigacin en los motivos sociales ms que
Este mono trabaj duro para obtener el
privilegio de ver un tren elctrico, pero
en los motivos biolgicos no adquiridos de que he-
no nos atreveramos a decir cul mos venido ocupndonos. Este tipo de motivos los
impulso atenu al lograrlo. aprendemos en nuestras interacciones con otras
personas.

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72 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Que motiva a la gente a correr riesgos innecesarios?

Cincuenta... cuarenta y nueve... cuarenta y ocho... cuarenta y siete... el paracaidista fue contando
los segundos hasta que todo terminara... no haba la menor probabilidad de que el paracadas se
abriera. En el momento de tirar de la cuerda y sentir que el paracadas se abra con un chasquido,
no se le ocurri ms que esto: vivira para volver a lanzarse en paracadas.
Qu motiva a los paracaidistas y a otros a correr riesgos tan peligrosos? Los psiclogos Ri-
chard Solomon y John Corbit consideran que la contestacin se encuentra en las reacciones emo-
cionales que esas personas han tenido antes de la accin, durante ella y al final:

1. El paracaidista experimenta un verdadero pnico la primera vez que se lanza desde un


avin. Cuando toca tierra, el terror se ve desplazado por un sentimiento de aturdimiento
que dura unos cuantos minutos. Recupera despus su estado de nimo normal.
2. Despus de lanzarse varias veces, deja de sentir pnico y empieza a experimentar slo un
poco de ansiedad antes de cada salto. Pero el cambio principal se produce en la forma en
que se siente despus de tocar tierra. El entusiasmo y la alegra duran muchas horas.
3. Este efecto prolongado de gran felicidad lo impulsa a volver a
lanzarse en paracadas.

En opinin de Solomon y Corbit, posiblemente otro patrn de respuestas entra en accin aI


mismo tiempo. Proponen que el sistema nervioso central se opone automticamente a respuestas
muy emotivas, con el propsito de atenuar su intensidad. As, tras participar en una actividad
riesgosa durante cierto tiempo, no experimentamos la euforia ni la depresin extremas que nos
producan inicialmente. Y estamos ms dispuestos a correr riesgos que en un principio nos resulta-
ba prcticamente imposible aceptar.

Ms detalles se encuentran en Richard L. Solomon y John D. Corbit, "An Opponent-Process Theory of Motvation
Psychobgical Review, 81 (1974): 119-145.

Ms adelante hablaremos de las teoras de los psi- lland se propuso encontrar alguna forma cuantitati-
clogos que trataron de explicar el desarrollo de la va de medir los motivos sociales (McClelland y otros,
personalidad. Uno de ellos fue Henry Murray, cuya 1953). Una vez hecho esto, crey que poda buscar
teora de la personalidad identifica 16 necesidades una tcnica para modificar la motivacin pues en-
bsicas. Ntese que, en su mayor parte, se trata de tonces tendra un mtodo para determinar si el cam-
motivos sociales y no de necesidades biolgicas (Mu- bio haba tenido lugar. Se concentr en la necesidad
rray etal, 1934). Listas como sta en ocasiones se ol- de logro, ya que a su juicio las tcnicas para intensifi-
vidan poco despus de su publicacin, pues no car este motivo serviran para mejorar la vida de mi-
poseen mucha utilidad. Pero la de Murray no ha sido llones de personas.
olvidada. De hecho, se han dedicado cientos de estu- Su principal medio de medirlo fue el Test de Aper-
dios a una de esas necesidades: la del logro. cepcin Temtica (TAT), prueba que consta de una
serie de fotografas. A los sujetos se les ordena in-
ventar una historia que explique cada foto. A este
McClelland y la necesidad del logro tipo de tests se le llama pruebas proyectivas. En ellas
El motivo del logro ha sido objeto de muchas investi- no hay respuestas correctas ni errneas. Puesto que
gaciones, porque entre otras cosas David McCle- las preguntas son ambiguas, se supone que las res-

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CAPTULO 4 / MOTIVACIN Y EMOCIN 73

de logro: form un grupo de sujetos a quienes "pri-


n Adquisicin v" del logro. Lo consigui administrndoles una
(obtener posesiones y propiedades)
n Conservacin
serie de pruebas diseadas de modo que obtuvieran
(reunir, reparar, limpiar y preservar las cosas) puntuaciones bajas y lo supieran. Volvieron a apli-
n Orden crseles pruebas y otra vez sus resultados fueron defi-
(arreglar, organizar y poner en su sitio las cosas) cientes. Y luego les administr el TAT (Test de
n Construccin Apercepcin Temtica), asegurndoles que con ella
(organizar y construir) se intentaba detectar a los lderes creativos e inteli-
n Logro
(superar obstculos, ejercer el poder, luchar por gentes del grupo. Amanera de control, aplic la mis-
hacer algo difcil y tambin hacerlo lo ms ma prueba a otro grupo que haba recibido
rpidamente posible) instrucciones "de relajamiento", alentndolos a escri-
n Reconocimiento bir historias que les gustasen. Despus McClelland
(conseguir elogios y alabanzas) las analiz para ver en qu diferan. Adems, las his-
n Defensa
(defenderse en contra de una acusacin
torias de todo tipo acerca de personas exitosas muy
o menosprecio) conocidas fueron estudiadas y comparadas con las
n Dominio de los grupos de control.
(influir en otros) Basndose en estas pruebas, McClelland ide un
n Autonoma sistema de puntuacin del TAT. Por ejemplo, se asig-
(resistir ia influencia o la coaccin)
n Agresin
nara alta calificacin en el logro a una historia, si el
(atacar o injuriar) personaje central deseaba alcanzar altos niveles de
n Afiliacin excelencia y de desempeo, con logros extraordina-
(hacer amigos o grupos) rios (invenciones y premios, por ejemplo), dedicn-
n Rechazo dose a una carrera o meta a largo plazo.
(repudiar, ignorar o excluir) En estudios posteriores, los que haban obtenido
n Crianza
(alimentar, ayudar o proteger) altas y bajas puntuaciones en el TAT fueron compa-
n Socorro rados en varias situaciones. Por ejemplo, se descu-
(buscar ayuda, proteccin o simpata) bri que los primeros podan resolver anagramas
n Juego (descifrando y reordenando letras en palabras con
(relajarse, divertirse, buscar diversin y entretenimiento) sentido) ms rpidamente que los que mostraban
n Cognicin
(explorar) menor inters en el logro (Kolb). Ms importante an:
McClelland efectu el seguimiento de algunos estu-
diantes de Weleyan University a quienes en 1947 se
les haban aplicado este tipo de tests. Quera averi-
Figura 4.3 guar cules de ellos haban escogido un trabajo que
Necesidades identificadas por Henry Murray en su formulacin
de una teora de la personalidad. Distingue entre una clase de
requiriese espritu emprendedor, es decir, un trabajo
necesidades fundamentalmente primarlas y una clase mucho en que tuvieran que iniciar proyectos por su cuenta.
ms extensa de necesidades psicolgicas. Descubri lo siguiente: 11 aos despus de la gradua-
cin, 83% de los emprendedores (gerentes de empre-
sas, vendedores de seguros, inversionistas de bienes
puestas reflejan los deseos inconscientes del sujeto. races, consultores y otros profesionistas) haban al-
Cada historia se "codifica" buscando algunas clases canzado altas calificaciones en el logro, pero apenas
de temas y calificndolos segn su relacin con di- el 21% de los no emprendedores las haban logrado
versos tipos de necesidades, entre ellas la del logro. (McClelland, 1965).
La codificacin ha sido perfeccionada a tal grado que A continuacin McClelland verific si el motivo
los codificadores capacitados coinciden el 90% de las del logro tena alguna influencia en la sociedad (1961).
veces. Junto con sus colegas estudi la literatura infantil
Primero McClelland observ que los sujetos con de Inglaterra, Espaa y Atenas, calificndola de la
hambre tendan a incluir ms historias referentes a la misma forma que habran hecho con una historia ins-
comida que los que no tenan hambre. En seguida pirada en el TAT. Observaron que, en trminos ge-
realiz un test anlogo relacionado con la necesidad

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74 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

nerales, altos niveles de motivacin aparecan de cin- la motivacin. Matina Horner (1970, 1972) pidi a
cuenta a cien aos antes de que mejorase la situacin ochenta y nueve hombres escribir una historia que
econmica de cada pas. empezara con la lnea: "Despus de los exmenes del
Alentados por este hallazgo, McClelland y otros primer semestre, John ocupa el primer lugar en su
investigadores empezaron a disear un curso de ca- clase de la facultad de medicina." Sustituyendo el
pacitacin en la motivacin del logro. Los participan- nombre de John por el de Arme en la lnea inicial,
tes aprendan a calificar las historias basadas en el tambin pidi a noventa mujeres escribir una histo-
TAT y a reconocer los temas relacionados con el lo- ria. El 90% de los varones escribi historias de xito.
gro. Tambin reescriban sus historias una y otra vez, Sin embargo, ms del 65% de las mujeres le pronosti-
procurando incluir en ellas ms temas de logro. Des- caron un rotundo fracaso a Arme.
pus discutan situaciones e historias de la vida dia- Algunas de las mujeres mostraban inquietud por
ria con otros integrantes del grupo, concentrndose la vida social de Arme. La describan como una mu-
en los temas referentes al logro. Tambin participa- jer sin novio o condenada a la soltera, y afirmaban
ban en un juego de negocios cuya finalidad era su- que se aislara de la sociedad si destacaba en sus
ministrarles una retroalimentacin rpida para la estudios y en su profesin. Algunas escribieron acer-
toma de decisiones y la solucin de problemas. ca de los sentimientos de culpa y la desesperacin
Este programa ha tenido xito despus de apli- que experimentara si segua teniendo xito. Y hubo
carlo a pases tan diversos como Espaa, Mxico, quienes se negaron a creer en la primera lnea de la
Italia, India y las regiones pobres de Kentucky composicin. Era imposible que Anne fuera la pri-
(McClelland y Winter, 1969). Por ejemplo, se capaci- mera de su clase; tena que haber necesariamente
t a un grupo de sesenta y seis hombres que dirigan un error.
pequeos negocios en aldeas de la India y ms tarde Basndose en este estudio, Horner descubri otra
se les compar con un grupo semejante que no la dimensin de la motivacin del logro: el motivo a
haba recibido. Los grupos capacitados mostraron evitar el xito. En la sociedad moderna las mujeres
aumentos importantes en su actividad emprendedo- son (o fueron) criadas con la idea de que en casi to-
ra (por ejemplo, iniciaban nuevos negocios o das las carreras el xito exige demasiado y es poco
conseguan grandes aumentos de sueldo), mientras femenino. En consecuencia, si una mujer tiene xito
que el grupo sin capacitacin no mostraba cambio en medicina, en derecho y en otras profesiones tradi-
alguno. cionalmente propias del varn, ser un fracaso como
En opinin de McClelland, no todos deben some- mujer. Tal vez fue para Anne aprobar sus exmenes,
terse a una capacitacin para llegar a alcanzar gran- pero el hecho de haber superado a todos los hombres
de su clase provocaba ansiedad en las mujeres que
des logros. De hecho, seala que este tipo de
participaron en el test.
individuos no siempre son interesantes y que rara vez
Horner descubri lo siguiente: las mujeres brillan-
poseen sensibilidad artstica (McClelland y Harris,
tes, que haban tenido oportunidad de alcanzar lo-
1971). Tienden a no apreciar la intimidad en las rela- gros en su carrera, mostraban mayor miedo al xito
ciones. Los estudios han revelado que ese tipo de in- que las de inteligencia promedio o ligeramente por
dividuos prefieren asociarse con expertos que les encima del promedio. (Las probabilidades de obte-
ayuden a progresar y no con personas ms amistosas. ner el xito les impulsaba a evitarlo, pese a las evi-
Una caracterstica interesante de la investigacin dentes ventajas de una buena carrera.) Esto parece
dedicada a la motivacin del logro es que prctica- confirmar la opinin de Horner de que el xito gene-
mente en todos los estudios ms importantes los ra fuertes conflictos en la mujer.
sujetos fueron varones. Las generalizaciones concer- Muchos otros investigadores emprendieron la ta-
nientes a los factores que influyen en el deseo del lo- rea de verificar los hallazgos de Horner. No tarda-
gro se aplican a los hombres, no a las mujeres. La ron en darse cuenta de que las cosas eran ms
investigacin indica que stas tienen un conjunto ms complicadas de lo que pareca sugerir el estudio de
complejo de motivos para el logro y el xito. Horner. Ante todo, resulta muy difcil definir el xi-
to. Ser madre puede ser muy satisfactorio para una
Miedo al xito. Los trabajos de McClelland inspi- mujer y una seal de fracaso para otra que prefiera
raron muchas investigaciones sobre otros aspectos de

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CAPTULO 4 / MOTIVACIN Y EMOCIN 75

seguir una carrera. Adems, a veces no es fcil de- mas que produce el progresar en la sociedad mo-
terminar si el que no intenta algo teme ms al xito o derna. Tresemer (1976b: 215) escribi que en el mo-
al fracaso. mento actual los investigadores preguntan:
Conviene recordar que gran parte de las prime- "Cundo alguien evita el xito y, a propsito, qu
ras investigaciones dedicadas a la necesidad del lo- es el xito?
gro o al miedo al xito se llevaron a cabo cuando los
estereotipos de los papeles sexuales tradicionales
gozaban de mayor aceptacin que hoy. En los aos Jerarqua de necesidades de Maslow
70 empezamos a advertir un cambio en la forma de
tratar a ambos sexos. Esos cambios han originado Abraham Maslow, uno de los pioneros de la psico-
un conjunto diferente de motivos para hombres y loga humanista, est convencido de que todos los
mujeres. Muchos tests de las actitudes hacia el xito seres humanos necesitan sentirse competentes, ob-
fueron inventados a raz de los trabajos de Horner, tener la aprobacin y el reconocimiento, y sentir tam-
y los psiclogos empiezan a comprender los proble- bin que han logrado algo. Sita la motivacin para

Figura 4.4
Jerarqua de necesidades de Maslow. Segn Maslow, slo despus de atendidas las
necesidades de nivel inferior, podemos pasar a satisfacer la necesidad suprema de la
autorrealizacin.

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76 PSICOLOGAPARABACHILLERATO

el logro dentro del contexto de la jerarqua de las ne- mos pocos los que llegamos a este nivel. Si queremos
cesidades comunes a todos los hombres. ser creativos en la conduccin de la vida y en la utili-
El modelo de Maslow incorpora todos los facto- zacin de nuestros talentos, primero debemos satis-
res que hemos venido explicando en el presente ca- facer las necesidades primarias y las psicolgicas. Una
ptulo y va ms all. Comienza con los impulsos vez hecho esto, nos sentiremos motivados para bus-
biolgicos, entre ellos la necesidad de la seguridad y car la autorrealizacin.
proteccin fsica. Si queremos sobrevivir, hemos de En conclusin, Maslow incorpora a la teora de la
satisfacer estas necesidades primarias. Cuando te- motivacin la hiptesis de que algunas necesidades
nemos hambre, la mayor parte de nuestras activida- predominan sobre otras y que, al alcanzar un nivel
des nacern del deseo de adquirir comida y no de satisfaccin, aparecen otras necesidades y moti-
podremos funcionar en un nivel superior. vaciones.
En el segundo nivel de la jerarqua encontramos
las necesidades psicolgicas: la necesidad de perte-
nencia y de dar y recibir amor, as como la de conse-
guir la estimacin por medio de la competencia y el EMOCIN
logro. Estas necesidades, dice Maslow, funcionan en
forma muy parecida a como lo hacen las necesidades
biolgicas y pueden ser atendidas nicamente por una Es difcil trazar una lnea clara entre los motivos y las
fuente externa. Ante la falta de amor o estimacin las emociones. Vimos que, cuando alguien necesita co-
personas se tornan tensas y muestran ansiedad. En su mida, el estmago se contrae, disminuye la concen-
comportamiento se observa un carcter compulsivo. tracin de azcar en la sangre, los sistemas nervioso
Para reducir sus tensiones, realizan actividades alea- y endocrino sufren un ligero desequilibrio y aumen-
torias, desesperadas y, a veces, neurticas o inadapti- ta la sensibilidad de los botones gustativos. Vimos
vas. No podrn continuar su vida normal, a menos tambin que, si una persona est aterrorizada, se ace-
que satisfagan sus necesidades. Gran parte de su con- lera su respiracin, se eleva el nivel de energa, los
ducta estar motivada por las necesidades psicolgi- sentidos se movilizan y la sangre se desplaza rpida-
cas insatisfechas. As, una mujer de una inteligencia mente del estmago hacia el cerebro, el corazn y
extraordinaria que no se siente amada tal vez rehuya otros msculos. Claro que un poeta podra atribuirle
el xito con la esperanza de ser aceptada como parte al amor los fuertes latidos del corazn, la prdida del
del grupo. apetito y una percepcin intensificada de la luz y de
Las necesidades de autorrealizacin ocupan la las fragancias de la noche. Si los tres estados psqui-
parte superior de la jerarqua de Maslow. Entre ellas cos presentan cambios fisiolgicos identificables, de-
podemos incluir la bsqueda del conocimiento y la cimos que el hambre es un impulso biolgico y que
belleza o cualquier otra cosa necesaria para la reali- el temor y el amor son emociones?
zacin de nuestro potencial personal. Segn Maslow, La respuesta es la siguiente: el nombre que les
todos sentimos este tipo de necesidades aunque sea- asignemos depende de si nos estamos refiriendo a la

REALIDAD O MITO?

Una persona de buen humor tiende a ser ms servicial.

Realidad. Los estados emocionales positivos se asocian a un mayor deseo de ayudar. Se ha comprobado que
"el efecto benfico de un buen estado de nimo" se produce, aun cuando dicho estado se deba a un hecho
de poca importancia. As, los que encuentran monedas de cambio en una cabina telefnica o pastelillos en su
mesa de estudio en la biblioteca son ms generosos cuando se les pide ayuda.

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CAPTULO 4 / MOTIVACIN Y EMOCIN 77

causa del comportamiento o bien a los sentimientos Como se aprecia en los ejemplos anteriores, las
conexos con l. Cuando queremos poner de relieve emociones nos llevan en varias direcciones. Algunas
las necesidades, deseos y clculos mentales que dan veces actan como impulsos biolgicos: los sentimien-
origen al comportamiento orientado a una meta, uti- tos nos dan energa y nos hacen perseguir una meta.
lizaremos el trmino "impulso" o "motivacin". En
Otras veces hacemos algo porque pensamos que as
cambio, si queremos destacar los sentimientos aso-
ciados a tales decisiones y actividades, utilizaremos nos sentiremos bien: las emociones previstas son el
la palabra "emocin" o "afecto". incentivo de la actividad. Las consecuencias de lu-
Desde luego, los motivos y las emociones estn char por alcanzar alguna meta tambin provocan
interrelacionados: a menudo explicamos aqullos a emociones.
partir de stas. Por qu nos salimos de la junta? Es-
tbamos enojados. Por qu vamos a tantas fiestas?
Nos gusta conocer a otras personas y nos encanta bai- Expresin de las emociones:
lar. Por qu le prestamos los apuntes a alguien que comportamiento innato y aprendido
no nos es muy simptico? Nos sentamos culpables
por hablar contra l a sus espaldas. Por qu solicita- En su obra The Expression of the Emotions in Man
mos un empleo en el extranjero? Nos emociona la idea and Animis (Expresin de las emociones en el hom-
de volar a Arabia Saudita. bre y en los animales, 1872), Charles Darwin afirm

Figura 4.5
Los datos de la tabla muestran que hay una importante correspondencia entre los miembros de varias culturas respecto al
significado de algunas expresiones faciales. Los movimientos musculares que las producen posiblemente sean respuestas
innatas del ser humano. (Segn Ekman, Friesen y Ellsworth, 1972)

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78 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

que todos los hombres manifiestan sus sentimientos nios de corta edad que no pueden comunicar ver-
bsicos en la misma forma. Aun sin conocer el idio- balmente lo que sienten. Los trabajos de Izard per-
ma de un individuo, podemos saber si est alegre o miten a los psiclogos estudiar la eficacia con que los
enojado con slo mirarle la cara. padres leen el rostro de su hijo y deducen lo que est
Los estudios recientes vienen a corroborar que sintiendo. No slo los padres ven a su hijo, sino que
Darwin estaba en lo cierto. Un grupo de investigado- tambin se da el proceso contrario. Los nios tienen
res seleccion un grupo de fotografas que, a su jui- muchas oportunidades de aprender las emociones y
cio, indicaban enojo, tristeza y alegra. Se las manifestarlas sirvindose del rostro de sus padres
mostraron despus a personas pertenecientes a cin- como modelo.
co culturas distintas y les pidieron decir qu senta la El aprendizaje es un factor importante en la ex-
persona de cada fotografa. La gran mayora de los presin de las emociones. James Averill (1983) pien-
sujetos identific las emociones tal como los investi- sa que muchas de las reacciones emocionales diarias
gadores haban previsto. Se debi ello al simple he- son resultado de las expectativas y consecuencias
cho de que haban conocido a estadounidenses sociales. Averill cree que las emociones seran, pues,
o, por lo menos, los haban visto en programas de respuestas de la persona total, sin que podamos se-
televisin y en pelculas, aprendiendo as a "leer" las parar la experiencia fsica o biolgica y las emocio-
expresiones faciales? Por lo visto, no fue as. Un nes provenientes de los pensamientos del sujeto o de
segundo estudio se efectu en una remota regin las acciones relacionadas con las emociones. Apren-
de Nueva Guinea, con personas que haban tenido demos a expresar y sentir las emociones en compa-
poco contacto con extraos y que prcticamente no a de otros y tambin que las emociones cumplen
conocan los medios masivos de comunicacin. Tam- varias funciones sociales. Los padres de familia, por
bin ellos lograron identificar las emociones que se ejemplo, modifican las emociones de sus hijos al re-
expresaban en las fotografas (Ekman, Friesen y Ell- accionar con enojo ante algunas manifestaciones
sworth, 1972). emocionales, al mostrarse comprensivos ante otras y,
De los estudios citados se deduce que algunas a veces, ignorndolas simplemente. De este modo,
expresiones faciales bsicas son innatas, es decir, for- los nios aprenden cules emociones se consideran
man parte de la herencia biolgica. Las observacio- apropiadas en cada situacin y cules debern apren-
nes de nios ciegos y sordos de nacimientos vienen a der a controlar.
confirmar esta suposicin. Ellos no podan haber El aprendizaje explica asimismo las diferencias
aprendido a comunicar sus sentimientos observan- que observamos entre las culturas, cuando vamos
do a la gente. Con todo, rean como los nios norma- ms all de las expresiones bsicas como la risa
les cuando se sentan contentos, fruncan el cejo y o el llanto. Por ejemplo, en las novelas de la poca
hacan rabietas para manifestar su enfado, apretaban victoriana las mujeres cerraban los ojos, abran la boca
los puos y los dientes cuando se enojaban (Goode- y con un quejido se desmayaban cuando se sentan
nough, 1932). aterrorizadas o impactadas por algo. En las novelas
El psiclogo Carroll Izard y sus colegas (Trotter, chinas, los hombres se desmayaban cuando se enfu-
1983) inventaron un sistema de codificacin para recan. Los expedientes mdicos de la poca indican
valorar los estados emocionales. Han observado los que efectivamente los varones de ese pas se desma-
cambios en varias partes de la cara (los prpados, los yaban de ira (Klineberg, 1938). Los hallazgos men-
ojos y la boca) y as lograron identificar diez estados cionados revelan lo siguiente: tenemos una capacidad
emocionales. Por ejemplo, el enojo se indica cuando innata de sentir emociones y de expresar algunas
el individuo baja mucho los prpados y los contrae, formas bsicas de ellas; pero cundo, dnde y
al mismo tiempo que ve de soslayo. Con su sistema cmo las manifestemos depende en gran medida del
de codificacin Izard estudi las expresiones emo- aprendizaje.
cionales de los lactantes. Personas bien capacitadas El anlisis de las expresiones faciales nos sirve
en el sistema, que observaban detenidamente seg- para describir las emociones, pero no nos indica de
mentos de videotapes del rostro de un nio, evalua- dnde provienen. Algunos psiclogos piensan que
ban los estados emocionales de l. Esta tcnica es de se originan en los cambios fsicos; otros opinan que
gran utilidad cuando se estudian las emociones de resultan de los procesos mentales.

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CAPTULO 4 / MOTIVACIN Y EMOCIN 79

Teoras fisiolgicas emociones son la percepcin de determinados cam-


bios internos del cuerpo.
En su Principies ofPsychology (Principios de psico-
loga), obra clsica de este tema publicada en 1890, Segn mi teora... el cambio orgnico acompaa
William James intent sintetizar la mejor literatura directamente a apercepcin del hecho excitante
disponible acerca del comportamiento, las motiva- y tambin que la sensacin del mismo cambio en
ciones y sentimientos del ser humano. Pero desisti el momento en que ocurre es la emocin. Como
cuando lleg el momento de elaborar un catlogo sabemos por el sentido comn: perdemos nues-
de las emociones humanas; se dio cuenta de que tra fortuna, nos sentimos tristes y lloramos; nos
haba demasiadas variantes sutiles, demasiadas di- encontramos con un oso, nos sentimos aterrori-
ferencias personales. No obstante descubri con sor- zados y corremos; nos insulta un rival, nos enoja-
presa que prcticamente todas las descripciones mos y lo agredimos... Una formulacin ms
ponen de relieve los cambios orgnicos. Esto lo con- racional de las experiencias anteriores es la si-
firmaron las observaciones de sus propias emocio- guiente: nos sentimos tristes porque lloramos,
nes y las ajenas. Asociamos los sentimientos con un enojados porque agredimos, aterrorizados porque
aumento o decremento repentino de la energa, la ten- temblamos... sin los estados orgnicos que acom-
sin muscular, el relajamiento y las sensaciones en la paan la percepcin, esta ltima sera... delezna-
boca del estmago. ble, sin color y privada del calor emotivo.

La teora de James-Lange. Tras una prolongada re- En cierto modo, James estaba poniendo la carreta
flexin James concluy que con la palabra "emocin" antes que el caballo. Otros psiclogos supusieron que
describimos las reacciones viscerales o "instintivas" las emociones desencadenan los cambios orgnicos;
ante lo que sucede a nuestro alrededor. Dicho de otra James sostuvo lo inverso. A esta concepcin se le lla-
manera, James (1890) estaba convencido de que las ma teora de James-Lange, porque Cari Lange lleg

Figura 4.6
Aplicacin de una prueba del detector de mentiras: el polgrafo mide el sudor de la piel, la
respiracin, la presin sangunea y la frecuencia cardiaca.

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80 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

a idntica conclusin ms o menos por la misma poca En 1929, Walter B. Cannon public un resumen
(Lange y James, 1922). La teora de las emociones pro- de la evidencia en contra de la teora de James-Lan-
puesta por Izard (1972) guarda gran semejanza con ge. Sostuvo que el tlamo como estructura de la par-
la de James-Lange. La experiencia consciente de la te inferior del cerebro es la base de la emocin, idea
emocin, seal, proviene de la retroalimentacin que Philip Bard (1934) ampli y perfeccion. De
sensorial que recibimos de los msculos de la cara. acuerdo con la teora de Cannon-Bard, ciertas expe-
Esto lo comprobamos fijndonos en las diferencias riencias activan el hipotlamo y ste enva mensajes
de la experiencia emocional cuando sonremos du- a la corteza cerebral, asiento de funciones superio-
rante dos minutos, a diferencia de lo que ocurre cuan- res, y a los rganos. (Experimentos ms refinados
do fruncimos el cejo durante ese mismo lapso. En demostraron que el tlamo no interviene en la expe-
opinin de Izard, si seguimos frunciendo el cejo, sen- riencia emocional, sino el hipotlamo.) As cuando
tiremos una emocin desagradable. usamos la palabra "emocin", nos referimos a una
intensificacin repentina de la actividad en las reac-
La teora de Cannon-Bard. Las tcnicas con que se ciones cerebrales y "orgnicas". En palabras del pro-
estudian los cambios orgnicos mejoraron en las tres pio Cannon: "La caracterstica distintiva de la
dcadas siguientes a la formulacin de la teora de emocin se agrega a la simple sensacin cuando se
James-Lange, empezando entonces a obtenerse evi- activan los procesos del tlamo" (1929).
dencia que la contradeca. Por ejemplo, las alteracio- Adems Cannon puso de manifiesto la importan-
nes fisiolgicas que ocurren durante los estados cia de la excitacin fisiolgica en algunas emociones.
emocionales tambin se producen cuando el indivi- Fue el primero en describir la reaccin de "lucha o
duo no se siente enojado ni triste, ni experimenta cual- huida" del sistema nervioso simptico que nos pre-
quier otra emocin. De hecho, la inyeccin de una para para una emergencia. Algunas de las seales de
droga que causa una excitacin fisiolgica no nece- la excitacin fisiolgica se miden en una de las ms
sariamente provoca cambios en las emociones. (Si famosas aplicaciones de la psicologa: la deteccin de
James y Lange tuvieran razn, estos cambios siem- mentiras.
pre originaran emociones.) Por lo dems, el estado
interno del cuerpo se modifica con lentitud. Las re-
acciones "orgnicas" no podran producir la abrupta Teoras cognitivas
emocin que sentimos de cuando en cuando. En efec- Los tericos de la cognicin piensan que los cambios
to, si los cambios del cuerpo fueran la sede de la emo- orgnicos y el pensamiento funcionan conjuntamen-
cin, seran personas bastante aburridas. te para producir emociones. La excitacin fisiolgica

ms SOBRE PSICOLOGA

Los hombres, las mujeres y la mentira. Un psiclogo que realiz una investigacin acerca del conflicto
entre hombres y mujeres descubri que muchas de ellas se sienten molestas por la falta de expresin emocio-
nal de los hombres.
Las mujeres parecen expresar sus emociones con ms frecuencia que los varones. Ello explica otro hallaz-
go: los hombres saben mentir mejor. En un estudio se comprob que las videocintas de estudiantes universi-
tarios a quienes se les haba indicado mentir transmitan ms sinceridad. En cambio, era ms fcil detectar las
mentiras de las mujeres.
Por qu las mujeres no mienten tan bien como los hombres? Una posible explicacin es el hecho de que
expresan mejor sus emociones. Debido a esto y a que las expresan ms frecuentemente que los valores, les
ser ms difcil ocultar lo que sienten cuando tengan que hacerlo. Por su parte, los varones tienden a limitar
sus expresiones emocionales. Tambin piensan que pueden controlar estas expresiones. Por tanto, a muchos
hombres les ser ms fcil manifestar una emocin que en realidad no sienten.

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CAPTULO 4 / MOTIVACIN Y EMOCIN 81

nada ms es la mitad del proceso. Lo que sentimos Qu demuestra este experimento? Demuestra
depende de cmo interpretemos nuestros sntomas. que los componentes internos de la emocin (como
Y la interpretacin depende a su vez de lo que est los que produce la adrenalina) nos afectan de mane-
sucediendo en nuestra mente y en el entorno. ra diferente, segn la interpretacin o percepcin que
tengamos de la situacin social. Cuando no podemos
El experimento de Schachter-Singer. Stanley Scha- explicar las reacciones fsicas, tomamos indicaciones
chter y Jerome Singer disearon un experimento para o seales del ambiente. Y el cmplice del experimen-
verificar la veracidad de esta teora (1962). Le dije- tador las daba. Pero cuando los sujetos saban que el
ron a un grupo de sujetos que iban a probar los efec- corazn les palpitaba ms rpidamente a causa de la
tos que la vitamina C tiene en la vista. En realidad, a inyeccin de adrenalina, no se sentan ni muy ale-
casi todos ellos les inyectaron adrenalina. Aun gru- gres ni muy enojados. El experimento prueba ade-
po se le avis que con la inyeccin de "vitamina" au- ms que los cambios internos son importantes, pues
mentara el ritmo cardiaco y el cuerpo empezara a de lo contrario los sujetos del grupo que haban reci-
temblar (lo cual era cierto). Deliberadamente se pro- bido una inyeccin neutral habran observado la mis-
porcion informacin falsa a otro grupo: con la in- ma conducta que los pertenecientes a los grupos con
yeccin se sentiran entorpecidos. Aun tercer grupo informacin falsa. La percepcin y la excitacin nter-
no se le comunic informacin alguna sobre cmo actan para producir las emociones.
reaccionara su organismo ante la inyeccin. Y un
cuarto grupo recibi una inyeccin neutral que no Teora de Arnold. En opinin de Magda Arnold, las
ocasionaba sntoma alguno. A semejanza del tercer emociones ordinarias pueden dividirse en una serie
grupo, estos sujetos tampoco recibieron informacin de etapas. En la primera, percibimos una persona,
respecto a posibles efectos secundarios. un objeto o un hecho. Esto puede tener lugar en la
Despus de la inyeccin, los sujetos fueron lleva imaginacin, como cuando pensamos en algo que
dos a una sala de recepcin donde esperaran para esperamos que ocurra en el futuro o reproducimos
someterse a una "prueba de la vista". All se encon- una escena del pasado.
traron con una persona que, en realidad, era parte La siguiente etapa es la evaluacin. Decidimos si
del experimento. Los sujetos crean que este cmpli- lo que est sucediendo nos ayudar, nos lastimar o
ce del experimentador haba recibido la misma in no nos afectar en absoluto. Supon que ves a uno de
yeccin que ellos. Con algunos de ellos se observaba tus profesores que se dirige hacia ti. Si no tienes nada
una conducta excntrica: se mostraban incontrolables que ganar ni temer de l, no emitirs ninguna reac-
y hacan locuras como bailar alrededor, rer, hacer cin emocional. Lo saludars, charlars unos momen-
aviones de papel con el cuestionario que se les haba tos con l y luego seguirs tu camino.
pedido llenar. Otros sujetos tuvieron que llenar un Pero si has venido faltando a clases y sospechas
largo y ofensivo cuestionario donde, entre otras co- que el profesor te pedir una explicacin o si sabes
sas, se preguntaba: "Con cuntos otros hombres que le impresion mucho tu trabajo del semestre y
(adems de tu padre) tiene tu madre relaciones sexua- seguramente va a felicitarte, reaccionars con una
les? 4 o menos _____ ; 5-9 ____ ; 10 o ms ____." En respuesta fisiolgica y emocional. El corazn empe-
este grupo el cmplice del experimentador apareca zar a latirte un poco ms rpidamente y te sentirs
muy enojado. nervioso o excitado (segn que hayas faltado a cla-
Los sujetos del primer grupo, a quienes se les ha- ses o que hayas escrito un trabajo excelente). stas
ba dicho que la inyeccin les afectara, observaron son las etapas tercera y cuarta: el cambio orgnico y
divertidos al cmplice del experimentador; lo mis- las emociones.
mo hicieron los que haban recibido la inyeccin neu- En la generalidad de los casos, los cambios emo-
tral. En cambio, los de los grupos segundo y tercero, cionales y corporales se producen al mismo tiempo.
que no tenan idea o tenan una idea equivocada Pero en algunas situaciones se omite la tercera etapa
sobre los efectos secundarios, se pusieron a imitarlo. (la de los cambios orgnicos) pasando inmediatamen-
Si esa persona se mostraba eufrica, tambin ellos te a la quinta, que es la de la accin. Ves que un auto-
aparecan eufricos; si se enojaba, tambin ellos se mvil se dirige hacia ti a toda velocidad, la adrenalina
enojaban. se difunde por tu sistema y te haces a un lado sin

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82 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

detenerte a pensar un solo momento. Slo despus ner tu propio automvil, pero tus padres se niegan a
que te sientes a salvo, advertirs que el corazn te comprrtelo. Tal vez te enojes con ellos o te sientas
late aceleradamente y experimentars la emocin del avergonzado porque todos tus amigos tienen su pro-
miedo (Arnold, 1960,1970). pio coche. Estas emociones te impulsarn a conse-
La emocin, segn otros investigadores, contri- guir un empleo y ganar suficiente dinero para
buye de manera importante a la supervivencia de la comprar el automvil o a considerar otras opciones
especie humana y a la capacidad de alcanzar metas, con tus padres. Sea como fuere, a la emocin respon-
precisamente porque impulsa a la accin. Pongamos des haciendo algo para conseguir una meta.
el ejemplo del automvil que a toda velocidad se di- Las emociones y los cambios fsicos estn interre-
rige hacia ti. Si no te haces rpidamente a un lado, lacionados. Lo ms seguro es que pasen muchos aos
posiblemente no vivas para contarlo. En situaciones antes que logremos entender las formas tan comple-
menos extremas, las emociones nos sirven para cum- jas en que unas y otros interactan en la conducta
plir objetivos difciles. Supongamos que quieres te- humana.

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CAPTULO 4 / MOTIVACIN Y EMOCIN 83

RESUMEN

1. Algunos de los impulsos fisiolgicos que moti- 5. Abraham Maslow pensaba que todos queremos
van el comportamiento son de carcter homeos- sentirnos competentes, obtener la aprobacin y
ttico. Es decir, reflejan la necesidad de corregir el reconocimiento, y sentir que hemos logrado
las desviaciones respecto al estado normal. algo. Conforme a su teora, existe una jerarqua
de necesidades: las necesidades primarias, las
2. La teora de la reduccin del impulso establece que necesidades psicolgicas y las de autorrealiza-
las necesidades fisiolgicas impulsan un organis- cin. Algunas deben ser atendidas antes que
mo a actuar de manera aleatoria o habitual hasta otras, y la obtencin de cierto nivel de satisfac-
satisfacer sus necesidades. Pero es una teora que cin libera nuevas necesidades y motivaciones.
prescinde del siguiente hecho: algunas experien-
cias son intrnsecamente agradables y, aunque no 6. Las emociones y las motivaciones estn interre-
aminoren los impulsos biolgicos, s aportan in- lacionadas.
centivos o metas para el comportamiento.
7. Todos nacemos con la misma capacidad bsica
3. Las necesidades sociales tambin motivan el com- para sentir emociones. Dnde y cundo las
portamiento. Una de ellas, la de logro, ha sido expresemos depende en gran medida del apren-
estudiada exhaustivamente por David McCle- dizaje.
lland. l y sus colegas idearon un mtodo para
medir la motivacin del logro. Tambin disea- 8. La investigacin del origen de las emociones
ron programas para capacitar en este tipo de mo- llev a los tericos cognitivos a la conclusin
tivacin, los cuales han tenido xito en varias de que los cambios internos del organismo y el
culturas. pensamiento funcionan conjuntamentepam pro-
ducirlas.
4. Los trabajos de McClelland inspiraron varias in-
vestigaciones acerca de otros aspectos de la mo- 9. Las sensaciones internas afectan de manera dis
tivacin. Una investigadora, Matina Horner, tinta a cada persona, segn la interpretacin
descubri otra dimensin de la motivacin para mental que les d y su situacin social.
el logro: el motivo que consiste en evitar el xito.
Estaba convencida de que era ms bien un pro- 10. Segn Magda Arnold, la emocin se produce en
blema de las mujeres que de los hombres, pero cuatro etapas: percepcin, evaluacin, cambio
otros investigadores pusieron en tela de juicio tal corporal y emocin. La quinta etapa es simple-
creencia. mente la accin.

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84 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

PREGUNTAS DE REPASO

1. Qu procesos fisiolgicos determinan si "sentimos 5. Conforme a la jerarqua de necesidades de Mas-


hambre" o si no la sentimos? En qu difieren nor- low, cules han de atenderse primero? Cules
malmente las personas de peso normal y las obesas se satisfacen despus que otras?
en cuanto a su sensibilidad a estos estmulos?
6. Qu resultados de la investigacin revelan que
2. Explica por qu los siguientes motivos no son la expresin de las emociones es universal en to-
compatibles con la teora de reduccin de impul- das las sociedades y culturas y que tal vez sea
sos propuesta por Hull: hambre, curiosidad, ne- innata? Qu evidencia indica que el aprendiza-
cesidad de oxgeno, correr riesgos. je influye en las emociones?

3. Cmo midi McClellan la necesidad del logro? 7. En qu se diferencia la teora de Cannon-Bard


Qu tipo de individuos tienen una gran necesi- de la propuesta por James-Lange?
dad de logro?
8. Supon que conduces un automvil y que, una
4. Cmo se explica el hecho de que las mujeres es- manzana delante de ti un nio se atraviesa en tu
tn ms motivadas para evitar el xito? Por qu camino. Por medio de la teora de Arnold expli-
tal diferencia entre ambos sexos posiblemente ca tu respuesta.
desaparezca en el futuro?

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Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers ser
capaz de:
describir la investigacin relativa al
dormir ya los sueos.
definir los estados alterados de la
conciencia, como la hipnosis
y las alucinaciones.
explicar los efectos de la intoxicacin
por drogas y sustancias como la
mariguana y el alcohol.
describir la investigacin relacionada
con tcnicas como la
biorretroalimentacin y la meditacin. El dormir y los sueos
Etapas del sueo Cunto tiempo
debemos dormir diariamente?
Trastornos del sueo Sueos
Hipnosis
Alucinaciones
Drogas psicoactivas
Mariguana Cocana Alcohol
Biorretroalimentacin
Meditacin

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CAPTULO 5

Estados alterados
de la conciencia
Al leer esta oracin, ests consciente de las palabras mente cambian las sensaciones, percepciones y los
que constituyen esta pgina. O tal vez tu conciencia patrones del pensamiento. El ejemplo ms conocido
se desplace a una atractiva compaera de clases que y evidente es el sueo. Pasamos una tercera parte de
est sentada frente a ti en la biblioteca. En uno y otro nuestra existencia en este estado alterado de la con-
caso, todo cuanto piensas y sientes forma parte de tu ciencia. He aqu otros ejemplos: ensueos, alucina-
experiencia consciente. ciones, delirios, estados hipnticos, embriaguez,
Supondrs, pues, que los estados normales de la intoxicacin por drogas y el aumento de la concien-
conciencia son el rea ms dinmica de la investiga- cia que se experimenta durante algunas formas de
cin psicolgica. Pero no es as. Aunque algunos de meditacin (Tart, 1972).
los primeros investigadores definieron la psicologa En los ltimos veinte aos, los psiclogos han
como el estudio de la experiencia consciente, la con- empezado a examinar los estados alterados de la con-
ciencia result ser un tema difcil de analizar con me- ciencia haciendo que los sujetos duerman, sean hip-
dios cientficos. El conductismo orientado a estudiar notizados o ingieran drogas durante los experimentos
exclusivamente las acciones de la gente, no sus pensa- de laboratorio. En el laboratorio, pueden observar los
mientos ni sentimientos se populariz mucho por cambios del comportamiento y medir los que se pro-
las enormes dificultades que planteaba el estudio de ducen en la respiracin, la frecuencia del pulso, la
la conciencia. El psicobilogo Roger Sperry (1976: 9) temperatura corporal y la actividad del cerebro. (La
seal que la conciencia "es una de las incgnitas actividad del cerebro, u "ondas cerebrales" puede
ms fascinantes en todo el mbito de la ciencia". registrarse por medio de un aparato denominado elec-
Un rea conexa que ha sido objeto de abundantes troencefalgrafo, o simplemente EEG.) Estos datos se
investigaciones en los ltimos aos son los estados completan con los informes introspectivos de los su-
alterados de la conciencia. Por estado alterado en- jetos sobre cmo se sienten o lo que recuerdan de esta
tendemos un cambio en los procesos mentales y experiencia. Qu han descubierto los psiclogos en
no slo una alteracin cuantitativa (como el hecho torno a estos fenmenos? Comenzaremos por hablar
de sentir un grado mayor o menor de alerta). Real- del sueo.
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88 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

bierto dos tipos de patrones del sueo: sueo tran-


quilo y sueo activo. El primer tipo consta de cuatro
etapas.

Etapas del sueo


Cuando empezamos a dormirnos, disminuye la tem-
peratura del cuerpo, desciende la frecuencia del pul-
so y la respiracin aumenta de manera lenta y
uniforme. Poco a poco empezamos a cerrar los ojos y
el cerebro emite brevemente ondas alfas, como se
aprecia en un electroencefalograma, las cuales sue-
len ocurrir cuando el pensamiento no se concentra y
en momentos de relajacin. El cuerpo se contorsiona,
los ojos giran y por la mente pasan fugaces imgenes
visuales (aunque los prpados estn cerrados), a
medida que se entra en la etapa 1 del sueo el ni-
vel ms ligero del sueo.
En esta fase, los msculos se relajan y el ritmo del
pulso disminuye un poco ms, pero la respiracin se
Figura 5.1 vuelve arrtmica y las ondas cerebrales son irregula-
Todo lo que pensamos y sentimos forma res. Esta fase dura unos diez minutos. En ella las on-
parte de la experiencia consciente. Esta nia, das cerebrales empiezan a fluctuar entre voltajes altos
por ejemplo, tal vez tenga conciencia de
varias cosas: el sonido de la lluvia que cae
y bajos, patrn que indica que se ha entrado ya en la
contra la ventana, la vista de un rbol mecido fase II del sueo. Los ojos giran lentamente de un lado
por el viento, su madre que est a su lado y
las voces provenientes de un cuarto contiguo.

EL DORMIR Y LOS SUEOS

Para la mayor parte de gente, el dormir es un estado


inconsciente, caracterizado por breves perodos de
sueos. Esta idea no es del todo correcta. El sueo es
un estado alterado de la conciencia, que se distingue
por ciertos patrones de actividad cerebral.
Aunque el sueo es un aspecto muy importante
del comportamiento humano y animal, hasta hace
poco resultaba en extremo difcil estudiarlo. Un in-
vestigador no puede pedirle al que duerme que le
comunique su experiencia, si no lo despierta antes. Figura 5.2
Este problema se resolvi al inventarse el electroen- Esta mujer est realizando un
cefalgrafo, aparato que registra la actividad elctri- ejercicio de yoga. El yoga relaja y
ca del cerebro. Los investigadores observan a los modifica el tono muscular, pero
sujetos mientras duermen y registran las respuestas adems es una disciplina mental
que permite controlar un estado
del cerebro y del organismo; de ese modo han descu- alterado de la conciencia.

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CAPITULO 5 / ESTADOS ALTERADOS DE LA CONCIENCIA 39

a otro. Cerca de 30 minutos despus, se cae en un En una noche normal, la etapa IV dura apenas una
nivel ms profundo de la etapa III y ondas de voltaje hora o una hora y media. Despus se retrocede a las
bajo (llamadas ondas delta) comienzan a recorrer el etapas III, II y I. En este momento sucede algo curio-
cerebro cada segundo aproximadamente. so: aunque los msculos del durmiente se encuen-
La etapa IV es la del sueo ms profundo; en ella tran an ms relajados, sus ojos empiezan a moverse
es difcil despertar al durmiente. Largas y regulares rpidamente. Ha entrado en un tipo ms activo de
ondas delta indican que se encuentra en un estado sueo caracterizado por el movimiento ocular rpi-
de olvido. Si lo despertamos con un ruido fuerte o un do. A este fenmeno se le llama sueo de movimien-
movimiento repentino, aparecer desorientado. Ha- tos oculares rpidos (MOR). El pulso y la respiracin
blar en voz alta, el caminar dormido (sonambulismo) se tornan irregulares, y aumenta la concentracin de
y orinarse en la cama (enuresis nocturna) no dejan adrenalina y de las hormonas sexuales en la sangre
vestigio alguno en la memoria. El sueo profundo es (como si el individuo estuviese en medio de una in-
importante para la salud fsica y psicolgica. Quiz tensa actividad fsica o psquica). A menudo se ob-
por ello las personas que duermen unas cuantas servan sacudidas en su rostro o en sus dedos y se
horas a la vez caen rpidamente en la etapa IV y paralizan los msculos grandes de los brazos y de
permanecen en ella durante la mayor parte de la las piernas. El cerebro emite ondas que se asemejan
siesta. mucho a las de una persona en estado total de vigi-

Figura 5.3
(Parte superior) Diagrama que muestra el paso de un durmiente a travs de las etapas del
sueo durante un periodo de siete horas. (Parte inferior) Patrones de la actividad elctrica
del cerebro que corresponden a varias etapas del sueo. El patrn del electroencefalogra-
ma correspondiente al estado de vigilia es el que se produce cuando el sujeto se encuen-
tra en reposo y con los ojos cerrados.

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90 PSICOLOGAPARABACHILLERATO

lia. Por tal razn, a este tipo de sueo se le llama sue- pierta. Pero en ningn momento del ciclo el cerebro
o activo. Algunas veces las etapas I a IV reciben el permanece inactivo.
nombre de sueo sin movimientos oculares rpidos
o sueo tranquilo por la ausencia del movimiento
ocular rpido y por el patrn de ondas cerebrales ms
Cunto tiempo debemos
lentas. Y es precisamente en l cuando normalmente dormir diariamente?
tienen lugar los sueos. La cantidad de sueo que cada quien necesita para
El sueo de movimientos oculares rpidos dura funcionar eficientemente depende mucho de los in-
cerca de diez minutos; transcurrido este lapso el su- dividuos y vara a lo largo de su vida. Los adolescen-
jeto retorna a la etapa IV. Se pasa por este ciclo cada tes de 16 aos de edad duermen, por trmino medio,
noventa minutos aproximadamente. En cada ciclo entre 10 y 11 horas al da. Los estudiantes de pos-
disminuye el periodo del sueo de la etapa IV y au- grado duermen un promedio de ocho horas diarias.
menta la duracin del sueo de tipo movimientos Los recin nacidos duermen un promedio de 16 a 18
oculares rpidos, hasta que finalmente el sujeto des- horas diarias, y casi la mitad de su sueo es del tipo

Insomnio

Alguna vez todos hemos pasado una noche sin dormir, una noche en la que nada nos tranquiliza ni
nos trae la paz que tanto anhelamos. Hay quienes sufren problemas de insomnio la mayor parte de
las noches y rara vez duermen ininterrumpidamente una o dos horas. Para ayudarles los psiclogos
Richard R. Bootzin y Perry M. Nicassio disearon un programa de modificacin de la conducta cuyo
fin es fortalecer la cama como estmulo para dormir y despertar, como lo es de las actividades que
impiden dormir.
A las personas insomnes les recomiendan seguir estas instrucciones:

1. Acostarse slo cuando tengan sueo.


2. No utilizar la cama para ninguna otra actividad que no sea dormir, es decir, no debe
usarse para comer, leer, ver televisin, escuchar la radio o preocuparse. La nica excep-
cin es la actividad sexual.
3. Si luego de estar acostado aproximadamente unos diez minutos, no logra conciliar el
sueo, levntese y vaya a otro cuarto. Esto le ayudar a asociar la cama con dormirse
rpidamente y lo disociar de revolverse en la cama sin poder dormir. Vuelva a su cama
cuando sienta sueo.
4. Repita el paso 3 si no logra dormirse. Durante la noche, levntese de la cama cuantos
veces sea necesario.
5. Levntese a la misma hora todas las maanas, sin importar cunto tiempo haya dormido.
Ello le ayudar a crearse un hbito uniforme de dormir.
6. No tome siestas durante el da.

En estudios de laboratorio se ha demostrado que las tcnicas anteriores ayudan a las personas
insomnes a conciliar el sueo y a seguir durmiendo. Si tiene este tipo de problemas, posiblemente
le den buenos resultados.

Por ms datos sobre el tema consulte a Richard R. Bootzin, Behavior Modification and Therapy: An Introduciion. Cam-
bridge, Mass.: Winthrop, 1975.

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CAPTULO 5 / ESTADOS ALTERADOS DE LA CONCIENCIA 91

de movimientos oculares rpidos (Dement, 1976). Si lptico a menudo se queda dormido cuando realiza
no sufren privacin del sueo de movimientos ocu- actividades montonas, como conducir varias horas.
lares rpidos (MOR), aproximadamente el 25% de su Una forma de narcolepsia puede deberse a manifes-
sueo corresponde a este tipo de sueo y el 75% al de taciones de emociones como la risa (Mitler, Nelson y
movimientos oculares no rpidos (MONR). A pesar Hajdukovic, 1987). En tales casos, la persona puede
de ser variable la cantidad de sueo que necesita una quedarse paralizada, sin poder moverse, pero sabe
persona, al parecer todo mundo duerme y los dos ti- dnde se encuentra. Algunas veces las alucinaciones
pos de sueo son indispensables para llevar una vida preceden tambin a los ataques narcolpticos. La nar-
normal. colepsia suele tratarse con anfetaminas, frmaco que
estimula el sistema nervioso central.
Trastornos del sueo
Sueos
La mayor parte de nosotros dormimos bien. Pero hay
personas que sufren problemas relacionados con el El sueo es la actividad mental que tiene lugar cuan-
sueo. Los tres problemas principales son insomnio do dormimos. Todos soamos, aunque pocos logra-
(tema que se explica en el recuadro anexo), apnea por mos recordar algunos de nuestros sueos. Los
sueo y narcolepsia. investigadores en ocasiones despiertan sistemtica-
La apnea por sueo se presenta cuando una per- mente a los sujetos en intervalos regulares durante la
sona deja de respirar mientras duerme, generalmen- noche y les preguntan qu soaron. Los primeros sue-
te por unos diez segundos o ms. Despierta entonces os consisten generalmente en pensamientos vagos
y empieza a respirar otra vez. Algunos que sufren que son un vestigio de las actividades del da. El su-
este problema despiertan repentinamente durante la jeto dir, por ejemplo, que estaba viendo la televi-
noche, sin saber por qu. Otros despiertan tan breve- sin. A medida que avanza la noche, los sueos van
mente que no recuerdan nada de esto al da siguien- tornndose ms prolongados, vivaces y dramticos,
te. Una variedad comn de este trastorno es la apnea especialmente los que tienen lugar durante el sueo
obstructiva por sueo, debida al colapso de las vas de movimientos oculares rpidos. Dado que el tiem-
respiratorias altas mientras se duerme (Guilleminault, po dedicado a este tipo de sueo aumenta a lo largo
1987). A los que la padecen se les coloca un aparato de la noche, el ltimo sueo tiende ser el ms largo y
que se ponen en la cara cuando se acuestan. El apa- el que recordamos al despertar. Los investigadores
rato sirve para que el aire siga fluyendo a travs de han comprobado que, despus de privar a los sujetos
las vas respiratorias, con lo cual se reducen al mni- del sueo de movimientos oculares rpidos, despus
mo los accesos de apnea. La apnea por sueo se ob- le dedican ms tiempo. Por tanto, todo parece indi-
serva principalmente entre los obesos (Jamieson, car que se requiere cierta cantidad de sueos cada
1988) que tienen hipertensin. noche (Dement, 1976).
Los que sufren insomnio y apnea por sueo no
duermen bien; en cambio, una persona con narco- El contenido de los sueos. Cuando al azar se des-
lepsia puede quedarse dormida en cualquier momen- pierta a las personas durante el sueo de movimien-
to. Escapan a su control esos episodios que nor- tos oculares rpidos y se les pregunta qu acaban
malmente duran menos de treinta minutos. El narco- de soar, las respuestas generalmente son lugares co-

REALIDAD O MITO?
Las personas que sufren ansiedad tienen ms pesadillas.
Mito. Estas personas tienen aproximadamente el mismo nmero de pesadillas que las que gozan de
estabilidad emocional.

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92 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

mues y hasta aburridos (Hall y Van de Castle, 1966). pesadillas. A menudo stas son tan aterrorizadoras
Los sueos que recordamos y de los que hablamos que despertamos en medio de ellas. El sentido del
son ms coherentes, sexualmente atractivos e intere-. terror en las pesadillas probablemente est relacio-
santes que los recogidos mediante la investigacin nado con la intensidad de la actividad cerebral y con
sistemtica (Webb, 1975:140). la estimulacin de las partes del cerebro que causan
Los investigadores que han registrado los conte- las reacciones emocionales. Despus stas influyen
nidos de miles de sueos descubrieron que casi to- en el contenido de los sueos. Por ejemplo, quiz
dos incluso las aventuras vividas en el sueo de soemos que estamos a punto de abrir una puerta y
movimientos oculares rpidos ocurren en sitios tan experimentemos la sensacin del terror. U na vez que
prosaicos como salas, automviles y calles. La ma- nos sentimos emocionalmente excitados en el sue-
yor parte de los sueos consisten en realizar activi- o, creamos imgenes para justificar ese estado de
dades recreativas fatigosas o en eventos pasivos como nimo.
sentarse y observar, no en trabajar ni en estudiar. Un
alto porcentaje de las emociones experimentadas en
los sueos son negativas o desagradables: ansiedad,
ira, tristeza y otros. Contra lo que se piensa, los sue- HIPNOSIS
os no se realizan en una fraccin de segundo, sino
que corresponden a una escala realista del tiempo.
Con frecuencia incorporamos a los sueos las ac- La hipnosis es una forma de conciencia alterada en
tividades cotidianas y algunos eventos nocturnos. Al- que una persona se torna muy sugestionaba e y no usa
gunos investigadores han tratado de manipular el su capacidad de pensamiento crtico. Al permitirle al
contenido de los sueos, sometiendo al sujeto a una hipnotista que lo gue y dirija, al hipnotiz do puede
ligera rociada de agua, a una luz intermitente o a un hacrsele consciente de cosas que normalmente no
tono de cinco segundos de duracin. Comprobaron percibe e inconsciente de otras que normalmente per-
que el agua era incorporada a un 42% de los sueos, cibe. (Podr recordar detalles realistas de un accidente
la luz a un 23% y el tono a un 9% (Dement y Wolpert, que ya haba olvidado o no sentir el menor dolor
1958). Hay quienes aprovechan las ideas creativas o cuando le punzan la mano con una aguja.)
la inspiracin provenientes de sus sueos. Por ejem- El hipnotismo no hace dormir como muchos creen.
plo, se dice que Samuel Taylor Coleridge compuso El trance hipntico es muy distinto al sueno. En rea-
su poema mientras soaba. lidad, el sujeto se vuelve sumamente receptivo y sen-
Slo una pequea proporcin de los sueos son sible a ciertos estmulos internos y externos. Puede
lo bastante negativos como para clasificarlos como concentrar su atencin en un aspecto insignificante

mas SOBRE PSICOLOGA

La funcin de los sueos. En contra de la opinin general de que los sueos no cumplen ninguna funcin,
una teora reciente establece que son la forma en que el cerebro "desaprende" o suprime algunas memorias
innecesarias. Dicho con otras palabras, son una especie de limpieza mental.
Tal vez sea necesaria esa limpieza mental, porque no es til recordar todos los detalles de nuestra vida. En
cambio, tendemos a recordar los hechos importantes y de alguna manera olvidamos el resto. Si la teora es
correcta, entonces lo que necesitamos olvidar se incluye en (os sueos y el acto mismo de soar contribuye de
alguna manera a borrarlos de la memoria.
Esta teora la propuso Francis Crick, premio Nobel y codescubridor del DNA. Crick piensa que, da no ser
por los efectos benficos de los sueos, la evolucin no habra producido un cerebro humano tan perfeccio-
nado. Afirma que un cerebro tan complejo como el del ser humano no podra funcionar sin un mecanismo de
limpieza.

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CAPTULO 5 / ESTADOS ALTERADOS DE LA CONCIENCIA 93

Figura 5.4
Un hipnotista, dibujo realizado por Daumier, famoso pintor y caricaturista francs del
siglo XIX.

de la realidad e ignorar el resto de los estmulos. Para lo rodean hablan en forma extraa. Parece que omi-
inducir el trance, el hipnotista lo convence gradual- ten espordicamente algunas palabras, sobre todo
mente de que se relaje y se olvide de las distraccio- cuando hablan de temas que contienen la palabra
nes externas. El proceso tardar unos cuantos minutos tab "psicologa". No sabe que a una parte de su con-
o mucho tiempo, segn el propsito del hipnotismo ciencia se le orden excluirla de su repertorio. Se ha
y el mtodo de induccin. comprobado que la sugestin posthipntica sirve
Los psiclogos que utilizan el hipnotismo desta- para modificar conductas indeseables, como el fumar
can que la relacin existente entre el hipnotizador y o comer excesivamente.
el sujeto supone cooperacin, no dominio. El sujeto No hay consenso entre los psiclogos respecto a
no se encuentra bajo el poder del hipnotizador y tam- la naturaleza de la hipnosis. Algunos, entre quienes
poco se le puede obligar a hacer cosas en contra de se cuenta Theodore Barber (1965), afirman que no es
su voluntad. Por el contrario, se limita simplemente un estado especial de la conciencia. Si a la gente se le
a cooperar con el hipnotizador, al volverse muy sen- dieran instrucciones y se le indicara que pusiera todo
sible ante sus sugestiones. Juntos tratan de resolver su empeo en algo, podran hacer todo cuanto reali-
un problema o de conocer ms a fondo cmo funcio- zan los que se encuentran en trance hipntico. Bar-
na la mente del hipnotizado. Para resistir al hipnotis- ber ha demostrado que las personas no hipnotizadas
mo basta que nos neguemos a abrir nuestra mente al pueden sostener, con los brazos extendidos, un gran
hipnotizador; al hipnotizado no se le puede obligar a peso durante varios minutos; pueden yacer como una
hacer cosas que no hara cuando est "despierto", a madera apoyando sus hombros en una silla y sus pies
menos que desee realizarlas. en otra; hasta pueden introducirse agujas en las ma-
Los hipnotizadores tambin pueden sugerirles nos sin sentir el menor dolor.
cosas a sus sujetos para que las recuerden una vez Otros investigadores, entre ellos Ernest Hilgard
terminado el trance, fenmeno que recibe el nombre (1977), piensan que el estado hipntico es especial.
de sugestin posthipntca. Por ejemplo, podran Los que son hipnotizados son muy sugestionables;
sugerirle al sujeto que, cuando despierte, no podr llevan una buena relacin con el hipnotizador y no
escuchar la palabra "psicologa". Cuando salga del inician las actividades espontneamente, y fcilmen-
trance, el sujeto dir que algunas de las personas que te se logra que imaginen y recuerden cosas. De acuer-

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94 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

do con Hilgard, la conciencia contiene muchos aspec- y reproducindose. A diferencia de las imgenes nor-
tos que pueden disociarse durante la hipnosis. A esta males, que generalmente son en blanco y negro, las
concepcin se le llama teora de la neodisociacin. alucinaciones tienden a incluir colores.
Otra explicacin se basa en la importancia que tie-
ne la sugestionabilidad en la induccin hipntica.
Desde el punto de vista de algunos tericos (Sarbin y
Coe, 1972, 1979), los hipnotizados se comportan en DROGAS PSICOACTIVAS
cierto modo porque han aceptado ese papel. Espera-
mos que esos individuos olviden ciertas cosas cuan-
Las drogas de inters en el estudio de la conciencia
do se les ordena o que las recuerden; y nos limitamos
son las que interactan con el sistema nervioso cen-
a encarnar ese papel. Muchos hipnotistas se dedican
tral para alterar el estado de nimo, la percepcin y
al espectculo y divierten al pblico con demostra-
el comportamiento. Reciben el nombre de drogas psi-
ciones impresionantes, para lo cual seleccionan a vo-
coactivas. Abarcan desde la cafena y las bebidas a
luntarios que parecen muy dispuestos a desempear
base de cola hasta potentes sustancias que afectan
ese papel (Bowers, 1976).
a la conciencia, como la mariguana, el alcohol, las an-
Sea la hipnosis un estado especial de la concien-
fetaminas y el LSD (dietilamida del cido lisrgico).
cia o no, por lo menos nos recuerda una cosa: el hom-
bre posee habilidades que a veces no utiliza. Los
trabajos futuros de la investigacin nos ayudarn a Mariguana
entender de dnde proceden tales habilidades y cmo
aprovecharlas mejor. Desde hace muchos siglos la mariguana Se emplea
como txico en las culturas orientales. En algunas
sociedades es inaceptable desde el punto de vista
legal y moral, no as el alcohol. Antes de 1960, en
ALUCINACIONES Estados Unidos se utilizaban comnmente slo en-
tre los miembros de ciertas subculturas, como los
msicos de jazz y los artistas de las grandes ciuda-
Las alucinaciones son sensaciones o percepciones que des. Sin embargo, a partir de 1960 los estudiantes
no tienen una causa externa directa: ver, or, oler, pro- universitarios la descubrieron y su uso se generali-
bar o sentir cosas que no existen en la realidad. z durante casi dos dcadas. Los estudios recientes
Las alucinaciones se producen por medio de la han revelado que su uso ha empezado a declinar
hipnosis, la meditacin, ciertas drogas, la abstinen- entre los adolescentes desde 1979, al tener acceso a
cia de una droga a la que uno se ha vuelto adicto y el otras drogas.
colapso nervioso; pero tambin ocurren en condicio- El ingrediente activo de la mariguana es una mo-
nes "normales". Se producen cuando se suea y tam- lcula compleja llamada tetrahidrocanabinol (THC),
bin cuando no tenemos la oportunidad de dormir. que proviene de un arbusto comn, el camo de la
Aparecen sensaciones y percepciones falsas en los India {Cannabis sativa). Se obtiene secando la planta;
periodos de gran emotividad, concentracin o fati- el hashish es un polvo gomoso hecho con la resina que
ga. Por ejemplo, se sabe que los conductores de ca- excreta la parte superior de la planta. Tanto la mari-
miones giran bruscamente para no chocar contra guana como el hashish suelen fumarse, aunque tam-
automviles estacionados que en realidad slo exis- bin pueden cocerse con los alimentos y comerse.
ten en su imaginacin. Hasta en los ensueos hay li- Los efectos de la droga varan segn la persona y,
geras alucinaciones. al parecer, tambin dependen de la situacin en que
Es interesante sealar que las alucinaciones de las se fume. Pero, en trminos generales, las experien-
personas se parecen mucho. As, poco despus de cias sensoriales se intensifican mucho: los sonidos de
ingerir un alucingeno (droga productora de aluci- la msica se escuchan ms plenos; los colores son ms
naciones) la gente a menudo percibe muchas formas brillantes; los olores ms fuertes; los alimentos po-
geomtricas en una perspectiva de tnel. Las formas seen ms sabor, y otras experiencias son ms inten-
flotan por el campo visual, combinndose con otras sas de lo normal. Los fumadores se sienten excitados,

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CAPITULO 5 / ESTADOS ALTERADOS DE LA CONCIENCIA 95

el mundo les parece ms significativo y hasta los he- nar, se ha demostrado que el alquitrn del humo causa
chos ordinarios cobran una importancia extraordina- tumores en animales de laboratorio.
ria. El que se encuentre bajo los profundos efectos de
la mariguana de repente percibir los aspectos msti-
cos de una pintura. El sentido del tiempo se distor- Cocana
siona mucho. Una breve secuencia de eventos dar
la impresin de durar horas enteras. Los fumadores La cocana es una droga cuyo empleo ha ido aumen-
pueden obsesionarse tanto con un objeto que pasan tando de manera impresionante en la ltima dcada.
muchos minutos sentados, contemplndolo. Es un estimulante: produce sensaciones de alerta,
Como muchos fumadores han descubierto, la seguridad y bienestar. Pero, al irse diluyendo sus efec-
mariguana tambin produce experiencias desagrada- tos, el sujeto siente ansiedad y depresin.
bles. Si una persona est aterrorizada, triste o depri- Antao se consideraba una droga bastante inofen-
mida, es muy probable que la droga intensifique siva, con poca capacidad para crear dependencia. Se
muchsimo el estado de nimo, de modo que su mun- consuma poco a causa de su precio tan elevado. Sin
do al menos temporalmente se tornar muy per- embargo, su uso se ha generalizado en los aos re-
turbador. Se han registrado casos en que la mariguana cientes, a medida que se produjo en grandes cantida-
ha contribuido a desencadenar trastornos psquicos des y se empez a vender una variedad ms barata
en individuos que ya mostraban inestabilidad antes (droga sinttica denominada crack).
de usarla. Los estudios recientes indican que la cocana s
Los psiclogos han investigado la relacin entre crea adiccin. Los que la usan pueden volverse tan
el uso de la mariguana y los factores relacionados con dependientes de ella que harn cualquier cosa con
la personalidad y el estilo de vida. Gran parte de la tal de conseguirla. La droga sinttica crackespar-
investigacin se ha centrado en los adolescentes. En ticularmente adictiva: el hbito se adquiere slo des-
un estudio longitudinal de casi 700 estudiantes, que pus de usarla varias veces. Hoy, este tipo de adiccin
comenzaba examinando sus antecedentes antes que con sus problemas concomitantes ha aumenta-
la fumaran, se descubri lo siguiente: los que la fu- do muchsimo en las ciudades de Estados Unidos y
maban despus tendan a mostrar un bajo aprove- su consumo se ha convertido en grave problema de
chamiento en la escuela, una conducta ms desviada orden personal y social.
y mayor rebelda. El consumo de la mariguana pare- Los expertos sealan que, si bien la desintoxica-
ca adems interferir en sus relaciones con sus pa- cin es un paso importante en el tratamiento de la
dres (Brook, Gordon, Brook y Brook, 1989). Al adiccin, debe completarse con otras medidas (Wa-
comparar este grupo con adolescentes que no fuma- llace, 1989). Por ello Holden (1989) analiza la etno-
ban mariguana, otro estudio (Rob, Reynolds y Fin- grafa como una tcnica de investigacin. Este mtodo
layson, 1990) revel que los miembros del grupo requiere una observacin rigurosa: el investigador se
solan vivir en hogares rotos y tendan tres veces ms adentra en el mundo de los consumidores de la dro-
a tener relaciones sexuales. Y tambin el consumo de ga a fin de hacerse un conocimiento global de ellos.
otras drogas se daba casi exclusivamente en este gru- Los programas de tratamiento eficaz presentan mu-
po de adolescentes. Con todo, no podemos afirmar chos aspectos y tienen en cuenta cosas como las habi-
que la mariguana sea la nica causa del problema, lidades sociales del adolescente y su capacidad para
puesto que a menudo se combina con otros factores, adaptarse e integrarse al mundo de los adultos
entre ellos el uso de algunas drogas prohibidas (Klein- (Alexander, 1987).
man, Wish, Deren y Rainone, 1988).
Tambin se han realizado investigaciones sobre Alcohol
los efectos fsicos del uso de la mariguana. Algunos
estudios indican que el consumo fuerte y prolonga- El alcohol es la sustancia alteradora de la mente que
do puede alterar la procreacin. En otros trabajos se ms se usa en Estados Unidos y en otros pases. El
lleg a la conclusin de que la mariguana daa ms a consumo se ve estimulado por la publicidad, lo mis-
los pulmones que el cigarro. Aunque no se dispone mo que por las expectativas y tradiciones sociales. El
de evidencia directa de que ocasione cncer pulmo- efecto inmediato del alcohol es un relajamiento ge-

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96 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Tabla 5.1 Drogas que se usan para alterar la mente

Potencial de Potencial de
habituacin tolerancia (que Potencial
Nombre de la droga o sustancia qumica Duracin de la (dependencia lleva a toma de adiccin )
accin (horas) psicolgica) dosis ms tuertes (dependencia fsica)
Alcohol 2-4 Alto S S

Nicotina 1-2 Alto S S

Depresores
Barbitricos (Amytal, Nembutal,
Fenobarbital, Seconal) 4-6 4- Alto S S
Droga sinttica base del valium y
librium

Narcticos (opio, herona, morfina, 4-6 Alto S S


codena, percodn, demerol,
jarabe para la tos)

Estimulantes (anfetaminas, 4-8 Alto S S


Benzedrine, Methedrine, Dexedrina,
Ritalin, preludina)
Cafena 2-4 Moderado S S
Alucingenos
LSD 10-12 Grado desconocido Desconocido Descorocido
Psilocibina 6-8 Grado desconocido Desconocido Descor ocido
Mezcalina 12-14 Grado desconocido Desconocido Descor ocido
Fenciclodina Variable Alto S S

Inhalantes (hidrocarbonos,
xido nitroso, 1-2 Moderado Desconocido Desconocido
clorohidrocarbonos)

Cocana (crack)
1-2 Grande S S

Antidepresores
Litio 8-12 Poco No No
Dibenzapinas (tofranil, elavil)
Inhibidoras de monoaminoxidasa

Mariguana (cannabis) 2-4 Moderado Posible Posible


Hashish 2-4 Moderado Posible Posible

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CAPITULO 5 / ESTADOS ALTERADOS DE LA CONCIENCIA 97

Efectos normales a corto plazo Efectos normales a largo plazo

Depresores del sistema nervioso central; relajamiento Dispendio de dinero y energa tomados de fines ms nobles y
(sedacin); somnolencia; alteracin de la capacidad de juicio, creativos productivos; habituacin; posible obesidad con el uso
del tiempo de reaccin, de la coordinacin y del control prolongado y excesivo; lesin cerebral irreversible; adiccin;
emocional; comportamiento agresivo frecuente delirium tremen?, muerte
Estimulacin del sistema nervioso central; constriccin de los Cncer; enfermedad del corazn y d los vasos sanguneos;
vasos sanguneos; disnea (dificultad al respirar) problemas respiratorios; habituacin

Depresores del sistema nervioso central; induccin del sueo; Irritabilidad, prdida de peso, adiccin en caso de un
relajamiento (sedacin); algunas veces, euforia; somnolencia; trastorno por abstinencia; visin borrosa; ictericia;
deterioro de la capacidad de juicio, del tiempo de reaccin, de habituacin, muerte posible
la coordinacin y del control de las emociones; alivio de
la ansiedad-tensin; letargo; supresin de las alucinaciones

Depresores del sistema nervioso central; sedacin, euforia; Estreimiento; prdida de apetito y de peso; impotencia o
alivio del dolor; apata; alteracin de la actividad esterilidad temporales; habituacin; adiccin con trastorno
intelectual y de la coordinacin desagradable y doloroso por abstinencia; muerte

Estimulantes del sistema nervioso central; aumento del estado Inquietud; insomnio, irritabilidad, prdida de peso; paranoia;
de alerta; reduccin de la fatiga; prdida de apetito; irritacin gstrica; habituacin; muerte
insomnio; a veces, euforia; aumento de la respiracin y de la
frecuencia cardiaca

Los efectos son imprevisibles pero pueden incluir imgenes Algunas veces se desencadena 0 se intensifica una psicosis ya
visuales intensas; aumento de la conciencia sensorial; existente. He aqu otros efectos: reaccin de pnico;
sensacin de expansin de la conciencia; ansiedad; cambios distorsin del juicio y de la percepcin; escenas
abruptos del estado de nimo; aumento del pulso y de la retrospectivas; posible dao cerebral y gentico
presin sangunea; conducta muy violenta con fenciclodina

Euforia, disnea (dificultad al respirar), nuseas, dolores Desconocidos


de cabeza, mareos, vrtigos

Estimulante del sistema nervioso central; a menudo intensifica Inquietud; irritabilidad; destruccin de las paredes nasales;
el estado de nimo; aumento de la frecuencia cardiaca y de la habituacin;.dispendio de dinero y energa; prdida de peso;
respiracin; resequedad de la nariz; laxante; depresin y paranoia; muerte
fatiga despus de desaparecer los efectos

Alivio de la depresin (intensificacin del estado de nimo); Bsicamente los mismos que los de los tranquilizantes
estimulacin

Distorsin de los pensamientos y la percepcin; prdida de la Alteracin de la capacidad de juicio; apata; esterilidad e
memoria de corto plazo; alteracin de la coordinacin; reaccin infertilidad temporales; dao cerebral; cncer pulmonar;
de pnico; aumento del apetito; alucinaciones con dosis ms posible dao gentico; habituacin
grandes

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98 PSICOLOGIA PARA BACHILLERATO

Figura 5.5
Los efectos de la cocana, como los de otras drogas, dependen de cada persona.

neral de las inhibiciones. A pesar de su efecto apa- cuando lo ingieren. En un estudio, un grupo de varo-
rentemente estimulador, en realidad es un depresivo nes a quienes se les hizo creer que estaban tomando
que inhibe las funciones normales del cerebro. Cuan- alcohol cuando en realidad ingirieron agua sim-
do la gente bebe, a menudo se libera de las restriccio- plese tornaron ms agresivos. Tambin sintieron ma-
nes sociales y del control que normalmente aplica a yor excitacin sexual y mostraban meno:- ansiedad
su comportamiento. en situaciones sociales (Marlatt y Roshenow, 1981).
En pequeas cantidades, el alcohol produce un El alcoholismo genera un trastorno llamado de-
efecto temporalmente agradable. Sin embargo, sus mencia de Korsakoff y produce el delirium tremens.
efectos dependen de la cantidad y frecuencia de la
ingestin. Al aumentar sta en un periodo determi-
nado, disminuye la capacidad del sujeto para ob-
servar una conducta normal. El individuo empieza BIORRETROALIMENTACIN
a farfullar, su visin es borrosa y se deterioran su
juicio y memoria. El uso prolongado y fuerte del al-
cohol puede ocasionar dao permanente del cere- La biorretroalimentacin consiste en aprender a con-
bro y del hgado, as como un cambio de la trolar los procesos fisiolgicos internos con ayuda de
personalidad. la realimentacin provenientes de ellos. Por ejemplo,
Segn los estudios recientes, no todos los efectos podemos conectarte a una mquina de biorretroali-
son resultado del alcohol solamente. Se espera que mentacin, de modo que cada vez que se encienda la
los bebedores tengan determinadas experiencias luz la frecuencia de tu corazn rebase los 80 latidos.

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100 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Figura 5.6
Sujeto mientras practica la biorretroalimentacin.

As podrs aprender a mantener la frecuencia por En la dcada de 1960, los investigadorejs empren-
debajo de esa cifra, tratando de mantener apagada la dieron experimentos con la biorretroalimentacin
luz. Cmo lo haras? Cuando en uno de sus experi- para curar problemas mdicos y relacionados con el
mentos David Shapiro (1973) pregunt a un partici- estrs: hipertensin, migraa y dolores de cabeza cau-
pante cmo alteraba la frecuencia de su corazn, el sados por la tensin. En un principio la prensa publi-
sujeto replic: "Y t cmo mueves el brazo?" c muchas curaciones logradas con esta tcnica. Pero
Sin importar cmo lo hagamos, la biorretroalimen- los psiclogos sospechaban que esas cura 3 milagro-
tacin se utiliza para ensear a la gente a controlar sas se deban ms al poder de la sugestin que a la
varias respuestas fisiolgicas, entre ellas las ondas biorretroalimentacin propiamente dicha (Los m-
cerebrales, la frecuencia cardiaca, la temperatura de dicos estn muy familiarizados con el hecho de que
la piel y la actividad de las glndulas sudorparas los pacientes a menudo mejoran cuando tienen fe en
(Hassett, 1978a). El principio en que se basa es sim- un tratamiento.)
ple: gracias a la biorretroalimentacin es posible el As pues, se iniciaron muchos estudios rigurosos
aprendizaje. Se requiere utilizar mquinas que le in- para averiguar qu enfermedades podan curarse con
diquen al sujeto los cambios tan sutiles que de un esta tcnica. Algunas de las curaciones mejor docu-
momento a otro se producen en el organismo. Des- mentadas se refieren al adiestramiento especial del
pus ellos prueban varios pensamientos y sentimien- control muscular. Los dolores de cabeza por tensin
tos mientras observan cmo cada uno afecta a su parecen deberse a la constriccin del msculo de la
cuerpo. Con el tiempo aprenden a modificar los pro- frente. Thomas Budzynski y colegas (1973; se sirvie-
cesos fisiolgicos. ron de la biorretroalimentacin para ensearles a los

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CAPTULO 5 / ESTADOS ALTERADOS DE LA CONCIENCIA 101

pacientes a relajar este msculo. El tratamiento se cin trascendental (versin occidental de las tcnicas
prolong varias semanas, mientras que a otros pa- del yoga, ideadas por el yogui Maharishi Mahesh).
cientes se les aplicaron tratamientos semejantes pero Durante un periodo diario de veinte minutos, los
sin biorretroalimentacin. El grupo que la recibi meditadores se sentaban en una posicin muy cmo-
mostr una gran mejora. da y repetan una palabra especial mantra una y
otra vez. Wallace observ que, cuando hacan esto,
las mediciones elctricas de su cuerpo indicaban que
estaban muy relajados.
MEDITACIN Estudios posteriores revelaron que la prctica re-
gular de la meditacin no slo relaja al cuerpo (Wool-
folk, 1975), sino que adems produce cambios del
En los aos 60, los psiclogos empezaron a estudiar comportamiento, entre ellos un menor consumo de
la meditacin, es decir, la tcnica que consiste en con- drogas (Benson y Wallace, 1972). Hace poco el doctor
centrarse en una imagen o pensamiento para despe- Len Otis previno un riesgo: algunos de los que me-
jar la mente y alcanzar la "paz interior". En uno de ditan presentan ansiedad, depresin y otros proble-
los primeros experimentos, a los sujetos se les peda mas (Hassett, 1978c). Pero, en trminos generales, los
tan slo concentrarse en un jarrn de color azul. investigadores coinciden que a la mayor parte de las
Los participantes no tardaron en comunicar que personas les beneficia la relajacin sistemtica que se
el color del jarrn se iba volviendo muy vivido y que logra con la meditacin.
el tiempo pasaba rpidamente. Y ya no se distraan Se discute en qu difieren las tcnicas de medita-
tan fcilmente como en condiciones normales. Algu- cin y cules son sus efectos concretos. En su libro de
nos tenan la sensacin de entrar en el jarrn. Otros gran xito The Relaxation Response, Herbert Benson
dijeron que el ambiente adquira una belleza extraor- (1975) afirma que las formas ms famosas de medi-
dinaria. A todos los meditadores les pareca agrada- tacin producen los mismos resultados, a los que da
ble esta experiencia. Al cabo de doce sesiones, sentan el nombre de "respuesta de relajamiento". Se requie-
un fuerte apego al jarrn y lo extraaban cuando no ren cuatro elementos bsicos para generarla: un am-
estaba a la vista durante la siguiente sesin (Deik- biente tranquilo, una posicin confortable, un "medio
man, 1963). mental" (por ejemplo, una palabra que se repita va-
Otros investigadores procedieron a demostrar rias veces o un objeto fsico en que se concentre el
que, cuando meditamos, cambian nuestros estados sujeto) y una actitud pasiva. No todos los psiclogos
fisiolgicos. El ms famoso de esos trabajos lo realiz coinciden en que la respuesta de relajamiento es en-
Robert Keith Wallace en UCLA (1970). Midi las on- teramente diferente del sueo ni en que siempre pro-
das cerebrales, la frecuencia cardiaca, el consumo de duce el mismo patrn fsico, pero para la mayor parte
oxgeno y la actividad de las glndulas sudorparas de ellos la tcnica de Benson puede ser de utilidad
de quince personas mientras practicaban la medita- para muchas personas.

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102 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

RESUMEN
1. El ms comn estado alterado de la conciencia 5. Las drogas psicoactivas interactan (fon el siste-
es el sueo. Las personas estn mentalmente ma nervioso central y alteran el estado de ni-
activas durante la noche, aunque el grado de esta mo, la percepcin y el comportamiento del
actividad vara con cada etapa del ciclo del sueo. individuo. Los efectos de la mariguana varan de
una persona a otra.
2. La etapa de sueo en la cual se producen los sue-
os ms vividos es la de movimientos oculares 6. El consumo de cocana ha aumentado, sobre todo
rpidos (MOR). Los sueos representan simbli- desde que empez a venderse sinttica (crack).
camente problemas emocionales importantes y Los programas teraputicos para tratar esta adic-
las perturbaciones que forman parte de nuestra cin han de incluir muchos aspectos y son largos
experiencia diaria. y costosos.

3. La hipnosis puede ser un estado alterado de la 7. La biorretroalimentacin consiste en aprender a


conciencia, en el cual una persona se torna muy controlar los estados fisiolgicos con ayuda de
sensible a las sugerencias del hipnotizador. Lo mquinas que dan informacin sobr los proce-
hace por voluntad propia, sin que pueda obligr- sos orgnicos.
sele a realizar cosas que normalmente no hara
en el estado de vigilia. 8. La meditacin es un estado de la conciencia en
que se alcanzan altos niveles de concentracin:
4. Las alucinaciones sensaciones o percepciones para muchos, un estado de gran excitacin sin
que no tienen una causa externa directa pueden drogas. Los meditadores expertos logran un in-
presentarse cuando se est bajo los efectos de una tenso estado de relajamiento con una gran reduc-
droga o bien despus de varias horas sin dormir. cin de la ansiedad.

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CAPTULO 5 / ESTADOS ALTERADOS DE LA CONCIENCIA

103
PREGUNTAS DE REPASO
1. Qu sucede cuando alguien est hipnotizado? 5. Cules son las reacciones tpicas causadas por
Qu dice Barber sobre la hiptesis de que la hip- el LSD?
nosis sea un estado alterado de la conciencia?
Qu concepto tiene Hilgard de la hipnosis? 6. Cules son algunos de los problemas que pue-
den tratarse por medio de la biorretroalimenta-
2. Qu son las alucinaciones? cin?

3. Cules de las drogas psicoactivas son depreso- 7. Cules son los elementos bsicos de la respues-
res? Y cules son estimulantes? ta de relajamiento?
4. Describe la relacin entre el consumo de la mari- 8. Cul es la droga de mayor uso en tu pas?
guana y los factores relacionados con el estilo de
vida y la personalidad.

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Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers ser capaz de:
describir los principios y las tcnicas del
condicionamiento clsico.
explicar los principios y tcnicas del
condicionamiento operante.
identificar los factores que influyen en el
proceso del aprendizaje.
exponer la aplicacin de los principios Condicionamiento clsico
del aprendizaje al comportamiento El experimento de Pavlov Principios
humano.
generales del condicionamiento clsico
explicar el aprendizaje.
Condicionamiento clsico
y comportamiento humano
Condicionamiento operante
Reforzamiento Programas
de reforzamiento Seales Control
aversivo
Factores que influyen en el aprendizaje
Retroalimentacin Transferencia
Prctica
Estrategias de aprendizaje
Aprendiendo a aprender Desvalidez
y pereza
Aprendizaje de habilidades complejas
Combinacin de respuestas: encadenamiento
Modelacin
Aplicaciones de la psicologa autocontrol
Cmo mejorar los hbitos de estudio

104

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CAPTULO 6

Aprendizaje: principios
y aplicaciones
El aprendizaje es indispensable para entender el com- Quiz nunca hayamos ido con el dentista, pero he-
portamiento humano. Interviene prcticamente en mos aprendido a temerle al ver la reaccin de otra
todos los aspectos de la vida. En la infancia aprende- persona frente a l. Estos ejemplos representan los
mos a mantenernos de pie, a caminar, a usar las ma- tres tipos bsicos del aprendizaje que han estudiado
nos. Ms tarde, aprendemos a correr, a jugar algn los psiclogos: condicionamiento clsico, condiciona-
deporte y a utilizar el abrelatas. Aprendemos a leer, miento operante y modelacin.
a escribir, a memorizar la informacin necesaria para
aprobar los exmenes escolares. Aprendemos a lo-
grar que las personas nos den lo que queremos pre-
guntndoles, haciendo tratos, siendo agradables o CONDICIONAMIENTO CLSICO
lisonjendoles. Hasta aprendemos a tenerle miedo al
dentista o a los exmenes; despus aprendemos a
superar esos miedos. Tambin aprendemos a apren- Como muchos otros descubrimientos, el que hizo
der. El aprendizaje puede definirse como un cambio Pavlov del principio del condicionamiento clsico fue
relativamente permanente del comportamiento que accidental. Este cientfico ruso estaba estudiando el
se obtiene a partir de la experiencia. proceso de la digestin. Quera saber cmo se prepa-
No todas las conductas que aprendemos las ad- raba el estmago de un perro para digerir la comida,
quirimos de la misma manera. Ms an, una misma cuando se le da un alimento en la boca. Observ en-
puede aprenderse en diversas formas. Por ejemplo, tonces que la simple vista o el olor de la comida eran
aprendemos a tenerle miedo al dentista porque lo suficiente para que el animal comenzara a salivar. Se
asociamos con la experiencia del dolor. Tal vez haya- sinti fascinado ante tales "secreciones naturales" que
mos adquirido este miedo, porque siempre que ma- se producan antes de presentarle el alimento y deci-
nifestamos miedo nuestros padres o amigos nos di investigar la naturaleza del fenmeno que consi-
prestan mucha atencin y nos hacen sentir cmodos. der psicolgico.
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106 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

El experimento de Pavlov automtico cuando se presenta un estmulo incondi-


cionado.
Pavlov (1927) comenz sus experimentos haciendo En condiciones normales, el sonido del diapasn
sonar un diapasn y luego poniendo inmediatamen- no ocasiona la salivacin. Al perro hay que ensear-
te un poco de alimento en polvo en la boca del perro. le, o condicionarlo, a asociar ese sonido con la comi-
Escogi el diapasn por tratarse de un estmulo neu- da. Un estmulo ordinariamente neutral que, despus
tral, es decir, no tena nada que ver con la respuesta del entrenamiento, provoca una respuesta como la
(salivacin). Luego de aparear varias veces el sonido salivacin recibe el nombre de estmulo condiciona-
del diapasn con la comida, el perro empezaba a sa- do (EC). La salivacin que produce es una respuesta
livar en cuanto oa el sonido, aun cuando no le pu- condicionada (RC). La respuesta condicionada no es
sieran comida en la boca (Fig. 6.1). Pavlov demostr espontnea, sino aprendida. Muchos estmulos pue-
entonces que cualquier estmulo neutral provocar den condicionarse para que produzcan salivacin: la
una respuesta no relacionada directamente con l, si vista de la comida, el hecho de que el experimenta-
se presenta varias veces antes del estmulo (en este dor entre en el cuarto, el sonido de un diapasn, un
caso, la comida) que normalmente produce la res- destello luminoso. Condicionamiento clsico se le
puesta (salivacin). llama a este tipo de control que se ejerce sobre las res-
Pavlov distingui los diversos elementos de su puestas de una persona o animal, de manera que una
experimento en la forma siguiente: con el adjetivo respuesta anterior se asocie a un nuevo estmulo.
"incondicionado" design los estmulos naturales y Podemos condicionar varias respuestas reflejas
las respuestas automticas e involuntarias. Entre ellas que usualmente se realizan en forma automtica, a
podemos mencionar ruborizarse, temblar, sorpren- fin de que ocurran cada vez que se aplica el estmulo
derse o salivar. En el experimento, la comida era el condicionado adecuado. Entre ellas se cuentan las
estmulo no condicionado o incondicionado (El): un respuestas generadas por las glndulas, como la sali-
estmulo que da origen a cierta respuesta sin que haya vacin o el llanto, y las de los msculos internos, como
entrenamiento previo. (Aun perro no tiene que ense- las del estmago, por ejemplo. En general, se trata de
rsele a salivar cuando huele carne.) La comida reacciones controladas por el sistema nervioso aut-
causa normalmente la salivacin. Esta ltima es una nomo y participan de modo importante en las emo-
respuesta no condicionada o incondicionada (RI): ciones.
una respuesta que se realiza de modo natural y

Principios generales
del condicionamiento clsico
En trminos generales, una respuesta debida al con-
dicionamiento clsico se adquiere gradualmente. La
respuesta aprendida se fortalece tras cada aparea-
miento del estmulo artificial condicionad o y el est-
mulo natural no condicionado. En el experimento de
Pavlov, cuanto ms a menudo el diapasn era apa-
reado con la comida, con mayor frecuencia el sonido
del diapasn produca salivacin (respuesta condi-
cionada). La sincrona de la asociacin entre el
estmulo condicionado (el sonido) y el estmulo no
condicionado (la comida) tambin influye en el apren-
Figura 6.1
Aparato de Pavlov con el cual se estudi la salivacin
dizaje. Pavlov prob varios procedimientos de con-
condicionada en perros. El aparato mantiene al animal inmvil, dicionamiento en los que cambi el tiempo
mientras el tubo que iba en su hocico depositaba la saliva en transcurrido entre el estmulo condicionado y el
un brazo conectado al registro de la izquierda. Las gotas de no condicionado. Algunas veces presentaba el sonido
saliva movan la pluma, obtenindose as un registro perma-
nente de las respuestas de salivacin ante estmulos como la
antes de ofrecerle la comida al perro. Otras veces lo
comida y la vista o sonidos asociados a ella. presentaba al mismo tiempo que la comida. En gene-

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CAPTULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 107

ral, observ que el condicionamiento clsico era ms do un animal responde a un segundo estmulo
confiable y eficaz, cuando presentaba el estmulo con- parecido al estmulo original condicionado. Cuando
dicionado poco antes que el no condicionado. Des- Pavlov condicionaba un perro a salivar al ver un
cubri asimismo que lograba resultados ptimos, si crculo (estmulo condicionado), el perro salivaba
presentaba el estmulo condicionado un segundo tambin cuando vea un valo. Haba generalizado
antes que el no condicionado. la respuesta para incluir un estmulo similar. Ms
En el mismo conjunto de experimentos, Pavlov tarde Pavlov logr lo contrario: le ense al perro a
estudi tambin los fenmenos de generalizacin y responder slo al crculo, apareando siempre la
discriminacin. La generalizacin tiene lugar cuan- carne en polvo con el crculo, pero nunca con el

El caso del pequeo Albert


John B. Watson y Rosalie Rayner (1920) demostraron cmo podra aplicarse el condicionamiento a
un lactante humano. Hicieron experimentos con un nio de once meses que se llamaba Albert y que
mostraba buen ajuste psicolgico. Le mostraron muchos objetos: una rata, un conejo, bloques, un
saco de pieles y una peluda mscara de Santa Claus. Albert no manifest el menor temor ante esos
objetos; se trataba de estmulos neutrales de la respuesta de miedo.
Watson y Rayner decidieron condicionar al nio para que temiera a las ratas. Comenzaron colo-
cando una rata lanuda frente a l. Albert estiraba la mano para tocarla; cada vez que lo haca, uno
de los ayudantes de Watson haca sonar, detrs de la cabeza del nio, una barra metlica. La primera
vez que lo hizo, el nio cay hacia adelante y ocult la cabeza debajo de una almohada. La
siguiente vez que estir la mano para tocar la rata y que la barra metlica son, comenz a llori-
quear. El ruido estmulo no condicionado produjo una respuesta natural, no condicionada: la
respuesta de miedo. Tras unos cuantos apareamientos, la rata se convirti en un estmulo condicio-
nado que ocasionaba una respuesta condicionada, el miedo.
Despus que Watson y Rayner condicionaron a Albert para que temiera a las ratas, le presenta-
ron un conejo. Ahora el nio reaccionaba con miedo ante este animal. Los investigadores compro-
baron que el grado de temor que senta ante otros estmulos neutrales dependa de cunto se
parecieran a la rata blanca y lanuda. La respuesta condicionada del miedo se haba generalizado
e inclua tambin al conejo. Otros objetos lanudos de color blanco, como la bata del investigador
y la mscara de Santa Claus tambin hacan llorar al nio que trataba de escapar cada vez que
Watson y Rayner le mostraban esos objetos, aunque la respuesta no era tan fuerte como cuando
vea al conejo.
Una de las crticas ms frecuentes contra la demostracin del miedo condicionado en el peque-
o Albert es el hecho de que Watson y Rayner lograron ensearle a tener miedo a un nio antes
saludable y equilibrado. Los investigadores supieron al menos con un mes de anticipacin que
Albert abandonara el experimento y, pese a ello, no hicieron el menor intento por acabar o solu-
cionar Sus miedos condicionados (Harris, 1979). Hoy los investigadores con principios ticos no
repetiran el mismo estudio por los posibles daos psquicos que pueden causara un nio de corta
edad.
Una de las discpulos de Watson, Mary Cover Jones (1924, 1974) ide un procedimiento
para atenuar los temores de las personas. Peter era un nio que le tena mucho miedo a los
conejos. Jones le ayud a eliminarlo extinguiendo y apareando el objeto temido (el conejo) con
experiencias placenteras como comer helado de crema o recibir especial atencin por parte de
los adultos.

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108 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

valo. As le ense al animal a discriminar: la capa- cuando finalmente mandemos reparar los tubos para
cidad de responder de manera diferente ante estmu- que el agua caliente deje de fluir cuando disminuye
los diversos. la presin, tal vez debamos ducharnos varias veces
La generalizacin y la discriminacin son proce- antes de dejar de reaccionar ante un cambio de pre-
sos complementarios y forman parte de la vida dia- sin. Con el tiempo se consigue extinguir la reaccin
ria del hombre. Por ejemplo, supongamos que una de sobresalto. Despus nos marchamos de casa du-
persona se acostumbra a asociar el sonido del tala- rante algn tiempo. Al retorno, volveremos a sobre-
dro del dentista (estmulo condicionado) con una re- saltarnos cada vez que cambie la presin del agua. Y
accin nerviosa (respuesta condicionada). Tras varios luego dejaremos de emitir esa respuesta, luego de
contactos con el taladro, se dar cuenta de haber ge- tomar varias duchas sin que haya aumentos repenti-
neralizado esa sensacin molesta con el sonido de nos de agua caliente.
otros taladros. Ms tarde, posiblemente aprenda a
discriminar entre el sonido del taladro del dentista y
el de otros taladros. Condicionamiento clsico
Una respuesta obtenida por condicionamiento cl- y comportamiento humano
sico, como cualquier otra clase de conducta, est su-
jeta al cambio. Pavlov descubri que, si dejaba de El condicionamiento clsico fue descubierto en ex-
presentarle al animal comida despus del sonido del perimentos de laboratorio con animales; pero como
diapasn, el sonido poco a poco perda su efecto en hemos visto, sus principios se aplican tambin al ser
l. Luego de golpear varias veces el diapasn sin darle humano.
comida, el perro ya no asociaba el sonido con la lle- Gracias a su aplicacin, O. Hobart Mowrer y su
gada de la comida: el sonido del diapasn perda la esposa Mollie (1938) encontraron una solucin prc-
capacidad de provocar la respuesta de salivacin. A tica al problema de enuresis (miccin involuntaria que
este efecto Pavlov le dio el nombre de extincin, por- ocurre por las noches). Una de las razones de este
que la respuesta condicionada haba desaparecido problema es que los nios no despiertan durante la
paulatinamente. noche cuando tienen llena la vejiga. Ms bien se ori-
Pese a que podemos extinguir una respuesta lo- nan en la cama mientras duermen. Los esposos
grada por condicionamiento clsico, ello no significa Mowrers disearon un aparato conocido con el nom-
que el sujeto la haya olvidado por completo. Trans- bre de cama y almohada. Est equipado con dos ho-
currido un periodo durante el cual no se ofrece el es- jas metlicas perforadas con hoyos pequeos y
tmulo condicionado, la respuesta previamente conectada por cables a las mantas y sbanas de la
extinguida puede reaparecer cuando volvamos a pre- cama del nio. Cuando durante el sueo el nio hu-
sentar el mismo estmulo. Esta recuperacin espon- medece la sbanas con las primeras gotas de orina, el
tnea no hace que la respuesta condicionada recobre circuito se cierra, hace funcionar la alarma y despier-
toda la fuerza que tena antes de la extincin. Por ta al nio. Entonces ste puede ir al bao La alarma
ejemplo, la cantidad de salivacin que produjo el es el estmulo incondicionado que produce la respues-
perro durante la recuperacin espontnea fue mu- ta no condicionada de despertarse. La sensacin de
cho menor que la generada durante el periodo del vejiga llena es el estmulo condicionado que, antes
condicionamiento. Ms an, al presentar el sonido del condicionamiento, no despertaba al nio. Tras
varias veces sin la comida, se fue perdiendo gradual- aparear varias veces la alarma (estimule no condi-
mente la respuesta de salivacin. cionado) con la vejiga llena (estmulo condicionado),
Un buen ejemplo de la extincin y de la recupera- sin ayuda de la alarma el nio despertar, ante la sen-
cin espontnea es el siguiente. Cada vez que esta- sacin de una vejiga llena. Esta tcnica result muy
mos duchndonos y que disminuye la presin del eficaz en el tratamiento de la enuresis.
agua, sentimos que repentinamente aumenta la tem- Estudia atentamente en la figura 6-2 los elemen-
peratura del agua. Aprendemos a asociar el estmulo tos de este ejemplo de condicionamiento y despus
normalmente neutral de una disminucin de la pre- compralos con el experimento de Pavlov.
sin del agua con la reaccin automtica de sobresal-
Aversiones del gusto. Supongamos que tienes una
to ante el aumento repentino de agua caliente. Aun
cita con una persona del sexo opuesto en un restau-

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CAPITULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 109

DOS EJEMPLOS DEL CONDICIONAMIENTO CLSICO

Estmulo Respuesta

Experimento de Pavlov

ANTES Tono (estimulo neutral) No produce la respuesta de salivacin


DEL CONDICIONAMIENTO
Comida (ENC) Salivacin (RNC)

DURANTE Tono (EC)


EL CONDICIONAMIENTO y Salivacin (RNC)
comida (RNC)

DESPUS
DEL CONDICIONAMIENTO Tono(EC) Salivacin (RC)

Experimento de Mowrer

ANTES . Vejiga llena


DEL CONDICIONAMIENTO (estmulo neutral) No produce la respuesta de despertar
Alarma (ENC) Despenar (KNC)

DURANTE Vejiga llena (EC)


EL CONDICIONAMIENTO y Despertar (RNQ
alarma (ENC)

DESPUS Vejiga llena (EC) Despertar (RC)


DEL CONDICIONAMIENTO

Figura 6.2
El proceso del condicionamiento clsico consta de tres fases: antes del entrenamiento, el entrenamiento mismo y despus de l.
El sujeto reacciona al estmulo neutral (EC) emitiendo una respuesta condicionada.

rante de lujo. Tal vez decidas probar un entrems muy adquieras una aversin del gusto: nunca podrs ver
caro que nunca antes comiste, caviar por ejemplo. el caviar sin que al menos experimentes nuseas.
Despus de la cena, asistes a un concierto y te empie- La reaccin de nusea ante el caviar constituye
zas a sentir muy mal del estmago. Probablemente un ejemplo de condicionamiento clsico. Lo que lo

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110 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO
i

hace sumamente interesante para los tericos del algunas se les aplicaba una descarga elctrica des-
aprendizaje es que, cuando el hombre u otros anima- pus que beban. Todas estas ratas mostraron el con-
les se enferman, parecen llegar a la siguiente conclu- dicionamiento clsico tradicional: las luces y los
sin: "Seguramente me hizo mal algo que com", sonidos se convirtieron en estmulos condicionados,
aunque lleven horas sin probar bocado. En el caso y trataban de evitarlos para no recibir descargas elc-
anterior, difcilmente la sala del concierto donde te tricas. A otro grupo de ratas no se les aplicaron des-
enfermaste se convertir en el estmulo condiciona- cargas, sino que se les inyect una droga que las haca
do. Tampoco otros estmulos del restaurante: los di- vomitar despus de beber, de que se encendan las
bujos del tapiz o la clase de cubiertos con que comiste. luces y producan los golpecitos. Estos animales ad-
Ms an, los psiclogos pueden predecir incluso qu quirieron una aversin, no a las luces ni a los soni-
parte de la comida ser el estmulo condicionado: dos, sino slo al sabor del agua.
probablemente culpes a un platillo nuevo que nunca Esta relacin especial entre comida y enfermedad
antes habas comido. Por tanto, si te enfermas des- se utiliz en un estudio (Gustavson y otros, 1974) en
pus de una comida con ensalada, bistec y caviar, lo que se hizo que un grupo de coyotes odiaran el sabor
ms seguro es que aprendas a odiar el caviar, aun- del cordero, al suministrarles una droga que les pro-
que este platillo no sea la causa de tu malestar. vocaba nauseas cuando las devoraban. Se trata de
John Garca y R. A. Koelling (1966) fueron los pri- una aplicacin muy til, porque a los que cran ove-
meros en demostrar este fenmeno en las ratas. Las jas en la regin occidental de Estados Unidos les gus-
metieron en una jaula provista de un tubo que conte- tara acabar con los coyotes que depredan sus
na agua de sabores. Cada vez que una rata beba de rebaos, si bien los ecologistas se oponen al extermi-
ella, las luces se iluminaban y se oan golpecitos lige- nio de los coyotes. Los experimentadores comproba-
ros. Despus dividieron las ratas en dos grupos. A ron que podan adiestrar a estos animales para que
comieran otras clases de carne, de modo que pudie-
ran convivir pacficamente con las ovejas.

CONDICIONAMIENTO OPERANTE
i

Supongamos que un perro recorre el vecindario, ol-


fateando rboles, hurgando en la basura, buscando
ardillas que cazar. Una persona muy amalbe lo ve y
le arroja un hueso desde la puerta de la cocina. Al
da siguiente, en su recorrido el animal seguramente
se detendr frente a la misma puerta, si es que no va
directamente a ella. Si la misma persona le da otro
hueso al da siguiente, y as sucesivamente, con el
tiempo el perro se convertir en un asiduo visitante.
Supongamos que un nio est triste porque su
hermanita parece acaparar la atencin de su madre.
Comienza a manifestar su enojo y agredir a su her-
mana. De inmediato la madre deja de prestar aten-
cin a su hija para regaarlo. Aunque la atencin de
ella es negativa, al nio parece gustarle; poco tiempo
Figura 6.3
Una rata que oprime una barra dentro de una caja de Skinner.
despus, vuelve a molestar a su hermana y recibe un
ste es un ambiente artificial donde las luces, los sonidos, los regao de su madre.
premios y castigos pueden darse y controlarse y donde Las dos historias anteriores son un ejemplo del
algunos de los comportamientos del animal, entre ellos la condicionamiento operante, es decir, del aprendizaje
accin de oprimir una barra, se registran mediante conmutado- realizado a partir de las consecuencias del compor-
res automticos.

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CAPITULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 111

tamiento. El adjetivo "operante" se usa porque el Reforzamiento


sujeto (el perro callejero y el nio de los ejemplos)
operan sobre el ambiente o producen algn cambio Burrhus F. Skinner (1974) es el psiclogo a quien se
en l, obteniendo un resultado que influye en el he- asocia ms estrechamente con el condicionamiento
operante. l y sus colegas pensaban que los antece-
cho de que en el futuro obren o no de la misma ma-
dentes de los premios y castigos recibidos por el su-
nera. Segn el efecto de los comportamientos
jeto influyen en casi todo su comportamiento.
operantes, el sujeto los repetir o suprimir con tal Supngase que queremos ensearle a un perro a sa-
de obtener premios o evitar el castigo. ludarnos con la pata. Una forma de lograrlo es darle
El condicionamiento operante difiere del condi- una palmadita en la cabeza o un trozo de carne cada
cionamiento clsico en dos aspectos muy importan- vez que levanta su pata hacia nosotros. La palmadita
tes. Primero, para que se realice, es preciso que el y el trozo de carne son un reforzador positivo. En
sujeto observe determinadas conductas que produ- este ejemplo, el perro entender el mensaje y volver
cen algunas consecuencias. El control del aprendiza- a saludarnos a su manera para obtener otro premio.
je est enteramente en sus manos. Si se niega a El reforzamiento es un estmulo o hecho que incide
colaborar, el aprendizaje no se lleva a cabo. en la probabilidad de que se repita una conducta. La
Una segunda diferencia entre ambos tipos de con- naturaleza del reforzamiento depende del efecto que
dicionamiento se refiere a las clases de conducta que ejerza sobre el sujeto. Entre los ejemplos de reforza-
se adquieren. En el condicionamiento clsico, el dores a los que respondemos se encuentran la apro-
aprendizaje se consuma mejor tratndose de un com- bacin social, el dinero y los privilegios especiales.
portamiento automtico y reflejo. En cambio, el con- El perro dejar de saludarnos con la pata cuando
dicionamiento operante no se limita a las respuestas olvidemos premiarlo por esa gracia y ya no le sumi-
reflejas, sino que puede consistir en aprender una nistremos reforzamiento. Esa respuesta acabar por
amplia gama de conductas voluntarias. extinguirse pero tardar tiempo. De hecho, durante

Figura 6.4
La prctica es una parte importante en el proceso de aprender a tocar un instrumento musical. Los
principiantes pasan largas horas practicando escalas y tonos simples. Una vez que dominan los aspectos
bsicos, pueden empezar a tocar melodas ms complejas.

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112 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

algn tiempo despus de que hayamos suspendido nistrar el reforzamiento (programas de intervalo). En
el premio, el animal probablemente se mostrar im- uno y otro caso, el reforzamiento puede aparecer en
paciente, ladrar y nos alargar la pata con mayor un programa regular (fijo) o variable. Los cuatro pro-
insistencia que antes. gramas fundamentales resultan de la combinacin de
estas cuatro posibilidades. Las personas responden
de modo distinto a cada uno de ellos.
Programas de reforzamiento En un programa de razn fija, el reforzamiento
Un factor importante del condicionamiento operan- depende de la cantidad especificada de respuestas;
te son el tipo y la frecuencia de reforzamiento. Po- por ejemplo, premiar una de cada cuatro respuestas.
dramos suponer que la forma ptima de adquirir un Este programa se aplica cuando el estudiante recibe
comportamiento consiste en reforzar todas las res- una buena calificacin luego de terminar cierta can-
puestas. A esto se le llama programa continuo. Sin tidad de trabajo y cuando a una mecangrafa le pa-
embargo, los mejores resultados no se consiguen con gan por el nmero de pginas hechas. Se tiende a
este tipo de programa. Cuando el reforzamiento po- trabajar ms con este tipo de programa, haciendo una
sitivo se proporciona de manera intermitente o en un breve pausa tras cada premio. Pero si es grande la
programa parcial, las respuestas suelen ser ms esta- cantidad de trabajo o el nmero de respuestas que
bles y persistentes. han de concluirse antes del siguiente premio, el estu-
Pongamos, por ejemplo, el caso de dos mquinas diante o el trabajador a destajo muestran poco entu-
de venta automtica que se encuentran en la cafete- siasmo y menos respuestas al inicio de cada ciclo, ya
ra. T has visto que la primera de ellas siempre te que les queda un largo camino por recorrer para re-
proporciona la barra de dulce que seleccionaste. Nun- cibir el siguiente reforzamiento.
ca perdiste ninguna moneda; por el contrario, inva- Un programa de razn variable requiere que se
riablemente recibiste un reforzamiento positivo (la emita un nmero promedio de respuestas por cada
barra de dulce). La segunda mquina es poco confia- reforzamiento. En lugar de un nmero fijo, como en
ble. Algunas veces recibes la barra de dulce despus el caso del programa anterior, las respuestas que se
de meterle monedas. Otras veces no obtienes nada: necesitan para el reforzamiento cambia de una vez a
ni la barra de dulce ni el dinero. Ahora supongamos la siguiente. Las mquinas tragamonedas constitu-
que cierto da descubres que la primera mquina no yen un buen ejemplo de razn variable, listan pro-
te proporciona la barra de dulce. De cul de las dos gramadas para premiar luego de un nmero variable
seguirs tratando de obtener el reforzamiento (la ba- de intentos. A los jugadores no les interesa esta ca-
rra de dulce)? Probablemente no escojas la mquina racterstica y siguen introduciendo monedas a un rit-
ms confiable, pues creers que no conseguirs de mo estable, creyendo (errneamente) que cuantas ms
ella la barra de dulce por mucho que lo intentes. Lo metan mayores probabilidades tendrn de ganar.
ms seguro es que sigas introduciendo monedas en Los operadores de los casinos alientan esta respuesta
la segunda mquina, porque sabes que algunas ve- obsequindoles fichas a los novatos. En trminos ge-
ces funciona bien. No te extraar que algunas veces nerales, los programas de razn variable tienden a
falle y esperars que, tras algunos intentos, te pro- hacer que el sujeto trabaje o responda a un alto ritmo
porcione lo que escogiste. constante.
El ejemplo anterior muestra de qu manera el En un programa de intervalo fijo, el reforzamien-
reforzamiento intermitente hace que las respuestas to se administra al cabo de un periodo previamente
sean generalmente ms estables que un programa determinado. Puede darse despus de determinado
continuo. nmero de minutos, horas o das, pero el intervalo
Aunque el reforzamiento intermitente puede or- siempre es el mismo. Cuando se recurre a esta clase
ganizarse de muchas maneras, en el laboratorio se de programa, las personas suelen disminuir la res-
han estudiado cuatro mtodos (o programas) funda- puesta inmediatamente despus del reforzamiento,
mentales. Los programas pueden basarse en el n- pero al acercarse el final del intervalo aumenta rpi-
mero de respuestas correctas que el organismo emite damente el ritmo de la respuesta. Los empleados a
entre los reforzamientos (programas de razn) o en quienes se les paga los jueves se sentirn ms moti-
la cantidad de tiempo transcurrido antes de admi- vados para ir a trabajar en las maanas de ese da

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CAPR1LO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 113

Figura 6.5
El pichn muestra las seales de perturbacin emocional que suelen observarse en la
extincin de una respuesta de condicionamiento operante. Lo adiestraron para obtener
comida del hoyo cuadrado picoteando la llave colocada en el hoyo redondo. Cuando el
experimentador apag el circuito que haca funcionar el mecanismo, el animal picoteaba
la llave unos momentos y luego, al no encontrar comida, comenzaba a saltar alrededor y
a agitar las alas.

(da del pago) que el viernes (el da despus del pago). los se basan en el tiempo. En trminos generales, las
Por lo regular, el ausentismo es mucho menor en los respuestas se aprenden mejor y son ms resistentes a
das de pago. la extincin cuando s refuerzan recurriendo a un
En un programa de intervalo variable, el tiempo programa de razn variable y no a uno de razn fija.
en que se obtendr el reforzamiento vara a lo largo No obstante, si queremos que el reforzamiento sea
del procedimiento condicionador. Un ejemplo sera eficaz (tratndose incluso del castigo), ha de aplicar-
la llamada telefnica de un posible empleador, lla- se siempre al mismo tipo de comportamiento aun-
mada que esperamos pero sin que sepamos cundo que no necesariamente deba darse cada vez que se
la recibiremos. Seguramente durante horas correre- realiza. En las relaciones humanas, la mayor parte
mos a contestar el telfono, para que ningn miem- de los reforzadores siguen un programa variable por
bro de la familia conteste antes, a pesar de que no la complejidad de la conducta y porque es imposible
sepamos si la llamada es o no el reforzador (la llama- predecir cmo interactuar la gente.
da del empleador). Sin importar cunto tiempo siga-
mos observando este comportamiento, no podremos Seales
aumentar las probabilidades de escuchar su voz.
Continuamos contestando el telfono, porque sabe- En el condicionamiento operante, los estmulos que
mos que tarde o temprano recibiremos la tan ansiada se asocian con un premio o castigo se convierten en
llamada. De manera semejante, una paloma que est seales de un comportamiento en particular. Por
sometida a un programa de intervalo variable, ten- ejemplo, aprendemos a cruzar la calle slo cuando el
der a picotear la llave mucho ms regularmente semforo est en verde y contestamos el telfono slo
que la que siga un programa de intervalo fijo, por- cuando suena. Estas seales indican simplemente
que ignora cunto tiempo tardar en recibir el refor- que, si cruzamos la calle o contestamos el telfono,
zamiento. obtendremos un reforzador que consiste en llegar sin
En resumen, los programas de razones se fundan problemas al otro lado de la calle o en escuchar una
en nmeros de respuestas mientras que los de interva- voz en el telfono.

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114 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Del mismo modo que los organismos generalizan Puesto que las seales son guas para obtener pre-
y discriminan los estmulos condicionados del con- mios y castigos en el futuro, a menudo se convierten
dicionamiento clsico, tambin hacen lo mismo con en premios o sanciones por s mismos. En tales casos,
los estmulos que sirven de seales en el condiciona- a la seal se le llama reforzador condicionado por-
miento operante. Por ejemplo, el nio a quien se le que, en ausencia del proceso de condicionamiento,
ha premiado por decir "perrito" cada vez que ve al sera un estmulo neutral sin valor positivo ni negati-
perro basset de la familia generalizar y dir esa mis- vo para la persona. A travs del condicionamiento,
ma palabra cuando vea una oveja, una vaca o un ca- casi todo estmulo puede adquirir prcticamente cual-
ballo. Estos animales se parecen lo bastante a ese tipo quier valor.
de animal como para transformarse en seales de que Un experimentador (Wolfe, 1963) demostr lo
"perrito" producir el premio. La discriminacin se anterior con un grupo de chimpancs. Las fichas de
realiza cuando "perrito" deja de producir un premio pquer no tienen valor alguno para estos animales:
en estos casos. El nio aprende a limitar el uso de la no pueden comerse y tampoco es muy divertido ju-
palabra a los perros y a responder de manera dife- gar con ellas. No obstante, el experimentador se sir-
rente cuando vea una oveja, el ganado o caballos. vi del condicionamiento operante para ensearles a

Figura 6.6
Uso del Chimp-o-Mat para "comprar" cacahuates y pltanos con fichas de pquer,
obtenidas al jalar hacia abajo una barra pesada. Por medio del condicionamiento
operante, este chimpanc haba aprendido a apreciar un objeto que no era comestible ni
serva para divertirse.

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CAPTULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 11 5

apreciarlas tanto como el ser humano aprecia el di- Control aversivo


nero. Les dio un "Chimp-O-Mat", aparato que dis-
tribua cacahuates o pltanos, que son reforzadores Muchas veces con el trmino "reforzamiento" desig-
primarios o naturales (a los chimpancs les gustan namos exclusivamente las consecuencias agradables
estos alimentos). Si queran obtener comida, deban de un comportamiento. Los psiclogos, en cambio,
empujar hacia abajo una barra muy pesada para ob- lo utilizan para referirse a cualquier cosa que acre-
tener fichas de pquer y luego meterlos en la ranura ciente la frecuencia de una conducta. Las consecuen-
de la mquina. Con el tiempo las fichas se convirtie- cias desagradables o aversivas (en contraste con las
ron en los reforzadores condicionados. Su valor era placenteras) influyen gran parte de nuestra actividad
evidente ya que los chimpancs trabajaban para con- diaria. El control aversivo denota este tipo de condi-
seguirlos, los ahorraban y, algunas veces, intentaban cionamiento o aprendizaje. Hay dos formas en que
robrselos a los otros. los hechos desagradables, o estmulos aversivos, in-
No slo entre los animales hallamos ejemplos de fluyen en el comportamiento: como reforzadores ne-
este fenmeno. Las sonrisas tienen poco valor para gativos o como sanciones.
los recin nacidos, y las palabras de aprobacin care-
cen de significado para ellos. Pero con el tiempo Reforzamiento negativo. En el reforzamiento nega-
aprenden que esas expresiones y sonidos significan tivo, un estmulo doloroso o desagradable se elimina
que un adulto va a tomarlos en brazos, a mecerlos y, o no se aplica en absoluto si se realiza cierta clase de
quiz, a alimentarlos (reforzadores primarios). Las comportamiento. La supresin de las consecuencias
sonrisas y los sonidos de aprobacin son seales de negativas aumenta la frecuencia de un comporta-
un premio. Despus de cierto tiempo, los nios co- miento. Hay dos tipos de aprendizaje por reforza-
mienzan a apreciar las sonrisas, el elogio y otras mo- miento negativo que los psiclogos han estudiado a
dalidades de aprobacin social por s mismos. fondo: condicionamiento de escape y condiciona-

Figura 6.7
Una rata realiza la eleccin correcta en una prueba realizada en la plataforma de salto de
Lashley. El aprendizaje es rpido en este aparato, porque una decisin incorrecta acarrea
consecuencias negativas: la rata se golpea la nariz contra la puerta cerrada (la de franjas
horizontales, en este caso) y cae a la red colocada debajo.

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116 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Figura 6.8
Anlisis de los factores que influyen en la relacin entre el comportamiento de un nio
y el de sus padres (de la parte izquierda a la derecha y de la parte superior a la
inferior). El nio est a punto de realizar una actividad positiva reforzadora (jugar en el
lodo), pero sus padres emiten una conducta (le prohben jugar en el lodo). El nio
castiga esa prohibicin con un estmulo aversivo (un violento berrinche). Su prohibi-
cin pierde fuerza y terminan accediendo. A continuacin la terminacin del berrinche
aversivo refuerza esta conducta de los padres. El berrinche del nio ha sido reforzado
positivamente con el hecho de jugar en el lodo. El resultado de este proceso de
condicionamiento es que ahora hay mayores probabilidades de que el nio haga
berrinches y de que los padres le permitan jugar en el lodo. El nuevo comportamiento
puede generalizarse a otras situaciones nuevas que sean semejantes.

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CAPTULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 117

no le guste. Este tipo de aprendizaje se denomina cia, los nios aprenden a mantenerse alejados de ellos.
condicionamiento de escape, porque la conducta le Una consecuencia de ello es que los padres y maes-
ha permitido al nio no comer el hgado. tros tendrn menos oportunidad de corregir la con-
En el condicionamiento de evitacin, con el com- ducta incorrecta de los hijos y alumnos. Por lo dems,
portamiento se logra que no ocurra una situacin des- el castigo tiende a suprimir y no a erradicar las con-
agradable. Por ejemplo, si en el pasado los lloriqueos ductas indeseables.
y las nuseas del nio han hecho que la madre ni si-
quiera le sirva el hgado, estaremos frente a un con-
dicionamiento de evitacin; el nio habra evitado de
antemano las consecuencias desagradables. FACTORES QUE INFLUYEN
El castigo. La forma ms evidente del control aversi-
EN EL APRENDIZAJE
vo no es el reforzamiento negativo, sino el castigo. Si
quieres que un perro deje de tocarte con la pata cuan- Los estudios sobre formas ms complejas del apren-
do desea que le prestes atencin, debers prestrsela dizaje han revelado que varios factores los favorecen
y al mismo tiempo darle en el lomo un golpe con un o dificultan. Entre ellos cabe mencionar la retroali-
peridico. A estas acciones se les llama sanciones. mentacin, la transferencia y la prctica.
Igual que en el caso de los reforzadores, los he-
chos o acciones que sirven de sanciones se basan en
el efecto que produzcan en el sujeto. En el ejemplo Retroalimentacin
de condicionamiento operante con que se inicia la La retroalimentacin consiste en averiguar los resul-
seccin sobre este tema, las reprensiones de la madre tados de una accin o desempeo. Sin ella, cabe la
que deban ser sanciones fueron en realidad reforza- posibilidad de repetir tantas veces los mismos erro-
dores por el efecto en el nio, quien deseaba su res que podra adquirirse incorrectamente una habi-
atencin. Tal vez enviarlo a su cuarto cada vez que lidad: nunca sabramos si nos hemos equivocado o
molestara a su hermana hubiera sido un castigo apro- no. Y aun cuando obrramos de manera correcta, no
piado; este estmulo desagradable habra hecho que recibiramos reforzamiento para seguir hacindolos.
no repitiera su conducta negativa. Por ejemplo, si te pusieras audfonos siempre que
En el castigo, la consecuencia desagradable se practicas un instrumento musical, nunca sabras la
presenta y disminuye la frecuencia del comporta- calidad con que ejecutas una pieza.
miento que la ocasion. El reforzamiento negativo y
el castigo operan en sentido contrario: en el primero
se repite el comportamiento de escape o evitacin y Transferencia
en el segundo el comportamiento que se castiga deja
de repetirse. Muchas veces una habilidad que ya se aprendi ayu-
da a adquirir otra. Si aprendiste a tocar la guitarra, te
Los psiclogos han encontrado varias desventa-
ser bastante fcil aprender a tocar la mandolina. En
jas en el empleo de estmulos aversivos para modifi-
estos casos transfieres destrezas que ya dominas,
car la conducta. Ante todo, pueden causar efectos
como leer las notas y convertirlas en respuestas de
secundarios indeseables: ira, agresin y miedo. Y los dedos. Cuando las respuestas previamente apren-
adems, en vez de tener que modificar esa conducta, didas ayudan a aprender una nueva destreza, a esto
tal vez haya que cambiar dos o ms. Por ejemplo, los se le llama transferencia positiva.
nios cuyos padres recurren al castigo fsico (las zu- Si una destreza ya aprendida obstaculiza el apren-
rras) para controlar la desobediencia posiblemente dizaje de otra, se dice que ha habido transferencia
despus habrn de resolver el problema de una ma- negativa. A un estadounidense le ser ms difcil con-
yor agresividad en contra de otros nios. ducir en Inglaterra que a un ingls que apenas em-
Un segundo problema de los estmulos aversivos pieza a aprender a manejar. En Inglaterra, el volante
radica en que la gente aprende a evitar a la persona se encuentra en el lado derecho del automvil y se
que les produce consecuencias negativas. En los ca- conduce por la izquierda de las calles. La habilidad
sos de padres o maestros que castigan con frecuen- consistente en conducir al estilo americano dificulta

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118 PSICOLOGA PARABACHILLERATO

la realizacin de nuevas tareas mentales y motoras. gias para resolver problemas y tareas similares. Dio
A menudo las respuestas de los estadounidenses son a un mono el problema de encontrar una ciruela pasa
totalmente contrarias a lo que se necesita. que estaba debajo de una de dos tapas, Una roja y
una verde. La ciruela pasa siempre estaba escondida
bajo la tapa verde. El experimentador cambiaba cons-
tantemente de lugar las tapas y por ello el mono tar-
Prctica daba un poco en darse cuenta de que el color era lo
La prctica, es decir, la repeticin de una tarea, con- importante, no la ubicacin.
tribuye a integrar las respuestas. Es el elemento cla- Una vez que el mono aprenda a escoger invaria-
ve que produce un movimiento suave y fluido de una blemente la tapa de color verde, el experimentador
respuesta a la siguiente. modificaba el problema. Ahora el animal deba esco-
Dado que la prctica tarda tiempo, los psiclogos ger entre tapas de forma triangular y circular. La ci-
quieren saber cmo utilizar el tiempo lo ms eficien- ruela pasa siempre se hallaba debajo de la tapa
temente posible. Han comprobado que, cualquiera circular, y de nuevo el experimentador cambiaba el
que sea el tipo de habilidad que se est aprendiendo, lugar de las tapas en cada intento. Una vez ms el
casi siempre es mejor espaciar la prctica y no reali- mono realiz varios intentos antes de aprender que
zarla toda de una sola vez. la forma de la tapa, no su ubicacin, indicaba dnde
La prctica puede hacerse imaginando que uno estaba la fruta. Tras resolver varios problemas de este
est ejercitndose en una habilidad. Los atletas se tipo, comenz a aprender que la diferencia entre las
dos tapas era la clave del problema. Con el tiempo
imaginan efectuando los tiros de golf una y otra vez
lograba resolver cualquier problema de doble opcin,
o que lanzan un baln de bsquetbol para mejorar su
cometiendo generalmente dos errores a lo Sumo.
tiro. A esto los psiclogos lo llaman prctica mental.
El aprendizaje de estrategias y principios es ex-
Aunque no es tan eficaz como la prctica real, es mejor
tremadamente importante en el comportamiento
que nada. humano. En la escuela se practican habilidades como
la lectura de libros, la preparacin de trabajos escri-
tos y la realizacin de exmenes. Muchas veces lo que
se aprende ser menos importante y til que lo que
ESTRATEGIAS DE APRENDIZAJE se aprende acerca del proceso adquisitivo en gene-
ral. As, aprender a extraer informacin de un libro
Sera difcil resolver un problema si tuviera que re- servir siempre, trtese de un libro de fsica, de gra-
aprenderse el proceso de solucin cada vez que se mtica o de cocina. Del mismo modo que el mono de
presente uno. Por fortuna, cuando se aprende a re- Harlow aprendi un mtodo general para resolver
solver un problema, algunas de las experiencias rela- rpidamente problemas concretos, tambin nosotros
cionadas con el proceso se transfieren a otros podemos adquirir una estrategia general para apren-
problemas semejantes. Una vez que se aprenden cier- der determinados trozos de informacin.
tas estrategias para llegar a la resolucin y algunas
tcnicas de aprendizaje, las cosas se facilitan en la
Desvalidez y per eza
siguiente ocasin. Las consecuencias influyen en las
estrategias, lo mismo que en reacciones menos com- Los psiclogos han demostrado que las estrategias
plejas. Si una estrategia da buenos resultados, la perso- generales del aprendizaje inciden en la relacin con
na o el animal tendern a utilizarla la siguiente vez. el ambiente. Por ejemplo, si alguien pasa por nume-
Muchos principios adquiridos para hacer frente a la vida rosas experiencias en las cuales sus acciones no tie-
son tiles, otros ms bien constituyen un obstculo. nen el menor efecto en su mundo, aprender una
estrategia general de desvalidez o pereza (impotencia).
Apr endiendo a apr ender Martin Seligman llev a cabo experimentos para
demostrar cmo la des validez aprendida a parece en
Harry Harlow (1949) demostr que los animales pue- los animales. Sujet a varios perros en un arns del
den aprender a aprender: aprenden a aplicar estrate- cual no podan escapar y luego les aplic una serie

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CAPTULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 119

lanca para detener un ruido parecido. Slo los que


haban tenido control sobre el ruido aprendieron a
tirar de ella. El resto de los estudiantes ni siquiera se
tom la molestia de probar.
Es evidente cmo podemos aplicar los resultados
anteriores a la vida diaria. No podremos poner todo
nuestro empeo y energa en una empresa cualquie-
ra, si no aprendemos que nuestras acciones /'influ-
yen en la situacin. Cuando los premios se consiguen
sin esfuerzo de nuestra parte, el individuo nunca
aprender a trabajar (pereza aprendida). Y simple-
mente desistir cuando sobreviene el dolor por ms
que tratemos de evitarlo.
En opinin de Seligman, la desvalidez aprendida
es una de las causas principales de la depresin. Re-
vis despus la teora (Abramson, Seligman y Teas-
dale, 1978; Miller y Seligman, 1982), de modo que
ahora est ms completa y detallada que su teora
Flgura 6.9
Harry Harlow present a un grupo de
inicial, la cual se basaba fundamentalmente en estu-
monos varios pares de tapas como las dios con animales de laboratorio. Sostiene que, cuan-
de la figura y los hizo aprender do el ser humano no puede controlar los eventos de
estrategias para determinar cul tapa su vida, generalmente responde en una de las siguien-
de cada par cubra un bocado de tes formas: puede sentirse menos motivado para
comida. Luego de resolver algunos
centenares de este tipo de problema, actuar y, por tanto, desiste. Tal vez le sea difcil apren-
los monos aprendieron a aplicar la der a producir otros resultados y deje de pensar. Pue-
misma estrategia para encontrar el de experimentar una disminucin de su autoestima;
bocado debajo de cada nuevo par de as que tendr pensamientos negativos acerca de s
tapas.
mismo. Y, finalmente, tambin puede sufrir una de-
presin.
de descargas a intervalos regulares. Despus de al- Seligman identific tres elementos importantes de
gunos das de administrarles este tratamiento, desa- la desvalidez: estabilidad, gJobalidade intemalidad.
t a los perros. Ahora podan escapar de las descargas La estabilidad designa la creencia de que el estado
o evitarlas enteramente con slo saltar una valla para de desvalidez se deba a una caracterstica permanen-
llegar a un compartimiento seguro. Ms de la mitad te. Por ejemplo, un estudiante que reprueba en un
de los animales no logr aprender a saltar. Cuando examen de matemticas tal vez decida que el proble-
se realizaron pruebas en animales a los cuales no se ma es temporal ("Sal mal en el examen de matem-
les haba aplicado descarga alguna, casi todos ellos ticas porque estaba enfermo") o estable ("Nunca he
aprendieron a saltar para escapar. Por lo visto, mu- tenido ni tendr xito en los exmenes de matemti-
chos de los perros del primer grupo haban aprendi- cas"). De manera anloga, pensar que el problema
do a no moverse y soportar las descargas, resignados es especfico ("No soy bueno para los exmenes de
al hecho de que sera en vano cualquier intento por matemticas") o global ("Soy un tonto"). Tanto la
escapar. estabilidad como la globalidad se centran en el estu-
Experimentos posteriores revelaron que el ser diante, es decir, en las causas internas del fracaso. El
humano reacciona de la misma manera. En la prime- estudiante pudo haber pensado que el problema no
ra etapa de un estudio (Hiroto, 1974), algunos estu- era interno, sino externo ("No era un buen examen
diantes universitarios aprendan a apagar un ruido de matemticas"). Los que atribuyen resultados
desagradable y fuerte, mientras que otros no tenan negativos a sus propias deficiencias seguramente
control sobre l. Ms tarde, todos fueron puestos en sufran depresin, junto con sentimientos de culpabi-
una situacin donde bastaba que movieran una pa- lidad. Y sufrirn una severa depresin quienes atri-

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120 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

PSICOLOGA EN EL MUNDO CONTEMPRANEO

Cmo moldear comportamientos complejos en los animales. Los psiclogos se valen del moldea-
miento para condicionar patrones conductuales muy complicados en los animales. Han logrado ensearles a
los pichones a jugar ping-pong y tocar canciones en un piano pequeo. Durante la Primera Guerra Mundial,
los ingleses adiestraron a gaviotas para que descubrieran los submarinos enemigos en el Canal de la Man-
cha. Para realizar el adiestramiento, enviaban sus propios submarinos hacia el canal, dejando caer comida
en la superficie del mar. Las gaviotas pronto comenzaron a seguir los submarinos desde el aire sin la presen-
cia de la comida, y el hecho de que volaran gaviotas sobre el canal era una seal de la posible presencia de
submarinos alemanes.
Durante la Segunda Guerra Mundial, B. F. Skinner particip en un proyecto que consista en entrenar a
pichones para que guiaran los misiles hacia los blancos enemigos. Los pichones fueron reforzados gradual-
mente para que picotearan las imgenes de los blancos enemigos proyectados sobre una pantalla. Aunque
estas "armas secretas" realizaban la maniobra con mucha exactitud, nunca se utilizaron en combate
En fecha ms reciente, la armada estadounidense adiestr a los delfines para detectar al enemigo y las
minas submarinas. A los leones submarinos se les ha enseado a recuperar cohetes antisubmarinos para que
la armada pueda evaluar su capacidad destructora.

buyan sus problemas a deficiencias personales y con- El moldeamiento es un proceso en virtud del cual
sideren que stas constituyen rasgos permanentes que se emplea el reforzamiento para crear nuevas respues-
se aplican a todos los casos. tas a partir de las ya existentes. Con este mtodo un
La revisin de la teora de Seligman es importan- experimentador ense a una rata a hacer algo que
te por ser un buen ejemplo de las nuevas tendencias nunca antes haba hecho y que jams hara si no se le
del conductismo. Conforme los tericos del aprendi- hubiera enseado. Puede moldearla para que, por
zaje han empezado a estudiar los seres humanos ms ejemplo, levante una bandera en miniatura. El ani-
que los animales, se dan cuenta de que algunos de mal tiene la estructura fsica adecuada para pararse
los viejos modelos del comportamiento son demasia- sobre sus patas traseras y utilizar su boca para jalar
do simplistas porque se centran exclusivamente en una cuerda que levante una bandera en miniatura,
lo que las personas hacen. Tambin es importante lo pero en el momento actual no lo hace. Y como segu-
que piensan. ramente no ejecutar maniobra tan difcil por mero
accidente, el experimentador comienza premindola
por cualquier accin semejante a las respuestas de-
seadas, administrando despus el reforzamiento para
APRENDIZAJE DE HABILIDADES obtener aproximaciones sucesivas cada vez ms
cercanas al comportamiento deseado. Lo mismo
COMPLEJAS sucede con el canario que elige un papelito (cuyo
contenido predice la suerte), o bien toca una campa-
Cuando se adquiere una habilidad (bordado, foto- nita o se pone un sombrerito para recibir como pre-
grafa, lanzar un baln de basquetbol o hablar en for- mio un alpiste y despus regresar a su jaula.
ma persuasiva), se aprende algo ms que una nueva Imagina una rata que recorre una mesa en cuyo
relacin individual entre estmulo y respuesta. Se centro se halla la bandera. El animal observa todo
aprenden varias de ellas y la manera de integrarlas a con atencin y finalmente olfatea el asta. De inme-
una unidad ms grande que fluye armoniosamente. diato el experimentador refuerza la respuesta y le da
Los psiclogos estudian de manera exhaustiva la for- al animal una pldora de comida. Despus, olfatea
ma en que se adquieren nuevas respuestas y se in- frecuentemente el asta con la esperanza de recibir otra
corporan a habilidades complejas. pildora, pero el experimentador aguardad hasta que

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CAPTULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 121

han logrado aprender a usar los rudimentos del len-


guaje (Lovass y otros, 1967).

Combinacin de respuestas:
encadenamiento
Si queremos aprender una habilidad, debemos inte-
grar varias respuestas nuevas. Las que se emiten una
tras otra en una secuencia se organizan en cadenas
de respuestas. Cada respuesta produce la seal para
emitir la siguiente. Por ejemplo, para clavar un clavo
en una madera con un martillo se integra esta cade-
na de respuestas: se toma el martillo, se toma el cla-
vo, se coloca en posicin el clavo, se mueve el martillo,
se golpea el clavo, se mueve el martillo, se golpea el
clavo y as sucesivamente hasta que el clavo penetre
totalmente en la madera. Cada golpe sobre el clavo
es una seal de que estamos realizando bien la ma-
niobra y cuando est al ras con la superficie de la
madera sabemos que ya no se requieren ms res-
puestas.
En el aprendizaje, las cadenas de respuestas se
organizan en patrones ms grandes de respuestas. Por
ejemplo, la compleja habilidad de nadar consta de
tres grandes cadenas que se combinan para confor-
mar el patrn total del nado: una cadena de bracea-
das, una cadena de respiracin y una cadena de
pataleo. Tras muchas horas de prctica, el nadador
Flgura 6.10 ya no necesita pensar en los pasos de esta habilidad.
Los psiclogos moldean el comportamiento por medio del
El comportamiento de nado se rige por su propio rit-
reforzamiento para crear nuevas respuestas a partir de las
anteriores. Esta maestra est moldeando el comportamiento mo: las cadenas de respuestas fluyen espontneamen-
al ensearle a una preescolar discapacitada a andar en te en cuanto se mete en el agua.
bicicleta. A menudo hay que aprender las respuestas sim-
ples antes de dominar el patrn complejo. Si no sabe
la rata levante una pata antes de darle otro premio. pegarle al clavo con un martillo, menos podr cons-
El proceso prosigue: el experimentador refuerza las truir una casa. Por tanto, antes de poder realizar una
respuestas apropiadas y luego espera otras ms cer- habilidad en particular, hay que aprender todas las
canas a la que desea ensearle. Con el tiempo la rata destrezas o pasos subordinados que la hacen posible.
termina sostenindose en las patas traseras y mor-
disqueando el cordn. Al instante recibe el premio y
empieza a jalar rpidamente la cuerda. As ha que-
dado moldeada una nueva respuesta. MODELACIN
Se ha aplicado el moldeamiento para ensear ha-
bilidades lingsticas a los nios con deficiencias. Al
principio los psiclogos los premian por emitir soni- Hasta ahora tenemos la impresin de que hay tan slo
dos tan simples como "ma". Ms tarde se les premia dos tipos de aprendizaje: las respuestas emociona-
slo cuando emiten palabras completas como "sopa" les, condicionadas por la estrecha asociacin de un
estmulo neutral con otro no condicionado; las res-
y luego por producir oraciones completas como
puestas operantes, que se aprenden por medio de pre-
"Sopa, por favor". Con este mtodo muchos nios

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122 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

cuando se requiere la respuesta apropiada para la


supervivencia. El aprendizaje por tanteo (por inten-
to y error) no es til, si el castigo por no emitir la
respuesta consiste en ser devorado por un depreda-
dor. En conclusin, el comportamiento de evitacin
a veces se aprende por imitacin.
Modelacin es el trmino general con que se de
signa este tipo de aprendizaje. Abarca tres tipos de
efectos. En el caso ms simple, el comportamiento aje
no no hace ms que aumentar las probabilidades de
que hagamos lo mismo que ellos. Aplaudidnos cuan
do la gente lo hace, dirigimos la vista hacia la parte
superior de un edificio cuando todo mundo lo hace y
copiamos los estilos y las expresiones verbales de
quienes nos rodean. En este caso no se realiza apren-
dizaje alguno, en el sentido de adquirir nuevas res
puestas. Nos limitamos simplemente a emitir
respuestas anteriores que tal vez utilizaramos en
casos similares.
El segundo tipo de modelacin se llama aprendi-
zaje por observacin, o imitacin. En l urja persona
ve a un modelo realizar un comportamiento y ms
tarde logra reproducirlo con mucha fidelidad, aun-
que no poda hacerlo antes de observar e1 modelo.
Un ejemplo consiste en ver, por televisin o en una
pelcula, que alguien utiliza una herramienta desco-
nocida y despus manejarla uno mismo.
Un tercer tipo es la desinhibicin. Cuando una
persona ve a alguien llevar a cabo una actividad re-
Figura 6.11 probable sin que lo castiguen, tal vez le sea ms fcil
Cuando se aprende una habilidad, las respuestas que se reproducirla ms tarde. Por ejemplo, supngase que
emiten en secuencia se Integran en cadenas y stas a su vez
se organizan despus en patrones de respuesta. La
un individuo sufre fobia a las serpientes y ve a otro
compleja habilidad del nado consta de tres partes tomarlas con la mano. Tal espectculo aliviar la fobia.
fundamentales: brazada, respiracin y pataleo. Este procedimiento se emplea en el trabajo clnico.
Qu sucede cuando un observador aprende vien-
mios o castigos. Sin embargo, las observaciones infor- do? Segn los primeros tericos, el hombre posee una
males que se efectan a lo largo de la vida sobre el apren- especie de "instinto" de imitacin y, efectivamente,
dizaje indican que no se limita a estas modalidades: de es probable que algunos animales s imiten de modo
hecho, las ms de las veces aprendemos imitando a automtico, especialmente cuando son muy jvenes
otros. Esto se da especialmente tratndose de respues- y tienen siempre tan buenos modelos cerda de ellos:
tas sociales: en ellas aprendemos a comportarnos en una su padres. Los tericos del condicionamiento operan-
nueva situacin observando la conducta de los dems. te como Skinner sostienen que la imitacin es ya una
Cuando por primera vez asistimos a un concierto, no respuesta, la cual a menudo es reforzada porque da
sabremos a dnde ir, cundo entrar (especialmente si excelentes resultados. Dicho con otras palabras, el
llegamos tarde a la funcin), cundo aplaudir, cmo comportamiento ajeno cumple la funcin se estmu-
conseguir un mejor asiento despus del primer inter- lo discriminativo ce una especie de comportamiento
medio. As pues, observamos a la gente, la imitamos y de pareamiento, que luego se refuerza porque influ-
muy pronto somos verdaderos expertos. ye en el ambiente o porque otros tienden a reforzar
Cabra suponer que tambin se realizan por imi- dicho apareamiento (como cuando una madre elogia
tacin las formas ms bsicas del comportamiento, al hijo por imitar correctamente sus palabras).

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CAPITULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 123

ms SOBRE PSICOLOGA

Aprendizaje espacial. Tanto el condicionamiento clsico como el operante giran en torno al tiempo. En
la demostracin del condicionamiento clsico efectuada por Pavlov, el sonido del diapasn anteceda a la
comida. En el condicionamiento operante, el perro que recibe comida como premio despus de alzar la pata
aprende a "dar la mano".
Adems de estas dos clases de condicionamiento, los psiclogos han estudiado una tercera modalidad
el aprendizaje espacialque consiste en aprender la ubicacin de los objetos en el ambiente. Los que lo
estudian afirman que el ser humano explora su ambiente y se forma, mapas cognitivos internos. Estos mapas
sirven para dominar los ambientes nuevos. Recuerdas cuan confusa te pareca la escuela en tu primer da de
clases? Pero rpidamente te formaste un mapa cognitivo, y este aprendizaje espacial explica por qu ahora
podras recorrerla con los ojos vendados.
Los psiclogos han descubierto que el aprendizaje espacial se da no slo en el hombre, sino tambin en
los animales. En su opinin, las mapas cognitivos explican el hecho de que los chimpancs aprenden pronto
a encontrar la comida oculta en un rea, las ratas aprenden a recorrer un laberinto y las abejas no se pierden
en su regreso a la colmena.

REALIDAD O MITO?

La mayor parte de los psiclogos piensan que los alcohlicos pueden "aprender" a ser bebedores
sociales.
Mito. En general, han sido en vano los intentos realizados por aplicar la modificacin del comportamiento
a los alcohlicos y ensearles a ser bebedores sociales. Los psiclogos piensan que el alcohlico simplemente
no puede aprender a beber con moderacin. Por tanto, los intentos de modificar su comportamiento casi
siempre consisten en abstenerse totalmente de ingerir bebidas alcohlicas como primer e indispensable paso
en el camino de la recuperacin.

Autocontrol
En las economas de fichas, el investigador establece un complejo sistema de reforzadores
para que las personas observen la conducta que l desea. Una de las tendencias ms impor-
tantes de la modificacin del comportamiento consiste en pedirles que creen sus propios
sistemas de premio y castigo para moldear sus pensamientos y acciones.
Antao los conductistas limitaban sus estudios a la conducta observable y se esforzaban
poco por observar o cambiar la forma de pensar de la gente. Ms tarde, a medida que un
mayor nmero de investigadores del comportamiento empez a estudiar al ser humano (en
vez de concentrarse exclusivamente en los animales), se comprob que lo que la gente hace

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124 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

no es ms que una parte de la realidad. Por ejemplo, como vimos en pginas anteriores,
Martin Seligman ampli recientemente su teora de la desvalidez aprendida para explicar
por qu algunos sufren depresiones durante mucho tiempo y otros parecen superarlas. En
parte la diferencia, asegura Seligman, se basa en lo que pensamos, es decir, en la manera de
interpretar nuestros fracasos.
Como en toda aplicacin de la modificacin del comportamiento, el primer paso del
autocontrol consiste en definir el problema. Si alguien fuma demasiado, deber alentrsela
a contar cuntos cigarros consume cada hora del da y a fijarse en qu tipo de situaciones lo
impulsa a fumar. (Despus de la comida? Cundo habla con los amigos? Cuando condu-
ce el automvil?) De manera anloga, si alguien tiene una mala opinin de s mismo, habr
de definir el problema ms concretamente. Podra empezar contando la cantidad de sus
comentarios y pensamientos de menosprecio para s mismo. Los investigadores han com-
probado que el simple hecho de que el individuo lleve este tipo de registro de su conducta lo
impulsa a veces a cambiarla.
El siguiente paso puede consistir en establecer un contrato para un solo comportamien-
to. Una persona a quien le encantaban los refrescos y le era difcil dedicarse al estudio deci-
di tomar un refresco slo despus de estudiar media hora. La adiccin a este refresccj)
mantuvo su fuerza, pero con este sistema aument drsticamente el tiempo que dedicaba a su
estudio. Un contrato conductual consiste simplemente en seleccionar un reforzador (compa-
prar una camisa nueva, ver el programa favorito de televisin) y condicionarlo a alguna
accin necesaria pero desagradable (llegar a tiempo al trabajo, limpiar el piso de la cocina).
Los contratos tienen mayores probabilidades de xito, si se recurre a aproximaciones sucesi-
vas: comenzar con una tarea fcil y gradualmente irla haciendo ms difcil. Por ejemplo
podras empezar a estudiar diez minutos antes de premiarte y luego aumentar poco a poco
el tiempo de estudio hasta llegar a una hora.

Los modificadores del comportamiento estn diseando y probando muchas otras tcni-
cas que nos ayudarn a aprender a controlarnos.

Cmo mejorar los hbitos de estudio

Un psiclogo dise un programa para ayudarles a los estudiantes a mejorar sus hbitos de
estudio y lo prob en un grupo de voluntarios. A los alumnos se les indic fijarse una hora
en que iran a un pequeo cuarto de la biblioteca que nunca antes haban usado y que toma-
ran nicamente los materiales que quisieran estudiar. Despus deban trabajar slo mien-
tras persistiera su inters y ni un minuto ms. En cuanto se dieran cuenta de que empezaban
a inquietarse, a soar despiertos, a adormilarse o aburrirse, deban tomar la decisin de
dejar de estudiar. sta no era ms que una condicin. Tenan que leer una pgina ms o
resolver ctro problema simple antes de dejar la biblioteca. Aunque esto despertara en ellos el
deseo de estudiar ms, se les indic que deban mantener la decisin de abandonar la
biblioteca, irse a tomar una taza de caf, visitar a un amigo o hacer cualquier otra cosa qui-
quisieran.
Al da siguiente se les pidi repetir el mismo procedimiento, agregando una segunda
pgina a lo que haban ledo entre el momento de decidir marcharse y el momento en que
realmente lo hacan. En el tercer da lean una pgina ms y as sucesivamente. Los que
siguieron este procedimiento observaron que con el tiempo podan estudiar periodos ms
largos que antes, que estudiaban mejor y que no les molestaba estudiar tanto.
Por qu dio buenos resultados este procedimiento? Muchos de los alumnos se obliga-
ron a s mismos a estudiar. Una tcnica comn consiste en acudir a la biblioteca para evitar

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CAPTULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 125

distracciones. El resultado puede ser pasar horas viendo un libro sin leerlo. La imposibili-
dad de lograr algo y la incomodidad hacen del estudio un verdadero tormento. La bibliote-
ca se convierte en el estmulo aversivo condicionado: los estudiantes la odian porque pasan
all mucho tiempo. Se dise el procedimiento para cambiar esa actitud.
El exigirles abandonar la biblioteca en cuanto se sintieran distrados contribuy a ate-
nuar las emociones negativas y punitivas asociadas al estudio. Los alumnos dejaban de leer
cuando aparecan esos sentimientos. El hecho de estudiar en un sitio nuevo suprima el
estmulo aversivo condicionado. As, las respuestas aversivas no quedaron condicionadas a
la asignatura ni a la sala, como suceda cuando los estudiantes se imponan la obligacin de
trabajar.
Segundo, en el procedimiento se utilizaban las aproximaciones sucesivas. Los alumnos
comenzaban leyendo una pgina despus de empezar a aburrirse y poco a poco aumenta-
ban la tarea. Con ello aminoraban la respuesta aversiva ante el estudio. La tarea ya no les
pareca tan difcil.
Finalmente, cuando dejaban de trabajar, reciban dos tipos de reforzamiento positivo:
tenan la satisfaccin de saber que haban cumplido con el procedimiento y de haber termi-
nado una tarea (a saber, una pgina ms); ahora ya podan dedicarse a lo que realmente
disfrutaban. De ese modo se premiaban o reforzaban a s mismos por el estudio realizado
(Fox, 1966). ste es un procedimiento que no dudamos en recomendarte.

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126 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

RESUMEN

1. El aprendizaje es un cambio permanente del com- premios o castigos. Los organismos poseen la
portamiento que resulta de la experiencia. capacidad de generalizar y discriminar las sea-
les. Una seal se convierte en un reforzador con-
2. El condicionamiento clsico fue descubierto por dicionado, cuando por s misma cumple la
Ivan Pavlov. En esta forma de aprendizaje, un es- funcin de premio o castigo.
tmulo previamente neutral con el tiempo llega a
producir una respuesta, por haber sido aparea- 6. Control aversivo significa aplicar elementos des-
do con un estmulo que ya la provocaba. La ex- agradables para influir en el comportamiento. En
tincin de una respuesta de condicionamiento el castigo, el hecho negativo se produce a raz de
clsico se realiza cuando la respuesta condicio- la respuesta y disminuye la frecuencia de sta.
nada deja de asociarse al estmulo no condicio- En el condicionamiento de escape y evitacin, la
nado. respuesta tiene el efecto de cancelar el hecho des-
agradable. En el reforzamiento negativo, decre-
3. El condicionamiento operante se realiza cuando ce la frecuencia de una respuesta que pone fin a
las actividades de un organismo son reforzadas un evento desagradable.
o castigadas. Se llama reforzador a toda conse-
cuencia que aumente las probabilidades de una 7. Los factores que influyen en el aprendizaje son
conducta. La extincin se da cuando la frecuen- retroalimentacin, transferencia y prctica.
cia de la conducta disminuye porque ya no se
refuerza. 8. Con el descubrimiento de algunas estrategias, los
organismos pueden aprender a aprender. Una es-
4. Los programas de reforzamiento producen diver- trategia con que se resuelve un problema o se
sos patrones conductuales. Cuando el reforza- aprende algo puede aplicarse despus a situa-
miento est subordinado al nmero de respuestas ciones posteriores de carcter semejante. Los or-
(programas de razn), el organismo tiende a res- ganismos aprenden las estrategias de desvalidez
ponder ms rpidamente que cuando se basa en o pereza, si viven situaciones donde su compor-
el tiempo (programas de intervalos). Si reforza- tamiento no influye en los acontecimientos.
mos las respuestas de manera peridica (progra-
mas fijos), el organismo tender a hacer una 9. Si se quiere aprender una habilidad complicada,
pausa despus de recibir un premio. Si los refor- es preciso dominar y coordinar varias respues-
zamientos aparecen en periodos irregulares, el tas nuevas. El aprendizaje de habilidades se fa-
organismo mantendr un ritmo uniforme de ac- cilita por imitacin y moldeamiento. Para
tividad. Las respuestas reforzadas intermitente- aprender una habilidad, hay que integrar las
mente desaparecen con mayor lentitud durante nuevas respuestas en cadenas, las cuales a su vez
la extincin que las que recibieron un reforza- se organizan despus y constituye patrones de
miento continuo. respuestas.

5. Por seales se entiende los estmulos que con el 10. La modelacin es una especie de aprendizaje que
tiempo se han ido asociando a la obtencin de resulta de la imitacin.

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CAPTULO 6 / APRENDIZAJE: PRINCIPIOS Y APLICACIONES 127

j 27
PREGUNTAS DE REPASO
1. Qu tipo de aprendizaje se realiza cuando una 5. Da algunos ejemplos de reforzadores primarios.
respuesta anterior queda vinculada a un nuevo Qu tipo de reforzador es el dinero?
estmulo? Qu trminos utiliz Pavlov para de
signar los siguientes elementos de sus experimen- 6. Los estmulos aversivos pueden utilizarse en dos
tos con perros: comida, la respuesta de salivacin formas. Cules son? En qu se distinguen?
del animal al ver la comida, el sonido del diapa-
sn, la respuesta de salivacin al or el sonido del 7. Cmo desarroll Martin Seligman la teora de
diapasn? Con qu palabra design el hecho de la desvalidez en los animales? Una persona que
golpear varias veces el diapasn sin darle comi- haya aprendido la desvalidez tender ms a
da al perro? sufrir depresin. Si alguien se siente deprimido
y desvalido despus de un examen escolar,
2. Qu psiclogo es uno de los que ms han con- cules son las dos cosas en que seguramente pen-
tribuido al desarrollo del condicionamiento ope- sar?
rante? Qu tipo de condicionamiento pone de
relieve que el estmulo produce la respuesta? 8. En qu proceso se refuerza al sujeto por lograr
aproximaciones cada vez ms cercanas a la con-
3. Qu nombre se da a las respuestas positivas? ducta deseada? Qu nombre se da a la secuen-
Qu nombre se da a las respuestas negativas? cia en que una respuesta produce la seal para
Mencione dos tcnicas para lograr que se repita emitir la siguiente respuesta?
un comportamiento y otras dos que evitan que
se repita. 9. Cules son los tres tipos de modelacin?
4. Menciona los cuatro programas del reforzamien-
to elaborados por Skinner.

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Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers ser
capaz de:
explicar el concepto de procesamiento
de informacin.
identificar y explicar los diversos tipos de
sistemas de memoria.
explicar las teoras de la memoria.
describir las unidades y los tipos bsicos
del pensamiento.
definir la solucin de problemas y
describir las estrategias de solucin de
problemas. Captacin de informacin
Atencin selectiva Extraccin de
caractersticas
Almacenamiento de informacin
Almacenamiento sensorial Memoria a
corto plazo Memoria a largo plazo
La memoria y el cerebro
Recuperacin de informacin
Reconocimiento Aplicacin de la
psicologa: testimonio de testigos oculares
El recuerdo Olvido Aplicacin de la
psicologa: estado de nimo y memoria
Cmo mejorar la memoria
Procesamiento central de informacin
Pensamiento Solucin de problemas
Creatividad

128

ERRNVPHGLFRVRUJ
CAPTULO 7

Memoria y pensamiento
Existe algo ms complejo que la mente humana? memoria) y la clasificacin u ordenacin (por el pen-
Pensemos por un momento en el inmenso ma- samiento) de esta informacin dentro del cerebro. La
terial almacenado en la memoria: el nmero del salida denota las ideas y acciones que resulta del pro-
seguro social, la capital de los estados, la letra cesamiento.
del himno nacional, los nmeros telefnicos de
los seres queridos, la alineacin de nuestro equipo
favorito de ftbol soccer, las calificaciones del l-
timo examen escolar. No es extraordinario un sis- CAPTACIN DE INFORMACIN
tema de archivo que permite recordar al instante
una cancin de los Beatles o la receta predilecta? De
qu manera tanta informacin cabe y se organiza en La informacin es cualquier hecho que aminora
el cerebro? la incertidumbre. Por ejemplo, cuando la luz de un
Y yendo ms all del tema de la memoria, cmo semforo pasa de rojo a verde, suministra infor-
pensamos?, en qu forma resolvemos los proble- macin: reduce la incertidumbre sobre si el conduc-
mas?, cmo creamos ideas? En la existencia huma- tor debe o no pisar el acelerador. La informacin
na no hay misterios ms fascinantes, y los psiclogos se transmite a travs de los sentidos en mltiples
apenas han comenzado a investigar el pensamiento formas: voces, sonidos musicales, sabores dulces,
humano. Con la expresin procesamiento de infor- olores penetrantes, imgenes vivaces, texturas duras,
macin designan todas las actividades cognitivas y picaduras dolorosas. En todo momento una confusa
mentales: desde la memorizacin de listas de nme- serie de imgenes, sonidos, olores y otras sensacio-
ros hasta la creacin de poemas y de nuevas tecnolo- nes compiten por nuestra atencin. Si aceptramos
gas. Este proceso se compone de tres etapas: entrada, todos esos estmulos, nos sentiramos agobiados. Dos
procesamiento central y salida. La entrada es la in- procesos nos ayudan a reducirlos a una cantidad
formacin que recibimos a travs de los sentidos. El manejable: la atencin selectiva y la extraccin de
procesamiento central es el almacenamiento (en la caractersticas.
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130 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Atencin selectiva de distancia, lo oiremos y nos concentraremos en ella.


Si alguien pasa a nuestro lado en traje de bao, con
Se da el nombre de atencin selectiva a la capacidad aletas y tubo de respiracin, repararemos en su pre-
de escoger entre varios estmulos sensoriales dispo- sencia. El "fenmeno de la fiesta", nombre que algu-
nibles. Por ejemplo, si uno se encuentra en una gran nas veces se le da a la atencin selectiva, nos permite
fiesta donde la msica toca a todo volumen y todo concentrarnos en una cosa sin ignorar totalmente lo
mundo habla, podr concentrarse en la voz de un que est sucediendo a nuestro alrededor.
amigo e ignorar el resto de los sonidos. En cierto En los experimentos de laboratorio, los investiga-
modo, la atencin selectiva es como sintonizar un dores han demostrado de qu manera la atencin
canal de radio o de televisin. selectiva afecta al cerebro (Hernndez-Pen, 1961).
A diferencia de la televisin, la atencin selectiva Por ejemplo, si le pedimos a un grupo de personas
no bloquea por completo los otros estmulos. Quiz que presten atencin a un estmulo auditivo, aumen-
estemos escuchando lo que dice un amigo, pero al ta el tamao de las ondas cerebrales que registran su
mismo tiempo prestamos atencin a la informacin respuesta al sonido. Mientras eso sucede, las ondas
que nos llega por otros canales. Si alguien menciona que registran la respuesta a lo que se ve disminuyen
nuestro nombre en una conversacin a tres metros porque no prestan atencin a los estmulos visuales.

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CAPTULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 131

Y ocurrir lo contrario, si a esas mismas personas se


les pide que se concentren en los estmulos visuales
(las ondas cerebrales de respuesta a estmulos visua-
les se acrecentarn y se aminorarn las de los est-
mulos auditivos). En un experimento similar se
demostr que cierto tipo de onda cerebral disminu-
ye pero sin que desaparezca, cuando a los sujetos se
les da un problema por resolver o se entabla una con-
versacin con ellos. Tales experimentos parecen in-
dicar que el cerebro evala de alguna manera la
importancia de la informacin que se recibe por va-
rios canales. Permite que la informacin ms impor-
tante llegue a los centros cerebrales superiores, a la
vez que suprime la que carezca de importancia.
Qu hace que un estmulo sea ms importante
que otro? La informacin que favorece la satisfaccin
de necesidades como el hambre y la sed tienen prio-
ridad absoluta. (As, si alguien tiene mucha hambre, Figura 7.2
prestar ms atencin a su comida que a la pltica de Puedes descubrir en esta fotografa
la mesa.) Tambin damos prioridad a los estmulos los rostros escondidos? Para hacerlo
debes extraer las caractersticas que
desconocidos y novedosos. Un tercer factor de la aten- definen el rostro humano de una gran
cin es el inters: cuanto ms inters tengamos en una cantidad de informacin irrelevante y
cosa, mayores probabilidades habr de que nos fije- engaosa.
mos en ella. Por ejemplo, casi todos "sintonizamos
nuestra frecuencia auditiva" cuando omos men- de la informacin sensorial. Si queremos identificar de
cionar nuestro nombre, pues nos interesa lo que la qu modelo es un automvil, observamos determi-
gente dice de nosotros. Asimismo, si empezamos nadas caractersticas (la forma de las defensas, la pro-
a sentir inters por el ajedrez, repentinamente co- porcin entre altura y longitud, etc.). En trminos
menzaremos a prestar atencin a los artculos de generales, ignoramos aspectos como el color, el tapi-
prensa acerca de este juego, a los tableros de ajedrez zado y las llantas, que poco nos dicen sobre el mode-
en los escaparates de las tiendas a los libros especia- lo. De manera anloga, al leer nos concentramos en
lizados y a referencias del juego en conversaciones las palabras importantes, sin fijarnos casi en palabras
diarias (por ejemplo, "jaque al rey"). A veces no se como "el", "y" o "por ejemplo".
trata de estmulos nuevos, estaban en el ambiente el La capacidad de extraer las caractersticas signi-
ao anterior y hace dos aos, pero simplemente no ficativas de un estmulo ayuda a identificarlo y com-
nos interesaban lo suficiente como para que nos fij- pararlo con otros estmulos. Por ejemplo, podemos
ramos en ellos. No obstante nuestro inters se modi- distinguir el rostro de las personas y, al mismo tiem-
fic y esos estmulos se volvieron importantes y ahora po, percibir las semejanzas. Quiz descubramos que
son significativos y reciben nuestra atencin. los miembros de una familia se parecen en la nariz y,
pese a ella, distingamos a cada uno basndonos en
Extraccin de caractersticas otros rasgos fsicos.
Claro que, en cierta medida, la extraccin de ca-
La atencin selectiva no es ms que el primer paso ractersticas se basa en la experiencia, es decir, en
en la reduccin de la entrada (de estmulos). El se- saber lo que hemos de buscar. Esto se aprecia so-
gundo paso consiste en decidir en cules aspectos del bre todo cuando es preciso realizar distinciones
canal seleccionado nos concentraremos. Este proce- finas. Se requiere mucha experiencia para distin-
so, cuyo nombre es extraccin de caractersticas, con- guir un Rembrandt original de una copia bien hecha.
siste en identificar las caractersticas sobresalientes El pblico en general no puede distinguir la calidad

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132 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

de la ejecucin de dos buenos pianistas que tocan el T D R


mismo concierto, pero un experto musical s. Lo mis- S R N
mo sucede con los catadores de vino; al degustar un F Z K
vino no todas las personas pueden distinguir la cali-
dad del sabor, el ao de cosecha y otras caractersti- las personas normalmente podrn recordar cuatro o
cas pero el catador experto s. cinco letras. Segn Sperling, los sujetos tomaban una
A semejanza de la atencin selectiva, la extrac- fotografa mental de las letras y podan releer slo
cin de caractersticas es un proceso evaluativo. Si unas cuantas antes que desapareciera la imagen. A
alguien lee una novela por placer, posiblemente bus- los participantes les dijo que presentara un tono des-
que los pasajes "ms picantes". Si t lees una biogra- pus de proyectarles las letras sobre la pantalla del
fa histrica para preparar un examen escolar, taquistoscopio. Despus de escuchar un tono alto,
seguramente hars lo mismo. Pero, al no encontrar pudieron repetir el rengln superior, despus de un
ese tipo de pasajes, empezars a concentrarte en otros tono medio el rengln intermedio y despus de un
hechos. tono bajo el rengln de la parte inferior. Una vez que
los sujetos aprendieron este sistema, lograban recor-
dar cualquier rengln de letras. As Sperling demos-
ALMACENAMIENTO DE tr que las personas retienen una breve imagen del
estmulo visual, de modo que pueden leer los ele-
INFORMACIN mentos en el rengln correcto despus que la imagen
ha desaparecido de la pantalla.
Para que puedan ser utilizadas, los estmulos que lle- La informacin que los sentidos conservan unos
gan al cerebro se han de registrar, conservar y, quiz, cuantos momentos todava no ha sido reducida ni
"archivar" para consulta futura. Este almacenamiento analizada. Es como una fotografa o una cinta mag-
de entradas se conoce con el nombre de memoria. netofnica de corta duracin, pero con detalles "muy
Los psiclogos distinguen tres clases de memoria, vivos". Sin embargo, cuando llega a la siguiente fase
cada una de las cuales tiene un propsito diferente y la de la memoria a corto plazo ya ha sido anali-
duracin: el almacenamiento sensorial guarda la zada, identificada y simplificada, para que guarde y
informacin unos cuantos instantes; la memoria a maneje cmodamente un tiempo ms largo.
corto plazo la mantiene en la mente cerca de veinte
segundos; la memoria a largo plazo la conserva de
Memoria a corto plazo
modo indefinido.
En ella se guardan los datos de que tenemos concien-
cia en un momento dado. La memoria a corto plazo
Almacenamiento sensorial no necesariamente requiere prestar atencin. Segu-
Los sentidos la vista, el odo y los dems pa- ramente alguna vez habrs escuchado parcialmente
recen ser capaces de retener una entrada durante lo que dice tu interlocutor y luego l te ha acusado
una fraccin de segundo antes que desaparezca. Por de no prestarle atencin. Lo niegas y para probar tu
ejemplo, cuando vemos una pelcula, no reparamos inocencia le repites palabra por palabra lo que te dijo.
en los vacos entre los cuadros. Las acciones pare- Puedes hacerlo porque guardaste las palabras en la
cen fluir continuamente, porque cada marca se con- memoria a corto plazo. Sin embargo, casi rara vez se
serva en el almacenamiento sensorial hasta que llega registra el sentido de lo que dices si no repites las
la siguiente. palabras en voz alta. El hecho de repetir las palabras
Este fenmeno lo demostr Sperling (1960) en un te obliga a fijarte en ellas. A esto los psiclogos lo
experimento muy ingenioso. Con un taquistoscopio llaman repaso.
(aparato que presenta una imagen por muy poco
tiempo) mostr, durante un venteavo de segundo, un Repaso. Si quieres conservar la informacin en la
grupo de letras a los sujetos. Los estudios anteriores memoria a corto plazo ms de algunos segundos,
haban demostrado que, si se presenta un estmulo debers repetrtela en voz alta o mentalmente. As,
como ste cuando buscas un nmero telefnico, podrs recor-

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CAPTULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 133

dar los siete dgitos el tiempo suficiente para marcar- dera si los elementos inconexos fueran un conjunto
los, si los repites varias veces. Si te distraes o come- de palabras aleatorias. Tal vez no notemos este lmite
tes un error al marcar, lo ms probable es que tengas de la capacidad de retencin, porque en condiciones
que volver a consultar el nmero: desapareci de la normales no tenemos que guardar tantos objetos in-
memoria a corto plazo. conexos en la memoria inmediata. O bien los elemen-
Los psiclogos miden este tipo de memoria ob- tos estn relacionados entre s (como cuando omos
servando cunto tiempo puede un sujeto retener hablar a la gente) o bien se repasan y se colocan en la
un trozo o una parte de informacin sin repaso. El memoria a largo plazo.
experimentador le muestra una tarjeta con tres letras, El aspecto ms interesante de este lmite, des-
como CPR. Al mismo tiempo lo obliga a pensar en cubierto por George Miller (1956), es que consta de
otra cosa, a fin de evitar que las repase. Por ejemplo, unos siete elementos de cualquier tipo. Cada uno
le pedir que tan pronto le proyecte la tarjeta empie- puede ser una coleccin de muchos otros, pero se-
ce a contar hacia atrs de tres en tres, comenzando guir habiendo solamente uno si todos estn integra-
con el nmero 798. Si el sujeto realiza esta tarea slo dos en un "trozo". As pues, podemos recordar cerca
durante un tiempo breve, casi siempre recordar las de siete conjuntos inconexos de iniciales como
letras. Pero si por ms de 18 segundos se le impide COMSAT, DDT, SST o las iniciales de la nuestra esta-
que las repase, olvidar la informacin. En conclu- cin favorita de radio, aunque no pudiramos recor-
sin, la memoria a corto plazo parece durar menos dar todas las letras individuales. Ello se debe a que
de 20 segundos si no se repasa. previamente hemos conectado o agrupado las inicia-
les, de modo que DDT es un elemento y no tres.
liso de trozos o grupos. La memoria a corto plazo Uno de los trucos para retener pronto mucha in-
es limitada no slo en cuanto a duracin, sino tam- formacin consiste en agrupar los elementos confor-
bin en cuanto a su capacidad. Por ejemplo, si alguien me van llegando a la memoria. Si relacionamos los
proyecta rpidamente ante tus ojos una serie de dgi- elementos de los grupos, habr menos que recordar.
tos, podrs retener en la memoria inmediata apenas Por ejemplo, recordaremos mejor los nuevos nme-
entre siete y ocho de ellos. Despus de ese nmero, ros telefnicos en grupos de dos o tres (555-6794 o
empezars a confundirlos entre s. Lo mismo suce- 555-67-94) que en una cadena de siete dgitos (5-5-5-

Figura 7.3
Observa slo por un momento la figura de la izquierda. Ahora sin verla responde: Cuntos
puntos viste? Despus haz lo mismo con la figura de la derecha. Probablemente estars
ms seguro y tu respuesta ser ms precisa, porque la organizacin de los puntos en un
reducido nmero de grupos facilita el proceso de informacin.

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134 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

6-7-9-4). Utilizamos el agrupamiento para recordar te queremos decir que puede recordar gran cantidad
estmulos visuales y verbales. de este tipo de informacin. Pero la memoria a largo
A pesar del uso de trozos (agrupamiento), la me- plazo contiene adems representaciones de infinidad
moria a corto plazo no es ms que un dispositivo tem- de experiencias y sensaciones. Quiz hace mucho que
poral. Contiene informacin clasificada como de no piensas en el hogar de tu niez, pero probable-
"posible inters". Si vale la pena recordarla, deber mente todava puedes visualizarlo.
ser transferida a la memoria a largo plazo. La memoria a corto plazo incluye todos los pro-
cesos que hemos descrito. Supn que alguien va a
ver una obra de teatro. Al decir los actores sus parla-
Memoria a largo plazo mentos, los sonidos fluyen a travs del almacena-
miento sensorial. La atencin selectiva excluye el resto
En ella se almacena informacin para uso futuro. de los sonidos y la extraccin de caractersticas con-
Podemos concebirla como una especie de archivo de vierte los sonidos en palabras. stas se acumulan en
nombres, fechas, palabras y rostros. Cuando afirma- la memoria a corto plazo, formando frases, oracio-
mos que alguien tiene buena memoria, generalmen- nes y prrafos con sentido.

Figura 7.4
Flujo del procesamiento de informacin. La entrada a los sentidos se almacena temporal-
mente y parte de ella se transmite hacia la memoria a corto plazo. La informacin puede
conservarse aqu por repaso o bien se enva a la memoria a largo plazo. El material
guardado en la memoria a corto y a largo plazos sirve para tomar decisiones. El proceso de
decisin origina salidas como hablar, escribir o moverse.

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CAPTULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 135

En forma muy parecida, el espectador se concen- retencin se produzca cuando se alteran las caracte-
tra en la accin y en el escenario cambiante. Juntos, rsticas qumicas de la sinapsis. Cuando se aprende
una y otro forman trozos o grupos en su memoria. Al algo, algunas vas cerebrales se facilitan y otras se
cabo de una o dos horas habr olvidado todo menos inhiben. En el momento actual, resulta imposible de-
los parlamentos ms interesantes, pero almacen el cir cul de las dos teoras es la ms verosmil.
signicado de los parlamentos y de las acciones en la Para complicar an ms las cosas, existe una con-
memoria a largo plazo. Al da siguiente, podr ofre- troversia en torno al sitio del cerebro donde residen
cer una descripcin de la obra escena por escena. A lo los recuerdos. Karl Lashley (1929) sostuvo que nin-
largo de este proceso, se suprime la informacin me- guna clula, o grupo de clulas, puede extirparse para
nos importante y tan slo se mantienen los aspectos destruir un recuerdo. De hecho, comprob que deba
esenciales. Un mes despus, el espectador quiz no destruir casi toda la parte superior del cerebro de una
recuerde ms que una idea general de la trama y posi- rata para eliminar la memoria de un problema que el
blemente algunos momentos especialmente impresio- animal haba aprendido a resolver. De ah que, para
nantes. Con el tiempo tal vez no recuerde nada de la muchos psiclogos, los mismos recuerdos pueden
obra. Otros elementos ms recientemente almacena- guardarse en varias partes del cerebro; por eso al
dos bloquean el acceso a los recuerdos anteriores o los destruir un rea simplemente se suprime una copia.
reemplazan. Pero si vuelve a ver la obra teatral, pro- En aos ms recientes, Richard Thompson (1976) y
bablemente reconozca los parlamentos y prevea las otros estudiosos han puesto en tela de juicio las ideas
acciones. Aunque la obra se ha vuelto menos accesi- de Lashley. Segn ellos, con tcnicas fisiolgicas ms
ble, sigue guardada en la memoria a largo plazo. refinadas se podrn identificar algunas vas especfi-
cas del aprendizaje.
La memoria y el cerebro Las ideas anteriores tienen el carcter de conjetu-
ras. Sin embargo, muchos psiclogos piensan que en
Qu sucede en el cerebro cuando algo se guarda en un futuro cercano se llegarn a conocer mejor los pro-
la memoria a largo plazo? Nos hallamos ante una cesos que rigen la memoria.
pregunta que ha generado muchas discusiones. Aun-
que los psiclogos coinciden en que deben ocurrir
algunos cambios en el cerebro, no saben exactamen-
te en qu consisten. RECUPERACIN DE
Algunos investigadores piensan que la memoria INFORMACIN
es resultado de cambios en la forma de las molculas
protenicas del cerebro. En un experimento, se adies-
tr a varios ratones para que corrieran por un labe- La informacin almacenada es intil si no puede re-
rinto, evitando los pasillos donde recibiran una cobrarse de la memoria. Si olvidaste darle a tu mam
descarga elctrica. Despus les inyectaron una sus- una tarjeta de felicitaciones en el da de su cumplea-
tancia qumica que altera la produccin de protenas os, poco te consolar el hecho de que tengas la fe-
en el cerebro. Luego de recibir la inyeccin, los ani- cha archivada en el cerebro. Todos hemos pasado por
males ya no recordaban el camino seguro para salir la penosa experiencia de no lograr recordar el nom-
del laberinto (Flexner, 1967). Aos atrs, un grupo bre de un amigo. Una de las cosas ms frustrantes en
de investigadores (Flood, Bennett y Orme, 1975) lo- la vida es tener una palabra "en la punta de la len-
graron controlar el grado de "amnesia" de los rato- gua", pero no poder recordarla.
nes inyectndoles varias dosis de esa sustancia El problema de la memoria consiste en almace-
durante ciertos periodos despus de realizado el nar miles de elementos en forma tal que se encuentre
adiestramiento. Cuanto ms grande era la dosis de el que se necesita en el momento preciso. La solucin
la sustancia bloqueadora de las protenas, ms olvi- a la recuperacin es la organizacin. Puesto que la
dadizos se volvan los ratones. Una teora establece memoria humana es extraordinariamente eficiente,
que la senilidad se relaciona con el fin de la produc- debe estar muy bien organizada. Los psiclogos an
cin de protenas en el cerebro. no saben cmo est organizada, pero en busca de indi-
Otra teora se centra en las transformaciones de cios siguen estudiando los procesos que intervienen
tipo qumico-elctrico del cerebro. Es posible que la en la recuperacin.

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136 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Reconocimiento o no algo. Si alguien te pregunta el nombre de tu


maestro de primer ao, tal vez no lo recuerdes, pero
La memoria humana est organizada de tal modo que lo ms probable es que reconozcas el nombre si lo
facilita muchsimo el reconocimiento, es decir, las escuchas. De manera parecida, una prueba de opcin
personas recuerdan con mucha exactitud si conocen mltiple har que el estudiante recuerde conocimien-

Testimonio de testigos oculares


Una situacin en que el reconocimiento tiene gran importancia (a veces incluso es cuestin
de vida o muerte) se da en los tribunales. Resulta muy convincente para el juez y el jurado or
a un testigo ocular afirmar al tiempo que seala a alguien en la sala: "Esa persona fue la que
Ionizo."I
Elizabeth Loftus es una psicloga que dedica gran parte de su tiempo a estudiar el testi-
monio de los testigos oculares. Ella demostr (1974) que el jurado se dej llevar por el tes-
tmonio de un testigo, aun despus de demostrar que la visin del acusador era demasiado
deficiente para poder ver el rostro del ladrn.

Los abogados conocen muchos casos de personas acusadas falsamente por testigos ocula-
res, cuyos testimonios resultaron despus ser falsos. En uno de esos casos, un testigo ocular
de catorce aos afirm que el acusado haba asaltado un supermercado en California y le
haba disparado a un agente policiaco. Sin embargo, la evidencia posterior prob que el acu-
sado no se encontraba cerca de la escena del robo.
Loftus (1974) ha realizado una serie de experimentos fascinantes y ha demostrado que,
cuando se le pide a los testigos recordar los detalles de un accidente automovilstico, tienden |
a distorsionar los hechos. Despus que un grupo de estudiantes vio un accidente filmado, les

Figura 7.5
Tres dibujos del asesino "Hijo de Sam" en donde se muestra que los
testigos oculares tienen diferentes recuerdos del aspecto fsico del
delincuente.

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CAPTULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 137

pregunt a algunos: "A qu velocidad iban los autos cuando chocaron?" La estimacin pro-
medio fue de 34 millas (55 km) por hora. Cuando sustituy la palabra "chocaron" por "estre-
llaron" en la pregunta anterior, otro grupo de estudiantes record que los automviles iban a
una velocidad mucho mayor: 41 millas (66 km) por hora.
Loftus (1979,1980) tambin descubri que la memoria de un evento puede distorsionarse
en el proceso de la evocacin. Hechos impactantes, como los que incluyen violencia, pueden
alterar a veces la capacidad de formar un recuerdo resistente al tiempo. Sin un recuerdo fuerte y
claro del evento, los testigos oculares tendern ms a incorporar informacin falsa en la
memoria. Por ejemplo, si un polica le pide a un testigo describir la pistola usada en un robo,
el testigo tal vez recuerde el arma a pesar de que el ladrn nunca la sac.
Los abogados defensores conocen muy bien los efectos que las preguntas sugerentes ejer-
cen sobre los recuerdos. El testimonio experto por parte de psiclogos acerca de la naturaleza de
la memoria humana y los factores que influyen en la exactitud de una identificacin se
necesitarn algunas veces para convencer a los jurados de que sean ms crticos, al evaluar el
testimonio de testigos oculares. Aun despus de esto, estn propensos a creer que el ojo es una
cmara fotogrfica y que la memoria se parece a un videotape.

LA PSICOLOGA DEL MUNDO CONTEMPORNEO

Problemas de la memoria selectiva. Algunas veces los problemas de la memoria pueden presentar
aspectos sorprendentes. Un ejemplo es La prospagnosia, en la cual el paciente no reconoce rostros familiares,
ni siquiera su propia imagen. Quienes la sufren si perciben otros aspectos de la cara, como el hecho de que
exprese felicidad o tristeza.
La prospagnosia casi siempre se debe a un ataque parapljico o a una lesin del crneo y muestra cuan
especficos o selectivos pueden ser a veces los problemas de la memoria.
Otro ejemplo de uno de estos problemas es el caso de un hombre de 34 aos de edad que sufri
un ataque parapljico. Despus recuper sus capacidades, pero le era prcticamente imposible recordar
el nombre de frutas y verduras comunes. Sin embargo, identificaba los objetos si le lean los nombres.
Los problemas de memoria selectiva como los anteriores indican que los recuerdos estn organizados en
categoras. De alguna manera una categora individual se desconecta del sistema global de la memoria.

tos que no podra utilizar en una prueba prctica. La se ejecuta. Este patrn de reconocimiento denota que
capacidad de reconocer indica que en la memoria est un elemento de informacin puede ser "puesto en
guardada mucho ms informacin de la que podra- un ndice" o catalogada en varios "encabezados",
mos imaginar. para que podamos localizarlo en varias formas. As,
El proceso del reconocimiento nos ayuda a en- la "hermosa cajera del Banco Nacional" podra estar
tender mejor cmo la informacin se encuentra al- catalogada bajo "Banco Nacional", "personas de ser-
macenada en la memoria. Reconocemos el sonido de vicio", "amigas potenciales", "rubias" y algunos otros
un instrumento musical (digamos, el piano), sin im- encabezados. Cuanto mayor sea el nmero de cate-
portar la msica que se toque. Tambin reconocemos goras en que est archivado un elemento, ms fcil
una cancin cualquiera que sea el instrumento en que ser recuperarlo de la memoria.

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138 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

El recuerdo
Ms notable an que la capacidad de reconocer la
informacin es la de recordarla. El recuerdo (o recor-
dacin) es la reconstruccin activa de la informacin.
Piensa unos momentos en cuntos recuerdos se re-
quiere en una simple conversacin. Los interlocuto-
res utilizan muchas palabras que contienen todo tipo
de informacin, a pesar de que cada palabra y trozo
de informacin ha de obtenerse individualmente del
almacn de la memoria.
El recuerdo consiste en algo ms que la bsque-
da y obtencin de trozos de informacin. En l par-
ticipan el conocimiento, las actitudes y expectativas
del individuo. Esto se demostr en el siguiente
experimento. Un investigador mostr a un grupo de Figura 7.6
nios de corta edad una botella de agua de colores A nios entre cinco y siete aos de
edad se les mostr una botella medio
inclinada. Despus les pidi que de memoria dibu-
llena, con agua de colores e
jaran lo que haban visto. La mayor parte de los di- inclinada, como la que se observa en
bujos se parecan muy poco a la imagen original. este dibujo. Despus de que todos la
Sin embargo, seis meses ms tarde, cuando a los mis- vieron, se les pidi dibujarla de
mos nios se les pidi dibujar la botella que haban memoria. (Ver figura 7-7.)
visto, la mayor parte traz una imagen ms fiel de la
original. Por lo visto, ahora tenan una mejor idea de actitudes que el individuo tenga a lo largo de su vida.
qu aspecto debera tener la botella inclinada (Inhel- Por ello, algunas veces se producen errores de me-
der, 1969). moria. Uno de ellos recibe el nombre de confabula-
A causa de este proceso de reconstruccin, las cin: el individuo "recuerda" informacin que nunca
memorias cambian con el tiempo. Se simplifican, en- se almacen en la memoria. Generalmente este fen-
riquecen o distorsionan, segn las experiencias y meno ocurre cuando el individuo recuerda fragmen-

Figura 7.7
Dibujos hechos por los nios a quienes se mostr la botella, a) Los nios de siete aos de
edad no lograron reproducir de memoria este dibujo, b) Dibujo realizado por uno de estos
nios seis meses ms tarde. Aunque haba transcurrido medio ao y haba olvidado el
objeto su reproduccin mejor porque se haba hecho una mejor idea del aspecto de las
botellas y de cmo se comporta el agua.

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CAPITULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 139

tos de una situacin e inventa el resto para llenar los do y haya empezado a mostrar sus races. Despus
huecos. Esto es precisamente lo que hacen los testi- de todo, ya estaba aqu cuando constru esas dos ca-
gos oculares de algn delito: llenan las lagunas de su sas (d2) (49), as sucesivamente.
memoria con conjeturas razonables, sin que se per- Pero la vida de un memorizador no est exenta
caten de ello. de problemas y dificultades. Uno de los principales
Hay personas que no necesitan reconstruir la in- problemas de S consista en aprender a olvidar. Su
formacin por poseer una memoria eidtica, llama- cerebro estaba lleno de viejas listas de palabras, n-
da generalmente "memoria fotogrfica". Pueden meros y cartas. Aun cuando procuraba descansar, su
recordar con asombrosa exactitud todos los detalles mente se inundaba de imgenes vivaces del pasado.
de una fotografa, de un texto o de una experiencia Tambin le era difcil leer: toda palabra evocaba mul-
basndose en un breve contacto con ellos. Actualmen- titud de imgenes y le costaba mucho concentrarse
te se discute la exactitud de la memoria fotogrfica. en el significado de un pasaje. En parte por estos pro-
Algunos investigadores sealan que es ms comn blemas, el doctor Luria escribi: S es una persona des-
en los nios que en los adultos. organizada y poco ingeniosa" (65).

La mente de los que poseen una memoria foto-


grfica. En un interesantsimo libro, titulado The Olvido
Mind oa Mnemonist (1968), el psiclogo ruso A. R. De cuando en cuando todo mundo sufre prdida de
Luria presenta uno de los casos mejor documenta- memoria. Estamos seguros de haber visto antes a al-
dos de personas dotadas de una memoria extraordi- guien, pero no recordamos dnde. A veces tenemos
naria. En los aos 20 el reportero de un peridico la palabra apropiada en la punta de la lengua, pero...
acudi al laboratorio de Luria para participar en un Cuando es imposible recordar la informacin que se
experimento de memoria. El psiclogo se asombr encuentra en la memoria a largo plazo, se dice que
al enterarse de que S (as llam al reportero) poda ocurre el olvido. ste puede deberse al deterioro, la
repetir fcilmente 30, 50 o 70 nmeros despus de interferencia o la represin.
escucharlos una vez. Los repeta hacia atrs y hacia Algunas entradas de informacin se desvanecen
adelante con la misma facilidad. Cuando Luria le o se deterioran con el tiempo. Como se mencion con
pregunt algunas de las mismas listas ms de cin- anterioridad, los estmulos se diluyen rpidamente
cuenta aos despus, S todava las recordaba. en la memoria sensorial y en la memoria a corto pla-
Quiz a raz de las pruebas del doctor Luria, S zo. En cambio, no se sabe con certeza si lo mismo
comenz otra carrera como memorizador profesio- sucede con los recuerdos de la memoria a largo pla-
nal: repetira las complicadas listas proporcionadas zo. Sabemos que un golpe en la cabeza o la estimula-
por las personas en una audiencia. Cmo lo hizo? cin elctrica de ciertas reas del cerebro puede
Cada palabra o nmero evocaba ricas imgenes vi- ocasionar prdida de memoria. Se pierden los recuer-
suales que recordaba sin dificultad. Por ejemplo, en dos ms recientes; al parecer se conservan los ms
una ocasin la audiencia le facilit la siguiente fr- antiguos. El hecho de que la informacin olvidada se
mula sin sentido: recupere por medio de la meditacin, la hipnosis o la
estimulacin del cerebro indica que al menos algu-
nos recuerdos nunca desaparecen. En cambio, la in-
terferencia o represin hacen que se pierdan.
La interferencia designa el bloqueo o supresin
S consigui repetirla exactamente tras estudiarla unos de un recuerdo por memorias anteriores o subsecuen-
cuantos minutos. Ms tarde le cont al doctor Luria tes. Ese bloqueo es de dos tipos: proactivo y retroac-
una historia que haba inventado para recordar la tivo. En la interferencia proactiva, el bloqueo lo
frmula. realiza una memoria anterior. En la interferencia
"Neiman (N) lleg y golpe el suelo con su bas- retroactiva, lo realiza una memoria posterior. Su-
tn (.). Volte hacia arriba y vio un rbol alto que se pongamos que te mudas a una casa nueva. Ahora
pareca al smbolo de la raz cuadrada ( ) y pens debes recordar un nuevo domicilio y nmero tele-
para s: 'No es extrao que el rbol se haya marchita- fnico. Al principio te resulta difcil recordarlos

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140 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Recuerdo de los compaeros del bachillerato


Pocos de nosotros olvidaremos alguna vez nuestra poca de estudiantes de bachillerato, con todos
sus momentos hermosos y tristes. Pero, cuntos recordamos los nombres y rostros de los compa-
eros de clase despus de diez, veinte, treinta y hasta cuarenta aos despus de la graduacin?
Segn un estudio, ms de los que cabra suponer.
Para averiguar la duracin de la memoria a largo plazo, los investigadores mostraron a casi
400 graduados de bachillerato, cuya edad fluctuaba entre 17 y 74 aos, fotografas de sus lbu-
mes de esa poca. A continuacin se citan algunos resultados sorprendentes:

35 aos despus de la graduacin, las personas lograban identificar el rostro de nueve de


diez de sus condiscpulos. La matrcula de la escuela no influa en su respuesta.
15 aos despus de la graduacin, podan recordar 90% de los nombres de sus condiscpulos.
El recuerdo de los nombres comenzaba a desvanecerse entre el 70% y 80% cuando la edad
de los sujetos oscilaba entre 30 y 40 aos.
Generalmente las mujeres recordaban mejor los nombres y los rostros.

Los investigadores explican estos resultados tan inslitos sealando la forma en que se obtiene
este tipo de informacin. El depsito de nombres y rostros se acumula durante los aos de bachille-
rato, y la repeticin constante contribuye a consolidarla en la memoria por dcadas.
Por tanto, si tienes miedo de olvidar a tus compaeros de clase que dejaste en el pasado, no te
preocupes. Seguramente formarn parte de tu memoria durante muchos aos.

Poro ms detalles consltese a Harry P. Bahrick, Phyllis O. Bahrick, and Roy P. Wittinger, "Those Unforgettable High
School Days," Psychology Today, December, 1974.

porque interfiere la memoria del domicilio y del n- encuentra en alguna parte de la memoria; slo que
mero telefnico anteriores (interferencia proactiva). no podemos hallarla. Segn Sigmund Freud, a veces
Ms tarde, conoces la nueva informacin pero te es el bloqueo no es accidental. El individuo suprime de
difcil recordar los datos anteriores (interferencia re- manera inconsciente los recuerdos de urta experien-
troactiva). cia aterrizadora o molesta. A este tipo de olvido se le
Es posible que la interferencia s suprima de modo llama represin. El material todava existe en la me-
permanente algunos recuerdos. Otras veces los da- moria, pero se ha vuelto inaccesible por ber tan per-
tos anteriores no se han perdido. La informacin se turbador para el sujeto.

REALIDAD O MITO?

Un aroma agradable contribuye a recordar


las experiencias placenteras.

Realidad. En un experimento, se les pidi a los sujetos recordar los hechos relacionados con varias palabras.
Cuando en el cuarto haba un aroma agradable, tendan ms a recordar los eventos positivos que los nega-
tivos.

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CAPTULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 141

Estado de nimo y memoria


En 1968, Sirhan Sirhan asesin a Robert Kennedy en un hotel de Los ngeles. Sirhan se halla-
ba en estado de gran agitacin cuando cometi el crimen. Al ser interrogado inmediatamente
despus, no recordaba en absoluto el hecho. Se llam entonces a un hipnotizador, quien re-
cre los eventos del asesinato. Mientras Sirhan escuchaba, empez a mostrar agitacin y fue
recordando ms y ms detalles del crimen. Algunas veces, mientras se hallaba en trance,
describa en voz alta los hechos; otras veces registraba sus recuerdos apuntndolos en forma
automtica, sin percatarse de lo que escriba (Bower, 1981). En un estado no hipntico, Sirhan
nunca tena conciencia de esos recuerdos y hasta negaba haber cometido el asesinato.
El caso de Sirhan constituye un ejemplo extraordinario de memoria dependiente del esta-
do. La teora de este tipo de recuerdo descansa sobre la suposicin de que los hechos apren-
didos durante un estado emocional se recordarn mejor cuando el sujeto retorna a l.
Con el propsito de conocer mejor la influencia que el estado de nimo tiene en la memo-
ria, el psiclogo Gordon Bower realiz una serie de estudios de laboratorio. En uno de ellos,
hipnotiz a un grupo de sujetos y los hizo sentirse felices. Mientras se encontraban en ese
estado, les dio una lista de palabras para que la aprendieran. En otra sesin volvi a hipnoti-
zarlos; slo que esta vez hizo que se entristecieran y les dio una lista distinta de palabras por
aprender. Ms tarde fueron hipnotizados de nuevo y se les pidi recordar cualquiera de las
listas que haban recibido con anterioridad. Bower comprob lo siguiente: los sujetos que
trataban de recordar una lista en el mismo estado de nimo en que la haban aprendido
recordaban ms palabras que los que trataban de recordar la lista que haban aprendido en el
otro estado de nimo.
Bower tambin hizo que los sujetos llevaran un registro diario de los eventos emocionales
de su vida. Ms tarde los hipnotiz y les pidi recordar los incidentes que haban registrado.
Descubri que los que haban sido puestos en un estado de nimo triste recordaban ms
hechos desagradables de su vida que aquellos a quienes se les haba hipnotizado para que
estuviesen alegres. Tambin recordaban ms hechos negativos de su niez cuando se encon-
traban en un estado de nimo triste que los hechos felices cuando estaban en un estado de
nimo feliz.
Este recuerdo dependiente del estado de nimo lo explica Bower sealando que el estado
de nimo sirve de seal para recuperar informacin. Cuando se almacena un recuerdo, que-
da asociado a determinada emocin y a acciones o personas especficas. Ms tarde el estado
emocional es una especie de marcador del hecho en la memoria. Cuando nos hallamos en el
mismo estado de nimo, tenderemos ms a localizar la memoria marcada.
La investigacin de Bower tiene aplicaciones prcticas. Primero, si queremos aumentar al
mximo el recuerdo del material, una manera de hacerlo es evocarlo en una circunstancia o
contexto emocional semejantes a aquel en que lo aprendimos. Por ejemplo, si la tensin que
experimentamos al estudiar para un examen se acompaa tambin de tensin cuando lo
realizamos, seguramente recordaremos mejor el material estudiado. A menudo, los alumnos
se relajan cuando estudian para un examen y muestran ansiedad cuando lo realizan; en opi-
nin de Bower, esto no es recomendable.

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142 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

LA PSICOLOGA EN EL MUNDO CONTEMPORNEO

El mtodo SQ3R. En ingls las siglas SQ3R se refieren a lo siguiente:

1) Survey = hojea: en este paso se leen rpidamente los encabezados para saber de qu trata la seccin o
apartado.
2) Question = preguntar: en este paso cada encabezado se convierte en pregunta para no olvidar lo que
debes aprender.
3) 3R. Son tres pasos que en ingls empiezan con r (read = leer, recite = recitar y review = reparar). Es decir,
en ingls tenemos 4 mnemotcnicos que se refieren en realidad a 5 pasos en espaol.
Por tanto, en espaol la designacin mnemotcnica de este mtodo de estudio debera ser:
Hojear
Preguntar
Leer
2R (dos pasos que empiezan con r: recitar y repasar)
En gran medida, la eficacia de este mtodo se debe a que el estudiante se ve obligado a reflexionar
activamente sobre el contenido de la lectura.

en aprenderla hasta el cansancio, es decir, seguir re-


Cmo mejorar la memoria pasndola aun despus de que se conoce bien. Otra
Las tcnicas para mejorar la memoria se basan en una manera consiste en abstenerse de estudiar simult-
organizacin eficiente de lo que se aprende y en agru- neamente material parecido. En vez de estudiar his-
parla en paquetes o trozos de fcil manejo. El carc- toria inmediatamente despus de sociologa, te
ter significativo, la asociacin, la ausencia de aconsejamos estudiar biologa. Otro mtodo consiste
interferencias y el nivel del aprendizaje original son en espaciar el aprendizaje. Tratar de asimilar gran-
factores que influyen en la capacidad de recobrar des cantidades de informacin en una sola sesin pro-
datos de la memoria. voca mucha interferencia. Es mucho mejor estudiar
Cuanto ms significativo sea algo, ms fcil ser un poco a la vez.
recordarlo. Por ejemplo, habr mayores probabilida-
des de que recuerdes las cinco letras GMAOI, si estu- Mnemotcnica. Con este nombre se designan los
vieran organizadas formando la palabra AMIGO. De mtodos para utilizar la asociacin cuando se quiere
manera anloga, recuerdas mejor las cosas si las aso- memorizar informacin. Los antiguos griegos memo-
cias a otras que ya estn almacenadas en la memoria rizaban sus discursos caminando mentalmente en su
o bien con una profunda experiencia emocional. Se- hogar o en el vecindario y "poniendo" cada lnea del
gn dijimos antes, cuanto mayor sea el nmero de discurso en un lugar diferente. Una vez efectuadas
"encabezados" o categoras en las cuales est catalo- las asociaciones, recordaban el discurso recorriendo
gado un recuerdo, ms accesible ser. Si una entrada mentalmente sus pasos y "recogiendo" cada lnea. Un
de informacin se analiza y cataloga bajo muchos
encabezados, cada asociacin servir para evocarla. mtodo ms comn son las rimas de que nos servi-
Si asociamos la nueva informacin con sonidos, sa- mos para recordar el nmero de cada mes ("Treinta
bores, olores, texturas y otros estmulos intensos, cual- das tiene septiembre").
quiera de ellos evocar el recuerdo. Cuanto ms Otra tcnica mnemnica consiste en hacerse una
sentidos usemos al tratar de memorizar algo, mayo- imagen mental que contenga la informacin por re-
res probabilidades habr de que lo recuperemos des- cordar: cuanto ms chistosa, mejor.
pus. ste es uno de los secretos para mejorar la Las tcnicas mnemnicas no son mgicas. En rea-
memoria. lidad, suponen trabajo adicional: inventar palabras,
Por motivos similares, una estrategia eficaz para historias y otros recursos. Pero el simple hecho de
proteger un recuerdo contra la interferencia consiste tratar de hacerlo te ayudar a recordar.

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CAPTULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 143

Figura 7.8
ste es un mnemotcnico para recordar que Picasso fue cubista. A menudo cuanto ms rara sea la imagen mental, ms ayudar a
retener la informacin que nos resulta difcil recordar.

PROCESAMIENTO CENTRAL palabras de la memoria y producir oraciones nunca


antes elaboradas como (sta).
DE INFORMACIN
Unidades del pensamiento. Los procesos del pen-
Si el almacenamiento y la recuperacin fueran samiento se basan en varios medios o unidades del
los nicos procesos con que manejamos la infor- pensamiento: imgenes, smbolos, conceptos y reglas.
macin, seramos simplemente cmaras fotogrfi- Existe una ciencia que se ocupa slo de estos proce-
cas y proyectores de excelente calidad. Pero el pro- sos del pensamiento: la lgica.
cesar nos permite hacer cosas en comparacin con La unidad ms primitiva del pensamientos es la
las cuales las ms complejas computadoras pare- imagen, es una representacin mental de un hecho u
cen juego de nios. Estos procesos el pensamiento objeto. La representacin generalmente no es una
y la solucin de problemas son extremadamente copia exacta; por el contrario, contiene tan slo los
impresionantes cuando muestran originalidad y crea- aspectos sobresalientes del original. Por ejemplo, si
tividad. un adulto intenta visualizar a su abuela que falleci
cuando l tena siete aos de edad, probablemente
no recuerde ms que algunos detalles: quiz el color
Pensamiento de su cabello o una joya que usaba.
Podemos decir que el pensamiento consiste en modi- Una unidad ms abstracta del pensamiento es el
ficar y reorganizar la informacin guardada en la smbolo, sonido o diseo que representa un objeto o
memoria, a fin de generar nueva informacin. Gra- cualidad. Los smbolos ms comunes del pensamien-
cias a l podemos integrar cualquier combinacin de to son las palabras: cada una es un smbolo que re-

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144 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Figura 7.9
Este problema fue ideado por el psiclogo Edward De Bono, quien piensa que el pensa-
miento dirigido normal no es suficiente para resolver problemas nuevos y originales. En su
mtodo hay que utilizar el pensamiento no dirigido, a fin de crear nuevas formas de ver el
problema.

presenta algo. Una imagen representa una vista o so- de informacin. No es necesario que consideremos
nido especficos; en cambio, un smbolo puede tener como especfico cada nuevo elemento de informacin,
varios significados. El hecho de que los smbolos di- puesto que ya sabemos algo acerca de la clase de ob-
fieran de lo que representan nos permite pensar en jetos o experiencias a las cuales pertenece.
situaciones u objetos que no estn presentes, recorrer La cuarta y ms compleja unidad del pensamien-
el pasado y el futuro, imaginar cosas y situaciones to es la regla, enunciado de una relacin que existe
que nunca existieron ni existirn. Los nmeros, le- entre los conceptos. He aqu algunos ejemplos: una
tras y los signos de puntuacin son smbolos muy co- persona no puede estar en dos lugares al mismo tiem-
nocidos de ideas que no tienen existencia concreta. po; la masa permanece constante a pesar de sus cam-
El smbolo recibe el nombre de concepto cuando bios de aspecto.
designa una clase de objetos o hechos que poseen atri- Las imgenes, smbolos, conceptos y reglas cons-
butos comunes o los atributos propiamente dichos. tituyen las estructuras fundamentales de la actividad
"Animales", "msica", "lquido" y "gente buena" son mental. Nos ofrecen una forma econmica y eficien-
ejemplos de conceptos basados en los atributos co- te de representar la realidad, de manipularla y reor-
munes de objetos y experiencias que pertenecen a ganizarla, de idear formas diferentes de operar. Un
cada una de las categoras. As el concepto "animal" estudiante puede reflexionar sobre todas las carreras
distingue un grupo de organismos de cosas como los que le ofrece su universidad, ponderar los pros y los
automviles, zanahorias y el queso roquefort. Los contras y decidir cul escoger sin tener que probar
conceptos nos permiten agrupar grandes cantidades todas.

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CAPTULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 145

Tipos de pensamiento. Pensamos en dos formas un rgimen de estudio sistemtico para no perder la
diferentes. La primera, denominada pensamiento poca salud mental que te queda, etctera.
dirigido, es un intento sistemtico y lgico por al- En algunos problemas debers tomar como pun-
canzar una meta en particular, como la solucin de to de partida la meta que te hayas propuesto. Los
un problema. Es una modalidad que depende prin- escritores de novelas de misterio a menudo utilizan
cipalmente de smbolos, conceptos y reglas. El otro este mtodo: deciden cmo terminar la historia
tipo, llamado pensamiento no dirigido, consiste en ("quin lo hizo") y luego idean una trama que lleve a
el flujo libre de los pensamientos por la mente, sin ese final.
que se busque una meta ni se siga un plan; depende En otros problemas debers analizar varias for-
ms bien de las imgenes. mas de llegar a la meta deseada. Supongamos que
El pensamiento no dirigido suele ser rico en im- una mujer necesita estar en Guadalajara a las 11 de la
genes y sentimientos. Ejemplos tpicos de l son los maana del 7 de julio para asistir a una conferencia
ensueos, las fantasas y las ilusiones. La gente recu- de negocios. Revisa las partidas y llegadas de los
rre a este tipo de pensamiento cuando se relaja o tra- autobuses y trenes, los vuelos de las lneas reas y las
ta de evadir el aburrimiento o las preocupaciones. compaas de alquiler de autos. El nico tren que
Este tipo de pensamiento a veces aporta ideas muy parte esa maana a Guadalajara llega a las 5 de la
originales respecto a las metas o creencias persona- maana (demasiado temprano) y en el mismo caso
les. Los cientficos y artistas aseguran que algunas est el primer autobs, el primer avin arriba a las
de sus ideas ms creativas surgen de las digresiones 11 de la maana (muy tarde). Por tanto, decide alqui-
de su pensamiento cuando han dejado momentnea- lar un automvil e ir manejando.
mente de lado un problema. Cuando decidimos cul estrategia aplicar en una
Por el contrario, el pensamiento dirigido es pro- situacin determinada, casi siempre analizamos el
positivo y deliberado. Por medio de l resolvemos problema para ver si se parece a una situacin ante-
problemas, formulamos y seguimos reglas, estable- rior. Seguramente podremos aplicar con xito una
cemos y luchamos por cumplir nuestros objetivos. estrategia que nos dio resultado en el pasado. Cuan-
to ms original sea el problema, ms difcil ser dise-
ar una estrategia para solucionarlo.
Solucin de problemas
Una de las funciones centrales del pensamiento diri- Inclinacin. Hay ocasiones en que ciertas estrate-
gido consiste en resolver problemas, esto es, cerrar gias tiles quedan conectadas de manera permanen-
mentalmente la brecha existente entre una situacin te con el proceso de solucin del problema. Cuando
actual y una meta deseada. La brecha puede estar una estrategia se convierte en hbito, recibe el nom-
entre el hambre y la comida, una columna de cifras y bre de inclinacin: estamos "propensos" a abordar
un total, la falta de dinero y las facturas por pagar, el problema en determinada forma. Por ejemplo, un
un cncer y un tratamiento. En todos los ejemplos jugador de ajedrez siempre intenta controlar los cua-
citados, para llegar a la solucin del problema se re- tro cuadros del centro. Cada vez que su oponente ata-
quiere un poco de pensamiento dirigido. ca, responde buscado la forma de recobrar el control
de esos cuadros. Tiene una "inclinacin" por esta es-
Estrategias. En la solucin de problemas se necesita trategia. Si eso le ayuda a ganar, muy bien. Pero al-
aplicar estrategias, o sea mtodos especficos para gunas veces una inclinacin dificulta la solucin del
abordarlos. Una estrategia consiste en dividir un pro- problema y entonces recibe el nombre de rigidez. En
blema complejo en otros ms pequeos y ms fciles ese caso est la conducta del individuo que no se
de resolver. Por ejemplo, se acerca el final del semes- adapta ni cambia segn las circunstancias.
tre o del ao escolar y tu vida es un verdadero desas- Una forma en que una inclinacin puede interfe-
tre. Ni siquiera tienes tiempo para amarrarte las rir con la solucin de un problema es la rigidez fun-
agujetas. Resuelves el problema dividindolo en par- cional, esto es, la incapacidad de imaginar nuevas
tes ms pequeas: estudiar para el examen de mate- funciones de objetos conocidos. En los experimentos
mticas; terminar el trabajo cuya entrega ya est referentes a este tipo de rigidez, se les pide a los suje-
retrasada; cancelar la cena con tu novia; programar tos resolver un problema en que deben emplear un

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146 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Figura 7.10
Con los materiales que muestra esta fotografa, cmo montaras verticalmente la vela en
una pared de madera, en forma tal que puedas encenderla? Este problema lo formul Cari
Duncker para probar la eficacia con que la gente logra superar la rigidez funcional. La
solucin viene en la figura 7.14.

objeto conocido en una forma nueva (Duncker, 1945). siempre exige un poco de creatividad. Sin embargo,
Puesto que estn propensos a utilizarlo en la forma ciertas formas de solucin son simplemente ms bri-
habitual, tendern a prestar atencin tan slo a las llantes, elegantes o eficientes. Los psiclogos no sa-
caractersticas relacionadas con su uso ordinario. Su ben con exactitud por qu algunos individuos piensan
respuesta es rgida. ms creativamente que otros, aunque han identifica-
Otro tipo de rigidez ocurre cuando se hace una do algunas de las caractersticas del pensamiento
suposicin errnea acerca de un problema. En la fi- creativo, entre ellas la flexibilidad y la capacidad de
gura anexa, por ejemplo, el problema estriba en co- recombinar elementos para lograr la intuicin (lla-
nectar los puntos con cuatro lneas rectas sin levantar mada tambin comprensin sbita). Tambin la edu-
el lpiz. A la mayor parte de las personas les ser cacin influye cuando en la escuela se ha enfrentado
difcil resolver el problema, ya que errneamente al alumno a que encuentre la solucin de problemas
suponen que no deben salir del rea de los puntos. por ellos mismos.
Los que tratan de resolver un problema mostra-
rn una tercera clase de rigidez. Casi todos buscan
mtodos directos de resolver los problemas y no cap-
tan las soluciones que requieren pasos intermedios.
La rigidez puede superarse si nos percatamos de
que nuestra estategia no funciona y buscamos otras
formas de acometer el problema. Cuanto ms habi-
tual sea la situacin, ms difcil ser modificar la con-
ducta para solucionarla. La rigidez es menos probable
tratndose de problemas originales, o a los que nos
hemos enfrentado pocas veces.

Creatividad
La creatividad es la capacidad de utilizar la infor-
macin en forma tal que el resultado sea nuevo, ori-
ginal o significativo. La solucin de un problema

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CAPTULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 147

Figura 7.12
Cmo resolveras este problema? Ocho soldados deben cruzar un ro, pero la nica forma
de hacerlo es usar un bote pequeo en el que juegan dos nios. El bote puede transportar
al mximo a los dos nios y un soldado. De qu manera atravesarn los soldados? La
respuesta la encontrars en la figura 7.14.

Flexibilidad. Dicho de manera ms simple, la flexi- 1. soccer zapato calcetines


bilidad es la capacidad de superar la rigidez. Los 2. amarillo pastel crema
3. patas asiento paleta
psiclogos han diseado pruebas ingeniosas para 4. cumpleaos aniversario celebrar
medirla. En una de ellas se le pide al sujeto mencio- 5. suerte jugada barista
nar una palabra que tengan en comn las tres de cada 6. collar perla peine
rengln. Para hacerlo, debe ser capaz de pensar en la 7. civil corriente lunar
multitud de aspectos de cada una de ellas. Otra prue- 8. billar redonda plegable
9. puerta inglesa ama
ba consiste en preguntarle a un grupo de personas 10. cuajada crema condensada
cuntas aplicaciones pueden imaginar para un obje- 11. ventas supremo redaccin
to, como un ladrillo o una grapa. Cuantas ms apli- 12. tiempo viejo tarde
caciones encuentren, mayor ser su flexibilidad. Es 13. pocas chivo corrida
discutible el hecho de que estos tests realmente mi- 14. vapor tina bao
15. voz temporada estatura
den la creatividad. Pese a ello, es obvio que el pensa-
16. caa piln morena
miento inflexible y rgido conduce a soluciones poco 17. pblica maestra pa
originales, reiterativa o a ninguna en absoluto. 18. oveja ropa peste
19. hombre sucio redondo
Recombinacin. Cuando se conocen los elementos 20. idea hermana rueda
de un problema pero no la solucin requerida, sta
puede lograrse por recombinacin, una nueva orga-
nizacin mental de los elementos. As, en el ftbol Flgura7.13
americano y en basquetbol no hay nuevas jugadas, Prueba diseada para medir la flexibilidad del
tan slo nuevas combinaciones de las ya existentes. pensamiento. Consiste en nombrar una
palabra que tengan en comn las tres de cada
La recombinacin parece ser parte indispensable de rengln. Por ejemplo, la respuesta a la
la creatividad. Muchos creativos aseguran que nin- primera serie es "pie". (Las respuestas se dan
gn poema verdaderamente hermoso ni ningn in- en la figura 7.14.)

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148 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

vento original han sido producidos por alguien que Otro resultado de una ingeniosa recombinacin
no haya pasado largos aos estudiando un tema. El es el poema tan original de Samuel Taylor Coleridge:
creativo toma la informacin recopilada por l y por "Kubla Khan". Los estudios demostraron que casi to-
otros y la estructura de una manera totalmente nue- das las palabras y frases proceden directamente de
va. El brillante filsofo y matemtico Sir Isaac las lecturas y la experiencia personal del autor. Cole-
Newton, quien descubri las leyes del movimiento, ridge recombin esos elementos durante un periodo
dijo en cierta ocasin: "He visto ms lejos que otros de pensamiento no dirigido: un periodo de sueo
porque me apoy en los hombros de verdaderos gi- provocado por drogas. Al despertar tena en la men-
gantes del pensamiento." En otras palabras, consi- te todo el poema, pero slo logr escribir una parte
gui recombinar los descubrimientos de grandes de l antes de ser interrumpido por alguien que lla-
cientficos que le haban antecedido y llegar a verda- maba a su puerta. Cuando quiso reanudar la escritu-
des nuevas y de mucho alcance. ra del poema, ste ya se haba esfumado de su mente.

Figura 7.14 de observar la caja de cerillos y la de prueba de flexibilidad requieren ignorar


Soluciones a los problemas expuestos las velas como algo ms que simples las asociaciones comunes y buscar las
en el captulo. Ntese que en cada caso contenedores que se desechan. La menos predecibles. e) Los primeros
para resolverlos hay que romper con cuerda es intil para resolver el pasos para resolver el problema de
ciertos hbitos del pensamiento, a) En problema en s, pero sirve para cruzar el ro. Una vez que el sujeto
el problema del prestamista que plante confundir, c) Como ya se indic en el descubre el primer paso de la solucin,
De Bono, es difcil imaginar que puede texto, la solucin de este problema quedar ms confundido si no compren-
quitrsele el control de la situacin a queda bloqueada, si se supone que no de la prolongada naturaleza cclica del
ese poderoso personaje, b) Para deben traspasarse los lmites marcados proceso necesario.
resolver el problema de la vela, hemos por los puntos, d) Las respuestas a la

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CAPTULO 7 / MEMORIA Y PENSAMIENTO 149

Figura 7.15
En algn momento de su vida, todo mundo ha tenido la experiencia de la comprensin
sbita (intuicin de soluciones). Recuerdas el episodio ms reciente en que te hayas
sentido frustrado, hayas desistido algn tiempo y repentinamente se te presente la solucin
del problema sin que la busques?

Intuicin de soluciones (comprensin sbita). Es la Al parecer algunos animales pasan por este mis-
aparicin repentina de una solucin por la recombi- mo ciclo de frustracin, abandono temporal del pro-
nacin de los elementos. Generalmente se presenta blema (durante el cual ste "se incuba") y reaparicin
cuando han sido intiles los esfuerzos y estrategias de la solucin o comprensin sbita. Por ejemplo,
para resolver un problema. As, el cientfico o artis- Wolfgang Khler (1925) meti un chimpanc en una
jaula donde una penca de pltanos estaba colgada
ta llegan a un estado de gran frustracin y desisten fuera de su alcance. Haba tambin all varias cajas
temporalmente. Pero al parecer el proceso de recom- de madera. En un principio el chimpanc prob al-
binacin prosigue en el nivel subconsciente. Cuando gunas formas de alcanzar la fruta pero fracas. Fi-
estn absortos en alguna otra actividad, sbitamen- nalmente se sent, dndose por vencido y un rato se
te se les ocurre la respuesta. A esta comprensin s- mantuvo con la vista perdida. Repentinamente, el
bita se le conoce con el nombre de intuicin repentina animal salt, apil las tres cajas una sobre otra, trep
de la solucin. a la parte superior y tom los pltanos.

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150 PSICOLOGA PARABACHILLERATO

RESUMEN
1. El procesamiento de informacin consta de tres 6. El olvido puede deberse al deterioro, la interfe-
pasos: entrada por los sentidos, procesamiento rencia o la represin. El deterioro es la desapari-
central (memoria, pensamiento) y salida o con- cin de un recuerdo. La interferencia ocurre
ducta (ideas o acciones). cuando datos nuevos o viejos bloquean o supri-
men el recuerdo de un trozo de informacin re-
2. Dos procesos que ayudan a reducir las entradas lacionado con ellos. En la represin, ha quedado
de informacin a una forma manejable son la bloqueado el acceso a las memorias.
atencin selectiva y la extraccin de caractersti-
cas. El primer proceso es la capacidad de captar 7. La informacin se almacena con la mxima efi-
y escoger entre diversos canales de entrada, cen- ciencia y se recobra ms fcilmente cuando a) est
trndose en algunos e ignorando otros. Se esco- organizada en grupos significativos; b) hay mu-
gen los canales cuando sirve para satisfacer chas asociaciones que conducen a ella y c) ha sido
sobreaprendida.
necesidades, son novedosos o se relacionan con
los intereses del individuo. La extraccin de ca- 8. El pensamiento es el proceso de reorganizar
ractersticas es la capacidad de responder a de- los datos dentro de la memoria para generar
terminados rasgos de un estmulo y de ignorar nueva informacin o ideas. Las unidades del pen-
los otros. samiento son imgenes, smbolos, conceptos y
reglas.
3. La forma ms breve de la memoria es el almace-
namiento sensorial, el cual dura menos de un se- 9. El pensamiento puede ser dirigido y no dirigido.
gundo. Viene despus la memoria a corto plazo, El primero es propositivo y deliberado, como su
que conserva informacin por unos veinte segun- cede en la solucin de problemas y en la toma de
dos. Los datos guardados en ella se olvidan pron- decisiones. El pensamiento no dirigido es menos
to, si no se repasan o transfieren a la memoria a rgido y ms pasivo, como el que se observa en
largo plazo. los ensueos e ilusiones.

4. La memoria a largo plazo contiene informacin 10. La solucin de problemas consiste en cerrar, me-
importante. Segn una teora, la memoria se debe diante estrategias especficas, la brecha existente
a alteraciones en la forma de las molculas pro- entre una situacin presente y una meta desea
tenicas del cerebro. Otra teora se centra en los da. Cuando las estrategias se vuelven hbitos,
cambios qumico-elctricos del cerebro. pueden conducir al fracaso y no al xito. (A la
repeticin de este tipo de estrategias sin xito se
5. La memoria no sera til sin la recuperacin de le llama rigidez.)
informacin. La recuperacin adopta dos moda- 11. La creatividad es la capacidad de manipular la
lidades: el reconocimiento y el recuerdo. Este l- informacin para producir algo nuevo, original
timo es un proceso activo de reconstruccin que y significativo. La flexibilidad y la capacidad de
puede originar errores como la confabulacin, en combinar elementos para lograr la intuicin
la cual los recuerdos se reconstruyen con errores. de la solucin son importantes aspectos de la
El reconocimiento significa simplemente decidir creatividad. A menudo se logra la Compresin
si hemos visto u odo algo antes. sbita despus que se ha desistido.

ERRNVPHGLFRVRUJ
CAPTULO 7/MEMORIA Y PENSAMIENTO

PREGUNTAS DE REPASO

1. Describe los tres pasos de que consta el procesa 6. Cules son las dos teoras que explican las acti-
miento de informacin. vidades del cerebro cuando algo guarda en la me-
moria a largo plazo?
2. Cules son los dos procesos que contribuyen a 7. Seale dos tipos de interferencia que bloquean
reducir las entradas sensoriales a niveles mane la memoria.
jables?
8. Qu factores influyen en la capacidad de recu-
3. Cules entradas de informacin son ms impor- perar datos de la memoria?
tantes que otras?
9. Enumere las cuatro unidades del pensamiento
por orden creciente de complejidad.
4. Menciona los tres tipos de memoria. Cunto
tiempo se conserva la informacin en cada uno 10. Explique cmo una estrategia de solucin de pro-
de ellos? blemas puede dificultar la solucin misma del
problema.
5. Menciona dos estrategias para ampliar los lmi- 11. Cules son las tres caractersticas del pensamien-
tes de la memoria a corto plazo. to creativo?

ERRNVPHGLFRVRUJ
Ob/ef/vos: despus de estudiar este
captulo, deberos ser capaz
de:
identificar el concepto de la interaccin
herencia/ambiente en el desarrollo
humano.
describir la investigacin psicolgica
relacionada con el desarrollo cognitivo.
explicar el desarrollo del lenguaje y la
investigacin conexa con l.
citar los estudios del desarrollo
emocional.
resumir las principales teoras de la
socializacin. Cul es la causa del desarrollo?
El comienzo de la vida
Desarrollo cognoscitivo
Cmo cambia el conocimiento Etapas
del desarrollo cognoscitivo
Desarrollo del lenguaje
Desarrollo emocional
Experimentos con animales
Socializacin
Teora del desarrollo psicosocial de Erikson
Teoras del desarrollo social Teora
cognitiva del desarrollo

ERRNVPHGLFRVRUJ
CAPTULO 8

Infancia y niez
El nio pequeo vive en un mundo de maravillas y CUL ES LA CAUSA
alegra. Una caja vaca le fascina tanto como el rega-
lo que contiene. Su madre y su padre son fuente de
DEL DESARROLLO?
gran placer en su vida y tambin de muchos de sus
sufrimientos. Cada nuevo da es para l una nueva Los psiclogos llevan muchos aos estudiando los
oportunidad de aprender algo. factores que influyen en el desarrollo humano. Por
Resulta difcil creer que alguna vez todos medi- qu un nio destaca en matemticas y otro en msi-
mos 60 cm y empezamos a caminar. Apenas uno o ca? Por qu Alberto comienza a caminar a los once
dos aos despus, pasbamos das enteros jugando meses y Alejandra a los catorce? Se deben las dife-
a la casita, a los policas y ladrones, o al doctor. Ya rencias a la naturaleza, o sea a las caractersticas con-
qued en el olvido la mayor parte de los hechos re- gnitas? O ms bien son resultado del aprendizaje:
lacionados con nuestra infancia, pero hay algo que lo que experimentamos dentro del ambiente? La con-
hemos de recordar: en esa poca cambiamos ms r- troversia de naturaleza frente al ambiente constituye
pidamente y aprendimos ms que en el resto de nues- una cuestin central de la psicologa evolutiva.
tra vida. La mayor parte de los psiclogos contemporneos
La psicologa evolutiva estudia los cambios que coinciden en que ni la naturaleza ni el ambiente de-
se producen a medida que vamos creciendo y enve- terminan por s mismos el desarrollo. Ms bien, el in-
jeciendo. Abarca el ciclo entero de vida, desde la con- dividuo es el producto de la interaccin entre su
cepcin hasta la muerte. Qu conoce el recin herencia biolgica y su experiencia en el mundo. Y
nacido? Cmo reacciona el nio en los primeros aos dicha interaccin constituye la clave para entender el
de vida? Cmo se aprende a caminar y hablar, a desarrollo humano.
pensar y a sentir? De qu manera se desarrolla la En su estudio clsico sobre el desarrollo del acto
personalidad? stas son algunas de las preguntas que de caminar de nios criados en un orfanato de Irn,
los psiclogos evolutivos intentan contestar. Wayne Dennis (1960) demostr la importancia de la
En este captulo describiremos los procesos ps- interaccin entre naturaleza y crianza. La mayor parte
quicos por los que el ser humano pasa durante la de los nios empiezan a caminar hacia el primer ao
infancia y la niez. En los siguientes trataremos de de edad; en cambio, los hurfanos lo hicieron mucho
la adolescencia, la edad adulta y la vejez. despus de cumplir dos aos de edad. Los resultados
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154 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

de este experimento son de gran inters, porque el res ambientales tienen mayores probabilidades de
investigador no atribuye la tardanza en caminar a la incidir en el desarrollo. Por ejemplo, en la dcada de
desnutricin ni a ninguna otra causa biolgica. Por 1950 y en la de 1960 se recetaba un medicamento, la
el contrario, la atribuye a la falta de oportunidad de talidomida, a las embarazadas para aliviarles las nu-
adoptar una postura de pronacin (inclinada hacia seas y el insomnio. Sin embargo, cuando muchas de
abajo) o de sostenerse sobre una almohada ayudado ellas dieron a luz, se descubri que el medicamento
por un adulto carioso. Ms an, como a los nios se causaba defectos congnitos. En concret, interrum-
les obligaba a permanecer acostados de espaldas, no pa el crecimiento de brazos y piernas, de modo que
se arrastraban ni gateaban antes de caminar. Por el los pies y las manos crecan directamente de los cuer-
contrario, se deslizaban por el piso sobre la espalda. pos de los nios afectados. Investigaciones posterio-
Este hallazgo muestra que la secuencia del desarrollo res revelaron que la talidomida slo Ocasionaba
motor se basa, en parte, en el ambiente del nio. No se defectos congnitos si se ingera entre el da 38 y el
trata de una progresin universal ni automtica. da 55 del embarazo, o sea durante el periodo crtico
Los investigadores han descubierto tambin que, para que la talidomida surtiera su efecto. Si una em-
si tanto la naturaleza como el ambiente influyen en barazada la tomaba transcurrido este lapso, no pona
el desarrollo, entonces la sincronizacin de esta inte- en peligro a su hijo (Steinberg, Belsky y Meyer, 1991).
raccin resulta decisiva. Dicho con otras palabras, hay Tambin se han descrito los periodos crticos entre
periodos crticos en los cuales determinados facto- los animales. Konrad Lorenz, estudioso del com-

Algunas etapas del desarrollo motor del lactante. Aunque algunos nios llegan a las etapas antes que otros, el orden de ellas es el
mismo para todos. Las barras ms oscuras muestran los intervalos de edad en el desarrollo durante cada una de las etapas. La
barra del extremo izquierdo es la edad en que el 25% ha dominado ya este movimiento; la del extremo derecho es la edad en que
el 90% lo domina. El punto donde se unen la parte ms oscura y la ms clara de la barra es la edad en que la mitad de los nios
domina ya el movimiento.

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CAPTULO 8 / INFANCIA Y NIEZ 155

portamiento animal, descubri que las cras de gan- se realiza mediante un ser humano y no mediante la
sos pasaban por un periodo crtico en el cual con- madre, preferirn la compaa del hombre a la de
traan el apego por su madre. A este proceso se le otros gansos y ms tarde hasta tratarn de aparearse
llama impronta (impresin). Pocas horas despus de con seres humanos.
salir del cascarn, las cras empiezan a seguir la pri- Tradicionalmente se han considerado permanen-
mer cosa que ven. Cualquiera que sea ese primer tes los cambios psquicos que se producen durante
objeto, permanecern a su lado y desde ese momen- un periodo crtico. No obstante, algunos psiclogos
to lo tratarn como si fuera su madre. Por supuesto, prefieren designar con la expresin periodo sensi-
casi siempre lo primero que ven es su madre; sin em- ble el tiempo especfico en que los individuos son
bargo, Lorenz comprob que, si l u otro objeto m- ms receptivos a ciertas influencias del ambiente. El
vil (por ejemplo, una caja verde que era arrastrada cambio que se opera durante ese periodo no necesa-
por el suelo), sustitua a la madre, las cran lo segui- riamente tiene que ser permanente. El apego tempra-
ran. A partir de su experiencia temprana con la ma- no de un lactante a su madre o al que lo cuida ocurre
dre o con la madre sustitua los animales se durante este periodo. Ms adelante nos ocuparemos
forman su idea de lo que es un ganso. Si la impronta en este captulo de las consecuencias del apego.
Finalmente, aunque generalmente se reconoce la
existencia de periodos sensibles, el momento de su
aparicin no es un factor importante en todos los cam-
bios evolutivos. Es decir, el hombre tiene la capaci-
dad de adquirir varias habilidades prcticamente en
cualquier edad. Por ejemplo, aprende a leer casi en
cualquier edad despus de los cinco aos. No obs-
tante, la estructura biolgica rige las habilidades que
pueden aprenderse sin importar la edad. As, no
podemos aprender a volar a ninguna edad. Al ir le-
yendo este captulo, reconocers muchos conceptos
y ejemplos que muestran la interaccin entre la natu-
raleza y el ambiente en el proceso del desarrollo.

EL COMIENZO DE LA VIDA

El desarrollo se inicia mucho antes que nazca el nio.


La embarazada sentir un fuerte pataleo en su vien-
tre durante las ltimas etapas de la gravidez; y es
comn que el feto (nio an no nacido) se chupe el
pulgar, aun cuando nunca ha succionado el seno
materno ni un bibern.
El nacimiento impone nuevas y extraordinarias
exigencias a la capacidad de adaptacin y de super-
vivencia del recin nacido. ste pasa de un ambien-
te, donde se encontraba totalmente protegido por
lquido al ambiente areo en donde se ve bombar-
deado por luces, sonidos, impresiones tctiles y tem-
Figura 8.2 peraturas extremas. Los lactantes pueden realizar
Konrad Lorenz y las cras de ganso algunos patrones de movimientos coordinados, lla-
que muestran apego por l mados reflejos, que son desencadenados por el est-
(impronta) en vez de mostrarlo por mulo correspondiente. El reflejo de prensin, por
su madre.

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156 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

ejemplo, es una respuesta a un estmulo tctil sobre la diendo estos comportamientos, podremos deducir
palma de la mano. El lactante puede adems asir un cmo percibe el mundo. Por ejemplo, los investigado-
objeto, digamos un dedo, con tanta firmeza que si se res pueden mostrarle dos patrones visuales. Si el nio
le levanta en el aire no caer. Se cree que este reflejo manifiesta que prefiere uno al observarlo de manera
sea un vestigio de una etapa primitiva de la evolucin uniforme, su conducta ser un indicador de qu
del hombre, en la cual los recin nacidos tenan que discrimina entre los dos. De hecho, las investigacio-
sujetarsea losabrigos de tipo simios de su madre mien- nes recientes revelan que los recin nacidos utilizan
tras ella trepaba los rboles o iba en busca de comida. todos los sentidos: ven, oyen, gustan, huelen y tocan.
Tambin el reflejo de bsqueda es de vital im- Sin embargo, algunos de esos sentidos pasan por un
portancia. Si a un recin nacido se le toca un rea de cambio evolutivo al ir creciendo el nio. Los recin na-
la boca, mover la cabeza y la boca hacia la fuente cidos tienen sobre todo capacidades visuales relativa-
del estmulo tctil. As, el contacto del pecho de la mente limitadas. Pese a ello, a los seis meses la vista
madre con su mejilla orienta la boca del nio hacia el ha alcanzado ya un nivel adecuado de desarrollo. Y
pezn. La succin que sigue a este contacto es otro sigue alcanzando pequeos mejoramientos despus de
de los reflejos ms complejos. El nio puede succio- esa edad. Ahora sabemos que, para el lactante, el mun-
nar, respirar y deglutir la leche dos veces por segun- do es un lugar donde los misterios siguen revelndo-
do, sin equivocarse en esta intrincada maniobra. Esto se conforme se perfeccionan los sentidos.
es al menos tan difcil como aprender a caminar y
masticar goma al mismo tiempo.
Adems de la prensin y la succin, los recin
nacidos observan su cuerpo y el ambiente circundan- DESARROLLO COGNOSCITIVO
te. El tiempo que permanecen despiertos se divide
en dos etapas bien diferenciadas llamadas vigilia ac- Imaginemos la siguiente escena en el cajn de arena
tiva y alerta serena. En el primer estado, se mueven de un campo de juegos: Luca quiere que Martn le
activamente, pero sin dar la impresin de concentrar- d su camin de juguete. l no lo suelta y entonces
se en nada en particular. En el segundo estado, per- Luca le da un golpe en la cabeza con la pala de are-
manecen relativamente inmviles y parecen fijar la na. La madre de Luca dice: "Basta. Te gustara que
vista en los objetos de su alrededor. A lo largo de los Martn te golpeara en la cabeza con la pala? As que
primeros meses de vida, estos dos estados de excita- no le pegues". Cul ser la respuesta de Luca? Pues
cin poco a poco se funden en uno al que damos el depender de su edad. Si tiene tres aos, posiblemente
nombre de estado de vigilia. se asuste mucho y diga "No quiero que Martn me
Cabe preguntarse: cmo perciben el mundo los pegue a m". Quiz hasta le vuelva a pegar, porque a
recin nacidos que yacen en la cama de un cunero?, pesar de lo que le dijo su madre el nio se niega a
ven una sala llena de objetos y oyen sonidos espec- darle el camin de juguete. Desde su punto de vista,
ficos?, o bien es su mundo sensorial un caos siem- el hecho de golpear a Martn nada tiene que ver con
pre cambiante de formas y ruidos sin sentido, como cmo se porte con ella. Pero si Luca tiene seis aos
lo expres William James, "una enorme confusin lle- de edad, lo ms seguro es que deje de golpearlo.
na de ruidos"? Ahora ya comprende la relacin entre su comporta-
Las preguntas anteriores son difciles de contes- miento y el de Martn, de modo que puede verse a s
tar. Cmo medimos las capacidades de los recin misma en el lugar de l.
nacidos si no pueden hablar ni entender las pregun- Por qu y cmo la cognicin o el pensamiento de
tas de los psiclogos curiosos? Un mtodo razonable Luca cambian con la edad? Es simplemente "ton-
de hacerlo consiste en aprovechar las cosas que los ta" a los tres aos y "ms inteligente" a los seis? O
lactantes s pueden hacer, a saber: succionar, voltear bien se desarrolla nuestra mente conforme vamos
la cabeza, observar los objetos, llorar, sonrer y mos- creciendo? stas son la clase de preguntas que el psi-
trar signos de sorpresa o temor. La fuerza de la suc- clogo suizo Jean Piaget se propuso contestar hace
cin, los patrones de los movimientos oculares y las ms de 50 aos. A partir de sus investigaciones for-
expresiones de placer y malestar guardan estrecha mul una teora muy completa e influyente del desa-
relacin con la forma en que se estimula al nio. Mi- rrollo cognitivo o intelectual.

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CAPTULO 8/INFANCIA Y NIEZ 157

Figura 8.3
(de izquierda a derecha y de la parte superior a la parte inferior) Esta nia posee un
esquema para tomar los objetos y jalarlos hacia l, que no corresponde a las caractersticas
del ambiente que est tratando de asimilar. Su esquema no le permitir hacer pasar el
juguete a travs de las barras. Con la acomodacin o sea combinando las acciones de
asir y de jalar lograr un estado de equilibrio.

Piaget pas largos aos observando, interrogan- planes intelectuales, los aplica y los va cambiando
do y jugando juegos con lactantes y nios de corta segn se necesite. Cuando ponemos en prctica un
edad, entre ellos sus hijos. Lleg a la conclusin de esquema, estamos tratando de entender algo. En el
que los nios pequeos no son "tontos" en el sentido proceso de asimilacin, intentamos adecuar el mun-
de que carezcan de cierta cantidad de informacin. do a nuestro esquema. En el de acomodacin, modi-
Ms bien, piensan de manera diferente a la de los ni- ficamos nuestro esquema para adaptarlo a las
os mayores y de los adultos; utilizan otra clase de caractersticas del mundo.
lgica. Un nio de siete aos puede contestar fcil- De acuerdo con Piaget, los recin nacidos poseen
mente la pregunta: "Quin naci primero, t o tu respuestas prestablecidas. Reaccionan ante las luces
madre?", no as uno de cuatro aos (Chukovsky, brillantes parpadeando, a los objetos entre sus ma-
1963). El desarrollo cognitivo incluye cambios cuan- nos con el reflejo de prensin, a la prdida repentina
titativos (aumento de la cantidad de informacin), lo de apoyo extendiendo los brazos o las piernas y a un
mismo que cualitativos (diferencias en la forma de objeto en la boca succionndolo. Estos reflejos les
pensar). Ms importante an: en l los nios moldean ayudan a entender las cosas. Al coger un bloque, los
activamente sus propias habilidades intelectuales a nios lo asimilan a su esquema de prensin despus
travs de sus interacciones con el mundo circundante. de acomodarlo, es decir, de modificar la prensin para
cogerlo.
La asimilacin y la acomodacin se combinan para
Cmo cambia el conocimiento producir el crecimiento intelectual. Cuando los even-
Para comprender el mundo hay que construir esque- tos no encajan dentro de los esquemas preexistentes,
mas, o planes de conocimiento. En este aspecto, to- hay que crear otros nuevos y ms amplios. El nio
dos somos una especie de ingeniero que construye comienza a ver y entender las cosas bajo una nueva

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53 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Tabla 8.1 Etapas del desarrollo cognitivo propuestas por Piaget

ETAPA SENSOMOTORA (del nacimiento a los dos aos): el pensamiento se muestra en la accin; por ejemplo en los reflejos de
prensin y succin y en los esquemas de visualizacin. Poco a poco el nio aprende a descubrir la ubicacin de los
objetos ocultos a los dieciocho meses, cuando entiende plenamente el concepto de permanencia del objeto.
ETAPA PREOPERACIONAL (de los dos a los seis aos): se inicia la representacin simblica; aparece el lenguaje; el nio
comienza a trazar dibujos que representan cosas. No puede representarse mentalmente una serie de acciones para
resolver problemas.
ETAPA DE LAS OPERACIONES CONCRETAS (seis a doce aos): capacidad de entender problemas relacionados con el principio
de conservacin. Capacidad de pensar al mismo tiempo en varias dimensiones o caractersticas. Ahora el nio
puede resolver problemas sencillos de aritmtica, como calcular el nmero de contenedores lquidos y comprobar la
suma de nmeros por sustraccin.
ETAPA DE LAS OPERACIONES FORMALES (doce aos hasta la edad adulta): el pensamiento se vuelve ms abstracto e hipotti-
co. El individuo puede examinar muchas soluciones alternas a un problema, hacer deducciones, prever el futuro y
proponer ideas y valores personales.

luz. Esto lo vemos en los cambios progresivos de la bargo, este patrn empieza a cambiar hacia los ocho
forma en que concibe los objetos. meses de edad. Cuando tomamos el juguete y lo es-
condemos debajo de una manta mientras el nio
observa, lo buscar en ese lugar. Pero si cambia-
Etapas del desarrollo cognitivo mos de tctica y nos lo ponemos detrs de la espalda,
el nio seguir buscndolo debajo de la manta, aun
Los cambios que ocurren en la comprensin del nio
cuando haya visto lo que hacamos.
los describi Piaget en cuatro etapas del desarrollo
No es tan fcil engaar a un nio de 12 o 18 me-
cognitivo. Durante la etapa sensomotora, utiliza es-
ses. A esta edad observa atentamente y busca el ju-
quemas que se refieren primordialmente a su cuerpo
guete en el ltimo sitio donde nos vio colocarlo. Pero
y a las sensaciones. La etapapreoperacional'se pre-
supongamos que tomamos el juguete y lo ponemos
senta cuando el nio comienza a servirse de imge-
debajo de la manta, escondindolo en las manos, y
nes mentales o de smbolos para entender las cosas.
luego lo ocultamos detrs de la espalda. Un nio de
En la etapa de las operaciones concretas, puede em-
doce meses mostrar sorpresa al no encontrarlo de-
plear esquemas lgicos, pero su comprensin se li-
bajo de la manta y seguir buscndolo all. A los 18 o
mita a objetos o problemas concretos. En la etapa de
24 meses adivinar lo que hemos hecho y buscar
operaciones formales, puede resolver problemas abs-
detrs de nuestra espalda. Sabe que all debe estar en
tractos. De acuerdo con Piaget, el desarrollo a lo lar-
alguna parte (Ginsburg y Opper, 1969: 30-56). Ha
go de las cuatro etapas se basa en la maduracin del
creado un nuevo esquema, la permanencia del obje-
sistema nervioso y del tipo de las experiencias perso-
to, que puede expresarse as: "Las cosas continan
nales. Todos pasamos por las etapas en el mismo or-
existiendo a pesar de que no podamos verlas ni to-
den, aunque no necesariamente en la misma edad.
carlas."
Etapa sensomotora. Durante esta fase, la compren- Es un paso gigantesco en el desarrollo intelec-
tual y un importantsimo logro de la etapa senso-
sin que tiene el nio de las cosas est totalmente liga-
motora. El nio ha dejado de creer que sus acciones
da al aqu y al ahora. La vista de un juguete, el estmulo
personales crean el mundo y comprende que las
tctil de l en sus manos, las sensaciones que le produ-
personas y los objetos son independientes de ellas.
ce en la boca son lo nico que conoce. No se imagina
Ahora piensa en un mundo del cual l no es ms
el juguete, no se forma una representacin mental suya
que una parte.
ni lo recuerda ni lo olvida. Y esto cmo lo sabemos?
El esquema de la permanencia del objeto indica
Cuando el juguete est escondido, el nio se com-
que el nio ha iniciado lo que Piaget llama pensa-
porta como si aqul hubiera dejado de existir. No lo
miento representacional. Ahora puede empezar a
busca; toma cualquier otro objeto a su alcance y jue-
imaginarse (o representar) cosas en la mente. A los
ga con l. O se limita simplemente a llorar. Sin em-

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CAPTULO 8 / INFANCIA Y NIEZ 159

Figura 8.4
Este nio de unos seis meses de edad todava no logra entender que los objetos tienen
existencia propia, a) El nio fija la mirada en un elefante de juguete, b) Cuando el elefante
desaparece de su vista, no parece darse cuenta de que el juguete sigue existiendo. Este
patrn del pensamiento cambia a los dos aos.

catorce meses su hija demostr esta habilidad. Cuan- imagen tan clara del berrinche, que logr producir
do visitaban a otra familia, casualmente vio a un nio una excelente imitacin un da despus (Ginsburg y
hacer un berrinche. Nunca antes haba presenciado Opper, 1969:65). Para Piaget, esto significaba que su
un berrinche; pero al da siguiente ella hizo lo mis- hija estaba utilizando smbolos. Pronto, una vez ini-
mo: comenz a gritar, a agitar violentamente el co- ciada la etapa preoperacional, aprendera a emplear
rral de juego y a golpear el suelo con los pies igual un sistema mucho ms complejo de smbolos: el len-
que el otro nio. Se haba formado en su mente una guaje hablado.

Figura 8.5
A los dos aos de edad, el nio se da cuenta de que la desaparicin de un objeto no significa que haya dejado de existir.
De hecho, si ocultamos un objeto, el nio lo buscar pues sabe que todava existe en alguna parte.

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160 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Etapa preoperacional. El uso del pensamiento re- Al cabo de dos aos, ese mismo nio dir que el
presentacional se ampla en varias reas durante esta segundo recipiente contiene la misma cantidad de
fase. Las habilidades del lenguaje aumentan con gran agua que el primero. Si le preguntamos por qu, dir
rapidez. Para poder comunicarse por medio de l, es que el recipiente corto es ms ancho que el alto, indi-
preciso que el nio tenga un conocimiento funcional cndonos as que puede coordinar su percepcin de
de los smbolos. A la edad de tres aos, puede ofre- la altura y del ancho. O bien tal vez diga que, si vol-
cer un trozo de pastel "ficticio" y hablar de su sabor. vemos a vaciar el agua en el recipiente corto, ser la
Sabe lo que es un pastel sin verlo y hasta puede "ju- misma cantidad, con lo cual nos indica que puede
gar" con el concepto de pastel. A esta edad los nios pensar en sentido inverso: recorre en sentido inverso
empiezan a dibujar lo que ven en el mundo y comien- los pasos del experimento. Los nios de ms corta
zan a contar. edad generalmente no logran hacerlo.
La etapa preoperacional es un periodo de transi- Otro tipo de experimento de conservacin se ini-
cin. El nio consolida el progreso cognitivo de la cia mostrndole a un nio dos bolas idnticas de ba-
etapa sensomotora y comienza a avanzar hacia el rro. Despus, observa al experimentador aplanar una
pensamiento ms lgico de las operaciones concre- y darle la forma de salchicha. Una vez ms, un nio
tas. A un nio de tres aos le resulta difcil distinguir pequeo creer que la cantidad de barro ha cambia-
lo real y lo que ve. Por ejemplo, para l la persona do. Un nio de ms edad demuestra que posee el
con el disfraz de Santa Claus es Santa Claus. A los principio de conservacin. Dicho con otras palabras,
seis aos de edad, ya sabe que esa persona no es ms reconoce que la cantidad de barro no se altera al
que un ayudante de Santa Claus, o sea alguien dis- modificar su apariencia.
frazado. Atrapado en la apariencia de las cosas, le es Piaget sostuvo que el principio de conservacin
difcil explicar por qu suceden. En aos recientes, no poda ser entendido al menos antes de los cinco
los investigadores han descubierto que, en ciertas si- aos de edad; esta opinin no la comparten muchos
tuaciones, los nios de tres aos podrn distinguir psiclogos contemporneos. Si la tarea se disea ade-
entre lo que es real y lo que ven o sienten (Steinberg, cuadamente, han comprobado que hasta nios de tres
Belsky y Meyer, 1991). y cuatro aos comprenden la lgica en que se basa
dicho principio (Gelman y Baillergeon, 1983).
Etapa de las operaciones concretas. Se dice que el
nio ha entrado en esta fase de su desarrollo, cuando Etapa de las operaciones formales. La ltima eta-
adquiere un conocimiento funcional del mundo. De- pa del desarrollo cognitivo se inicia hacia los doce
sarrolla las habilidades del mtodo de tanteo para aos, cuando los adolescentes adquieren los patro-
resolver problemas. Pero, en trminos generales, nes de pensamiento propios de los adultos.
su pensamiento sigue siendo concreto en extremo.
Durante esta etapa, la mayor parte de los nios em-
piezan a comprender lo que Piaget denomina con-
servacin, o sea el principio de que una cualidad DESARROLLO DEL LENGUAJE
determinada no cambiar cuando se modifique su
apariencia. Por ejemplo, si tenemos dos recipientes Todos los das empleamos el lenguaje en situaciones
idnticos, anchos y cortos llenos de agua y si vertimos muy diversas. Y es precisamente este carcter "ordi-
los contenidos de uno de ellos en otro alto y estrecho, nario" el hecho de que el hombre lo adquiere y uti-
un nio de menos de cinco aos dir que el recipiente liza a pesar de las grandes diferencias de ambiente,
alto contiene ms agua que el corto. Si volvemos a educacin e inteligencia individual lo que hace
vaciar el agua en el recipiente corto para mostrar que tan extraordinaria esta habilidad. Los nios apren-
la cantidad no ha cambiado, el nio seguir diciendo den el lenguaje en una poca relativamente inmadu-
que el recipiente alto tiene ms agua. Al parecer los ra de su vida. Diariamente combinan palabras en
nios menores de cinco aos no pueden pensar simul- nuevas formas. Por ejemplo, supongamos que Da-
tneamente en dos dimensiones (altura y ancho). Es niel ve un elefante por primera vez, dice: "El elefante
decir, no comprenden que un cambio en la anchura de tiene hambre. Est tomando su comida". Ya conoca
un recipiente se compensa con la altura de ste. estas palabras antes de hablar del elefante, pero nun-

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CAPTULO 8 / INFANCIA Y NIEZ 161

Figura 8.6
La nia que participa en este experimento piensa que el tubo alto contiene ms agua; todava no adquiere el concepto de conser-
vacin. Aunque ha visto vaciar el lquido de un recipiente a otro, su decisin la basa en la altura de la columna de agua y no tiene
en cuenta el dimetro.

ca antes haba pronunciado esas oraciones. Se trata DESARROLLO EMOCIONAL


de oraciones originales que expresan los pensamien-
tos en el momento en que llegan a la mente. Cuando
nos detenemos a reflexionar sobre esto, reconocemos Mientras el nio est adquiriendo la habilidad de
que se trata de un logro impresionante y, sin embar- utilizar el cuerpo, de pensar y de expresarse, al mis-
go, sucede a cada instante. Cmo se obtiene esta mo tiempo est desarrollndose en el aspecto emo-
habilidad? cional. Comienza por apegarse a algunas personas y
Esta pregunta han intentado contestarla muchos a preocuparse por lo que piensan y sienten. Casi siem-
tericos. El conductista B. F. Skinner afirm que los pre la primera relacin que establece el nio se refie-
nios estn condicionados para aprender el lengua- re a su madre. Este apego o relacin inicial influye en
je. Sus padres refuerzan y modelan el uso correcto de su desarrollo emocional posterior. La investigacin
la gramtica y del vocabulario. En su opinin, es as con animales ha arrojado luz sobre algunos de los
como los nios aprenden a hablar. Noam Chomsky, factores presentes en el apego temprano entre proge-
un estudioso del lenguaje, entre otros, ha criticado nitor e hijo.
esta teora. Sostiene que el condicionamiento nunca
ensear a los nios todas las reglas del lenguaje que Experimentos con anmales
evidentemente aplican con tanta facilidad. Chomsky
seala que nacen con un mecanismo especial del ce- Ya antes nos referimos a los experimentos de Konrad
rebro para aprenderlo, llamado dispositivo de adqui- Lorenz con gansos, quien demostr en ellos cmo la
sicin del lenguaje. Una forma de determinar si el experiencia con una madre ya sea real o sustitu-
ser humano posee una habilidad especial de origen a determina la idea que la cra se forma de s mis-
biolgico para aprender el lenguaje consiste en ave- ma y de otros. Un psiclogo estadounidense, Harry
riguar si es posible ensearles a otras especies len- Harlow, emprendi el estudio de la relacin existen-
guajes semejantes al humano. De ser as, entonces la te entre madre e hijo en una especie ms cercana al
teora de Chomsky sera errnea. hombre, el mono rhesus. La primera pregunta que se
plante fue: qu hace que la madre sea tan impor-
tante? Trat de contestar esta pregunta alejando un
grupo de monos de sus madres naturales en cuanto

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162 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

nacan. Harlow criaba los monos con dos madres sus- felpa, sin importar si les daba comida o no, y en ge-
tituas. Cada uno deba elegir entre una madre hecha neral ignoraban a la madre de alambre. Si se introdu-
de madera y alambre y otra construida con los mis- ca un objeto aterrador en la jaula, el mono corra hacia
mos materiales pero recubierta con tela blanda y afel- la madre de felpa en busca de seguridad, no hacia la
pada. En algunas jaulas, la madre de felpa tena un madre de alambre. Lo importante era el contacto fsi-
bibern; en otras, la madre de alambre. co, no el recibir alimento.
Los resultados fueron impresionantes. Los monos En otra serie de experimentos, HarloW descubri
empezaron a mostrar un fuerte apego a la madre de que los monos criados 6in madres verdaderas crecan
con serios problemas emocionales. En la edad adul-
ta, daban la impresin de que no saban jugar, defen-
derse, ni siquiera aparearse aunque lo intentaban. De
hecho, cuando los asustaba una persona extraa, ata-
caban su propio cuerpo en vez de mostrar signos de
agresin como lo hacen los monos normales.
Los monos que tuvieron madres con biberones
crecieron de una manera ms normal que los otros,
pero tampoco ellos se adaptaban bien a la vida nor-
mal de su especie. Los compaeros otras cras
resultaron ser un sustituto bastante adecuado de la
madre. Los que jugaban con otros monos crecan en
una forma bastante normal, aun si nunca vean a su
madre. Sin embargo, para lograr un crecimiento to-
talmente normal se necesitaban la madre y las otras
cras. Al parecer, estas interacciones le permiten al
mono ver el comportamiento de otros monos y apren-
derlo. La madre sustituta silenciosa no brindaba esta
clase de oportunidades.

SOCIALIZACIN

Se da el nombre de socializacin al hecho de apren-


der las reglas de conducta de la cultura donde se nace
y se crece. Para poder convivir con otras personas, el
nio ha de aprender lo que se consideran conductas
aceptables e inaceptables. Este proceso no es tan fcil
como parece a primera vista. Algunas reglas sociales
son claras e inflexibles. Por ejemplo, en casi todo el
mundo est prohibido tener relaciones sexuales con
consanguneos. Sin embargo, casi todas las normas
sociales admiten las decisiones individuales, de modo
que algunas veces se observa una "lnea indefinida"
Figura 8.7 entre el bien y el mal.
Uno de la serie de experimentos El aprender las reglas, cundo se aplican y cun-
que Harry Harlow realiz con do pueden violarse no es ms que una parte de la
monos mostr la importancia del
contacto temprano con compaeros
socializacin. Toda sociedad tiene ideas sobre lo que
para lograr un desarrollo normal. es importante, til, hermoso y digno de luchar por

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CAPTULO 8 / INFANCIA Y NIEZ 153

alcanzar. Tambin clasifica a los individuos segn su En seguida examinaremos varias teoras sobre
familia, sexo, edad, habilidades, rasgos de la perso- cmo se socializa el nio.
nalidad y otros criterios. Toda cultura tiene ideas so-
bre lo que hace que las personas observen determinada
conducta. Al asimilar estas nociones, el nio va ad- Teora del desarrollo psicosocial de Erikson
quiriendo una identidad como miembro de una socie-
dad, de varias categoras sociales (varn o mujer), de Para Erik Erikson, la socializacin no es tan repenti-
una familia y tambin una identidad como indivi- na ni tan violenta desde el punto de vista emocional.
duo. ste es otro aspecto de la socializacin. Erikson adopta una perspectiva ms amplia del de-
Finalmente, la socializacin consiste en aprender sarrollo humano que otros investigadores en cuanto
a convivir con otros y con uno mismo. Es muy do- al tiempo y a su alcance. Aunque admite que hay
loroso descubrir que otros tienen derechos y nosotros impulsos sexuales y agresivos en el nio que inciden
limitaciones. Esto lo comprobamos personalmente cuan- en esta evolucin, est convencido de que la necesi-
do vemos el desconcierto reflejado en el rostro de un dad de la aprobacin social es igualmente importan-
nio de dos aos cuando un compaero de su edad le te (de ah la designacin de desarrollo psicosocial).
quita su juguete o la frustracin y humillacin de un Ve en el desarrollo un proceso de toda la vida, sin
nio de cuatro aos cuanto se da cuenta de que no pue- negar que las experiencias infantiles tengan un im-
de golpear la pelota de bisbol en el primer intento. pacto duradero en el individuo.

Tabla 8.2 Etapas del desarrollo psicosocial propuestas por Erikson


Edad aproximada Crisis
0-1 CONFIANZA FRENTE A DESCONFIANZA: si se atiende bien al lactante, en el futuro mos-
trar seguridad. Pero si siente mucha inseguridad de que se le cuide 0 no, aprender
a ver el mundo con recelo y temor.
1-2 AUTONOMA FRENTE A DUDA: el nio aprende el control de s mismo y a ser autoaser-
tivo (afirmar su personalidad). Pero si se le critica demasiado, se sentir avergonzado
y dudar de su independencia.
2-5 INICIATIVA FRENTE A SENTIMIENTOS DE CULPABILIDAD: cuando el nio empieza a
tomar sus propias decisiones, el hecho de que se le castigue o se le desaliente puede
ocasionar sentimientos de culpa y prdida de la iniciativa.
5-Pubertad INDUSTRIOSIDAD FRENTE A INFERIORIDAD: el nio domina habilidades y se siente or-
gulloso de su competencia. En esta etapa, una crtica exagerada de su trabajo puede
ocasionarle sentimientos de inferioridad a largo plazo.
Adolescencia IDENTIDAD FRENTE A CONFUSIN DE PAPELES: el adolescente trata de desarrollar su
identidad personal, al mismo tiempo que "se adapta" a sus amigos. Si no la desarro-
lla, puede sentirse confundido y no saber quin es.
Edad adulta temprana INTIMIDAD FRENTE A AISLAMIENTO: el individuo seguro de su identidad personal
puede establecer una relacin ntima en la cual asume compromisos. El individuo
aislado tal vez tenga muchos amoros e incluso relaciones prolongadas, pero siempre
rehuye una verdadera intimidad.
Edad madura CREATIVIDAD FRENTE A ESTANCAMIENTO: el que se estanca se queda absorbido en s
mismo e intenta aferrarse al pasado. La creatividad supone una vida fecunda que
servir de ejemplo a la siguiente generacin.
Edad adulta INTEGRIDAD FRENTE A DESESPERACIN: algunos contemplan su pasado con satisfac-
cin y aceptan lo bueno y lo malo de su vida. Otros afrontan la muerte con muchos
actos de los cuales se arrepienten.

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154 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Afrontaremos varias "crisis" a medida que pasemos las sonrisas y las palmaditas en el hombro para pre-
de la infancia a la senectud, a medida que vayamos miar a un nio que observa una conducta que consi-
madurando y la gente espere ms de nosotros. Cada deran buena y que expresa actitudes afines a las de
una de ellas plantea un problema que habremos de ellos. Los padres tienden a ignorar o a mostrar hosti-
resolver. El nio lo mismo que el adolescente y el lidad frente a las opiniones contrarias a las suyas y
adulto se desarrollarn ms en uno u otro aspecto frente al comportamiento que desaprueban.
de su personalidad, segn la forma en que las perso- La formacin en los papeles sexuales ofrece ejem-
nas responden a sus esfuerzos. plos patentes de lo anterior. En casa y en la escuela,
Por ejemplo, el nio de dos aos est entusiasma- se alienta a los varones para que desde pequeos rea-
do con la recin adquirida habilidad de caminar, de licen actividades deportivas y sean asertivos. A las
coger cosas, de utilizar palabras y de hacer pregun- nias se les desalienta para que no las realicen y, en
tas. El simple hecho de haberlas aprendido aumenta cambio, se les premia por ser serviciales, agradables,
su autoestima. Est ansioso de usarlas. Si los adultos pulcras y por adoptar actitudes muy femeninas. In-
aplauden sus esfuerzos y reconocen sus logros, co- cluso los premios que se da a los nios suelen reflejar
menzar a desarrollar un sentido de autonoma o in- su sexo. A cuntas nias se les obsequian en su cum-
dependencia, pero si lo ignoran o lo castigan por ir pleaos balones de ftbol o cajas de herramientas?
demasiado lejos o molestarlos, comenzar a dudar Y acaso a los nios se les regalan muecas y cubier-
del valor de sus logros. Tambin puede sentir ver- tos de juguetes en esa ocasin?
genza, ya que las personas que lo rodean actan Hemos visto algunos de los medios en que los
como si su deseo de independencia fuera negativo. adultos se valen del reforzamiento para moldear el
sta es la segunda de las ocho etapas de la teora desarrollo de sus hijos. El nio poco a poco va apren-
de Erikson. Cada una se basa en la anterior. El nio diendo a observar una conducta que le produzca la
que haya aprendido a confiar en el mundo estar mxima satisfaccin, aun cuando nadie est vindo-
mejor capacitado para buscar la autonoma que el que lo. Para evitar el castigo y obtener premios de quie-
sea desconfiado; el nio que haya alcanzado la auto- nes lo rodean, aprende a premiarse y castigarse. Se
noma tomar ms fcilmente la iniciativa que el que critica a s mismo por cometer un error que le aca-
dude de s mismo. La pregunta bsica en cada etapa rre castigos en el pasado. El error puede ser de or-
es determinar si el individuo encontrar la forma de den moral; por ejemplo, mentir. Aprender tambin
encauzar sus necesidades, deseos y talentos por vas a ser duro consigo mismo por mostrar sensibilidad,
socialmente aceptables y si aprender a tener un buen pues en ocasiones anteriores la gente se burl de sus
concepto de s mismo. lgrimas y sonrojos.
Lo anterior no significa que el nio siempre haga
lo que le ordenan. Tambin los adultos le ensean a
Teoras del desarrollo social eludir el castigo de una conducta incorrecta; por ejem-
Erikson subraya la dinmica emocional del desarro- plo, disculpndose o dando un regalo a quien le hi-
llo social. Su teora establece que aprender las reglas cieron dao. De este modo, algunos nios aprenden
sociales es totalmente distinto a aprender a andar en que pueden ser elogiados no castigados por
bicicleta o a hablar un idioma extranjero. Muchos una conducta incorrecta.
psiclogos no aceptan este punto de vista. Para ellos,
los nios aprenden lo relacionado con su mundo so- Imitacin. La segunda forma en que el nio apren-
cial, porque se les premia por su conformidad y por- de las reglas sociales es la imitacin. Cuando ve que
que imitan a nios mayores y adultos en previsin otro nio o adulto es felicitado por observar cierto
de los premios que recibirn despus. En otras pala- tipo de conducta o por expresar determinadas actitu-
bras, el desarrollo social se basa en el reforzamiento des, tender a imitarlos con la esperanza de conse-
y en la imitacin. guir esos mismos premios.
Los experimentos de Albert Bandura indican que
Reforzamiento. Los adultos sobre todo los padres los nios aprenden rpidamente a imitar l compor-
y maestros tienen el poder de premiar y castigar. tamiento ajeno (Bandura y Walters, 1963). La tcnica
De modo consciente o inconsciente utilizan el elogio, bsica de este psiclogo consiste en proyectarles pe-

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CAPTULO 8 / INFANCIA Y NIEZ 165

lculas de una persona que reacciona ante una situa- en una sociedad en miniatura, provista de sus pro-
cin. Luego los pone a ellos en la misma situacin y pias reglas y cdigos de conducta.
observa cmo se comportan. Otra funcin de la generalidad de los juegos con-
En un experimento proyect una pelcula de una siste en ensearle al nio algunos aspectos de la vida
adulta frustrada que descargaba su enojo en una mu- adulta en una forma no amenazante. En los juegos
eca. La mujer atacaba a la mueca: gritaba, le daba infantiles, lo importante es la experiencia ldica (del
puntapis y la golpeaba con toda su fuerza. Termi- juego), no ganar. Los nios aprenden las caractersti-
nada la proyeccin de la pelcula, los nios a quienes cas de la competencia, entre ellas conocer sus pro-
se les haba causado gran frustracin intencional con pias limitaciones, pero sin que se sientan lastimados
promesas rotas y con retrasos fueron conducidos a por la comparacin como sucede en las situaciones
un cuarto donde haba una mueca idntica. Inspi- en que se pierde o se gana.
rndose en la pelcula que acaban de ver, lanzaron Gran parte de los juegos infantiles requiere en-
furiosos ataques contra ella, imitando en todo la con- carnar papeles. Los nios desempean papeles adul-
ducta violenta de la actriz. tos como el de madre, padre, profesor, tendero,
Ms tarde Bandura agreg dos finales distintos a explorador y cantante de rock. La representacin de
la pelcula. En uno la actriz era elogiada y reciba dul- papeles les permite aprender personalmente varios
ces y refrescos despus de atacar a la mueca. En el puntos de vista. Supongamos que una nia desem-
otro final, se le reprenda severamente por su con- pea el papel de madre y un nio el de un beb ca-
ducta. La mayor parte de los nios que vieron la se- prichudo y desobediente. Cuando ste hace el
gunda versin aprendieron de la experiencia de la berrinche por los regaos de la nia, sta empieza a
actriz y se abstuvieron de atacar a la mueca, para entender por qu su madre se enoja. No puede pre-
que no se les castigara. Esto significa que el condicio- pararse ni siquiera una comida ficticia, si el nio no
namiento y el moldeamiento funcionan de manera deja de golpear los trastos de cocina.
conjunta. Los nios no imitan todo cuanto ven, sino
slo el comportamiento que parece producir premios. El desarrollo moral. Los trabajos de investigacin
efectuados por Lawrence Kohlberg muestran cuan
importante es conocer otros puntos de vista para el
Teora cognitiva del desarrollo desarrollo social en general y para el desarrollo mo-
Los tericos que ponen de relieve la importancia que ral en particular. Kohlberg (1968) estudi el desarro-
la cognicin o el pensamiento tienen en el desarrollo llo del razonamiento moral (decidir lo que es bueno
ven el crecimiento del nio desde un punto de vista y lo que es malo), presentndoles a nios de distintas
muy diferente. La teora del aprendizaje social im- edades una serie de dilemas ticos. Por ejemplo:
plica que quienes dan los premios y los castigos y
sirven de modelos son los que realizan el moldea- En Europa, una mujer estaba a punto de morir de
miento. En cambio, para los tericos cognitivos es el cncer. Slo un medicamento poda salvarla, una
nio quien lleva a cabo el moldeamiento. Inspirn- variedad de radio que haca poco haba descu-
dose en Jean Piaget, sostienen que el desarrollo so- bierto un farmacutico de la ciudad. ste la ven-
cial es el resultado de la accin del nio sobre el da en $2 000 dlares, o sea diez veces ms lo que
ambiente y de su esfuerzo por interpretar sus expe- le haba costado fabricarla. Heinz, el esposo de la
riencias personales. Un ejemplo de ello lo encontra- enferma, acudi a parientes y amigos para obte-
ner el dinero, pero slo pudo reunir la mitad de
mos en los juegos infantiles.
lo que costaba el medicamento. Le dijo al farma-
El juego. Los juegos infantiles son una actividad se- cutico que su esposa estaba murindose y le pi-
di un descuento o bien pagrselo despus. El
ria. Si se les deja solos, los nios dedican mucho tiem-
farmacutico rechaz la peticin. El esposo se
po a hacer las reglas. Esto les permite aprender por s desesper y ms tarde se introdujo en la farmacia
mismos la importancia de aceptar una estructura de y rob el medicamento para su esposa. Hizo lo
las actividades del grupo. Se relajan y disfrutan el correcto? Explica tu respuesta.
juego, sin temor de ser rechazados mientras no rom-
pan las reglas. Y as el mundo del juego se convierte

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166 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Algunos nios de todas las edades dijeron que el delincuente. En otras palabras, los nios desean la
esposo de la enferma deba robar y algunos dijeron aprobacin social y por ello aplican literal y rpida-
que no. Pero lo que a Kohlberg le interesaba era la mente las reglas establecidas por otros.
forma en que los nios haban llegado a la conclu- En la cuarta etapa, a los nios no les interesa tan-
sin. Quera saber en qu tipo de razonamiento se to la aprobacin de los dems. Aqu el punto esen-
basaban. Luego de interrogar a unos cien nios, iden- cial es la "ley y el orden", ley que se considera una
tific seis etapas del desarrollo moral. regla moral y se obedece por un gran respeto a la
En la primera etapa, los nios son totalmente ego- autoridad establecida. Durante toda su vida, muchas
cntricos: no tienen en cuenta los puntos de vista de personas permanecen estancadas en esta etapa del
otras personas y no poseen el sentido del bien y del desarrollo moral.
mal. Su inters se centra en evitar el castigo. A esta En las etapas quinta y sexta, los nios empiezan a
edad dirn que el esposo de la enferma debe robar ampliar su perspectiva. En la quinta etapa, les inte-
porque si no lo hace la gente lo culpar de la muerte resa principalmente el hecho de que la ley sea justa o
de su esposa o que no debe robar porque pueden atra- no. Piensan que las leyes deben cambiar conforme
parlo y meterlo en la crcel. cambie el mundo. La cuestin central es determinar
En la segunda etapa los nios tienen una idea ms si una ley en particular es buena para la sociedad en
clara de "cmo funciona el sistema" para obtener general. La sexta etapa incluye la aceptacin de los
premios y evitar el castigo. Interpretan bien la regla principios ticos de aplicacin universal, como la re-
urea: "A los que hagan el bien, hacelos t tambin; gla urea: "No hagas a otros lo que no quieres que te
a los que te hagan el mal, hacelos t tambin". Si- hagan a ti". Estas "leyes" morales son ms impor-
guen siendo egocntricos y premorales, pues evalan tantes que las leyes escritas.
los actos basndose en sus consecuencias y no en el Un nio no alcanzar los niveles ms altos del
bien y el mal. desarrollo moral, si antes no logra entender los pun-
En la tercera etapa, los nios se vuelven muy sen- tos de vista de los dems. Pero esa comprensin no
sibles a lo que quiere y piensa la gente. As, dirn garantiza que el individuo respetar los derechos aje-
que el hombre de la historia debera robar, ya que la nos. En conclusin, las habilidades cognitivas influ-
gente pensar que es cruel si deja morir a su esposa o yen en el desarrollo moral, pero la moral es mucho
que no debe robar porque la gente pensar que es un ms que el simple conocimiento.

mas SOBRE LA PSICOLOGA

Kohlberg y el prejuicio. No todo mundo coincide con los planteamientos de Kohlberg. Los ctricos lo
acusan de estar demasiado influido por la cultura occidental. Dicen que ve el razonamiento moral a travs
de los ojos de una persona criada en Europa o en Estados Unidos. Los nios de otras culturas, afirman, no
necesariamente pasan por las seis etapas del desarrollo moral propuestas por Kohlberg.
Por ejemplo, en el mundo occidental, desde pequeos se nos inculca que somos responsables de noso-
tros mismos y de nuestras familias y que hemos de tomar nuestras propias decisiones, Por el contrario, otras
culturas anteponen la comunidad al individuo. As, un nio procedente de un kibbutz (aldea comunitaria)
israelita o de una aldea china considerar el caso del esposo angustiado por su pareja con cncer desde otro
punto de vista distinto. Podran decir que el esposo debera consultar a la comunidad antes de tomar una
decisin. O tal vez pregunten por qu la comunidad no le ayuda a resolver su problema.
Aunque al parecer los nios de todo el mundo pasan por las primeras etapas de desarrollo moral formu-
ladas por Kohlberg, en las ltimas puede influir su cultura.

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CAPTULO 8 / INFANCIA Y NIEZ 167

f 67
RESUMEN
1. La psicologa evolutiva es el estudio de los cam- 7. Las cuatro etapas del desarrollo cognitivo son la eta-
bios por los que pasa el individuo conforme va pa sensomotora, la etapa preoperacional la etapa de
madurando. operaciones concretas y la etapa de operaciones for-
males. Segn Piaget, todos pasamos por las mismas
2. El ser humano es el resultado de la interaccin etapas aunque no necesariamente a la misma edad.
entre la naturaleza (la estructura biolgica que
heredamos) y la crianza (lo que experimentamos 8. La socializacin consiste en aprender las reglas
en el mundo circundante). Hay periodos o mo- de conducta propias de la cultura en que nace y
mentos crticos en que existen mayores probabi- crece el nio.
lidades de que algunos factores ambientales
influyan en el desarrollo. Sin embargo, la sincro- 9. La teora de Erik Erikson pone de relieve la din-
na no es un factor decisivo en todos los cambios mica emocional del desarrollo social. Segn Erik
evolutivos. son, adems del control de los impulsos sexuales
y agresivos, la aprobacin de la gente es igual-
3. Un nio al nacer es capaz de realizar algunos mente importante para el desarrollo social.
patrones de movimientos coordinados, suscepti-
bles de ser desencadenados por el estmulo apro- 10. Los tericos del aprendizaje social hacen mucho
piado. Uno de ellos, el reflejo de prensin, es una menor hincapi en la dinmica social del desa-
respuesta al contacto con la palma de la mano. rrollo social. Afirman que el nio aprende la con-
Otro, el reflejo de bsqueda, es el movimiento de ducta social correcta por medio del reforzamiento
la cabeza del nio hacia la fuente de cualquier y la imitacin.
contacto fsico con su boca o cerca de ella.
11. Los tericos cognitivos sostienen que el desarro-
4. El tiempo de vigilia del lactante se divide en dos llo social no se limita simplemente al moldea-
estados bien diferenciados: la vigilia activa y la miento del nio mediante premios y castigos.
alerta tranquila. Durante los primeros meses de Para ellos, el nio es el moldeador. Afirman que
vida, los dos se funden y dan origen al estado de el desarrollo social se produce cuando el nio
vigilia. opera sobre el ambiente con el propsito de in-
terpretar sus experiencias personales.
5. Para investigar cmo el recin nacido percibe el
mundo, los psiclogos miden sus capacidades. 12. Lawrence Kohlberg ha observado que el de-
Las investigaciones revelan que todos los senti- sarrollo moral del nio pasa por seis etapas. Esen-
dos funcionan en el momento del nacimiento, cialmente cada una constituye un perfecciona-
aunque algunos pasan por cambios evolutivos miento de su capacidad para asumir los papeles
conforme crece el nio. de otros. En la primera etapa, el nio es egocn-
trico y no tiene el sentido del bien y del mal. En
6. El psiclogo suizo Jean Piaget formul una teo- las etapas siguientes, aumenta su conciencia de
ra muy completa sobre el desarrollo intelectual. otras personas y de la sociedad, hasta que en las
El desarrollo cognitivo supone cambios en la can- etapas quinta y sexta finalmente logra crear prin-
tidad de informacin disponible y tambin en la cipios ticos universales que se basan en los idea
manera de pensar. les de la reciprocidad y la igualdad humana.

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163 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

PREGUNTAS DE REPASO
1. Menciona los dos factores que interactan para 7. En qu difieren los primeros seis meses de vida
moldear el desarrollo. de los siguientes seis meses en cuanto al desarro-
llo emocional e interpersonal del nio?
2. Qu comportamientos realizan los recin nacidos?
8. Qu es la socializacin? Por qu es tan impor-
3. De qu manera los psiclogos deducen la for- tante para el desarrollo?
ma en que los recin nacidos perciben el mundo?
9. Explica brevemente la teora de Erik Erikson.
4. Describe los dos procesos que Piaget cita como
fundamento del desarrollo intelectual de los nios. 10. Qu funcin desempea el juego en el desarro-
llo del nio?
5. Explica el concepto de permanencia del objeto.
11. Describe brevemente las etapas del desarrollo
6. Cul es el principio de conservacin y cundo moral propuestas por Kohlberg.
lo adquieren los nios?

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ERRNVPHGLFRVRUJ
Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers ser capaz
de:
definir la adolescencia.
describir los cambios fsicos, cognitivos
e ideolgicos que caracterizan a la
adolescencia.
describir la investigacin relacionada
con las actitudes y papeles sexuales de
los adolescentes.
explicar el desarrollo social del

adolescente y de su familia. Puntos de vista sobre la adolescencia


Cmo ven la adolescencia los adultos :
Cmo se ven a s mismo los adolescentes
Teoras sobre la adolescencia
Desarrollo personal
Cambios fsicos Cambios del
pensamiento Desarrollo moral Cambios
de personalidad y formacin de la identidad
Sexualidad: actitudes y papeles
Desarrollo sexual
La familia

170

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CAPTULO 9

Adolescencia
La adolescencia es el periodo de transicin entre la adulta los mejores de nuestra vida: un periodo de
niez y la edad adulta, durante el cual el ser humano absoluta libertad en que podemos seguir nuestros
llega a una nueva etapa de su desarrollo psicosocial. ideales sin vernos obstaculizados por preocupacio-
En algunas sociedades no se considera una etapa in- nes de la vida diaria? O, ms bien, se trata de un
dividual de la vida: los individuos pasan directamen- periodo de grandes crisis, de rebelda o de tristeza?
te de la niez a la edad adulta (adultez) (cfr. Mead, La contestacin parece depender de a quin le haga-
1961). En el mundo occidental, la adolescencia es una mos estas preguntas. Los adultos, adolescentes y psi-
etapa de preparacin para asumir las responsabili- clogos dan respuestas diferentes.
dades propias del adulto (Hall, 1904). Y se asumen
precisamente en los aos en que los jvenes pasan por
complejos cambios fsicos y emocionales que les afec- Cmo ven la adolescencia los adultos
tan tanto a su personalidad como a su socializacin.
Dado que en este periodo ocurren tantos e impor- Todos los adultos han vivido la experiencia de ser
tantes hechos, los psiclogos le dedican mucha aten- adolescentes. Sin embargo, esos aos no siempre les
cin. Como no podemos exponer aqu sus numerosos ayudan a comprender sus problemas e intereses. En
trabajos de investigacin, nos concentraremos en algu- trminos generales, varan sus actitudes hacia los j-
nos de los ms importantes resultados concernientes al venes y algunos tienen sentimientos contradictorios
desarrollo personal y social de los adolescentes y a los hacia ellos.
problemas que encaran. Pero antes trataremos de algu- Muchos adultos admiran y hasta llegan a ideali-
nas ideas generalizadas acerca de la adolescencia. zar a la juventud. Esta etapa goza de mucho aprecio
en el mundo moderno. Sus valores, msica, modas y
actividades reciben enorme promocin en los medios
masivos de comunicacin. Los adultos tratan de te-
PUNTOS DE VISTA SOBRE ner el aspecto, la salud y el dinamismo de los jvenes
comprando ropa, cosmticos y otros productos, ade-
LA ADOLESCENCIA ms de realizar varias actividades fsicas. Los que
aman el deporte admiran a los atletas jvenes. Los
En qu consiste la adolescencia? Son esos aos in- estudios de investigacin han demostrado lo siguien-
termedios entre el fin de la niez y el inicio de la edad te: los adultos dedicados a problemas sociales como
171

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172 PSICOLOGAPARABACHILLERATO

el desarme nuclear, el hambre en el mundo y el mejo- pendencia. Los estudios de investigacin han revela-
ramiento del ambiente admiran a los jvenes que tra- do que, para algunos adultos, los jvenes son perso-
tan de lograr un avance en esas reas (Rice, 1978). nas antisociales, destructivas, sucias y poco confiables
Las personas de edad madura que conviven y tra- (Majeras, 1976). Pero son pocos los adultos que tie-
bajan directamente con adolescentes a menudo apre- nen puntos de vista tan exagerados, pues la mayor
cian mucho la influencia positiva que stos tienen en parte de los jvenes no encajan dentro de ninguno de
su vida. Les ayudan adems a mantenerse en contac- estos dos estereotipos extremos.
to con un mundo mucho ms amplio fuera de su ex-
periencia diaria.
Por otra parte, muchos estudios revelan que a Cmo se ven a s mismos los adolescentes
veces los adultos se sienten amenazados por los j- Influyen en la opinin que los adolescentes tienen
venes. La edad de muchos padres de familia flucta de s mismos tanto un punto de vista demasiado idea-
entre 40 y 50 aos, cuando ven a sus hijos llegar a la lizado como un punto de vista muy negativo? De
adolescencia, mientras los adultos advierten en su acuerdo con muchos psiclogos, la respuesta a esta
cuerpo los primeros indicios de deterioro fsico. Se pregunta es afirmativa. Los adolescentes tienden a
trata de una situacin capaz de originar sentimien- verse a s mismos con base en lo que la gente piensa
tos negativos, en especial cuando los adultos se ven de ellos. Los estereotipos de los adultos son para los
superados por los jvenes. Posiblemente lamentan la jvenes una especie de espejo, y consideran los refle-
prdida de su juventud y envidian a quienes se en- jos de la sociedad como autnticos modelos de su
cuentran en su plena juventud. comportamiento (Anthony, 1969). Por tanto, segn las
A pesar de que la publicidad ha contribuido a ideas de los adultos con quienes interacten, tende-
crear el "mito de la juventud", a menudo la prensa rn a tener una imagen demasiado idealizada o ne-
popular y los peridicos presentan a los jvenes con gativa de s mismos.
una imagen negativa. Se les describe como alterado-
res del orden o perturbados: las historias de delitos
cometidos por ellos son las ms sensacionales y, por Teoras sobre la adolescencia
tanto, las que atraen ms la atencin del pblico ge-
neral. A decir verdad, la mayor parte de los jvenes Los conceptos contradictorios de la sociedad en ge-
pasan por el periodo de la adolescencia sin llegar a neral se reflejan no slo en el comportamiento de los
esos extremos ni sufrir gran estrs. adolescentes, sino tambin en las teoras de los psi-
Una de las razones por las que cobran tanta rele- clogos. La controversia en torno a la naturaleza de
vancia las imgenes negativas de los adolescentes es la experiencia de la adolescencia se acentu a partir
que las generaciones a veces tienen ideas distintas de 1904, cuando G. Stanley Hall propuso su revolu-
de la moralidad. En cuestiones tan controvertidas cionaria teora. Segn Hall, quien basaba su razona-
como la actividad sexual o el uso de armas qumicas, miento en la concepcin evolutiva, el adolescente
constituye una etapa de transicin en el desarrollo
los puntos de vista de los jvenes contrastan con las
evolutivo del animal al hombre. Ser adolescente sig-
de sus padres, cuyas experiencias han sido diferentes.
nificaba para l ser una especie de animal totalmente
Adems, los adolescentes pueden provocar una desarrollado y encerrado dentro de una jaula, un ani-
reaccin negativa por parte de sus padres, al mani- mal que ve la libertad pero sin que sepa cundo ser
festar rasgos en los que stos ven un reflejo de su liberado o cmo manejar la situacin. As pues, al
personalidad que preferiran olvidar. Por ejemplo, los adolescente se le describa como una persona en una
que se sienten inseguros de sus aptitudes acadmi- fase de grandes "crisis y tensiones", un ente margi-
cas se sentirn incmodos al ver que en sus hijos ado- nado, confundido, perturbado y muy frustrado por
lescentes empieza a aparecer el mismo patrn. la sociedad.
Por una u otra razn, algunos adultos ven a los A travs de los aos muchos psiclogos y socilo-
adolescentes bajo una perspectiva exagerada, ya sea gos han apoyado las teoras de Hall, aunque tambin
positiva o negativa. Algunos los idealizan recordan- ha habido quienes las rechazan de manera tajante.
do nicamente los aspectos positivos. Otros los ven Estos ltimos consideran la adolescencia como un pe-
con horror, considerando tan slo su carga de tensio- riodo relativamente tranquilo del crecimiento, de
nes, las ansiedades y angustias, el conflicto o la de-

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CAPIULO 9 / ADOLESCENCIA 173

ninguna manera desligado de la niez que la precede reducido no siente estrs al pasar por los cambios
ni de la edad adulta joven que viene despus. propios de la adolescencia. Quiz la nica generali-
Una de las principales partidarias de esta teora zacin vlida sea la siguiente: el desarrollo a lo largo
fue Margaret Mead. En una serie de estudios antro- de la adolescencia es un proceso muy individualiza-
polgicos ya clsicos que efectu a fines de la dcada do y heterogneo.
de 1920 y principios de la de 1930, Mead (1961) des- El patrn del desarrollo que muestre cada indivi-
cubri que en algunas culturas la adolescencia es una duo depender de muchsimos factores. Entre los ms
poca muy placentera de la vida, sin que se caracte- importantes conviene citar stos: su ajuste durante la
rice por crisis ni tensiones. niez, el grado de adaptacin de sus padres y com-
Otros trabajos de investigacin realizados desde paeros, los cambios que ocurren durante la adoles-
entonces tienden a respaldar la teora de Mead; se- cencia. Y precisamente de estos cambios nos
alan la ausencia relativa de conflictos en la vida de ocuparemos en la siguiente seccin.
los adolescentes y una transicin serena de la niez.
Aunque tal vez los psiclogos tengan razn al
asegurar que la adolescencia no es un periodo de
grandes crisis, pocos se atrevern a negar que por lo DESARROLLO PERSONAL
menos se d un poco de estrs en ella. Es un periodo
en que se producen importantsimos cambios de ca- Para llegar a ser un adulto no basta simplemente al-
rcter fsico, mental y emocional. Como observa el canzar la madurez fsica, aunque ste es un aspecto
psiclogo Robert Havighurst (1972), todo adolescen- importante del proceso. La transicin de la niez a la
te afronta retos en la forma de procesos del desarro- edad adulta tambin requiere cambios en la forma
llo que debe dominar. Entre los que menciona de razonar, del pensamiento moral y ajustes de la
Havighurst se cuentan los siguientes: personalidad y del comportamiento sexual. Aunque
se trata de un proceso complejo, la mayor parte de
1. Aceptar su constitucin fsica y adquirir un los adolescentes afrontan de manera satisfactoria las
papel masculino o femenino. circunstancias cambiantes.
2. Establecer relaciones apropiadas con personas
de su edad de ambos sexos.
3. Alcanzar la independencia emocional respec- Cambios fsicos
to a sus padres y a otros adultos. Crecimiento fsico. La pubertad, o maduracin
4. Lograr la segundad de obtener la independen- sexual, es el hecho biolgico que marca el final de la
cia econmica. niez. Las hormonas desencadenan una serie de cam-
5. Elegir una vocacin y prepararse para ella. bios internos y externos que producen diferentes pa-
6. Desarrollar las habilidades cognitivas y los con- trones de crecimiento en ambos sexos.
ceptos necesarios para la competencia social. Hacia los diez aos de edad, repentinamente las
7. Entender y realizar una conducta socialmen- nias empiezan a crecer. Antes de este periodo de
te responsable. crecimiento rpido se desarrolla el tejido adiposo, que
8. Prepararse para contraer matrimonio y formar las hace aparecer regordetas. El desarrollo del tejido
una familia. adiposo tambin caracteriza a los nios antes de ese
9. Adquirir valores que armonicen con una co- lapso. Pero mientras que los nios lo pierden en poco
rrecta concepcin cientfica del mundo. tiempo, pasando a una etapa de aspecto largirucho y
flaco, las nias lo conservan al iniciarse el periodo de
A pesar de que los procesos anteriores plantean crecimiento rpido y hasta lo aumentan (Faust, 1977).
verdaderos retos, los adolescentes generalmente los Una vez comenzado ese periodo, las nias crecen
resuelven de modo satisfactorio. Muchos sufren de de 5 a 7 cm cada ao. Durante esta fase, los senos y
tensin, pero logran encontrar la manera de superarla. las caderas comienzan a rellenarse y aparece el vello
Desde luego, no faltan nunca las excepciones. Un pbico. Entre los diez y diecisiete aos tienen su pri-
pequeo porcentaje de adolescentes experimenta cri- mer periodo menstrual, o menarqua. Transcurre
sis y tensiones a lo largo de este periodo. Otro grupo aproximadamente un ao ms antes que las mens-

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174 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

truaciones se vuelvan regulares y puedan concebir. luarse a partir del cuerpo ideal de su cultura. Por
Con todo, en la mayor parte de las sociedades se con- ejemplo, en la cultura occidental se considera desea-
sidera a la menarqua como el inicio de la madurez ble el tener piernas largas, una figura esbelta y senos
femenina. bien desarrollados; las muchachas desean desespe-
Hacia los doce aos, los nios empiezan a tener radamente aproximarse a este ideal (Wiggins, Wig-
vello pbico y genitales ms grandes. Al cabo de uno gins y Conger, 1968).
o dos aos pueden eyacular. Aunque su periodo de Los jvenes de ambos sexos son muy sensibles
crecimiento rpido comienza despus que el de las ante cualquier rasgo que parezca ser inapropiado
nias, dura unos tres aos ms. Una vez comenzado, para su sexo. Por ejemplo, los nios tienden a mos-
crecen rpidamente y se ponen robustos, observn- trarse muy avergonzados si tienen genitales "poco
dose hombros ms anchos y el tronco ms grueso desarrollados", si carecen de vello pbico o si sus
propio de los adultos. Tambin adquieren ms tejido pechos son "protuberantes"; las nias, en cambio,
muscular que las nias y crecen su corazn y pulmo- suelen sentirse muy incmodas si tienen senos "poco
nes. El timbre de su voz se va haciendo cada vez ms desarrollados", vello facial o si se les marcan los
grave. Empieza a aparecer vello en el rostro y ms msculos.
tarde tambin en el pecho. Las diferencias individuales del crecimiento in-
El ritmo y el patrn de la maduracin sexual va- fluyen profundamente en la personalidad de los j-
ran tanto, que es difcil aplicar normas a la puber- venes. Por ejemplo, segn las investigaciones, los
tad. Pero, en trminos generales, las nias se nios que maduran en forma prematura gozan de
desarrollan antes que los nios y durante uno o dos ventajas: se convierten en hroes deportivos y son los
aos superan en esto a los de su misma edad. lderes de las actividades formales e informales. Los
El periodo del crecimiento durante la adolescen- dems nios los respetan; las nias se enamoran per-
cia puede ser difcil para ambos sexos a causa de la didamente de ellos; los adultos tienden a tratarlos
asincrona, estado de crecimiento o maduracin poco como personas ms maduras. Todo ello los hace ms
uniforme de las partes del cuerpo. Por ejemplo, las seguros de s mismos e independientes que el resto
manos o las piernas pueden ser demasiado grandes de sus compaeros. Los nios de maduracin tarda
o pequeas en comparacin con el resto del cuerpo. cuya voz delgada y constitucin fsica muy aleja-
Sin embargo, a medida que pasan los aos, las partes da de la ideal puede hacerlos sentirse inferiores
del cuerpo van asumiendo sus proporciones correctas. tendern a aislarse de la gente o a ser rebeldes (Dwyer
y Mayer, 1968-1969).
Reacciones ante el crecimiento. En general, los j- Las variaciones del ritmo del desarrollo siguen
venes estn hoy mejor informados que hace dos o tres influyendo en los hombres, incluso entre los 30 y 40
generaciones. A muy pocos de ellos los signos de aos de edad. Los que maduraron ms temprano ocu-
maduracin sexual les causan serios problemas. Sin pan posiciones ms elevadas en su trabajo y en la je-
embargo, los cambios fsicos bastante repentinos que rarqua social que los de maduracin tarda (Ames,
ocurren durante la pubertad no dejan de afectarles. 1957). Pero la correlacin se debilita despus de los
Esto se observa sobre todo cuando su desarrollo es cuarenta aos (Jones, 1965).
prematuro o tardo. Los adolescentes desean deses- En el caso de las mujeres el patrn es un poco dis-
peradamente ser aceptados por sus compaeros, con- tinto. Al inicio las nias que maduran temprano no
formarse a los ideales de cmo un hombre o una se sentirn orgullosas de su estatura y figura sino
mujer de su edad debera actuar, vestirse y el aspecto avergonzadas. Algunas comienzan a salir con mu-
que debera tener. En un estudio, ms de la mitad de chachos mayores que ellas y adoptan una actitud
mujeres adolescentes y una tercera parte de varones dominante con las personas de su edad. Las de ma-
adolescentes manifestaron espontneamente preocu- duracin tarda tienden a ser menos agresivas y les
pacin por su aspecto (Dwyer y Mayer, 1968-1969). es ms fcil llevarse bien con sus compaeros.
Los trabajos de investigacin indican asimismo la En los ltimos aos de la adolescencia, las muje-
existencia de una relacin entre la forma en que am- res que maduran temprano gozarn de mayor popu-
bos sexos ven su cuerpo y lo que piensan de s mis- laridad y tendrn una autoimagen ms favorable que
mos (McCandless, 1960). La mayor parte de los las de maduracin tarda. Sin embargo, las diferen-
adolescentes, y sobre todo las mujeres, tienden a eva- cias entre ambos grupos no parecen ser tan grandes

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CAPTULO 9 / ADOLESCENCIA 175

en el caso de las mujeres como entre los varones racionalizacin. As, despus de fracasar en una
(Dwyer y Mayer, 1968-1969). prueba, podr racionalizar que lo reprobaron "por-
Por qu el crecimiento fsico produce efectos psi- que le preocupaba la cita que probablemente logra-
colgicos tan potentes en especial para los varones? ra con una chica". En cambio, un nio de ocho aos
De acuerdo con una teora de gran aceptacin, las estar demasiado ligado a la realidad concreta y no
reacciones psquicas ante el crecimiento fsico pue- podr examinar sistemticamente todas las causas de
den deberse a una profeca que se cumple por s su fracaso.
misma. Por ejemplo, el nio que cree que no est a la Alcanzan plenamente todos los adolescentes la
altura del ideal fsico de su cultura tendr un defi- etapa de las operaciones formales a la misma edad?
ciente autoconcepto y no buscar el xito con mucho Como seguramente habrs adivinado, as como se
empeo. En realidad, su actitud contribuye al fraca- dan variaciones en la madurez sexual, tambin se dan
so que tanto teme. en la madurez cognitiva. En trminos generales, el
ritmo del crecimiento intelectual es sumamente va-
riable entre los individuos y entre las clases sociales.
Cambios del pensamiento Un estudio revel que menos de la mitad de un gru-
po de sujetos de 17 aos de edad sometidos a tests
Durante la adolescencia surgen los patrones del pen- psicolgicos haban llegado a la etapa de las opera-
samiento que caracterizan al adulto. Esto lo descri- ciones formales (Higgins-Trenk y Gaite, 1971). En otro
bi Jean Piaget como pensamiento de "operaciones estudio se comprob que este tipo de pensamiento
formales" (Piaget e Inhelder, 1969). Entre los once y era ms comn entre adolescentes de clase alta y
doce aos de edad, el pensamiento humano empieza media que entre los miembros de la clase trabajado-
a volverse ms abstracto y menos concreto. As, un ra y baja (Dulit, 1972).
adolescente podr reflexionar sobre la respuesta a una Tambin se han observado diferencias entre las
pregunta hipottica como sta: "Cmo sera el mun- naciones. El pensamiento propio de las operaciones
do si la gente llegara a los 200 aos de edad?" Puede formales predomina menos en algunas sociedades,
analizar las posibilidades hipotticas en una forma quiz por las diferencias en el acceso a la educacin
que le resulta imposible a los nios. Esta capacidad formal. Los que no saben leer ni escribir carecen de
abarca la de resolver problemas. Un adolescente, al herramientas para separar el pensamiento y la reali-
descubrir que el motor de su auto tiene una falla, dad concreta; de ah que nunca alcancen un nivel ms
examinar varias causas posibles y sistemticamen- avanzado del pensamiento (Greenfield y Bruner, 1966).
te probar varias piezas hasta detectar el problema. Para quienes s lo alcanzan, el cambio de los pa-
Es la misma habilidad que aplica el cientfico cuando trones del pensamiento suele acompaarse tambin
realiza sus experimentos. de alteraciones en la personalidad y las interacciones
La comprensin de lo hipottico se acompaa de sociales. Por ejemplo, los adolescentes suelen volver-
la capacidad de entender principios abstractos. No se extremadamente idealistas. Esto se relaciona con
slo esta capacidad es importante para estudiar la el hecho de que, por primera vez en su vida, estn en
ciencia y las matemticas de alto nivel, sino que ade- condiciones de imaginar lo hipottico: cmo podran
ms permite al adolescente manejar en su vida dia- ser la cosas. Cuando lo comparan con la cruda reali-
ria asuntos de tica, conformidad y falsedad. dad, el mundo parece un lugar terrible. De ah su
Posibilita tambin la introspeccin, es decir, exami- actitud de rebelda. Algunos llegan a adquirir un
nar los motivos y pensamientos personales. Al res- "complejo mesinico" y se creen capaces de salvar el
pecto conviene citar las palabras de un adolescente: mundo del mal. Adems, se impacientan con lo que
"De repente me di cuenta de que estaba pensando en a sus ojos son fracasos de la generacin adulta. No
mi futuro; luego empec a pensar por qu estaba pen- aciertan a entender por qu, por ejemplo, no renun-
sando en mi futuro; despus empec a pensar por cia una persona si considera que su empleo va contra
qu estaba pensando acerca de por qu pensaba en sus principios. En otras palabras, los adolescentes
mi futuro". tienden a ser irrealistas ante las complejidades de la
Gracias a estas nuevas capacidades intelectuales, vida. Pero, al mismo tiempo, su idealismo ayuda a
el adolescente est en condiciones de superar los ago- los adultos a mantenerse en contacto con algunas for-
biantes sentimientos emocionales por medio de la mas de mejorar el mundo.

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175 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Desarrollo moral lescentes pasan mucho tiempo fuera de casa y, por


tanto, la influencia de los padres es menor, se ope-
Adems de experimentar cambios fsicos y cogniti- ran cambios ms notables en el desarrollo moral.
vos, algunos adolescentes pasan tambin por impor-
tantes cambios en su pensamiento moral. Como se
recordar, a juicio de Lawrence Kohlberg (cuya teo- Cambios de la personalidad y formacin
ra se expuso con anterioridad), el razonamiento de la identidad
moral se desarrolla por etapas. En las primeras eta-
pas de su desarrollo moral, los nios de corta edad Los cambios por los que pasan los adolescentes inci-
son sumamente egocntricos; juzgan el mal y el bien den en muchos aspectos de su vida; de ah que no
segn que ocasione o no algn castigo (etapa 1) o se- deba sorprenderse que ejerzan un influjo moldeador
gn que les produzca consecuencias positivas o ne- en su personalidad. Los psiclogos que han estudia-
gativas (etapa 2). En etapas subsecuentes los nios do estos cambios se concentran en el concepto de
juzgan la accin segn que goce o no de aprobacin identidad. Un psiclogo en particular, Erik Erikson,
social (etapa 3) o que sea sancionada por la autori- demostr que el alcanzar la propia identidad consti-
dad reconocida (etapa 4). tuye el aspecto fundamental del desarrollo del ado-
Muchos nunca van ms all de la ltima etapa, y lescente. Su teora de cmo se llega a un sentido
su pensamiento moral permanece muy rgido. Pero, integrado del yo ha originado muchos argumentos
para los que logran superarla, la adolescencia y la en pro y en contra. Dado que sus ideas han resultado
edad adulta suelen ser periodos de un profundo de- muy influyentes, a continuacin trataremos de su teo-
sarrollo. Los que pasan a la etapa 5 se plantean la ra y de los estudios que la apoyan o la ponen en tela
pregunta de si una ley es justa o injusta. Creen que de juicio.
las leyes deben modificarse al cambiar el mundo y
que nunca son absolutas. Por otra parte, los que lle- Teora de Erikson sobre la crisis de identidad. Segn
gan a la etapa 6 aceptan los principios ticos absolu- Erikson, construir la identidad personal es una fun-
tos (entre otros la regla urea) que han descubierto cin propia de la adolescencia. Los nios saben lo que
por s mismos. Este tipo de normas ticas se aplican a la gente adultos y compaeros piensan de ellos.
todos, no deben ser violadas y son ms importantes Conocen las etiquetas que les aplican (buenos, pica-
que las leyes escritas. ros, tontos, talentosos, valientes, atractivos, etc.). Tam-
Para llegar a los niveles superiores del pensamien- bin estn conscientes de sus impulsos biolgicos y
to moral se requiere la capacidad de abstraer, esto es, sus cada da mejores habilidades fsicas y cognosciti-
de contemplar una situacin desde el punto de vista vas. Pueden soar en ser esta o aquella persona y re-
de otra persona. A ello se debe que el desarrollo mo- presentar esos papeles en su vida, pero no reflexionan
ral tenga lugar durante la adolescencia, poca en que sobre quines son ni adonde se encaminan en la vida.
el individuo adquiere la capacidad del pensamiento Los nios viven el presente; los adolescentes empie-
basado en las operaciones formales. Pero no todos zan a pensar en el futuro.
los adolescentes que la desarrollan muestran simul- Si quieren conocerse a s mismos, los adolescen-
tneamente niveles ms altos de razonamiento mo- tes deben pasar por lo que Erikson llama crisis de
ral. De hecho, apenas uno de cada diez lo hacen identidad, poca de muchos cambios y tensiones
(Kohlberg y Gilligan, 1971). En conclusin, el pensa- durante la cual se preocupan por saber quines son
miento formal es indispensable para llegar a un ni- (1968). Varios factores contribuyen a desencadenar-
vel ms alto del desarrollo moral, pero no garantiza la, entre ellos los cambios fisiolgicos y cognitivos
que se alcance. que hemos descrito con anterioridad, lo mismo que
En general, los psiclogos coinciden en que el el despertar de los impulsos sexuales y la posibili-
desarrollo moral depende de muchos factores, sobre dad de una nueva clase de intimidad con el sexo
todo de la clase de relacin que el individuo manten- opuesto. Los adolescentes empiezan a ver el futuro
ga con sus padres. La evidencia muestra que duran- como una realidad, no como un simple juego. Saben
te la enseanza media el desarrollo moral del que han de afrontar las casi infinitas y, a menudo,
adolescente no cambia mucho. No obstante, ya en la antagnicas posibilidades y opciones que les depara
enseanza media superior poca en que los ado- el futuro. En el proceso de evaluar el pasado y prever

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CAPTULO 9 / ADOLESCENCIA 177

PSICOLOGA DEL MUNDO CONTMPORNEO

Autoestima. Una encuesta efectuada en Estados Unidos sobre 3 000 nios revel que las alumnos de ense-
anza media tienen una autoestima mucho menor que los alumnos. El estudio descubri que la mayor parte de
las nias de escuelas primarias manifiestan seguridad, asertividad y una actitud generalmente positiva acerca
de su persona. Sin embargo, en la adolescencia menos de la tercera parte de las mujeres sienten esa misma
autoestima. En cambio, aproximadamente la mitad de los nios son personas seguras de s mismas.
Los investigadores observaron asimismo que las alumnos de raza negra que asistan a escuelas de ense-
anza media mostraban mucha seguridad en s mismas, el segundo lugar lo ocupaban las de origen hispa-
nico y el ltimo las de raza blanca. Se lleg a la conclusin de que la autoestima de las adolescentes negras
era favorecida por sus familias y comunidades, no por la escuela. Los hallazgos plantean preguntas respecto
al sistema escolar de Estados Unidos. Aminoran el sentido de autoestima de las mujeres? De ser as, qu
medidas correctivas pueden implantarse?
Las conclusiones de la encuesta tambin corroboran las opiniones de los psiclogos para quienes el
desarrollo psicolgico de la mujer difiere mucho del de los varones. Hacen falta ms investigaciones para
resolver los problemas planteados por esta encuesta.

el futuro, comienzan a pensar en s mismos. Es Las categoras anteriores no han de interpretarse


un proceso doloroso, lleno de conflictos internos, con excesiva rigidez. Es posible que un individuo
pues se ven desgarrados entre el deseo de afirmar realice la transicin de una de ellas a otra y tambin
su personalidad nica y el de "ajustarse". Slo re- que una misma persona pertenezca a una categora
solvindolo podrn lograr un sentido integrado respecto al compromiso religioso y a otro en su orien-
del yo. tacin poltica o eleccin vocacional. La principal apor-
La teora de Erikson ha encontrado apoyo en los tacin de Marcia consiste en aclarar las causas y la
trabajos de otro psiclogo, James Marcia. De acuerdo naturaleza de la crisis de identidad del adolescente.
con Marcia (1966), Erikson acierta en sealar la exis-
tencia de una crisis de identidad del adolescente. Esa Crtica contra la teora de Erikson. Aunque Erikson
crisis surge porque los jvenes deben hacer compro- y Marcia insisten en que todos los adolescentes su-
misos en asuntos tan trascendentes como el empleo, fren una crisis de identidad, no todos los psiclogos
la religin y la orientacin poltica. Por medio de las aceptan este punto de vista. El trmino "crisis" signi-
categoras "crisis" y "compromiso", Marcia distingue fica que la adolescencia es un periodo de tensiones
cuatro tipos de personalidad del adolescente: 1) ado- casi agobiante. Tambin significa que la transicin del
lescentes con la crisis de identidad aplazada, o sea adolescente a la madurez exige un rompimiento ra-
aquellos que no han pasado por una crisis ni se han dical con la experiencia infantil. Como sealamos en
comprometido en asuntos importantes que les con- pginas anteriores, muchos psiclogos piensan que
ciernen; 2) adolescentes con la crisis de identidad esta etapa de la vida no est llena de tensiones y ms
excluida, es decir, los que no han sufrido una crisis bien constituye una suave transicin de una etapa de
pero se han comprometido no por decisin personal, la vida a la siguiente.
sino por sugerencia de otros; 3) adolescentes con iden- Uno de los motivos por los cuales probablemente
tidad confundida, que buscan sin cesar el significa- Erikson formul esta teora es que centr su estudio en
do, el compromiso y la autodefinicin, llevando por los adolescentes con perturbaciones psquicas que acu-
ello una vida de crisis continuas, y 4) adolescentes dan en busca de tratamiento psiquitrico. Los crticos
con crisis de identidad superada, los cuales han ex- recalcan lo siguiente: cuando se seleccionan y se estu-
perimentado varias crisis, han examinado las posibi- dian aleatoriamente adolescentes que asisten a la es-
lidades y eligieron libremente una vocacin y tomaron cuela, no se observan seales de crisis y al parecer pasan
otras decisiones importantes para su vida. sin gran tensin por este periodo (Haan y Day, 1974).

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178 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Otros puntos de vista. Los psiclogos y socilogos la sociedad y la cultura ejercen sobre el joven. Los
que buscan una alternativa a la teora de Erikson ofre- trabajos de Bandura y Mead vienen a llenar ese hue-
cen otras explicaciones sobre la formacin de la iden- co. Por tanto, debemos recurrir a todos los puntos de
tidad del adolescente. Albert Bandura (1964), por vista si queremos llegar a una perspectiva equilibra-
ejemplo, comienza suponiendo que la crisis no es el da del cambio de la personalidad y la formacin de
estado normal en la vida del adolescente. Cuando se la identidad.
presenta una crisis como sucede apenas en el 10%
de todos los adolescentes, generalmente la causa
es un cambio de las circunstancias externas y no un Sexualidad: actitudes y papeles
factor biolgico. As, un divorcio en la familia o un
nuevo grupo de amigos tal vez provoquen la rebel- Segn dijimos en pginas anteriores, la adolescencia
da y una crisis, pero ningn reloj biolgico interno se acompaa de la pubertad, periodo en que los indi-
las ocasiona. viduos logran la madurez sexual. Ocurren cambios
En la perspectiva de Bandura, el desarrollo hu- fsicos y tambin del comportamiento. La adolescen-
mano es un proceso continuo. En todas sus fases, in- cia es tambin la poca en que el joven adquiere acti-
cluida la adolescencia, los individuos se desarrollan tudes respecto al sexo y expectativas relativas a su
interactuando con otros. Por el hincapi de Bandura papel sexual.
en la interaccin para entender la adolescencia y los
otros estadios del desarrollo humano, generalmente Actitudes sexuales. Seguramente habrs escucha-
a su enfoque se le llama teora del desarrollo social do la expresin "revolucin sexual", pero realmen-
(Bandura, 1977). te ha habido una revolucin de este tipo en los ltimos
Margaret Mead, a quien nos referimos con ante- diez aos? Desde el punto de vista de la conducta
rioridad, tambin pone de relieve la importancia que humana, la respuesta ser "probablemente no". Aun-
el ambiente social tiene en la formacin de la identi- que las estudiantes de clase media y alta que asisten
dad del adolescente. Por ejemplo, basndose en los a la universidad parecen ser ms sexualmente acti-
esludios que realiz en Samoa (1961), lleg a la mis- vas que hace veinte aos, el comportamiento sexual
ma conclusin que Bandura: el desarrollo humano de las otras categoras sociales es prcticamente el
es ms bien un proceso continuo que un proceso mismo de aquella poca. Sin embargo, s ha habido
marcado por una discontinuidad radical. En esa re- un cambio de actitud. Por ejemplo, la mayor parte de
mota regin del mundo, la comunidad no espera que los jvenes est convencida de que los novios com-
el adolescente se comporte de una manera diferente prometidos formalmente pueden tener relaciones
a como lo haca en la niez ni que acte como adulto. sexuales, opinin que no comparten los adultos en
Ello se debe a que, en Samoa, a los nios se les da general.
mucha responsabilidad. No dejan de ser nios sumi- Las actitudes inciden en nuestras ideas sobre el
sos para convertirse de la noche a la maana en sexo y en nuestra respuesta sexual. En el mundo se
personas dominantes. Mead tambin seala que en observa mucha variacin en lo que se dice a los jve-
Samoa, como en otras sociedades no industrializa- nes acerca del sexo y en la forma en que responden.
das, los nios tienen papeles sexuales semejantes a En algunas sociedades, se mantiene a los nios en
los de los adultos, de modo que para ellos la sexuali- absoluta ignorancia respecto a temas sexuales hasta
dad no es una experiencia traumtica ni un cambio poco antes que se casen; en cambio, en otras se les
abrupto. En conclusin, la crisis de identidad no es alienta a que realicen actividad sexual, incluso a que
en absoluto un fenmeno universal. tengan relaciones ntimas, pues se cree que esto fa-
El desarrollo de la personalidad durante la ado- vorecer un desarrollo maduro.
lescencia es un fenmeno complejo. Ninguna teora En Estados Unidos, debido al pasado "puritano"
puede incluir a todos los elementos que intervienen de ese pas, muchos todava identifican el sexo con el
en el proceso. El hincapi de Erikson en la necesidad pecado cuando se realiza fuera del matrimonio y con
de alcanzar la identidad personal representa una la misin de la reproduccin de la vida. Sin embargo,
importante aportacin al conocimiento del desarro-
es un punto de vista que han puesto en tela de juicio
llo del adolescente. Sin embargo, al concentrarse en
quienes ven en el sexo no slo un medio de perpetuar
la psicologa del individuo descuid la influencia que
la especie sino como forma de placer legtimo.

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CAPTULO 9 / ADOLESCENCIA 179

Figura 9.1
Aunque el comportamiento de los adolescentes no ha cambiado de manera importante en
los ltimos veinte aos, s se observa un cambio importante en sus actitudes sexuales.

En el momento actual, las actitudes de las muje- Por el contrario, el papel sexual se define en par-
res hacia problemas sexuales como las relaciones te por la estructura gentica, pero principalmente por
prematrimoniales y la pornografa son ms conser- la sociedad donde vive la persona. Es una norma de
vadoras que las de los varones, aunque es una bre- cmo debe conducirse un individuo con determina-
cha ms pequea de lo que originalmente se crea da identidad sexual. As, en Mxico, se considera a
(Zubin y Money, 1973). Se han sealado otras varia- los hombres dominantes ("machos"), competitivos y
ciones entre los jvenes respecto a las actitudes sexua- no afectos a manifestar sus emociones; las mujeres se
les. Por ejemplo, los adolescentes de ms edad son les considera sumisas, cooperativas y emocionalmen-
menos conservadores que los ms jvenes; en los l- te sensibles. Se piensa que estos rasgos son adecua-
timos aos, los ms ricos y educados (especialmente dos para uno y otro sexo.
las jvenes) han adoptado actitudes (y conductas) Los papeles sexuales nos indican cmo hemos de
"ms liberales" que los de menores ingresos y ms comportarnos, cul debe ser nuestro aspecto, cmo
bajo nivel escolar. Aunque creemos que actualmente hemos de pensar y sentir, si queremos que la gente
el temor al SIDA est haciendo que la conducta sexual nos catalogue como "varones" o "mujeres" y que tam-
vuelva a ser recatada. bin nosotros podamos vernos as. Por ejemplo, an-
tao muchos calificaban de "poco femeninas" a las
Papeles (roles) sexuales. La identidad y los pape- mujeres que reparaban las lneas telefnicas. Por
les sexuales son cosas diferentes, aunque estrecha- qu? Porque no se conformaban a la exigencia tradi-
mente ligados entre s. La identidad sexual resulta cional de los papeles sexuales de que la mujer no
de la herencia biolgica. As, si uno tiene vagina, ser deba realizar trabajo fsico.
mujer; si tiene pene, ser varn. La identidad sexual Los papeles sexuales varan de una sociedad a otra,
incluye los rasgos genticos que hemos heredado y, pudiendo incluso cambiar con el tiempo dentro de una
quiz, podra incluir algunos comportamientos rela- misma sociedad. Son ellos los que dan significado a la
cionados con el sexo. Un ejemplo notorio de estas identidad sexual. Pero no todas las sociedades coinci-
conductas es la ereccin del pene durante la excita- den en los papeles que deben asumir los sexos. En efec-
cin sexual. to, los antroplogos han observado que algunas

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180 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

sociedades invierten los que tradicionalmente asig- a un grupo de estudiantes universitarios qu tan con-
namos al varn y a la mujer, mientras que en otras venientes eran algunas caractersticas para el hom-
atribuyen a ambos sexos lo que nosotros podramos bre y la mujer. No se sorprendi al descubrir que
catalogar como papeles "masculinos" o "femeninos". rasgos como la ambicin, la seguridad en s mismo,
No slo varan esos papeles en las sociedades, sino la independencia y asertividad eran considerados
que incluso cambian radicalmente en el seno de una adecuados para el varn. Se deseaba que la mujer
misma sociedad, como vemos en nuestro pas. fuera cariosa, amable, comprensiva y sensible a las
En algunos lugares se aprecian mucho las siguien- necesidades ajenas.
tes cualidades del varn: rudeza, fuerza, independen- stas y otras caractersticas se incluyeron despus
cia, dominio y agresividad, caractersticas necesarias en un cuestionario conocido con el nombre de Inven-
para ganar el sustento de la familia. En cambio, se tario Bem de Papeles Sexuales. Bem pidi a un grupo
estimula a las mujeres para que sean dciles, sensi- de personas clasificar cada uno de los rasgos aplica-
bles, dependientes y cariosas, rasgos adecuados para dos a ellos en una escala de uno (nunca o casi nunca
una mujer dedicada al hogar y a la crianza de los hi- verdadero) a siete (siempre o casi siempre verdade-
jos. Estos estereotipos estaban profundamente arrai- ro). En uno de los primeros informes (Bem, 1975),
gados en una poca en que la divisin del trabajo era describi los resultados obtenidos con cerca de 1 500
indispensable para la supervivencia. Pero hoy la estudiantes no graduados de Stanford: cerca del 50%
tecnologa moderna y el control de la natalidad han se mantuvo firme en los papeles apropiados (varones
liberado a las mujeres de algunas obligaciones rela- masculinos o mujeres femeninas), 15% presentaban
cionadas con la procreacin y la crianza, que realiza- caractersticas del sexo opuesto (mujeres que se des-
ban durante gran parte de su existencia. Las criban a s mismas con trminos tradicionalmente
divisiones tajantes de los papeles sexuales ya no son masculinos o varones que marcaban adjetivos feme-
necesarias ni apropiadas, sobre todo en la fuerza de ninos) y 36% eran personas andrginas que marcaban
trabajo. Van adquiriendo una creciente aceptacin los rasgos de ambos sexos al describirse a s mismas.
nuevos conceptos de lo que significa ser "varn" o En estudios posteriores, Bem observ que los an-
"mujer" y tienden a dar igualdad a ambos sexos. drginos eran en realidad ms flexibles. Las mujeres
En parte por la cambiante tecnologa y en parte a podan ser ms asertivas cuando se necesitaba (tam-
raz de la accin antidiscriminatoria y otros movi- bin podan serlo los varones tradicionales, no as las
mientos de ndole social y poltica, los jvenes de hoy mujeres tradicionales). Tambin expresaban ternura,
tienen un concepto mucho ms amplio de lo que es un gran sentido del humor e inters (igual que las
la conducta adecuada de uno y otro sexo. Muchos no mujeres tradicionales, no as los varones tradiciona-
slo aceptan a los hombres que participan fsica y les). En el complejo mundo moderno, afirma Bem, la
emocionalmente en el cuidado de los hijos y asumen androginia debera ser el ideal: en l no tiene cabida
la responsabilidad de algunos quehaceres domsti- una divisin artificial entre "el trabajo de la mujer" y
cos, sino que esperan de ellos este tipo de conducta. "el mundo de los hombres".
Asimismo, en el momento actual muchas mujeres La androginia adquiere cada da mayor acepta-
participan en trabajos que, en el pasado, estaban re- cin en la cultura moderna. Una consecuencia de este
servados exclusivamente a los hombres. Ahora resul- cambio es el siguiente: los adolescentes que van con-
tan obsoletos algunos smbolos que servan para virtindose en adultos disponen de ms opciones para
distinguir los sexos como "usar pantalones". De ma- definirse en la vida. En algunos aspectos, esta transi-
nera anloga, muchos smbolos tradicionalmente pro- cin a una mayor libertad en los papeles sexuales ha
pios de la mujer como las secadoras de cabello y venido a aumentar la responsabilidad personal. No
los cosmticos tambin son usados por los hom- limitados ya por rgidos estereotipos sexuales, los j-
bres actualmente. venes se ven en la necesidad de definirse con base en
Ante estas normas cambiantes de los papeles sus talentos, temperamento y valores. Por otra parte,
sexuales aceptables, la psicloga Sandra Bem propo- no todos los miembros de la cultura aceptan los pa-
ne que las personas asuman papeles andrginos, es peles sexuales ms andrginos. En especial las per-
decir papeles que contienen una combinacin flexi- sonas mayores siguen definindose a s mismos y a
ble de caractersticas tradicionalmente masculinas y los dems a partir de concepciones ms tradiciona-
femeninas. Bem inici su investigacin preguntndole les y rgidas de los papeles sexuales.

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CAPTULO 9 / ADOLESCENCIA 131

DESARROLLO SOCIAL les sucede a los jvenes. Al mismo tiempo que los
jvenes desean independizarse y afrontar solos el
mundo, les inquieta la idea de fracasar en su intento.
El desarrollo del adolescente presenta mltiples fa- A menudo esa lucha interna se refleja en un compor-
cetas. Adems del desarrollo personal que acabamos tamiento impredecible, que los padres interpretarn
de describir, el adolescente tambin experimenta cam- como "la rebelda del adolescente". Contra este
bios en sus relaciones sociales. En la frontera entre la trasfondo de incertidumbre, que es casi universal, hay
niez y la edad adulta, debe encontrar un nuevo pa- varios estilos de familia que favorecen la autonoma; y
pel en la familia, papel para el cual no siempre estn otros que no la favorecen, como se ver a continuacin.
preparados sus padres. Tambin necesita adaptarse La forma en que los adolescentes buscan la inde-
a nuevas, y a menudo ms intensas, relaciones con pedencia y la facilidad con que resuelven los conflic-
las personas de su misma edad (coetneos). La in- tos relacionados con convertirse en adultos dependen,
fluencia de la familia y de los coetneos en el desa- en gran medida, de la relacin entre padre e hijo.
rrollo del adolescente ha sido objeto de tan abun- En las familias autoritarias los padres son los "je-
dantes investigaciones, que bien vale la pena resear fes". No se creen obligados a explicar sus acciones o
brevemente aqu. exigencias. De hecho, piensan que los hijos no tienen
derecho a cuestionar sus decisiones.
En las familias democrticas los adolescentes
La familia
participan en las decisiones que afectan a su vida. Se
Una de las principales funciones del desarrollo del dan muchas discusiones y negociaciones. Los padres
adolescente es independizarse de su familia. Por des- escuchan los motivos por los cuales sus hijos quieren
gracia, los medios de lograr este estatus no siempre ir a alguna parte o hacer determinada cosa, procu-
son claros para l o para sus padres. Ante todo, uno y rando explicarles las reglas y sus expectativas. Los
otros albergan sentimientos ambivalentes. Algunos adolescentes toman muchas decisiones por su cuen-
padres de familia se han formado sus estilos de vida ta, pero los padres se reservan el derecho de vetar los
en torno a la familia y no quieren que el nio se des- planes que desaprueban.
ligue de ellos. Saben que no tardar en encontrar otra En las familias permisivas o de tipo laissez-faire
persona que ser el centro de su dependencia emo- (dejar hacer) los hijos tienen la ltima palabra. Los
cional. Por lo dems, los padres cuyos hijos ya tienen padres pueden tratar de orientarlos, pero ceden si los
suficiente edad para abandonar el hogar paterno de- hijos insisten en su decisin. O bien simplemente ab-
ben luchar algunas veces con sus propios temores dican a sus responsabilidades de criar a los hijos: no
ante el envejecimiento. A muchos padres les preocu- establecen reglas de conducta, no imponen deman-
pa no saber si sus hijos realmente estn listos para das, no externan expectativas y prcticamente igno-
afrontar las duras realidades de la vida y lo mismo ran a los adolescentes que viven en casa.

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132 PSICOLOGA PARABACHILLERATO

RESUMEN

1. La actitud de los adultos hacia los jvenes es muy 6. La reaccin del adolescente ante el crecimiento
variable. Algunos los admiran y hasta los ideali- tiende a ser muy idiosincrsica (peculiar), lo mis-
zan; otros se sienten celosos o amenazados por mo que el ritmo y el patrn del crecimiento. Las
ellos. Una causa de las actitudes negativas con- definiciones culturales del tipo ideal de cuerpo
siste en que algunas veces las generaciones tie- inciden en su autoimagen y esto, a su vez, en su
nen distintas ideas de la moral. xito futuro.

2. Los adolescentes tienden a considerarse como los 7. Durante la adolescencia se adquiere la capacidad
ven los adultos con quienes interactan. de realizar lo que Piaget llama pensamiento ba-
sado en operaciones formales. Si bien se dan
3. El estudio de la adolescencia se caracteriza por diferencias individuales, culturales y de dase, mu-
dos grandes enfoques o perspectivas tericas: la chos adolescentes estn en condiciones de enten-
teora de "crisis y tensiones" y lo que podramos der lo hipottico y los principios abstractos.
denominar teora del "crecimiento continuo".
Segn la primera, la adolescencia es un periodo 8. Gracias a la madurez de sus procesos mentales,
muy turbulento del desarrollo en la cual se da el adolescente posee un pensamiento moral ma-
una ruptura con la niez; en cambio, la segunda duro: formula principios basndose en la capa-
establece que es una transicin bastante serena cidad de contemplar las cosas desde el punto de
de la niez a la edad adulta. vista de los dems.

4. Durante la adolescencia hay ciertas funciones o 9. Los cambios de personalidad que experimenta el
procesos que los jvenes deben dominar y que adolescente se relacionan con la formacin de la
son peculiares de esta etapa de la vida. Los estu- identidad personal. Segn Erikson, los jvenes al
dios han demostrado que la mayor parte de ellos canzan su identidad pasando por una serie de cri-
lo logra. sis; pero otros sostienen que tales crisis son raras y
que las influencias sociales tienen una importancia
5. Adems de los procesos del desarrollo que el decisiva en el moldeamiento de la identidad.
adolescente ha de dominar, tambin tiene que ex-
perimentar, aceptar y afrontar los cambios tan ra- 10. Las actitudes sexuales del adolescente moderno
dicales de carcter fsico, psquico, emocional, son distintas a las de las generaciones pasadas.
social y, en algunos casos, de identidad que co- La rigurosa divisin de los papeles sexuales tra-
mienzan en la pubertad y que continan prcti- dicionales, que en gran parte se aprenden, se en-
camente a lo largo de la adolescencia. cuentra en vas de desaparicin.

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CAPTULO 9 / ADOLESCENCIA 183

PREGUNTAS DE REPASO

1. Cules son los dos puntos de vista de los adul- 6. De acuerdo con Kohlberg, cules son las etapas
tos acerca de los adolescentes? quinta y sexta del desarrollo moral? Qu otro
cambio se necesita para que una persona alcance
2. Menciona cuatro causas que expliquen por qu estas etapas avanzadas del desarrollo moral?
algunos adultos tienen una idea negativa de los
adolescentes. 7. Con base en el concepto de la crisis de identidad
propuesto por Erikson, cules son los cuatro ti-
3. Resume brevemente la teora de Stanley Hall so- pos de personalidad presentados por Marcia? Se-
bre la adolescencia. La apoya la investigacin gn Bandura, qu porcentaje de los adolescentes
efectuada por Margaret Mead? pasa por una crisis de identidad y a qu se debe
sta?
4. Tienen una imagen ms positiva de s mismos
los varones de maduracin temprana que los de 8. En qu se distinguen el papel y la identidad
maduracin tarda? Se observa la misma dife- sexuales? Cuando Sandra Bem se refiere a la an-
rencia entre las mujeres? Por qu el crecimiento droginia, est hablando de papel o de identidad
fsico afecta a la opinin que las personas tienen sexual?
de s mismas?
9. Cules son los tres tipos de patrones de la inte-
5. Qu entiende Piaget por "pensamiento basado raccin familiar? Qu estilo utilizara si quisie-
en las operaciones formales"? De qu manera ra que sus hijos fueran independientes y tuvieran
este cambio de la capacidad cognitiva afecta a seguridad en sus decisiones personales?
un adolescente?

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Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers
I ser capaz de:
identificar y describir los cambios que
ocurren en la edad adulta.
resumir los resultados de la
investigacin referentes al desarrollo
social y de la personalidad en los
adultos.
citar investigaciones dedicadas al
proceso del envejecimiento y a la parte
del ciclo de la vida conocido con el
nombre de senectud o vejez.
mencionar y describir las cinco etapas
de la aceptacin de la muerte. Edad adulta o adultez
Cambios fsicos Cambios intelectuales
Desarrollo social y de la personalidad
Vejez
Cambios en la salud Cambios en la
situacin de la vida Cambios en eI
funcionamiento mental
Agona y muerte

184

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CAPTULO 10

Edad adulta y vejez


En el prefacio de su libro The Seasons of Man's Life deterioro tanto en lo fsico como en lo mental. Mu-
(1978), el investigador de Yale Daniel Levinson escri- chos creen que la vida sexual disminuye de manera
be: "Los adultos jvenes a menudo consideran que drstica. En la senectud se acelera muchsimo ese
haber pasado la edad de 30 aos equivale a 'haber proceso de deterioro.
dejado atrs los mejores aos', y disponen de pocos Pero esta concepcin del envejecimiento no es
elementos fuera de unas cuantas frases hechas aceptable. En efecto, el aspecto positivo de la edad
para apreciar debidamente los problemas y posibili- adulta es uno de los secretos ms celosamente guar-
dades de la vida adulta en varias edades. Los aos dados en la sociedad moderna. Vamos a rebatir algu-
de la madurez, piensan, si mucho les traern una co- nos de los estereotipos referentes al envejecimiento;
modidad insatisfactoria y, lo que es peor, tal vez es- con ello confiamos comunicar una imagen autntica
tancamiento y desesperanza... Los adultos confan de la edad adulta.
en que la vida comience a los 40 aos, pero el que
termine en esa edad les causa gran ansiedad. El re-
sultado de un miedo tan generalizado en los aos de
madurez casi siempre es un absoluto silencio ante la EDAD ADULTA O ADULTEZ
experiencia de ser adulto."
La edad madura asusta a muchas personas, pero Qu es la edad madura? Ante todo, es un periodo
la senectud es una etapa de la vida que causa mayor de paradojas. En ella hay cambios e identidad, xitos
temor y sobre la cual existen muchas ideas falsas. A y fracasos, crisis y estabilidad, alegra y tristeza. Es
diferencia de algunas culturas donde llegar a la ve- un periodo en que el individuo alcanza todo su po-
jez se ve como una bendicin del cielo, en el mundo tencial. Tambin puede ser una poca en que se re-
occidental se espera con angustia ese periodo de la ducen las posibilidades y lo que antes eran
vida. Todos queremos mantener el dinamismo y el potencialidades son ahora limitaciones. La forma de
aspecto juvenil. Los que pueden recurren a la ciruga reaccionar depender de las circunstancias de cada
plstica y se pintan el pelo. cual y de su visin general de la vida.
En gran parte, el miedo al envejecimiento provie- Hasta hace poco los psiclogos poco saban de la
ne de estereotipos de lo que significa la senectud. La edad adulta (adultez). Antao el inters se centraba
edad madura, se piensa en general, es un periodo de en la niez y en la adolescencia, sin que se prestara
185

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186 PSICOLOGA PARA BACH1LLERATO

ms SOBRE PSICOLOGA

El efecto del grupo de edad. Supongamos que te piden medir el desempeo de los trenes en varios puntos
de un itinerario con mucho trfico. Cmo lo haras?
Posiblemente adoptes un mtodo longitudinal. Abordar un tren y permanecern l durante todo el viaje,
registrando observaciones durante el trayecto. Otra opcin consiste en utilizar una estrategia de seccin
transversal. Pedir a un grupo de observadores, situados en puntos estratgicos, que comuniquen el desempe-
o de los trenes que pasen por all.
Los psiclogos que estudian el comportamiento de las personas al pasar de la adultez a la senectud
afronta una tarea similar. Puesto que este "viaje" puede durar varios aos, algunos investigadores adoptan
un mtodo exclusivamente longitudinal, pero la mayor parte de ellos prefieren efectuar estudios tranversales
en los que miden al mismo tiempo varios grupos de edad.
Por desgracia, los integrantes de estos grupos suelen tener experiencias diferentes en algunas reas muy
importantes: educacin, alimentacin, oportunidades profesionales y valores sociales. Estos antecedentes
dificultan determinar cmo la edad influye en las capacidades, actitudes e incluso en la salud.

mucha atencin al estudio de esta etapa de la vida procesos de ambas etapas de la vida se asemejan tan-
humana. Hoy, en cambio, un nmero cada da ma- to que puede constituir la base de una mejor comu-
yor de psiclogos estudian la psicologa del adulto. nicacin entre unos y otros. Adems, entender los
Muchos lo hacen desde la perspectiva de los hechos problemas y cambios que acompaan el envejeci-
de la vida (Evans, 1985). En este enfoque, el desarro- miento sirve de preparacin a una etapa de la vida a
llo de los adultos est ms estrechamente ligado a los la que la mayora llegaremos algn da.
eventos significativos que al paso del tiempo. He aqu
algunos ejemplos de ese tipo de eventos: ayudar a
los adolescentes a convertirse en adultos responsa- Cambios fsicos
bles y satisfechos, asumir la responsabilidad social y En trminos generales, el hombre alcanza su plena
cvica propia de los adultos, lograr un buen desem- madurez fsica entre los 18 y 25 aos. Son los aos en
peo en el trabajo, encontrar actividades agradables que es ms fuerte, goza de cabal salud y sus reflejos son
de tiempo libre, relacionarse como persona con el ms rpidos. Una prueba palpable de ello es la edad
cnyuge, ajustarse a los cambios fsicos de la madu- promedio de los atletas profesionales y de las bailarinas.
rez y llevar buenas relaciones con los padres ancia- En la generalidad de los adultos, el proceso del
nos (Havighurst, 1972). Decidido partidario de esta deterioro fsico se realiza de manera lenta y gradual.
perspectiva, Hancock (1985) descubri que en el de- La fuerza y el vigor fsico comienza a disminuir en-
sarrollo de las mujeres suele influir ms profunda- tre los 25 y los 30 aos de edad. Una persona de 24
mente sus relaciones que su edad. aos puede cargar cuatro pesadas bolsas con comes-
Si recuerdas los procesos evolutivos de la adoles- tibles; a un individuo de 44 aos le resulta ms fcil
cencia expuestos en el otro captulo (y algunos de tu hacer dos viajes. El aspecto fsico cambia en la edad
experiencia personal), reconocers semejanzas entre madura. Empiezan a aparecer las canas y el cabello
los aos de la adultez y los de la adolescencia. En empieza a escasearse. La piel empieza a presentar un
ambos periodos, los cambios fisiolgicos exigen ajus- aspecto de resequedad y pierde elasticidad; se obser-
tes psquicos; relacionarse satisfactoriamente con la van las primeras arrugas. En la senectud,, los mscu-
gente es una meta importante trtese de los padres, los y la grasa que se fue acumulando a lo largo de los
las personas de la misma edad o el cnyuge, y para aos empiezan a diluirse, de manera que las perso-
cumplir con las nuevas responsabilidades se requie- nas mayores adelgazan, disminuye su estatura, se
re un gran esfuerzo. Los adolescentes a menudo creen observan ms arrugas y pliegues, la piel se torna
que nada tienen en comn con sus padres, pero los menos tersa.

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CAPTULO 10 / EDAD ADULTA Y VEJEZ 187

Con el paso del tiempo los sentidos van requirien- sos naturales que lo acompaan. Otros se deben a
do una estimulacin cada vez ms intensa. Entre los enfermedades y al simple desuso o abuso. Dos de los
40 y 50 aos de edad, empieza a ser difcil distinguir problemas mdicos ms comunes de esta etapa las
objetos lejanos, ajustar la vista a la oscuridad y enfo- enfermedades cardiacas y el cncer se relacionan
car las pginas impresas, a pesar de que la vista siem- con la obesidad y el tabaquismo. La obesidad puede
pre haya sido buena. Muchos experimentan una ocasionar ataques cardiacos, hipertensin y diabetes.
prdida gradual o repentina de la audicin en la ve- De hecho, para las personas con un exceso de peso
jez. Adems, aumenta el tiempo de reaccin. Si un del 30%, las probabilidades de morir en la edad ma-
experimentador pide a un joven y a un anciano opri- dura aumentan en un 40% (Turner y Helms, 1979). El
mir un botn al ver encenderse una luz, el anciano tabaquismo se relaciona con el cncer de la boca, la
tardar ms tiempo en hacerlo. garganta, los pulmones, as como con problemas res-
Se dan diferencias en el envejecimiento fsico de piratorios y cardiacos. Aumenta la probabilidad de
uno y otro sexo. En un estudio reciente de 69 hom- enfermedad cardiovascular, que es la principal cau-
bres y mujeres, Rubn Gur y sus colegas descubrie- sa de muerte entre las personas mayores. Por el con-
ron una impresionante diferencia en el deterioro del trario, la incidencia de problemas mdicos entre los
cerebro atribuible al sexo de los sujetos (New York no fumadores es la mitad comparada con la que se
Times, 1991). Aplicando una tecnologa de punta para observa entre los fumadores. Si alguien come con fru-
explorar el cerebro, comprobaron que el cerebro de galidad, hace ejercicio, no fuma, no toma drogas ni
los varones se deterioraba tres veces ms rpidamente alcohol y no sufre un severo estrs emocional, se sen-
que el de las mujeres. Ms an, su degeneracin ocu- tir ms juvenil que quienes descuidan su salud.
rra casi siempre en el lado izquierdo: el centro del
habla, las habilidades del lenguaje y el pensamiento
lgico. En cambio, los dos lados del cerebro de las Comportamiento sexual. Se mantienen sexualmen-
mujeres parecan envejecer de un modo uniforme. te activas las personas despus de los 40 aos de
Significa esta diferencia que los varones y las muje- edad? De acuerdo con un estudio, la mayor parte
res se comportan en forma diferente conforme enve- de los estudiantes universitarios piensan que sus pa-
jecen? Se trata de una pregunta que los psiclogos dres tienen relaciones ntimas como mximo una vez
tratarn de contestar en el futuro. al mes: una cuarta parte de los que participaron en
un estudio dijeron que sus padres haban tenido re-
Problemas de salud. Algunos de los cambios que aso- laciones sexuales una sola vez o ninguna en el ao
ciamos al envejecimiento son resultado de los proce- anterior (Pocs y otros, 1977). En general, los jvenes

Figura 10.1
El inters y la actividad sexual no cesan repentinamente a cierta edad: como demuestran un nmero cada vez mayor de estudios,
los que tienen compaeros siguen siendo activos y productivos, continan tambin disfrutando una vida sexual normal.

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188 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

se sienten incmodos ante la idea de que las perso- vel mximo en esos aos para luego empezar a de-
nas mayores sigan disfrutando una vida sexual. caer. El motivo era que, en la edad madura, los suje-
Pese a lo que piensan los jvenes, se ha demostra- tos no consiguen calificaciones tan altas en las pruebas
do que la actividad sexual no decae automticamente (tests) de inteligencia como cuando eran ms jve-
con la edad. En efecto, como sealan los investigado- nes. Investigaciones posteriores revelaron que algu-
res sexuales WilliamMasters y Virginia Johnson (1970), nas partes de los tests miden la rapidez, no la
no existe una causa fisiolgica que impida la actividad inteligencia (Bischof, 1969). Como se dijo con ante-
sexual en la edad avanzada. La mayor parte de los rioridad, el tiempo de reaccin empieza a alargarse
ancianos que tienen una pareja llevan una vida sexual despus de cierta edad. Los tests de inteligencia nor-
muy activa. Los que no son activos dicen que esto se malmente "penalizan" esta lentitud de los adultos.
debe al aburrimiento con una pareja que sufre un pa- Un test de inteligencia, el de Wechsler, tiene en
decimiento crnico (una enfermedad cardiaca, por
ejemplo) o una deficiente condicin fsica. Tambin lo cuenta esto al probar dos tipos de habilidades. En la
atribuyen a la aceptacin del estereotipo de la prdida parte verbal, que mide la facilidad en el manejo de
del impulso sexual en la vejez. palabras e informacin almacenada, las personas
Es verdad que se dan cambios de la sexualidad mayores muestran poco deterioro. Sin embargo, en
durante la adultez. Un varn alcanza la cspide del las partes del desempeo, que cuantifican la rapidez
vigor sexual al final de la adolescencia. A partir de de reaccin en la realizacin de tareas, sus puntua-
ese momento decrece su sensibilidad sexual. Pero se ciones son ms bajas. Basndose en tales pruebas, los
trata de un deterioro gradual y, salvo por la inseguri- investigadores concluyeron que el deterioro global
dad en s mismo que a veces ocasiona, no suele inter- de las habilidades no es importante y apenas si se
ferir con un funcionamiento normal. Kinsey midi esta percibe hacia los 50 aos de edad o despus (Bot-
reduccin paulatina de la frecuencia del orgasmo por winick, 1978).
semana en el caso de varones de 16 aos o ms, pero A pesar de una disminucin de la rapidez, los
observ que incluso a los 70 aos de edad el 70% de adultos siguen adquiriendo informacin y amplian-
ellos seguan siendo sexualmente activos (Kinsey y do su vocabulario conforme van envejeciendo. La
sus colegas, 1948). Las mujeres alcanzaban el nivel capacidad de entender nuevos materiales y de pen-
mximo de actividad sexual despus que los varo- sar con flexibilidad mejora con los aos, sobre todo si
nes; adems, se presentaba ms tarde la dis- el adulto ha cursado estudios superiores, vive en un
minucin de su sensibilidad sexual. Y cuando ocu- ambiente estimulante y trabaja en un empleo donde
rre, posiblemente es menor que en los hombres hay que aplicar dotes intelectuales. Un investigador
(Botwinick, 1978). estudi a ms de 700 sujetos que estaban becados, se
Ms que la edad, al parecer la salud fsica y men- dedicaban a la ciencia o al arte. Aunque los patrones
tal es el principal factor que afecta a la actividad variaban en cada profesin, la mayor paite de ellos
sexual. Los adultos pueden seguir disfrutando una alcanzaban el nivel mximo de creatividaq y produc-
vida sexual sana. El sexo despus de los 40 aos de
tividad entre los 40 y 50 aos de edad (Deijinis, 1966).
edad no slo es posible, sino que es una realidad.

Desarrollo social y de la personalidad


Cambios intelectuales
Como ya mencionamos, los estudios de investigacin
Ms que en la adolescencia, entre los 23 y 28 aos de apenas han comenzado a centrarse en la edad madu-
edad aproximadamente, las personas aprenden ms ra. La evidencia disponible indica que el carcter b-
fcilmente nuevas habilidades e informacin, resuel- sico del individuo su estilo de adaptarse a las
ven problemas que requieren rapidez y coordinacin situaciones es relativamente estable a lo largo de
y cambia de estrategias en la solucin de problemas los aos. Pero los investigadores tambin estn con-
(Baltes y Schaie, 1974). Estas habilidades se conside- vencidos de que la personalidad es flexible y capaz
ran signo de inteligencia; son las que se miden en las de cambiar a medida que el individuo afronta nue-
pruebas de inteligencia. vos retos.
Hubo una poca en que muchos psiclogos pen- Este punto de vista lo corroboran muchos estu-
saban que el desarrollo intelectual alcanzaba su ni- dios. Algunos investigadores han administrado los

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CAPTULO 10 / EDAD ADULTA Y VEJEZ 139

mismos estudios de personalidad y de actitudes a Levinson, investigador que estudi el desarrollo de


personas en los ltimos aos de la adolescencia y otra la personalidad en los varones, formul una teora
vez al cabo de 10 o 15 aos. Muchos de los sujetos acerca del ciclo de cambios por los que pasan.
pensaban que haban cambiado de manera radical.
Pero las pruebas demostraron que no era as. El nivel Teora del desarrollo de los varones propuesta por
de satisfaccin que manifestaron acerca de su perso- Levinson. Los trabajos de Daniel Levinson y de sus
nalidad y su vida en general durante los aos de colegas en Yale no se conoci bien sino hasta 1976,
madurez concordaba con sus ideas anteriores. Los cuando se divulg gracias al best-seller de Gail Shee-
jvenes seguros de s mismos seguan sindolo; los que hy titulado Passages: Predictable Clises of Adult Life.
se odiaban a s mismos, seguan hacindolo; los pasi- A lo largo de su investigacin Levinson entrevist a
vos no haban perdido su pasividad, salvo cuando un cuatro grupos de hombres cuya edad fluctuaba entre
hecho perturbador les haba ocurrido, como un cam- 35 y 45: diez eran ejecutivos, diez eran trabajadores
bio abrupto en su situacin econmica (Kimmel, 1974). por hora de la industria, diez eran novelistas y diez
Pese a la estabilidad del carcter, las personas eran bilogos de universidades.
pasan por numerosos cambios a lo largo de su vida y A partir de las entrevistas se dise una estructura
se ajustan a ellos. Los adultos afrontan nuevos pro- de vida para cada uno de ellos. La estructura era una
cesos evolutivos, lo mismo que los adolescentes. Tam- relacin de los principales periodos de la vida del su-
bin ellos aprenden a superar los problemas y a jeto, determinado por sus actividades, amistades
encarar nuevas situaciones. El aprendizaje de las ha- y relaciones. Un riguroso estudio de estas estructuras
bilidades necesarias para hacer frente al cambio pa- revel la existencia de un patrn que pareca aplicarse
rece realizarse por etapas para ambos sexos. Daniel prcticamente a todos los integrantes de la muestra.

Figura 10.2
Modelo de la secuencia del desarrollo de los adultos hombres propuesto por Levinson. En el esquema se destaca que el desarrollo
es un proceso permanente que requiere continuos ajustes.

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190 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Los tres estadios fundamentales son adultez tem- 30 aos empiezan a resolverse, al aparecer la segun-
prana (desde los 17 aos aproximadamente hasta los da estructura de la adultez. Una vez que se han to-
40), la adultez media (de los 40 a los 60) y la adultez mado probablemente algunas decisiones firmes
tarda (ms o menos a partir de los 60). Entre esas acerca de su carrera, familia y relaciones, el adulto
etapas hay importantes periodos de transicin a los empieza a buscar un nicho en la sociedad y se con-
30, 40, 50 y 60 aos de edad, que duran unos cinco centra en lo que Levinson llama "alcanzar el xito"
aos. La investigacin de Levinson se centr en la en el mundo de los adultos. Trata de ascender por la
adultez temprana y en la transicin de la edad ma- escala de prestigio y de logros en la profesin escogi-
dura. En seguida expondremos brevemente lo que da y de ser un miembro activo de ese mundo.
averigu acerca de ellas. Levinson observ que hacia el final del periodo
Ingreso en el mundo dlos adultos. Entre los 22 y del equilibrio personal, aproximadamente entre los
los 28 aos de edad, la sociedad y el propio indivi- 36 y 40 aos, se inicia una fase bien definida que reci-
duo consideran que es un principiante en el mun- be el nombre de "ser dueo del propio destino". En
do de los adultos: todava no alcanza la madurez del aos anteriores los jvenes vean en las personas de
adulto, pero ya dej de ser adolescente. Empero en ms edad y experiencia una gua de la vida (es decir,
estos aos debe tratar de resolver el conflicto entre la alguien que comparta con ellos su experiencia y su
necesidad de explorar las opciones del mundo de los sabidura), ahora cambia fundamentalmente esa re-
adultos y la de establecer una estructura estable en lacin, llegando incluso a la ruptura. Ha llegado el
su vida. Debe probar diversas clases de relaciones, momento de obtener la independencia total. Duran-
tener varias opciones profesionales y de empleo, exa- te este periodo el adulto trata de alcanzar la ascen-
minar la naturaleza del mundo que ahora se abre ante dencia y una buena posicin en el mundo,
l; pero tambin ha de emprender una carrera y for- identificada por l como la meta suprema al comen-
mar una familia propia. As pues, la primera estruc- zar este periodo de su vida.
tura estable de su vida tal vez sea de carcter La transicin de la edad madura. Hacia los 40 aos
provisional. Se puede escoger una carrera o empleo, de edad, el periodo de la adultez temprana llega a su
pero sin comprometerse personalmente. Tal vez se trmino y comienza la transicin a la vida madura.
enamore y hasta se case durante este periodo; pero De los 40 aos a los 45, otra vez la gente vuelve a
la estructura de su vida durante los primeros aos plantearse preguntas; slo que ahora se refieren no
de la adultez a menudo no presentan estabilidad ni slo al pasado, sino tambin al futuro. Se pregunta-
permanencia. r: "Qu he hecho de mi vida? Qu he logrado?
La crisis de los 30 aos de edad. Hace algunos Qu deseo lograr?" A los 30 aos, tena su vista en
aos, el lema de los jvenes rebeldes con una fuerte las metas futuras y ahora, en cambio, se encuentra en
orientacin poltica que buscaban cambiar la socie- condiciones de valorar sus logros y decidir si han sido
dad era: "Nunca confes en los que tengan ms de 30 satisfactorios o no. Durante esta transicin empieza
aos." Los datos aportados por Levinson revelan que a adquirir otra estructura de la vida que predomina-
los aos comprendidos entre los 20 y los 33 constitu- r en el periodo de la adultez media.
yen, en efecto, un periodo de transicin. Los 30 aos Tambin resurge el inters por el sexo. En parte,
pueden marcar un verdadero hito; para casi todos ello puede deberse a una revaloracin general de la
los varones de la muestra de Levinson, podramos vida. Adems, se pasa ms tiempo al lado del cnyu-
designarla con el nombre de la "crisis de los 30 aos". ge, sin las presiones de cuidar a los hijos pequeos.
En este periodo de transicin, fueron reexaminados Sin embargo, tal vez la vida matrimonial est muy
los compromisos provisionales hechos en la primera deteriorada (Rollins y Feldman, 1970), si los cnyu-
estructura de la vida; se replantearon muchas de las ges han cultivado intereses distintos a lo largo de los
preguntas sobre la eleccin de cnyuge, carrera y aos. Por tanto, la relacin con la esposa buena o
metas, a menudo de modo doloroso. Se siente que mala tiende a ser un factor muy importante en la
deben atenderse ahora las partes insatisfactorias o transicin a la vida madura.
incompletas de la vida porque pronto ser demasia- A menudo, cuando se logra una transicin exito-
do tarde para hacer algo al respecto. sa a ella, el individuo se convierte en gua de una
Obtencin de un equilibrio personal. Las pregun- persona ms joven. Este hecho marca la aparicin, en
tas y la bsqueda que forman parte de la crisis de los el lenguaje de Erik Erikson, de la generatividad. Por

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CAPTULO 10 / EDAD ADULTA Y VEJEZ 191

Figura 10.3
Gua y discpulo: el deseo de transmitir el propio conocimiento y la experiencia es una
seal de lo que Erikson llama la resolucin de "generatividad" de la crisis de la edad
madura. La resolucin opuesta el estancamiento ocasiona ensimismamiento,
amargura y ver hacia atrs.

generatividad Erikson entiende el deseo de servirse Si alguien no es tan afortunado, este periodo ser
de la propia sabidura para orientar a las generacio- de extrema frustracin y tristeza. En vez de la gene-
nes futuras directamente en calidad de padres o ratividad, habr estancamiento; en vez de cambio y
indirectamente. Tambin puede presentarse la si- mejoramiento, habr resignacin ante una situacin
tuacin opuesta el estancamiento. Podemos op- negativa. El empleo no es ms que eso: un simple
tar por aferramos al pasado, teniendo tal vez trabajo. El adulto se sentir alejado de su familia y
relaciones amorosas con una mujer ms joven para amigos. El futuro no le promete una vida mejor. Al
recobrar la juventud. Tambin nos preocuparemos evitar esta crisis, no hace ms que favorecer su apari-
ms por la salud o sentiremos amargura ante la di- cin a los 50 aos de edad con una fuerza avasa-
reccin que ha tomado nuestra existencia. lladora (Rogers, 1979).
La transicin a la vida madura es el aspecto que Los que logran adaptarse a la edad madura ven
ms a fondo trata Levinson en sus obras. Cerca del en ella una etapa sumamente satisfactoria. Ya que-
80% de los varones de la muestra pasaron por esa daron atrs los difciles aos de la adultez temprana;
transicin como una crisis de moderada a severa, que ahora la gente busca en ellos el liderazgo y la expe-
se caracterizaba por poner en duda prcticamente riencia. Son ms felices que nunca en su trabajo, en
todos los aspectos de su vida. Es un periodo en que su vida personal y matrimonial.
se plantean preguntas pero que da origen a una nue-
va estructura.
La adultez madura. La adultez verdadera se al-
canza cerca de los 40 aos. La persona que encuentra VEJEZ
soluciones satisfactorias a las crisis de su vida alcan-
za un periodo de estabilidad y de inters por otros El miedo a envejecer es quizs el ms comn en el
como individuos. Logra un equilibrio entre la nece- hombre moderno. Lo rodean multitud de indicacio-
sidad de amigos y la de la intimidad. nes de que el envejecimiento y la senectud son ne-

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192 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

REALIDAD O MITO?

Los ancianos necesitan dormir ms que los adultos ms jvenes.


Mito. Los estudios demuestran que, al pasar el individuo de la adultez a la senectud, generalmente
disminuyen sus necesidades de sueo y tambin decrece la eficiencia de ste. En los ancianos el sueo se
torna ms fragmentario y se interrumpe ms veces, de modo que deben pasar ms tiempo en la cama y
tomar siestas para recuperarlo. A los ojos del observador poco atento, los ancianos dan la impresin de
dormir ms tiempo.

gativos o, por lo menos, que son objeto de escarnio. en la constitucin fsica de los ancianos, segn su es-
En las tarjetas de cumpleaos se ridiculiza el enveje- tructura gentica y su ambiente. As conocemos a
cimiento y los cmicos lo toman para hacer bromas y personas de 80 aos de edad que parecen tener 50 y
entretener al pblico. La publicidad nos impulsa a a la inversa. El predominio de este modelo se expli-
cambiar los modelos de automviles viejos por otros ca en parte por ignorancia y por el poco contacto
ms nuevos y veloces. Las empresas jubilan a los an- con los ancianos. El resultado de ello es una serie de
cianos lo quieran ellos o no y los reemplazan con prejuicios en contra de ellos. Un investigador, But-
empleados ms jvenes. Muchos de nosotros ni si- ler, acu el trmino ancianismo para designarlos.
quiera queremos utilizar la palabra "viejo"; optamos Igual que en el caso del racismo y del sexismo, el
por expresiones alternas como "senectud", "longe- ancianismo se nutre de mitos y prejuicios pero no de
vos", "la tercera edad" u otras afines. hechos.
Muchas de nuestras actitudes ante la senectud Los jvenes tienden a creer que el anciano tiene
provienen de un modelo decremental del envejeci- mala salud, vive en la pobreza y es vctima frecuente
miento: con el paso de los aos es inevitable el dete- de delitos. Pero l rara vez considera que stos son
rioro gradual en el aspecto fsico y mental. En otras problemas, aunque es interesante sealar que pien-
palabras, la edad cronolgica es lo que hace "vieja" a sa que s lo son para otras personas ms viejas que l
las personas. De hecho, existen notables diferencias (Harris, 1975).

Figura 10.4
Muchas de las actitudes estereotipadas de la sociedad acerca de los ancianos no son
vlidas. Las personas mayores no siempre se vuelven seniles; no necesariamente
oponen resistencia al cambio; y tampoco son intiles.

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CAPTULO 10 / EDAD ADULTA Y VEJEZ 193

PSICOLOGA EN EL MUNDO CONTEMPORNEO

Enfermedad de Alzhimer. Este padecimiento es un problema comn entre los ancianos. Aunque extre-
madamente raro en personas menores de 50 aos, afecta a unas dos personas de las que tienen ms de 65
aos y a ms del 10% de las que ya cumplieron los 80 aos.
Se trata de una enfermedad neurolgica caracterizada por el deterioro gradual de la actividad cognitiva.
Los primeros sntomas de la enfermedad son olvido frecuente, juicio deficiente, aumento de la irritabilidad y
aislamiento social. Con el tiempo los pacientes pierden la capacidad de comprender preguntas simples y no
reconocen a amigos ni seres queridos. En una etapa ya avanzada, necesitan supervisin constante y atencin
especial. Rara vez el paciente muere a causa de la enfermedad, pero su debilidad lo Hace muy vulnerable a
otros problemas mortales.
Poco se sabe de la causa de la enfermedad de Alzhimer. Algunas investigaciones recientes indican la
presencia de un factor gentico, aunque esto todava no es concluyente.
En el momento actual no se cuenta con tratamiento para la enfermedad de Alzhimer. A muchos pacien-
tes y a quienes los cuidan (generalmente sus parientes) se les ofrece terapia de sostn para que acepten el
avance inexorable dla enfermedad y las limitaciones que impone a las vctimas.

Se cree que los ancianos tienden a aislarse de la incidencia enfermedad cardiaca, hipertensin, dia-
vida y a pasar el tiempo inactivos. Pero esto es sim- betes y artritis tienden a afectar a las mujeres ms
plemente otra idea falsa. Personas como el doctor que a los varones. En trminos generales, las causas
Benjamin Spock, Ronald Reagan y Jessica Tandy, principales de muerte son la enfermedad cardiaca,
Gandhi y otros son ejemplos elocuentes de dinmi- los problemas cardiovasculares y el cncer.
cos ciudadanos ancianos, y muchos otros menos co- La calidad de la atencin mdica que se presta a
nocidos imitan su ejemplo. De hecho, en algunos los ancianos no es tan buena como la que se da a la
pases muchos ancianos trabajan o bien desean ha- poblacin general. Los que pertenecen a clases so-
cerlo por un sueldo o en forma voluntaria. cioeconmicas bajas no cuidan de su salud ni acuden
al mdico cuando lo necesitan. Muchos doctores pre-
fieren atender a pacientes ms jvenes con enferme-
Cambios en la salud dades graves y no a ancianos con padecimientos
Muchas personas de ms de 65 aos gozan de salud crnicos a quienes no pueden curar, slo estabilizar.
relativamente buena. Claro que la fuerza fsica y los Algunos doctores tienen ideas estereotipadas acerca
cinco sentidos tienden a deteriorarse, pero, por ejem- de la senectud y, por tanto, pueden equivocarse en el
plo, en Estados Unidos el 80% de los ancianos estn diagnstico o en el tratamiento.
en condiciones de realizar sus actividades norma- Muchos ancianos que no pueden cuidarse a s
les. (El 15% no puede hacerlo y el 5% se encuentra mismos viven en asilos. Por desgracia muchas de es-
en instituciones de asistencia.) En trminos genera- tas instituciones no poseen las instalaciones adecua-
les, la salud de un anciano se relaciona con la que das. A medida que una proporcin cada da mayor
tenan de jvenes. Una buena salud en la adoles- de la poblacin llega a la senectud, se siente la ur-
cencia y en la vida adulta se conserva tambin du- gencia de una renovacin general del tratamiento
rante la senectud. mdico y de las instalaciones destinadas a este sector
Todos estamos sujetos a la enfermedad, sin im- de la poblacin.
portar si somos jvenes o viejos. Cerca del 40% de los
ancianos padecen al menos una enfermedad crnica Cambios en la situacin de la vida
(esto es, una incapacidad permanente y no la incapa-
cidad aguda o temporal que se observa entre los j- Para los jvenes, las transiciones de la vida termi-
venes). Las cuatro enfermedades crnicas de mayor nacin de los estudios, matrimonio, paternidad o

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194 PSICOLOGAPARABACHILLERATO

maternidad suelen ser positivas y favorecen una medida, ello se debe a las actitudes sociales ante ellos.
participacin ms personal. En la adultez tarda, Para el personal mdico, sus problemas emocionales
las transiciones (como la jubilacin y la viudez) a y de ajuste son naturales y el resultado inevitable del
menudo son de carcter negativo, aminoran las envejecimiento. Esos mismos sntomas en personas
responsabilidades y propician el aislamiento. Quiz ms jvenes seguramente recibiran atencin y trata-
la transicin ms devastadora sea la prdida del miento (Butler, 1963).
cnyuge. En Estados Unidos, ms de 50% de las mu-
jeres y 20% de los varones enviudan a los 55 aos de Desarrollo emocional. Predomina la idea de que las
edad. Y a los 80 aos, una tercera parte de los varo- personas al envejecer cambian en el aspecto emocio-
nes y siete de cada diez mujeres viven solos (Stevens- nal. As pues, algunas se volveran "excntricas" o
Long, 1979). Muchas veces, el que enviuda no slo "tercas" y otras "tiernas" con los aos. Es cierto esto?
pierde al cnyuge, sino tambin el apoyo de los ami- Los psiclogos (Malatesta y Kalnok, 1984) han com-
gos y de la familia, que no soportan ver su dolor o probado que un aspecto de la emocin, la experien-
que se sienten amenazados por la viudez del super- cia emocional (lo que realmente sentimos en nuestro
viviente. interior) permanece estable a lo largo de la adultez.
La prdida de la autoestima que acompaa a la Sin embargo, puede cambiar la expresin de las
jubilacin, una menor participacin en la vida de la emociones (la manera de externarlas). Por ejemplo,
comunidad o el sufrimiento por la prdida del cn-
si alguien nos prometi boletos para la primera fila
yuge pueden causar una fuerte depresin. Los ndi-
de un espectculo y luego nos dice que ya no encon-
ces de suicidio entre los ancianos sigue siendo alto
tr boletos, nos enojaremos o nos sentiremos decep-
en Estados Unidos (Mclntosh y Hubbard, 1988) y en
otros pases como Alemania (Erlemeir, 1988) y Aus- cionados. Estos sentimientos constituyen una
tralia (Hassan y Carr, 1989). En Mxico, en general el experiencia emocional y tienden a permanecer inal-
anciano es aceptado y en la familia se le rodea de terados conforme envejecemos, pero s cambiar la
cario y aprobacin. En este grupo, el ndice ms ele- manera de expresarlos. Un joven, preocupado por
vado de aceptacin se da entre los varones de raza observar los convencionalismos, tender a ocultar
blanca. Una causa de ellos es que, como han definido estos sentimientos con un "Gracias por intentarlo".
su personalidad a partir de su carrera y su prestigio, Por el contrario, al anciano le preocupar menos ob-
les resulta extremadamente difcil aceptar la jubila- servar las reglas de la convivencia social, es decir,
cin y el envejecimiento (Papalia y Olds, 1989). Mu- los convencionalismos sociales o lo que piensa la gen-
chos ancianos que intentan suicidarse lo hacen a te. Por ello, quiz expresen sus emociones con ms
travs de medios no violentos como la inanicin o no franqueza y griten a la persona que los ha decepcio-
aceptando los regmenes mdicos (por ejemplo, in- nado. En conclusin, la forma de expresar las emo-
gieren dosis excesivas o insuficientes de los medica- ciones cambia con los aos.
mentos). A este fenmeno se le llama suicidio
silencioso. A menudo estos suicidios se diagnosti-
can como muerte por causa natural. Por consiguien- Cambios en el funcionamiento mental
te, probablemente haya ms suicidios en este sector A medida que se envejece, se observan tambin cam-
de la poblacin de los que se registran oficialmente bios en las actividades mentales, aunque el deterioro
(Mclntosh y Hubbard, 1988). Las seales de un posi- de la inteligencia y la memoria es menor del que la
ble intento de suicidio entre las personas de 75 aos gente supone. Si comparamos algunas medidas de la
o ms son los siguientes: disminucin de la energa capacidad intelectual de un grupo de ancianos con
fsica, comportamiento extrao, aparicin de proble- los resultados obtenidos por personas ms jvenes,
mas en las actividades diarias, negativa constante a notaremos una diferencia, a saber: los primeros no
ingerir alimentos y bebidas, ausencia de un fuerte consiguen resultados tan buenos en los tests de in-
apoyo de la familia, soledad, aislamiento social y re- teligencia. Sin embargo, el grupo de mayor edad ten-
traimiento (Brant y Osgood, 1990), o incluso el pade- der a tener un nivel ms bajo de escolaridad y estar
cimiento de una enfermedad incurable. menos familiarizado con la realizacin de pruebas
Por desgracia, los ancianos reciben apenas el 2% Ms an, existen muchos tipos de habilidades y apti-
de los servicios psiquitricos disponibles. En cierta tudes mentales que se combinan para producir la

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CAPTULO 10 / EDAD ADULTA Y VEJEZ 195

actividad intelectual, las cuales no se desarrollan al fsico, lo mismo sucede con facultades psquicas a
mismo ritmo ni al mismo tiempo a lo largo de la vida. causa de la fatiga mental. Segn Skinner, los ancia-
John Horn (1979) propuso dos tipos de inteligen- nos deben protegerse contra la fatiga mental haciendo
cia: inteligencia cristalizada e inteligencia fluida. La pausas para descansar de sus actividades mentales y
primera se refiere a la capacidad de utilizar en las trabajando menos horas al da en este tipo de trabajo.
situaciones apropiadas el conocimiento y el aprendi-
zaje acumulados. Es una habilidad que mejora con
los aos y la experiencia, sin que se aprecie deterioro
alguno conforme pasa el tiempo. La inteligencia flui- AGONA Y MUERTE
da es la capacidad de resolver problemas relacina-
les de carcter abstracto y de generar nuevas
hiptesis. Es una habilidad que no est vinculada a Debe decirse a los pacientes terminales que van a
la instruccin formal y poco a poco mejora, a medida morir? Si se le informa la inminencia de su muerte,
que madura el sistema nervioso. Al ir envejeciendo y qu consecuencias tiene esto para su familia, el per-
al deteriorarse el sistema nervioso, lo mismo sucede sonal del hospital y el paciente? Y qu sucede si no
con este tipo de inteligencia. Cuando disminuye la se le notifica? En su libro Awareness of Dying (1965)
capacidad del sistema nervioso, aumenta el tiempo (Conciencia de la agona), Barney Glaser y Anselm
de reaccin, se deteriora la flexibilidad motor visual Strauss estudiaron estas cuestiones y los efectos que
y tambin la memoria. As, los ancianos no son muy producen en el enfermo, en su familia y en el perso-
hbiles para resolver problemas que requieren com- nal del hospital. Muchas veces los mdicos deciden
binar y producir nueva informacin o ideas, pero, con no comunicarle que va a morir. A esto Glaser y Strauss
la prctica, mejoran su capacidad de dominar tareas lo llaman conciencia cerrada, el personal y la familia
relacionadas con la inteligencia fluida (Baltes, Sowar- conocen la situacin del enfermo, no as ste. A me-
ka y Kliegl, 1989). nudo los mdicos optan por esta alternativa, pues
La capacidad de los ancianos para recordar y pen- exige menos de ellos. La familia y amigos del enfer-
sar claramente tambin vara con el ambiente. B. F. mo apoyan esta decisin, ya que son incapaces de
Skinner sostuvo que no reciben tanto reforzamiento afrontar la inminencia de la muerte. Pero aun cuan-
del ambiente para su comportamiento mental y ver- do no se les informe, algunos pacientes empiezan a
bal como las personas ms jvenes, de manera que sospechar que su enfermedad es terminal. En este
decae su desempeo (Skinner y Vaughn, 1983). Al ir momento, el de la conciencia sospechada, acuden al
envejeciendo, se sienten menos motivados para uti- personal o a su familia para averiguar si sus sospe-
lizar sus facultades mentales. El primer paso para chas son ciertas.
modificar esas circunstancias consiste en reconocer Si el paciente llega a descubrir la gravedad de su
de qu manera stas influyen en el pensamiento. enfermedad, el personal del hospital dispone de dos
A los 79 aos de edad, Skinner escribi un libro alternativas: puede fingir que ignora si la enferme-
titulado Enjoy Od Age (Disfrute la vejez), en el cual dad es terminal {conciencia de mutuo fingimiento) o
da algunos consejos prcticos para cambiar el am- bien reconocer abiertamente su gravedad y tal vez
biente y mejorar as el desempeo mental. Una tcni- hasta hablar de la enfermedad con el paciente (con-
ca que utilizaba para mejorar la memoria de nuevas
ciencia abierta). Con frecuencia las enfermeras pre-
ideas consista en llevar un cuaderno de bolsillo, don-
fieren ser totalmente francas con los enfermos desde
de apuntaba los pensamientos que se le ocurran. Ms
un principio; as evitan la desconfianza que algunas
tarde no tena que tratar de recordarlos, sino que bas-
taba entreabrirlo para recordarlos. Con el propsito veces se presenta cuando el paciente sospecha que
de evitar la engorrosa situacin de no recordar el est muriendo, pero no puede descubrir la verdad.
nombre de alguien, recomendaba mencionar jocosa- La tendencia actual es darle a conocer al paciente su
mente la propia edad y aceptar esta limitacin. Para situacin; el personal del hospital dispone de cierto
que las interrupciones no hagan desviarse del tema margen de libertad para decidir cunta informacin
de la conversacin, aconsejaba repasar o tomar apun- proporcionarle.
tes mentales de lo que se deca. Del mismo modo que Una vez que se le comunica al paciente la inmi-
las capacidades fsicas se deterioran con el cansancio nencia de su muerte, ste deber afrontar una ver-
dad que pocos nos atrevemos a encarar. Elisabeth

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195 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Kbler-Ross (1969) realiz trabajos pioneros sobre r cambiar de vida, incluso dedicarla a la iglesia. Tal
cmo el enfermo terminal reacciona ante la cercana vez anuncie que ya est dispuesta a aceptar un tipo
de la muerte. Su investigacin representa una impor- de enfermedad menos grave y trate de negociar el
tante aportacin a la nueva disciplina de la tanatolo- diagnstico con el mdico. Esta etapa dura poco tiem-
ga, o sea el estudio de la agona y la muerte. Con po; viene despus una etapa de depresin.
base en entrevistas a 200 pacientes a punto de morir, Durante la depresin, los enfermos se percatan de
identific cinco etapas de ajuste psicolgico. La pri- las prdidas que sufrirn, por ejemplo, la del tejido
mera es la negacin. La reaccin ms frecuente al corporal, la del empleo, la de sus ahorros. Tambin les
enterarse de que se va a morir es de choque y des- causa depresin lo que perdern ms tarde: se encuen-
concierto; aparece luego la negacin. La gente reac- tran en el proceso de perder todo y todos sus seres
ciona diciendo "Esto no puede estarme sucediendo a queridos. Kbler-Ross seala que conviene permitirle
m". Tal vez digan que los mdicos son incompeten- al moribundo manifestar su tristeza, sin tratar de
tes o que el diagnstico es errneo. En casos extre- ocultar las cosas ni obligarlo a mostrarse optimista, i
mos, rechaza el tratamiento y sigue realizando sus Por ltimo, los pacientes aceptan la muerte. Ha
actividades habituales como si nada hubiera sucedi- terminado la lucha y se sienten serenos. En este mo-
do. La mayor parte de los pacientes que adoptan esta mento, estn cansados y dbiles y duermen mucho.
actitud son personas acostumbradas a afrontar las En algunos casos, ven la cercana de la muerte can
situaciones difciles de su vida negndolas. En efec- tranquilidad y resignacin. Los enfermos optan por
to, este hbito posiblemente haya empeorado la gra- ver a menos personas y no muestran mucho inters
vedad de la enfermedad. Por ejemplo, alguien puede por asuntos mundanos. Parecen irse desligando in-
negarse a acudir al mdico al inicio de su enferme- tencionalmente de las cosas, para que la muerte no
dad negando que sta exista. sea tan difcil.
En la segunda etapa, la de ira, la reaccin del pa- No todos los pacientes pasan por las etapas que
ciente es "Por qu a m?" Siente ira contra el desti- describe Kbler-Ross. Por ejemplo, habr quienes al
no, contra Dios, contra el mundo, contra todas las morir se encuentren todava en la etapa de negacin
personas con quienes tienen contacto. Le provoca porque psicolgicamente estn imposibilitadas de
envidia que ellas estn sanas, sobre todo las que los avanzar a la siguiente o porque ante la rpida evolu-
atienden. Tambin se enoja porque otros saben que cin de la enfermedad no hubo tiempo de pasar a
est muriendo. En esta etapa, suele alejarse de los otra etapa. Kbler-Ross observa que la conducta de
dems pues nadie puede mitigar el enojo que siente los pacientes no se restringe a una etapa; cuando es-
ante el poco tiempo que le queda de vida. tn deprimidos pueden tener accesos de ira. Tambin
Durante la etapa de la negociacin, se observa un seala que nunca se pierde la esperanza en ninguna
cambio de actitud y el enfermo trata de resignarse a de las etapas. Hasta en los pacientes ms resignados
su destino. Por ejemplo, una mujer pedir a Dios un y realistas se observa la esperanza de que tal vez so-
poco de tiempo a cambio de portarse bien; promete- brevivan despus de todo.

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CAPTULO 10 / EDAD ADULTA Y VEJEZ 197

RESUMEN
1. Hasta hace algunos aos poco saban los psic- 4. Muchas de nuestras creencias relacionadas con
logos acerca de la edad adulta. La mayor parte el proceso del envejecimiento se basan en el mo-
de los estudios y teoras se centraban en la niez delo decremental, el cual sostiene que el deterio-
y en la adolescencia. Los trabajos recientes indi- ro progresivo de carcter fsico y mental es
can que la edad madura incluye muchos cam- inevitable con los aos. Sobre la senectud tam-
bios y transiciones importantes. En parte, una bin existen muchos mitos que influyen en las
buena adaptacin a la edad madura se basa en la ideas referentes a los ancianos y en el trato que
realizacin satisfactoria de algunas funciones del se les da.
desarrollo.
5. La mejor receta para asegurar la felicidad en la
2. Los cambios fsicos de la edad madura son len- senectud es la buena salud. Y una buena salud
tos y graduales. Decaen la fuerza y el vigor, cam- guarda en esta etapa de la vida estrecha relacin
bia el aspecto fsico y los sentidos empiezan a con la salud que se haya tenido de joven.
requerir mayor estimulacin. Dos de los proble-
mas mdicos ms comunes son la enfermedad 6. Los ancianos pasan por cambios en muchos as-
cardiaca y el cncer. pectos de su vida jubilacin, muerte del cn-
yuge y de los amigos, disminucin de los
3. Daniel Levinson propuso las siguientes etapas en ingresos, pero muchos se las arreglan para
la vida de los varones adultos: entrar en el mun- adaptarse y seguir siendo personas felices y
do de los adultos (de los 22 a los 28 aos de edad), activas.
la crisis de los 30 aos, el equilibrio (periodo com-
prendido aproximadamente entre los 30,35 y los 7. Elisabeth Kbler-Ross distingue cinco etapas del
40 aos) y la adultez madura (entre los 50 y los ajuste psicolgico ante la muerte: negacin, ira,
60 aos). negociacin, depresin y aceptacin.

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198 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

PREGUNTAS DE REPASO
1. En qu aspectos se parecen la adultez y la ado- 6. Qu problemas mdicos sufren los ancianos?
lescencia? Qu necesitan para llevar una vida normal? Su-
fren muchos de ellos enfermedades crnicas?
2. Qu cambios fsicos ocurren durante la edad Cmo cambia su vida sexual?
adulta? Cules son los problemas mdicos ms
comunes en esta etapa de la vida? 7. Qu tipos de transicin o cambios sufren los an-
cianos?
3. Qu cambios se presentan en las capacidades
intelectuales durante la adultez? En qu aspec- 8. Describe los niveles de conciencia en que los pa-
tos son los adultos mejores para realizar las acti- cientes con enfermedad terminal ven su situacin.
vidades mentales? En tu opinin, cul de ellos es el mejor?

4. Cules son las etapas de la edad adulta? Qu 9. Explica brevemente las cinco etapas del ajuste
sucede en cada una de ellas? psicolgico ante la muerte, propuestas por K-
bler-Ross.
5. Describe cmo el "modelo decremental del en
vejecimiento" da origen a actitudes de prejuicio
ante los ancianos ("ancianismo").

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CAPTULO 11

Teora de la personalidad
Elisa y Laura reprobaron su examen semestral de tericos de la personalidad afrontan el problema ms
psicologa, pero reaccionaron de manera diferente complejo de todos: por qu observamos determina-
cuando lo supieron. Cuando Elisa vio su calificacin, da conducta?
sinti un fuerte dolor en el estmago y apenas si pudo Los psiclogos y psiquiatras, cuyas ideas vamos
contener el llanto. Falt a la siguiente clase, se dirigi a exponer en el presente captulo, basaron sus teo-
apresuradamente a casa y se encerr en su cuarto. ras en tres elementos: lo que aprendieron de su pro-
Luego se acost, se qued con la vista fija en el techo pia vida; lo que aprendieron de los pacientes cuyos
sintindose terriblemente mal. Laura, por su parte, problemas emocionales contribuyeron a resolver, y
tambin falt a la siguiente clase despus de enterar- lo que aprendieron de la literatura especializada, de
se que haba reprobado el examen, pero se fue rpi- la filosofa, la ciencia y las teoras de otros psiclo-
damente a la cafetera y acompa a sus amigos que gos. Ya sea directa o indirectamente cambiaron la idea
estaban comiendo. A lo largo de la comida no dej que tenemos de nosotros mismos y de los dems.
de hacer bromas acerca de su profesor de psicologa
y del examen tan estpido que haba realizado.
Por qu estas dos estudiantes actan de modo
tan distinto en situaciones parecidas? En trminos
generales, en el ser humano hay algo que lo hace pen-
LO QUE LOS TERICOS DE LA
sar, sentir y actuar en forma especial. Y "ese algo" es PERSONALIDAD TRATAN DE LOGRAR
lo que los psiclogos llaman personalidad. Explica
tanto las diferencias individuales como las incon- Podramos suponer que una teora de la personali-
gruencias del comportamiento de cada uno de noso-
dad no es ms que la filosofa de la vida de un indivi-
tros a travs del tiempo y en diversas situaciones.
duo y sus hiptesis en torno a la naturaleza humana.
Una teora de la personalidad es un intento de
En realidad, las teoras de la personalidad cumplen
explicar la naturaleza humana en todas sus comple-
varias funciones sumamente prcticas.
jidades y contradicciones. A diferencia de otros psi-
En primer lugar, ofrecen la manera de organizar
clogos, que limitan sus estudios a problemas ms
muchos hechos concernientes a nuestra personalidad
especficos (cmo funciona el ojo o por qu recorda-
y a los dems. Sabemos que hay personas francas o
mos mejor en algunas situaciones que en otras), los
tmidas, dominantes o dciles, temperamentales o
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202 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

tranquilas, ingeniosas o torpes, alegres o melancli- jar con individuos que sufren un gran dolor psqui-
cas, responsables o flojas. co y que luchan por superar los problemas de su
Los adjetivos anteriores designan rasgos de la vida diaria, inevitablemente formularon ideas so
personalidad, o sea formas genricas de comportar- bre lo que se necesita para llevar una vida relativa
se que caracterizan a un individuo. Los tericos de la mente feliz y sin problemas. Los tericos de la
personalidad intentan determinar si ciertos rasgos personalidad intentan explicar por qu surgerir los
van siempre juntos y por qu, por qu un individuo problemas y por qu a algunos les resulta ms dif-
posee algunos rasgos y no otros y por qu puede cil manejarlos.
mostrar rasgos diferentes en situaciones diversas. Adems, desean determinar cmo podemos me-
Hoy se discute mucho cules rasgos son significati- jorar la vida. Es evidente que muchos estn insatisfe-
vos y si son estables a travs del tiempo o si repre- chos consigo mismos, con sus padres, su cnyuge,
sentan la respuesta del individuo a circunstancias sus hijos, su vida familiar. A veces nos resignamos a
concretas. No obstante, todos los tericos comparten trabajar en empleos poco satisfactorios, y existe el
una meta comn: descubrir patrones en la conducta sentimiento generalizado de que algo marcha muy
de la gente. mal en el mundo y la sociedad. Casi todos reconoce-
Un segundo fin de una teora de la personalidad mos la necesidad de crecer y cambiar, tanto en lo in-
consiste en explicarlas diferencias entre individuos. dividual como en lo colectivo. Cules son las metas
Al hacerlo, los tericos van ms all del comporta- adecuadas de esos dos procesos? Cmo podemos
miento superficial. Supongamos que un hombre que afrontar los conflictos ineludibles de la existencia
t conoces es modesto hasta una humildad extrema. humana?
Cuando la conversacin se centra en l, da la impre- Los psiclogos de la personalidad tratan de con-
sin de sentirse muy incmodo. Le complace mucho testar las preguntas anteriores con teoras sistemti-
cas referentes al comportamiento humano. Estas
ms esmerarse por hacer que los dems estn cmo-
teoras sirven para orientar la investigacin, y sta
dos e interesarse por saber de sus vidas que hablar
ltima prueba las partes de una teora para verificar
de s mismo. Y seguramente conocers a una perso-
su veracidad o falsedad. As pues, aunque todos te-
na que sea el extremo opuesto: nada le agrada tanto nemos teoras propias sobre por qu la gente acta
como hablar del trabajo que est realizando, de la gen- de determinada manera, las teoras formales inten-
te que ha conocido, de sus planes para el futuro. tan hacer ms cientficas tales concepciones, al for-
Cuando pregunta acerca de la vida de los dems, lo mularlas con mayor precisin y someterlas despus
hace por mera cortesa o porque la informacin le ser a pruebas.
til ms tarde. Las conductas se explican a partir de La psicologa es todava una ciencia muy joven, y
los motivos: la meta suprema de la primera persona estas pruebas apenas han comenzado. Ahora existen
es agradar a los dems; la segunda persona es ambi- muchas teoras antagnicas de la personalidad, cada
ciosa en extremo. Pero estas explicaciones son poco una con sus partidarios y opositores. En el presente
ms que simples descripciones. Ante todo, cmo las captulo, describiremos cuatro grandes escuelas a las
dos llegaron a tener diferentes motivos? Tambin en que pertenecen los tericos de la personalidad.
esto los tericos de la personalidad estn en desacuer- Las teoras psicoanalticas, creadas por Sigmund
do. Uno podra conjeturar que la primera persona Freud y sus seguidores, pone de relieve la importan
tuvo padres que castigaron el comportamiento agre- cia de los motivos ocultos en lo profundo del incons-
sivo, mientras que los de la segunda persona alenta- ciente. B. F. Skinner y los conductistas estudian la
ron esa conducta y el logro. Otro podra buscar causas forma en que los premios y castigos moldean las ac-
menos obvias, sealando por ejemplo que las ra- ciones del hombre. Los tericos humanistas, entre
ces de las diferencias posiblemente se remonten al ellos Abraham Maslow y Cari Rogers, destacar el
control de esfnteres. potencial humano del crecimiento, la creatividajd y
Un tercer objetivo de la teora de la personali- la espontaneidad. Finalmente, los tericos de los as-
dad es estudiar cmo el hombre conduce su vida. gos, entre quienes conviene citar a Gordon Allpott y
No es un accidente que la mayor parte de los teri- Raymond Cattell, subrayan la importancia de enten-
cos de la personalidad hayan comenzado su carrera der las caractersticas bsicas de la personalidad como
como psicoterapeutas, intentando ayudar a los clien- la afabilidad y la agresin.
tes a superar sus problemas emocionales. Al traba-

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CAPITULO 11 / TEORA DE LA PERSONALIDAD 203

Las teoras que examinaremos tienen una imagen Freud fue el primer psiclogo moderno en afir-
distinta de la naturaleza humana. Lo que tienen en mar que la personalidad tiene un importante
comn es el inters por entender las diferencias en- elemento inconsciente. La vida ofrece experiencias
tre los individuos. agradables y dolorosas. Para l, las experiencias con-
tienen sentimientos y pensamientos, lo mismo que
hechos reales. Segn Freud, muchas de nuestras ex-
periencias, en especial los episodios dolorosos de la
TEORAS PSICOANALTICAS niez, se olvidan o quedan "enterradas" en el incons-
ciente; pero aunque no las recordemos consciente-
mente, siguen influyendo en nuestra conducta. Por
Los errores involuntarios al hablar o al escribir son ejemplo, si un nio nunca logr complacer a una
comunes. Nos remos de ellos, aun cuando no dejan madre o padre muy exigente, se sentir triste casi
de ser significativos. Algunas veces hasta resultan siempre y dudar de su capacidad para alcanzar el
perturbadores. Alguna vez todos hemos tenido la tris- xito en la vida y ser feliz. Cuando sea adulto, tal vez
te experiencia de hacer un comentario personal que piense que no vale nada y tenga poca autoestima, a
lastim a a un amigo; despus nos hemos pregunta- pesar de poseer muy buenas cualidades. Freud esta-
do: "Por qu dije eso? No era mi intencin lastimar- ba convencido de que los motivos y sentimientos in-
lo." Pero si nos ponemos a pensar un poco, tal vez conscientes de la niez ejercen un impacto enorme
nos demos cuenta de que estbamos molestos con l en la personalidad y comportamiento del adulto.
y queramos "desquitarnos".
El ello (id), el yo (ego) y el supery
Sigmund Freud: psicosexualidad (superego)
y el inconsciente
Freud trat de explicar la personalidad humana di-
Sigmund Freud fue el primero en proponer que los ciendo que era una especie de sistema de energa, una
pequeos errores que cometemos, las cosas que es- especie de motor o de dinamo elctrico. La energa de
cuchamos mal y los malos entendidos ms comunes la personalidad humana proviene de dos clases de
no son errores en absoluto. Crea que ocultaban algo, impulsos poderosos: los de la vida y los de la muerte;
a pesar de que sus pacientes afirmaran que haban al segundo le llam tanatos. De acuerdo con Freud, la
sido accidentales y los corrigieran rpidamente. De vida entera se mueve hacia la muerte y el deseo de un
manera parecida, cuando Freud los escuchaba des- callejn sin salida se manifiesta en la personalidad
cribir sus sueos, pensaban que stos tenan un sig- humana en forma de la destructividad y agresividad.
nificado, aunque ellos no acertaran a descubrirlo. Pero los instintos de la vida (el ello) son ms impor-
Freud llam a estos errores que exponen contenidos tantes en la teora de Freud, y vio en ellos fundamen-
inconscientes al igual que al contenido de los sueos, talmente impulsos erticos o de bsqueda de placer.
mensajes del inconsciente. En 1923 Freud haba ya descrito lo que ms tarde
Freud fue un mdico que practic su profesin en lleg a conocerse con el nombre de elementos estruc-
Viena a principios de la dcada de 1900. Como se turales de la mente: el ello, el yo y el supery. Aun-
haba especializado en enfermedades nerviosas, mu- que sola referirse a ellos como si realmente formaran
chos acudan a l y le contaban su vida privada, sus parte de la personalidad, los describi y consider
conflictos, temores y deseos. Por aquella poca, la simplemente como un modelo de la manera en que
gente crea, y muchos todava lo creemos, que tene- funciona la mente. En otras palabras, el ello, el yo y
mos conciencia de todos nuestros motivos y senti- el supery no se refieren a partes verdaderas del ce-
mientos. Pero pensaba que, si las personas dicen y rebro. Se limitan simplemente a explicar cmo fun-
suean cosas cuyo significado ignoran, tampoco sa- ciona la mente y la manera en que se regulan las
ben mucho de s mismos. Tras varios aos de estudio energas instintivas.
lleg a la siguiente conclusin: los factores ms po- En la teora freudiana el ello es el depsito o re-
tentes que influyen en la personalidad humana son servorio de los impulsos instintivos. Es la parte del
cosas de las cuales no tenemos conciencia. inconsciente en que predominan los impulsos. Busca

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204 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Figura 11.1
Interpretacin visual de la teora de la estructura de la personalidad propuesta por
Freud. El ego trata de equilibrar los deseos del id contra las exigencias del
superego y la realidad del mundo externo. Al hacerlo, algunas veces suprime las
tendencias irracionales del id, pero tambin puede encauzar la energa del id hacia
canales aceptables tanto para el superego como para el mundo externo. Estas
interacciones y conflictos estn representadas por las flechas de la figura.

ante todo la satisfaccin inmediata de los deseos, sin personalidad, la fuente de la conciencia y de los gran-
que le importen las consecuencias. des ideales. El superego tambin puede ocasionar
El proceso ms consciente de la personalidad es conflictos y problemas; algunas veces es demasiado
el yo. Es la parte racional, reflexiva y realista. Por duro o exigente, una especie de progenitor muy As-
ejemplo, si alguien tiene hambre, lo impulsar a bus- tricto. As pues, el superego es tambin causa de los
car la satisfaccin inmediata soando en comida o sentimientos de culpabilidad que nacen de la tras-
ingiriendo inmediatamente los alimentos disponibles gresin grave de lo que se considera "bueno".
en vez de guardarlos para despus. El ego reconoce- El ello y el superego a menudo entran en conflic-
r que el organismo necesita comida real y seguir to. Como a ninguno de ellos les preocupa la realidad,
necesitndola en el futuro; se servir de la energa tambin entran en conflicto con el mundo externo.
del ello o para conservar parte de la comida disponi- Freud vio en el ego la parte de la personalidad encar-
ble y buscar medios de obtener ms. gada de resolver esas pugnas. De alguna manera el
Supongamos que pensabas robarle a alguien la ego deber encontrar la manera realista de atender
comida deseada. La parte de la personalidad que te las demandas del ello sin ofender al superego. Si el
lo impedir recibe el nombre de superego o supery. ello no queda satisfecho, el individuo sentir una ten-
Al ello le interesa lo que quiere hacer el sujeto y al sin intolerable de ira o deseo. Si no se obedece al
ego planear lo que puede hacer; el superego se cen- supergo, se sentir culpable y tendr sentimientos cjle
tra en lo que debera hacer. Es la parte moral de la inferioridad. Y en caso que se ignore la realidad ex-

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CAPTULO 11 / TEORA DE LA PERSONALIDAD 205

terna, sufrir consecuencias negativas como la inani- mente "olvida" lo que lo perturba o bien lo saca de la
cin o la antipata por parte de la gente (Freud, 1943). conciencia sin darse cuenta de ello. Por ejemplo, una
mujer cuyo padre se entromete en su vida sentir el
impulso de decir: "Te odio, pap", pero sentir tal
Mecanismos de defensa miedo y ansiedad ante su impulso, que llegar a creer
La funcin del yo es tan difcil que inconscientemen- sin advertir lo que est haciendo que lo que siente
te todo mundo recurre a defensas psicolgicas. En no es odio. Lo sustituye por la apata, sentimiento
vez de afrontar una gran frustracin, conflicto o sen- que consiste en no mostrar inters por nada, la mujer
timientos de poca autoestima, la gente se engaa a s dir entonces: "No te odio. No tengo sentimiento al-
misma y se convence de que todo marcha bien. Si no guno hacia ti." Pese a ello, el enojo y la hostilidad
es posible resolver las exigencias del ello y del yo, tal permanecen en su inconsciente y posiblemente los
vez haya que deformar la realidad. A estas tcnicas manifiesta a travs de comentarios hostiles, bromas
Freud les dio el nombre de mecanismos de defensa, sarcsticas, equivocaciones al hablar o en sus sueos.
porque defienden al ego e impiden que sufra ansie-
dad por no haber cumplido su misin. Freud pensa- Formacin reactiva. Es un mecanismo que consis-
ba que estos mecanismos provienen principalmente te en reemplazar un sentimiento o impulso inacepta-
de la parte inconsciente del ego y que el individuo bles por su opuesto. Por ejemplo, a un padre
tiene conciencia de ellos slo en una forma de pisco- divorciado puede molestarle cuidar a su hijo los fi-
terapia denominada psicoanlisis. nes de semana. Inconscientemente piensa que un
En cierto modo, los mecanismos de defensa son buen padre no debera reaccionar as, de manera que
imprescindibles para el equilibrio psquico. Alivian le muestra a su hijo mucho cario, le compra jugue-
la confusin intolerable, ayudan a sortear las crisis tes y realiza con l fabulosas excursiones. Si una mujer
intensas de la existencia y dan a los individuos tiem- considera que sus grandes ambiciones son malas, tal
po suficiente para que resuelvan problemas que no vez adopte el papel de una persona dbil, desvalida
podran solucionar si tuvieran que experimentar to- y pasiva que tan slo desea agradar a los hombres de
das las presiones de su interior. Pero cuando recu- su vida. As oculta de modo inconsciente sus verda-
rren de manera sistemtica a estos mecanismos deros sentimientos.
engandose continuamente a s mismos y a los
dems respecto a sus verdaderos sentimientos y as- Proyeccin. Otra forma en que el ego evita la an-
piraciones, no afrontarn ni resolvern sus proble- siedad es creer que los impulsos provenientes de su
mas en una forma realista. A continuacin se explican interior en realidad proceden de otras personas. Por
algunos de los mecanismos de defensa descubiertos ejemplo, si un joven est muy celoso de su novia pero
por Freud. no quiere admitir que se siente amenazado por su
independencia de ella dir: "No estoy celoso: ella es
Desplazamiento. El desplazamiento tiene lugar la que siempre est preguntndome dnde he esta-
cuando el objeto de un deseo inconsciente causa an- do, quin era la chica con que hablaba..." Este meca-
siedad. sta se atena si inconscientemente el ego nismo recibe el nombre de proyeccin porque los
transfiere el deseo a otro objeto. El ello desplaza la sentimientos internos se dirigen (proyectan) hacia el
energa de un objeto a otro ms accesible. Por ejem- exterior. Es un mecanismo comn, que seguramente
plo, si quisieras golpear a tu padre pero tuvieras mie- has observado en tu personalidad de cuando en cuan-
do hacerlo, tal vez golpearas a tu hermano menor. do. As, muchos piensan que no le agradan a la gen-
Tu pobre hermano recibe la agresin, en parte por- te, cuando en realidad no se agradan a s mismos.
que te recuerda a tu padre y en parte porque difcil-
Regresin. La regresin significa retornar a un pa-
mente responder al ataque. trn conductual anterior y menos maduro. Cuando
alguien est bajo presin y las otras defensas no es-
Represin. Cuando alguien tiene un pensamiento tn funcionando adecuadamente, quiz empiece a
o impulso que le provoca al ego demasiada ansie- portarse en formas que le ayudaran en el pasado. Por
dad, posiblemente lo relegue en el inconsciente. A ejemplo, puede recurrir a los berrinches, a hacer ges-
este proceso se le llama represin. El sujeto simple- tos, a llorar con mucha fuerza o a comer y dormir

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206 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

mucho como lo haca de nio. Si alguna vez estuvis- decir que su madre les haba dado "demasiado" amor y
te tentado a sacar la lengua o hacer un mohn de eno- los padres "muy poco". Muchos otros estudios rela-
jo en vez de aceptar el hecho de que debes desistir, tivos a homosexuales arrojaron resultados similares.
ya sabes lo que significa una regresin. Otras ideas de Freud no fueron corroboradas por
La ms importante aportacin de Freud al cono- la evidencia. Por ejemplo, el psicoanlisis (forma de
cimiento del ser humano es reconocer las fuerzas tan terapia propuesta por l, en la cual el cliente pasa
poderosas de la personalidad humana y la dificultad aos analizando el origen inconsciente de sus pro-
de poder controlarlas y manejarlas. Despus de l, blemas) al parecer no es ms eficaz que otros mto-
fue ms fcil comprender por qu la vida humana dos de la psicoterapia, ms simples, baratos y rpidos.
est llena de conflictos. Se trata, en opinin de Freud, Fisher y Greenberg llegaron a la siguiente conclu-
de llegar a una componenda con las normas de la sin: "Cuando realizamos la valoracin final de nues-
sociedad. El id o ello es la parte salvaje de la perso- tras investigaciones, comparando los aspectos
nalidad y el superego representa a la sociedad. En positivos con los negativos, comprobamos que Freud
individuos sanos el ego, el "yo", es lo bastante fuerte sale bastante bien librado. Pero como todos los teri-
para controlar la lucha (Hall, 1954). cos, a la larga dista mucho de ser infalible. Parece
Freud fue adems el primer psiclogo en afirmar haber acertado en muchas cosas, pero tambin se
que la infancia y la niez son un periodo crtico en el equivoc en algunas muy importantes" (396).
cual se constituye la estructura bsica del carcter.
Segn l, la personalidad estaba bien formada cuan-
do el nio entraba en la escuela y el crecimiento pos- En el camino trazado por Freud:
terior consista en perfeccionar esta estructura Jung y Adler
fundamental.
Las ideas revolucionarias de Freud atrajeron a mu-
chos seguidores, y algunos de ellos con el tiempo for-
Evaluacin de las aportaciones de Freud mularon teoras muy importantes.
Freud fue el primero en proponer una teora unitaria
para entender y explicar el comportamiento huma-
no. Ninguna teora posterior ha sido ms completa
ni ms compleja. Pero sus ideas fueron muy contro-
vertidas al ser propuestas a comienzos del siglo xx y
todava lo son. Algunos psiclogos tratan las obras
de Freud como si fueran un texto sagrado: si l lo
dijo, debe ser verdad. En el otro extremo, muchos lo
acusaron de no ser un cientfico: propuso una teora
que resulta demasiado compleja para demostrar su
veracidad o falsedad ya que no puede ser demostra-
da por los pasos cientficos y experimentales.
En 1977 Seymour Fisher y Roger Greenberg pu-
blicaron un libro (The Scientific Credibility of Freud's
Theories and Therapy), en el cual resumieron ms
de 50 aos dedicados a investigar las ideas freudia-
nas. Algunas partes de su teora resultaron ciertas.
Por ejemplo, Freud pensaba que el homosexual ha-
ba tenido una relacin estrecha e intensa con su
madre, mientras que la relacin con su padre tenda
a caracterizarse por el alejamiento, la frialdad y el Figura 11.2
Cari G. Jung, uno de los ms
conflicto. Para someter a prueba esta idea, un psic- msticos y metafsicos de los
logo (Ullman, 1960) pidi a grupos de prisioneros he- tericos pioneros, hasta hace poco
terosexuales y homosexuales que describieran a sus haba tenido mayor aceptacin en
padres. Descubri que los homosexuales tendan a Europa que en Amrica.

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CAPTULO 11 / TEORA DE LA PERSONALIDAD 207

Hubo una poca en que Cari Jung fue el colabo- mas, las leyendas, los mitos y las religiones. Descu-
rador ms fiel de Freud, pero cuando comenzaron a bri que los mismos temas arquetipos recurren
discutir sobre la teora psicoanaltica, se hicieron ten- una y otra vez. Por ejemplo, la historia de Juanito y el
sas sus relaciones personales. Finalmente, despus de frijol mgico es esencialmente la misma que la de
siete aos de conocerse, dejaron de hablarse. David y Goliath. En ambas se relata cmo una perso-
Jung discrepaba de Freud en dos puntos funda- na pequea, dbil y buena vence a otra ms grande,
mentales. Primero, Jung adopt una perspectiva ms fuerte y mala. De acuerdo con Jung, este tipo de his-
positiva ante la naturaleza humana, pues crea que torias son comunes y fciles de entender, porque las
el hombre trata de desarrollar su potencial y contro- situaciones que describen han ocurrido una y otra
lar sus impulsos instintivos. Segundo, distingui en- vez a lo largo de la historia humana y se han guarda-
tre el inconsciente personal (semejante a la idea del do como arquetipos en el inconsciente de los seres
inconsciente propuesta por Freud) y el inconsciente humanos (Jung, 1963).
colectivo, que es una especie de depsito de instin- Como Jung, tambin Alfred Adler fue discpulo
tos, impulsos y memorias que el gnero humano ha ido de Freud y abandon a su maestro en la primera par-
acumulando a travs de la historia. Jung arquetipos te del siglo XX para formular su propia teora de la
a estas ideas universales heredadas. Los mismos personalidad. Adler estaba convencido de que la fuer-
arquetipos estn presentes en todos nosotros; reflejan za impulsora de la vida humana es el deseo de supe-
las experiencias comunes del hombre con su madre, rar sus sentimientos de inferioridad. Un ejemplo
con su padre, con la naturaleza, con la guerra, etctera. clsico de ello es Demstenes, quien super su tarta-
Jung procedi a identificar los arquetipos estu- mudeo metindose piedrecillas en la boca para prac-
ticar diccin y se convirti as en el ms grande orador
diando los sueos y visiones, las pinturas, los poe-
de la Grecia antigua; Napolen, un hombre de pe-
quea estatura conquist Europa en la dcada de
1800, y Glen Cunningham, fue un gran corredor olm-
Figura 11.3 pico aunque perdi los dedos de los pies en un in-
Alfred Adler. Sus escritos sobre cendio cuando era nio y tuvo que convencer a los
psicoterapia ofrece una concep-
cin ms optimista y mayor
mdicos de que no le amputaran las piernas, pues
aplicabilidad que los de Freud o pensaban que nunca volvera a caminar.
Jung. Su enfoque de la vida Todos luchamos con sentimientos de inferioridad,
humana basado en el sentido afirma Adler. Si alguien trata de ocultar y evitar los
comn y en la intuicin ha influido sentimientos de inadecuacin, Adler dir que esa
profundamente en los psiclogos persona tiene un complejo de inferioridad (expre-
durante todo el siglo xx.
sin acuada por l). Los nios se sienten inferiores
porque dependen mucho de los adultos. Poco a poco
aprenden a hacer cosas que las personas mayores rea-
lizan. La satisfaccin que procura el simple hecho de
caminar o de aprender a usar la cuchara crea un pa-
trn de superacin de las insuficiencias, patrn que
dura toda la vida. A estos patrones Adler los llama
" estilos de vida".
Segn Adler, la forma en que los padres tratan a
sus hijos influye profundamente en los estilos de vida
Figura 11.3 que escogern despus. La condescencia excesiva, en
Alfred Adler. Sus escritos sobre la cual los padres tratan de satisfacer todos los capri-
psicoterapia ofrece una concep- chos del nio, tiende a producir un individuo ego-
cin ms optimista y mayor
aplicabilidad que los de Freud o
cntrico que tiene poco respeto por la gente y que
Jung. Su enfoque de la vida espera que todo mundo le cumpla sus deseos. Por
humana basado en el sentido otra parte, el nio a quien sus padres descuidan se
comn y en la intuicin ha influido volver hostil y agresivo para vengarse de sus pa-
profundamente en los psiclogos dres. Esos dos tipos de nio tienden a convertirse en
durante todo el siglo XX.

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208 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Ideas de Horn ey sobre la ansiedad y itilidadbsicas


bsicas
Ideas de Honey sobre la ansiedad y hostilidad

El conflicto que suele provocar nio, adems de ser dependiente de exclusiva... Pero la estructura
ansiedad en el nio es el que se da sus padres, se siente intimidado sutil dinmica de estos apegos es
entre la dependencia de los o abiertamente por ellos y, por lo enferamenfe diferente de lo que
padres... y los impulsos hostiles en mismo, piensa que cualquier Freud designa como el complejo
contra de ellos. La hostilidad puede expresin de impulsos hostiles pone de Edipo. Son una manifestacin
nacer en el nio de muchas en peligro su seguridad, entonces temprana de los conflictos
maneras: por la falta de respeto de necesariamente la existencia de esos neurticos ms que un fenmeno
los padres hacia l; por exigencias y impulsos generar ansiedad... El de carcter fundamentalmente
prohibiciones poco razonables; por resultado ser lo que Freud llama el sexual.
la injusticia; por la poca complejo de Edipo: una vehemente
contabilidad; por la supresin de la adhesin a uno de los padres y celos Segn Karen Horney, The Neurotic
crtica; por padres dominantes que por cualquiera que interfiera en la Personality in Our Time. Nueva York;
atribuyen su actitud al amor... Si un pretensin de una posesin Norton, 1939.

Figura 11.4
Ideas de Horney sobre la ansiedad y hostilidad bsicas.

adultos con poca seguridad en su capacidad para animal. En los aos 40, los psiclogos de la Universi-
afrontar las exigencias de la vida. En teora, afirma dad de Yale, John Dollard y Neal Miller utilizaron la
Adler, el padre debera transmitirle al hijo adquirir teora del aprendizaje para analizar las ideas de
confianza en s mismo y valor; y la madre debera Freud, pero los conductistas no la aceptaron. El con-
transmitirle la generosidad y un sentimiento altruis- ductismo (behaviorismo) sostiene que la psicologa
ta (Adler, 1959). estudia el comportamiento objetivamente observable.
Aunque Jung y Adler fueron tan slo los prime- Desde su punto de vista, los individuos difieren en
ros personajes en romper con Freud; pronto otros si- sus experiencias de aprendizaje, adquieren varios
guieron su ejemplo. La teora de Erich Fromm se comportamientos y, por lo mismo, personalidades
centr en torno a la necesidad de pertenencia y la distintas.
soledad que causa la libertad. Karen Horney puso de
relieve la importancia de la ansiedad bsica la que
el nio siente por ser desvalido y la hostilidad b- B. F. Skinner: conductismo radical
sica, enojo contra los padres que suele acompaar a
Aunque su conductismo radical no propuso una teo-
la ansiedad. Tambin atac varias ideas fundamen-
tales de Freud, entre otras cosas la importancia que ra de la personalidad, B. F. Skinner ha ejercido una
le conceda a la envidia del pene en el desarrollo de profunda influencia en la teora de la personalidad.
la mujer. Erik Erikson acept la teora de Freud, pero Skinner no percibi la necesidad de un concepto ge-
describi ocho etapas psicosociales por las que pasa- neral acerca de la estructura de la personalidad.
mos todos, desde el nacimiento hasta la senectud. Se centr ms bien en descubrir las causas exactas
stos y otros neofreudianos han contribuido a man- por las cuales el ser humano se comporta de deter-
tener viva y a desarrollar la teora psicoanaltica. minada manera. Se trata de un enfoque muy prag-
mtico: no le interesa tanto entender el comporta-
miento, sino ms bien predecirlo y controlarlo.
Para entender esto pongamos el caso de Alfredo,
TEORAS DEL COMPORTAMIENTO estudiante de segundo ao de universidad, que inti-
mamente parece muy deprimido. Freud buscara las
causas de la depresin en los acontecimientos de la
La psicologa estadounidense estuvo dominada lar- infancia de Alfredo. El enfoque de Skinner sera ms
go tiempo por el estudio del aprendizaje humano y directo. Primero, rechazara la designacin tan vaga

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CAPTULO 11 / TEORA DE LA PERSONALIDAD 209

En un principio, el conductismo radical parece


indicar que de alguna manera Alfredo estaba simu-
lando su depresin para poder ver su programa fa-
vorito de televisin, estar ms tiempo al lado de su
novia o por cualquier otro motivo. Skinner no hizo
tal suposicin. Es posible que Alfredo ignore por com-
pleto los premios que estn moldeando su compor-
tamiento. Por lo dems, sus sentimientos no cuentan
para nada en este caso. Lo que importa no es lo que
sucede en el interior de su mente, sino lo que est
haciendo. Lo importante es especificar su conducta y
luego averiguar a qu se debe.
El enfoque de Skinner ha recibido una amplia aco-
gida entre los psiclogos, en parte por ser tan prag-
mtico. Est totalmente orientado a la accin, lo cual
corresponde a la mentalidad de los estadounidenses:
no te preocupes tanto en el porqu algo anda mal;
ms bien procura poner todo tu empeo en resolver
Figura 11.5 el problema. Es verdad que el conductismo radical a
B. F. Skinner. La obra revolucionaria de menudo da buenos resultados. Los skinnerianos han
Skinner en la psicologa del
comportamiento ha dado origen a
aplicado las tcnicas a varias clases de conductas,
varias tcnicas teraputicas de gran desde ensear a las palomas a jugar ping pong hasta
eficacia en el tratamiento de algunos ensearles a los retrasados mentales a vestirse sin
problemas. ayuda y a participar en actividades simples, que an-
tes se consideraban fuera de sus posibilidades.
Como bien lo saben los padres de familia, tam-
de "deprimido". Preguntara, cmo exactamente se bin podemos modificar el comportamiento de per-
comporta Alfredo. La respuesta sera que pasa casi sonas normales por medio de premios y castigos.
todo el da encerrado en su cuarto, falta a las clases y El xito de los conductistas radicales con ellas ha
rara vez sonre o se re. sido ms limitado, en parte porque los reforzadores
En seguida, Skinner tratara de entender las con- son complejos en extremo. Por ejemplo, en varios
tingencias del reforzamiento. Qu circunstancias estudios de investigacin grupos de delincuentes
estn conservando estos comportamientos? Una hi- juveniles han sido asignados a comunidades de re-
ptesis establece que su novia Esther ha reforzado habilitacin donde se les premia (con comida o pri-
involuntariamente la conducta de Alfredo, al pasar vilegios especiales) por observar determinada
mucho tiempo con l intentando animarlo. Quiz conducta: asistir a clases, limpiar el propio cuarto y
antes de que se deprimiera, ella no le haca mucho otras actividades. En una de estas investigaciones,
caso. Ntese que el enfoque de Skinner de inmediato Buehler, Patterson y Furness (1966) descubrieron que
propone una hiptesis cuya veracidad o falsedad son las jvenes delincuentes se reforzaban mutuamente
demostrables. Si prestarle atencin a Alfredo estimula violando las reglas y replicando insolentemente. En
su apata, entonces si se le ignora disminuirn las ocasiones, la aprobacin de los compaeros puede
probabilidades de esta conducta. Por tanto, Esther ser un reforzador ms eficaz que cualquier premio
podra tratar de ignorarlo durante algunos das. Si ofrecido por un psiclogo.
Alfredo comienza a salir de su cuarto, ella habr des-
cubierto las contingencias del reforzamiento que ri-
gen la conducta de su novio. En caso contrario, sabr Albert Bandura: teoras del aprendizaje
que la hiptesis estaba equivocada y probar otra. social
Quizs Alfredo est "pegado" todo el da a la televi-
sin de su cuarto. Si se le quita la televisin se sabr Skinner puso de relieve el condicionamiento operan-
si el aparato es el reforzador. te en su descripcin y explicacin de la personalidad.

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210 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Pero, en opinin de Albert Bandura y su finado cir el comportamiento que haban visto en las pelcu-
colega Richard Walters (1963), la personalidad no se las, los tres grupos imitaron igualmente bien las con-
adquiere slo por el reforzamiento directo del com- ductas.
portamiento sino tambin por el aprendizaje obser- Desde el punto de vista de Bandura, el ser huma-
vacional, o imitacin. En este tipo de aprendizaje, el no puede dirigir su comportamiento eligiendo deter-
sujeto adquiere una nueva conducta al ver las accio- minados modelos. En parte, cuando tus padres se
nes de otra persona. Por ejemplo, si queremos ense- oponen a que tengas ciertos amigos, estn intentan-
arle a un nio a batear una pelota de bisbol, do cambiar los modelos que usas. Los modelos ms
podramos darle un bat y una pelota reforzndolo eficaces son aquellos que ms se parecen al observa-
cada vez que los use correctamente (condicionamien- dor y que ms admira. As, tendemos a aprender
to operante). Pero probablemente optemos por de- nuevos comportamientos de nuestros amigos y de los
mostrarle la forma correcta de sostener el bat y de amigos de nuestros padres.
pegarle a la pelota, porque de este modo el nio
aprender el comportamiento ms rpidamente.
Bandura y Walters creen que en gran parte el com-
portamiento y la personalidad del nio se adquieren PSICOLOGA HUMANSTICA
por contacto con modelos especficos durante la vida
diaria.
Bandura descubri que las consecuencias que le Podramos considerar la psicologa humanstica
acarrea a un modelo realizar una conducta en parti- como una rebelin en contra de la concepcin tan
cular influyen en el deseo del observador de efectuar- negativa y pesimista de la naturaleza humana que
la (aunque no necesariamente de aprenderla). En un domin la teora de la personalidad en la primera
estudio (Bandura, 1965), tres grupos de nios vieron parte del siglo XX. Como hemos visto, los psicoana-
a modelos realizar un comportamiento que era pre- listas pusieron de manifiesto la lucha por controlar
miado, castigado o que no produca consecuencia los impulsos primitivos e instintivos, por una parte,
alguna. En una sesin de juego libre celebrada des- y las exigencias autoritarias del superego o concien-
pus, los nios imitaron ms al modelo premiado, en cia, por la otra. Tambin los conductistas vieron el
segundo lugar al menos castigado y en ltimo al que comportamiento humano bajo una luz mecanicista:
no se le premiaba ni castigaba. Cuando a los mismos las acciones del hombre son moldeadas por premios
nios se les ofreci despus un premio por reprodu- y castigos. Los psiclogos humanistas rechazan am-

ms SOBRE PSICOLOGA

Teoras interpersonales de la personalidad. La mayor parte de las teoras consideran a la persona


como un individuo. Pero algunos psiclogos ven en ella una funcin del entorno social. Uno de los primeros
en proponer este nuevo punto de vista fue Harry Stack Sullivan.
Las teoras de Sullivan han sido organizadas en un modelo bidimensional. Una dimensin es el poder,
que abprca desde el dominio en un extremo de la escala hasta la sumisin en el otro. La segunda dimensin
es la amistosidad, que abarca desde la afabilidad hasta la hostilidad. La mayor parte de los comportamientos
puede describirse como una combinacin de estas dos dimensiones. Por ejemplo, la "servicialidad" es una
combinacin de dominio y amistosidad; la "confianza" es una combinacin de sumisin y amistosidad.
Los investigadores tambin observaron que las acciones del individuo tienden a provocar respuestas
especficas en otros. Una conducta y su respuesta ms probable son complementaras. Por ejemplo, la mayo-
ra responder a una peticin de ayuda (confianza), ofreciendo consejo (ayuda) sin importar su "serviciali-
dad" como individuos. Por tanto, muchos comportamientos no se deben simplemente a la personalidad, sino
tambin al ambiente social del individuo.

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CAPTULO 11 / TEORA DE LA PERSONALIDAD 211

Si tu imagen es susceptible de mejoramiento, te recomendamos los siguientes pasos para aumentar


la seguridad en ti mismo. Al leer la lista, recuerda que los tericos humanistas de la personalidad
creen lo siguiente: la autoimagen positiva es indispensable para lograr un buen ajuste.

Basa tus metas personales en una evaluacin objetiva de sus cualidades y defectos. Si tratas de
ser algo que no eres, debilitars tu autoimagen.
No permitas que los sentimientos de culpabilidad y de vergenza determinen tus metas. En la
toma de decisiones guate por un pensamiento positivo.
No te culpes de todo lo que sale mal. Algunas veces los acontecimientos externos tambin
intervienen de manera decisiva.
Cuanto la gente rechaza tus opiniones, no olvides que interpretamos los hechos de modo dis-
tinto.
Cuando las cosas salen mal, no seas demasiado riguroso contigo mismo. Nunca pienses que
eres un fracaso, tonto o torpe.
Acepta las crticas a los actos que haces, pero no permitas que la gente te critique como persona.
Aprende de los fracasos. Te indicarn que reajustes tus metas y que adoptes una nueva direc-
cin.
No permanezcas en una situacin que te hace sentir un fracasado. Si no puede cambiar la
situacin, cambia a otra.

Sigue estos consejos y muy pronto te dars cuenta que nada se compara con sentirse contento
con uno mismo.

Para ms detalles consltese a Philip Zimbardo, Shyness, Reading, Mass.: Addison-Wesley, 1977.

bas concepciones, diciendo que degradan al ser hu- "para confiar en uno mismo, cuando todo mundo
mano: Freud, porque concede demasiada importan- duda de uno..." Para los humanistas, ste es un ins-
cia a lo irracional y a los instintos destructivos; tinto bsico del hombre y la esencia de la dignidad
Skinner, porque pone de relieve las causas externas humana.
del comportamiento. Por el contrario, los humanis-
tas destacan la libertad relativa respecto a presiones
instintivas (en comparacin con otros animales) y Abraham Maslow: crecimiento y
la capacidad de crear y vivir conforme a normas per- autorrealizacin
sonales. Abraham Maslow fue uno de los ms importantes
La psicologa humanstica se funda en la idea de impulsores del movimiento humanstico en la psico-
que todos los hombres luchan por alcanzar la auto- loga. Se propuso crear lo que llam "una tercera fuer-
rrealizacin, es decir, alcanzar el mximo de sus po- za de la psicologa" como alternativa vlida ante el
tencialidades como seres humanos. La autorrea- psicoanlisis y el conductismo. Trat de basar su teo-
lizacin es una apertura a una amplia gama de expe- ra de la personalidad en estudios de personas sanas,
riencias: aceptar las responsabilidades de la libertad creativas y que se autorrealizan (porque utilizan al
y el compromiso personal; un deseo de ser cada vez mximo sus talentos y potencial) y no en individuos
ms autntico o congruente con uno mismo, y la ca- con perturbaciones psquicas. Critic a otros psiclo-
pacidad de crecer. Se requiere coraje, dice Kipling, gos por sus concepciones tan pesimistas y limitadas

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212 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

to en pginas anteriores fueron elaboradas por psi-


coterapeutas tras largos aos de trabajar con perso-
nas que no podan superar las frustraciones y
conflictos diarios. Maslow quera conocer no slo a
ese tipo de personas, sino tambin a las que haban
llevado una vida extraordinaria como Abraham Lin-
coln, Albert Einstein y Eleanor Roosevelt.
Maslow descubri lo siguiente: aunque estas per-
sonas algunas veces tuvieron grandes problemas
emocionales, se adaptaron a ellos en formas que les
permitieron llegar a ser sumamente productivos.
Descubri asimismo que compartan algunos rasgos.
Primero, perciban objetivamente la realidad, a dife-
Figura 11.6
Abraham Maslow. Su obra, junto
rencia de aquellos que, llevados por los prejuicios
con la de Cari Rogers y otros y la frivolidad, lo perciban de modo muy parcial.
psiclogos, contribuy a crear una Las personas autorrealizadas tambin se aceptan a
orientacin humanstica hacia el s mismas, a los dems y a sus ambientes ms fcil-
estudio del comportamiento, mente que las personas "comunes". Sin que lo advir-
poniendo de relieve el crecimiento
tamos, casi todos proyectamos nuestras esperanzas
y la realizacin de las potenciali-
dades del individuo.
y temores en el mundo circundante. A menudo nos
enfadamos con aquellos cuyas actitudes difieren ra-
dicalmente de las nuestras. Dedicamos mucho tiem-
del ser humano. Dnde est la filosofa, se pregun- po a negar nuestras limitaciones y a tratar de
ta, que trata de la jovialidad, la alegra desbordante, racionalizar o cambiar lo que no nos gusta de nues-
el amor y el arte expresivo con el mismo inters con tra personalidad. En cambio, los individuos autorrea-
que se ocupa de la infelicidad, el conflicto, la vergen- lizados se aceptan tal como son.
za, la hostilidad y el hbito? Seguras de s mismas, las personas sanas estn
Cuando Maslow decidi estudiar a los individuos ms orientadas hacia los problemas que hacia s mis-
ms productivos que pudo encontrar en los me- mas. Pueden centrarse en los trabajos en una forma
dios acadmicos de la historia, la sociologa y de otros en que no pueden hacerlo los que se preocupan por
crculos profesionales, estaba abriendo brechas nue- conservar y proteger la propia imagen. Suelen tomar
vas. Las teoras de la personalidad que hemos expues- las decisiones a partir de principios ticos y no de los

Tabla 11.1 Caractersticas de las personas que se autorrealizan

Estn orientadas hacia la realidad. Se identifican con el gnero humano.


Se aceptan a s mismas, a los dems y al mundo sin Sus relaciones ntimas con unos cuantos seres queridos
negar lo que son. tienden a ser profundas y muy emocionales, no
Muestran una gran espontaneidad. superficiales.
Estn orientados a los problemas y no a su propia Sus valores y actitudes son democrticos.
persona. No confunden los medios con los fines.
Dan la impresin de indiferencia y necesitan la Su sentido del humor es agradable y no hostil.
intimidad. Aman entraablemente la creatividad.
Son autnomos e independientes. Se resisten al conformismo en lo cultural.
Su aprecio por la gente y las cosas es abierta y no Trascienden el ambiente en vez de adaptarse
estereotipada. simplemente a l.
La mayor parte de ellos ha tenido profundas
experiencias de carcter mstico o espiritual.

Fuente: Abraham Maslow, Motivation and Personality (Nueva York: Harper & Row, 1954).

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CAPTULO 11 / TEORA DE LA PERSONALIDAD 213

clculos de las consecuencias que pueden tener para Pese a las crticas anteriores, Maslow ha tenido
ellos. Poseen un profundo sentido de identidad con una gran influencia. Inspir a muchos investigado-
otros seres humanos, no slo con los miembros de su res a poner ms atencin en las personas sanas y pro-
familia, su grupo tnico o pas, sino con todo el gne- ductivas y ha hecho que muchos lderes de grupos y
ro humano. Tienen un gran sentido del humor, se ren psiclogos clnicos busquen los medios de promover
con la gente, no de ella. el crecimiento y la autorrealizacin de empleados,
Maslow observ tambin que las personas auto- estudiantes y clientes en la terapia.
rrealizadas son extraordinariamente espontneas. No
tratan de ser ms que autnticas. Y se conocen a s
mismas lo bastante para conservar su integridad ante Cari Rogers: el organismo y la personalidad
la oposicin, la impopularidad o el rechazo. En una
palabra, son autnomas. Aprecian mucho la intimi- Las personas a quienes Cari Rogers orientaba eran
dady frecuentemente buscan la soledad. Ello no sig- "clientes", no "pacientes". La palabra "paciente"
nifica que sean personas indiferentes ni retradas, implica enfermedad, etiqueta negativa que Rogers
pero en vez de tratar de ser populares, se centran en rechazaba. En calidad de terapeuta, le interesaban
relaciones profundas y afectuosas con los pocos con principalmente los obstculos y desviaciones del ca-
quienes se sienten verdaderamente identificados. mino de la autorrealizacin (o "funcionamiento ple-
Finalmente, los individuos estudiados por Mas- no", como tambin la llamaba). Estaba convencido
low tenan la poco comn capacidad de apreciar aun de que muchos experimentan un conflicto entre lo
las cosas ms simples. Vivan su vida con un sentido que aprecian de su personalidad y lo que los otros
de descubrimiento que les permita contemplar cada piensan de ellos. La gnesis de este conflicto la expli-
da como algo totalmente nuevo. Rara vez se sentan caba en los siguientes trminos: hay dos aspectos o
aburridos o perdan el inters por las cosas. Disfruta- partes de la personalidad. Uno es el organismo, que
ban al mximo su existencias, gracias a los momen- es la totalidad de una persona y que entre otras cosas
tos de intensa alegra o satisfaccin o a "experiencias incluye su cuerpo. De acuerdo con Rogers, el orga-
supremas". Maslow pensaba que esto es a la vez la nismo lucha constantemente por alcanzar la perfec-
causa y el efecto de su creatividad y originalidad cin y ser ms completo. Todo cuanto favorezca este
(Maslow, 1970). fin es bueno. El organismo realizar todas sus poten-
Segn Maslow, para que uno pueda autorreali- cialidades. Por ejemplo, el nio desea aprender a ca-
zarse debe satisfacer primero sus necesidades prima- minar y correr porque su cuerpo est hecho para esas
rias de alimento, vivienda, seguridad fsica, amor, actividades. Queremos gritar, bailar y cantar porque
pertenencia y autoestima. Por supuesto, en cierto
modo la capacidad de atenderlas depende de facto-
res que escapan a nuestro control. Con todo, ni la
riqueza, ni el talento, ni la belleza o cualquier otra cua-
lidad pueden proteger totalmente contra la frustracin
y el desencanto. Los ricos y los pobres, lo mismo que
las personas brillantes y las que no lo son tanto, han
de adaptarse para mantener el equilibrio y crecer.
Muchos psiclogos han criticado el trabajo de
Maslow. Por ejemplo, su afirmacin de que la natu-
raleza humana es "buena" se considera una intromi-
sin de valores subjetivos en lo que debiera ser una
ciencia neutral. Tambin se critica su estudio de las
personas autorrealizadas, porque seleccion la mues-
Figura 11.7
tra a partir de criterios subjetivos. Cmo podemos Cari Rogers. Sus teoras han tenido
identificarlas sin conocer antes sus caractersticas? Y un gran impacto en la psicologa
si de antemano conocemos las caractersticas, no es moderna y en la sociedad en
absurdo enumerarlas como si fuesen el resultado de general. Puso de relieve la expe-
un estudio emprico? riencia personal ms que los
impulsos e instintos.

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214 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

nuestro organismo tiene la capacidad de realizarlos. Cuanto mayor sea la brecha entre el yo y el orga-
Los individuos poseen diferentes potencialidades, nismo, ms limitado y defensivo se volver el indivi-
pero todos quieren cumplirlas, realizarlas sin impor- duo. En opinin de Rogers, esta situacin se remedia
tar en qu consistan. Carece de valor ser capaz de pin- mediante un aprecio positivo incondicional. Si las
tar y no hacerlo, y tambin tener mucha habilidad para personas importantes en nuestra vida (los padres, los
las bromas ingeniosas y abstenerse de hacerlas. De- amigos, el compaero o compaera de nuestra vida
seamos realizar todo aquello que podemos y hacerlo y, quiz, un terapeuta) comunican que nos aprecian
de la mejor manera posible. (Este optimismo sobre la por nosotros mismos, por nuestra personalidad en-
naturaleza humana es la esencia del humanismo.) tera, poco a poco iremos aprendiendo a apreciarnos
Todo individuo posee adems lo que Rogers lla- de una manera incondicional. Disminuye entonces
ma el yo. ste es esencialmente la imagen de lo que la necesidad de autolimitarnos. Podremos aceptar
somos y apreciamos en nosotros mismos, en los de- nuestro propio organismo y abrirnos a tooslos sen-
ms y en la vida en general. El yo es algo que adqui- timientos, pensamientos, experiencias y, por tanto,
rimos gradualmente con los aos, observando cmo tambin a otros. Esto es lo que Rogers entiende por
la gente reacciona ante nosotros. Al inicio, la persona funcionamiento pleno. El organismo y el yo son una
ms importante de la vida es la madre (o la que sos- sola cosa; el individuo puede realizar todas sus po-
tiene al nio en brazos). Queremos su aprobacin o tencialidades. A semejanza de Maslow y otros psic-
estimacin positiva. Nos preguntamos: "Qu pien- logos humanistas, Rogers estaba convencido de que
sa de m?" Si la respuesta es "Me ama, le agrada lo en el ser humano coexisten la autoestima y el aprecio
que soy y lo que hago", entonces comenzamos a sen- por los dems y que las potencialidades humanas del
tir una estimacin positiva por nosotros mismos. bien y de la autorrealizacin superan con mucho las
No obstante, muchas veces esto no sucede. Es del mal y la desesperacin (Rogers, 1951,1961).
ambivalente la imagen que vemos reflejada en los ojos
y acciones de nuestra madre. Aprobar o desaproba-
r nuestro comportamiento segn que derramemos
o no la comida de beb o que terminemos a tiempo la TEORAS DE RASGOS
tarea escolar. En otras palabras, condiciona su amor:
si hacemos lo que quiere, nos amar. Pequeos e im-
presionables como somos, aceptamos esos veredic- Beatriz pasa largas horas platicando a la gente, en las
tos e incorporamos algunas condiciones del valor fiestas va de un lado a otro e inicia conversaciones
personal a nuestra personalidad. "Cuando digo ma- mientras espera en el consultorio del dentista. Car-
las palabras en la mesa, soy un nio malo." Comen- los, en cambio, pasa ms tiempo leyendo libros que
zamos a considerarnos personas buenas y dignas de con la gente y rara vez asiste a fiestas. Esto podernos
aprecio, slo si observamos ciertas conductas. De expresarlo con palabras del sentido comn diciendo
nuestros padres y de otras personas que son impor- que Beatriz es afable, no as Carlos. La afabilidad es
tantes para nosotros hemos aprendido que no sere- un rasgo de la personalidad, y algunos tericbs
mos amados, a menos que cumplamos ciertas sostienen que la mejor manera de resolver el enigma
condiciones. del comportamiento humano consiste en estudiar
El trabajo de terapeuta convenci a Rogers de que con mucho detenimiento los rasgos de la persona-
las personas afrontan las condiciones del valor o es- lidad.
timacin personal rechazando o negando partes de Un psiclogo defini un rasgo como "cualquier
su organismo que no encajan dentro de su autocon- aspecto bastante duradero en que un individuo di-
cepto. Por ejemplo, si nuestra madre se muestra fra fiere de otro" (Guilford, 1959). Un rasgo es, pues, una
y distante siempre que nos enojamos, aprenderemos predisposicin a responder de determinada manera
a negarnos el derecho de manifestar o, quiz, hasta en muchas situaciones diferentes: en el consultorio
de sentir ira. El mensaje ser: cuando ests enojado del dentista, en una fiesta o en el aula. Ms que cual-
"no eres t". En realidad, estamos eliminando una quiera de los tericos de la personalidad, los que se
parte de nuestro organismo o nuestro ser integral; basan en los rasgos subrayan y procuran explicar la
estamos limitndonos a expresar tan slo una parte congruencia del comportamiento de un individuo en
de nuestra personalidad. situaciones diversas.

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CAPTULO 11 / TEORA DE LA PERSONALIDAD 215

Los tericos de los rasgos generalmente hacen dos contrario, tratarn de determinar si se trata de un
suposiciones bsicas respecto a las causas latentes de rasgo. Es decir, procuran averiguar si los individuos
la congruencia: los rasgos se aplican a todos (por ejem- que eran tacaos en un tipo de situacin tambin lo
plo, a cualquier persona puede clasificrsele como fueron en otras. Despus se preguntarn si la tacae-
ms o menos dependiente) y estas descripciones son ra es un signo de otro rasgo ms fundamental como
cuantificables (as, podramos crear una escala don- el carcter dominante: el tacao es tambin domi-
de la persona muy dependiente obtendra una califi- nante en sus relaciones? As pues, la cuestin princi-
cacin de 1 y la muy independiente una calificacin pal que se hacen es: qu comportamientos siempre
de 10). se acompaan?
Por tanto, cualquier rasgo sirve para clasificar a En vez de teoras que les indique dnde buscar,
las personas. La agresividad, por ejemplo, es un con- los tericos de los rasgos disponen de mtodos com-
tinuo: unos cuantos son extremadamente agresivos plejos y refinados que les indican cmo buscar. Esos
o extremadamente no agresivos, y la mayor parte de mtodos comienzan con la tcnica estadstica de la
nosotros nos encontramos en un punto intermedio correlacin: el uso de un conjunto de puntuaciones
de la escala. Entendemos a la gente especificando sus para predecir otro. Si s que alguien habla con des-
rasgos y nos servimos de ellos para predecir el com- conocidos en la cola del supermercado, puedo pre-
portamiento futuro. Si fuera a contratar a alguien para decir que probablemente haga lo mismo en un bar
vender aspiradoras, seguramente preferira a Beatriz para solteros? Tales predicciones nunca son perfec-
sobre Carlos. La eleccin se basara en dos suposicio- tas. Tal vez el motivo por el cual Beatriz es tan comu-
nes: la afabilidad es un rasgo til para los vendedores nicativa en el consultorio sea el terror que siente por
y una persona que se muestra afable en el consulto- los dentistas y parlotear con los desconocidos es la
rio de un dentista y en las fiestas har lo mismo en nica forma de olvidar la imagen del aterrorizador y
otras situaciones; por ejemplo, en la sala de ventas. ruidoso taladro. Algunas veces, las acciones que pa-
Los tericos de los rasgos van ms all de este recen manifestaciones de un rasgo determinado re-
simple anlisis basado en el sentido comn e inten- flejan en realidad otra cosa enteramente diferente.
tan descubrir las causas fundamentales de la con-
gruencia del comportamiento humano. Cul es la
forma ms adecuada de describir los rasgos comu- Gordon Allport: identificacin de los rasgos
nes del comportamiento de Beatriz? Es afable, so- Gordon W. Allport fue uno de los psiclogos que
cialmente agresiva, le interesa la gente, tiene mayor influencia ejerci en su poca. Muchas de sus
seguridad en s misma o posee alguna otra cualidad? ideas referentes a la pesonalidad se parecen a las de
Cul es el rasgo subyacente que mejor explica su la psicologa humanista. Por ejemplo, puso de relie-
conducta? ve los motivos positivos, racionales y conscientes que
La mayor parte de los tericos de los rasgos pien- nos impulsan a obrar de determinada manera, pero
san que todos poseemos unos cuantos rasgos bsi- su fama se debe sobre todo a su revolucionario tra-
cos. As, el rasgo fundamental de la seguridad en s bajo relacionado con los rasgos (Allport, 1961).
mismo puede servir para explicar caractersticas ms Un rasgo, seala Allport, hacer que varias situa-
superficiales, como la agresividad social y la depen- ciones sean "funcionalmente equivalentes"; es decir,
dencia. De ser as, significara esto que un indivi- permite al sujeto darse cuenta de que situaciones dis-
duo es agresivo porque le falta seguridad en s tintas exigen una respuesta similar. As pues, los ras-
mismo? Los psiclogos que aceptan este punto de gos son la causa de la congruencia relativa que se
vista emprenden la bsqueda de los rasgos funda- observa en el comportamiento.
mentales con pocas suposiciones. Allport ofrece varios esquemas de clasificacin
ste es un punto de partida muy distinto al adop- para distinguir los tipos de rasgos. Por ejemplo, que-
tado por otros tericos de la personalidad. Freud, por ra destacar las diferencias entre las dos formas bsi-
ejemplo, comenz con una teora bien definida de los cas de estudiar la personalidad. En el enfoque
instintos. Cuando observaba que algunas personas nomottico, los investigadores estudian grupos nu-
eran tacaas, se propona explicar esa conducta a merosos de personas en busca de las leyes generales
partir de su teora. Los tericos de los rasgos no co- de la personalidad. Este mtodo es muy diferente al
mienzan tratando de entender la tacaera. Por el

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216 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

enfoque idiogrfico, en el cual se estudia detenida- ficar de manera exacta y cientfica. Su herramienta
mente a un individuo, poniendo de relieve su singu- principal en esta tarea es una tcnica matemtica de
laridad. Con base en esta distincin, Allport defini gran complejidad denominada anlisis factorial, el
los rasgos comunes como aquellos que se aplican a cual describe en qu medida se relacionan entre s
todos y los individuales como aquellos que se apli- las variables de la personalidad.
can a una persona en particular. Raymond B. Cattell utiliz ampliamente el anli-
Un ejemplo de estos ltimos se encuentra en el sis factorial para estudiar los rasgos de la personali-
libro de Allport titulado Letters from Jenny (1965), dad. Define un rasgo como una tendencia a reaccionar
formado por las 172 cartas que una mujer a quien ante situaciones semejantes en una forma ms o me-
Allport llama Jenny Masterson escribi a una amiga. nos estable. Distingue entre dos clases de tendencias:
En estas cartas (que escribi entre los 58 aos de edad rasgos superficiales y rasgos causales. Los rasgos su-
y los 70), Jenny aparece como una mujer complicada perficiales son grupos de comportamientos que sue-
y terriblemente independiente. En el prefacio del li- len concurrir. Un ejemplo de ellos es el altruismo, que
bro, Allport escribe: supone varias conductas afines, como ayudar al ve-
cino que tiene un problema o participar en una cam-
Para m, el inters principal de las cartas radica paa anual de donadores de sangre. He aqu otros
en que retan al lector (psiclogo o no psiclogo) a ejemplos: integridad, curiosidad, realismo y necedad.
"explicar" la conducta de Jenny, si es que puede. Los rasgos causales son la fuente o motivo de estos
Por qu una mujer tan inteligente persiste en un grupos; por ejemplo, fuerza del yo, dominio y sumi-
comportamiento autodestructivo? sin. Cattell piensa que, si se miden ambas catego-
ras de rasgos, podremos identificar las caractersticas
que comparten todos los hombres y las que distin-
El intento de Allport de entender a Jenny Master-
guen a los individuos.
son empez con una bsqueda de los rasgos funda-
Cattell (1965) descubri estos rasgos estudiando
mentales que expican la congruencia de la conducta grandes grupos de personas mediante tres tipos b-
de ella. sicos de datos: registro de vida, cuestionarios y tests
objetivos. Los registros de vida incluyen todo, desde
Raymond B. Cattell: anlisis factorial descripciones del individuo (recurriendo a personas
que lo conocen desde hace mucho tiempo) hasta las
Los tericos ms recientes se concentran en lo que calificaciones escolares y los registros de accidentes
Allport llam rasgos comunes, que tratan de cuanti- automovilsticos. Los datos de cuestionarios son las

PSICOLOGA EN EL MUNDO CONTEMPORNEO

Los cinco factores bsicos de la personalidad. A travs de los aos los tericos de los rasgos han
diseado algunas tcnicas para medir la personalidad. Cada una de ellas contiene varios rasgos o factores.
Por ejemplo, el inventario de la personalidad de Eysenck describe la personalidad por medio de tres
rasgos: extraversin (sociabilidad, ser comunicativo), neuroticismo (estabilidad emocional) y psicoticismo
(capacidad de realizar las funciones de la vida diaria). El inventario de la personalidad de California utiliza
ms de 400 reactivos para medir 20 factores.
En aos recientes, los psiclogos han demostrado que cinco rasgos aparecen una y otra vez en varios
estudios de investigacin. Se les conoce como los cinco factores bsicos; a saber: 1) neuroticismo, 2) extra-
versin, 3) apertura (creatividad, originalidad), 4) carcter agradable (ternura) y 5) tenacidad (motivado,
dirigido).
Describen estos cinco factores todos los aspectos de tu personalidad? De no ser as, qu otros factores
la describen?

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CAPITULO 11 / TEORA DE LA PERSONALIDAD 217

respuestas del sujeto a una serie de preguntas, sean o nes fundamentales. La primera se refiere al grado en
no verdicas las respuestas. (El hecho de que alguien que el ser humano controla sus sentimientos. En el
se subestime o intente crear una impresin muy fa- extremo estable del espectro de la personalidad ha-
vorable resulta muy revelador.) Los datos recabados llamos a los que son afables, relajados, bien adapta-
de tests objetivos son las respuestas de una persona a dos y de temperamento equilibrado. En el extremo
pruebas diseadas para descubrir o evitar esta clase neurtico estn los malhumorados, llenos de ansie-
de "engao". dad e inquietos.
La segunda dimensin de Eysenck ya la haba
Hans Eysenck: dos dimensiones descubierto aos antes Cari Jung; este ltimo le dio
el nombre de extroversin frente a introversin. Los
de la personalidad extrovertidos son sociables, comunicativos y din-
Usando un anlisis factorial de los datos de la perso- micos. Les gustan las fiestas y buscan emociones. En
nalidad semejante al tipo empleado por Cattell, el el otro extremo de la dimensin se encuentran los
psiclogo ingls Han Eysenck (1970) lleg a la con- introvertidos, personas que son ms reflexivas, re-
clusin de que la personalidad tiene dos dimensio- servadas, pasivas, asociales y tranquilas.

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218 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

RESUMEN

1. La personalidad es ese "algo" que explica las di personalidad es el esfuerzo por superar los sen-
ferencias entre los individuos y la congruencia timientos de inferioridad.
en el comportamiento del individuo a lo largo
del tiempo y en situaciones diferentes. 6. Segn Skinner, los psiclogos deberan centrarse
en la forma en que los premios y castigos mol-
2. Las teoras de la personalidad permiten organi- dean el comportamiento. Bandura, otro conduc-
zar la informacin referente a los pensamientos, tista, afirma que el hombre aprende a travs de
sentimientos y acciones del ser humano; expli- la observacin e imitacin de los modelos que
car las diferencias entre los individuos; analizar escoge.
las causas del comportamiento, y determinar los
mtodos con que se mejora la calidad de la vida. 7. Las teoras humansticas de la personalidad po-
nen de relieve la dignidad y las potencialidades
3. La teora freudiana se centra en el inconsciente del hombre. Tras estudiar a personas muy pro-
y en la funcin tan importante que desempea ductivas que realizaban plenamente sus capaci-
en la personalidad. La energa proveniente del dades, Abraham Maslow concluy que las
id o sea el inconsciente que busca placer se personas autorrealizadas no estn exentas de
desva hacia el ego la parte racional del yo y problemas emocionales. Por el contrario, se ajus-
el superego o conciencia moral. ta a sus problemas en formas que les permiten
llegar a ser muy productivas.
4. Los mecanismos de defensa son soluciones in-
conscientes a las situaciones de conflicto. La 8. Rogers sostuvo que no se logra funcionar plena-
tensin y la ansiedad se reducen por negacin mente si el individuo no abre su yo para incluir
o distorsin de la realidad. Algunos mecanis- todo el organismo, originando as las condicio-
mos comunes de defensa son: desplazamiento, nes de la autoestima.
represin, formacin reactiva, proyeccin y re-
gresin. 9. Los tericos de los rasgos, entre ellos Allport
y Cattell, piensan que con el tiempo podremos
5. Algunos de los psicoanalistas posteriores propu- explicar y predecir el comportamiento humano
sieron cambios a la teora de Freud. Jung pensa- basndose en un reducido nmero de caracters-
ba que el inconsciente colectivo es una herencia ticas de la personalidad como la afabilidad y la
universal de instintos, impulsos y memorias lla- agresividad. En opinin de Eysenck, las perso-
mados arquetipos. Adler sostuvo que la princi- nalidades abarcan todo el espectro, desde la ex-
pal fuerza motivadora en el desarrollo de la troversin hasta la introversin.

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CAPTULO 11 / TEORA DE LA PERSONALIDAD

PREGUNTAS DE REPASO

1. Qu funciones cumplen las teoras de la perso- 6. Qu psiclogo tuvo una gran influencia en la teo-
nalidad? Puedes mencionar las cuatro grandes ra de la personalidad, sin que realmente propu-
escuelas de los tericos de la personalidad? siera una teora? Qu nombre recibe su enfoque?
Quera entender el comportamiento?
2. Segn Freud, cules son los dos factores que tie-
nen profundo impacto en la personalidad y en el 7. Qu rama de la psicologa naci en reaccin a la
comportamiento de los adultos? Cules son las teora psicoanaltica y al conductismo? En qu
fuentes de energa de la personalidad humana? idea se basa esta nueva escuela? Quines la ini-
Cules son las tres estructuras de la personali- ciaron?
dad propuestas por Freud? Puedes correlacio-
nar las palabras, puedo, quiero y debera con 8. De acuerdo con Cari Rogers, todo individuo cons-
estas estructuras? ta de dos partes. Cules son? Qu situacin crea
una brecha entre ellas? Cul es la solucin de
3. Qu tcnicas utilizamos para defendernos con este problema?
tra la ansiedad y distorsionar la realidad? Qu
tcnicas tenderas a emplear si te enojaras? Qu 9. Cules son las dos suposiciones bsicas en que
tcnicas usaras si piensas que un profesor est se fundan las teoras de los rasgos? Cul es el
enfadado contigo porque te puso una prueba muy tema central de los tericos de los rasgos? Cu-
difcil, pero en realidad no lo est? les son las dos formas principales en que Gordon
Allport estudia la personalidad? Con qu herra-
4. Quin fue el primer socilogo eh proponer una mienta Raymond Cattell analiza la personalidad?
teora unitaria del comportamiento? Quines fue Cattell distingui dos rasgos de la personalidad,
ron sus seguidores? En qu se distinguieron de l? cules son?

5. Qu nombre dio Jung a las ideas universales


heredadas? Qu trmino acu Adler?

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Objetivos: despus de estudiar este
captulo, debers ser :
capaz de:
explicar el concepto de cociente
intelectual y varas pruebas que
permiten medido....
explicar las aplicaciones de los tests de
aptitudes los de logro y los de intereses.
describir varias estrategias para la
realizacin de tests.
identificar y describir el uso de las
pruebas de personalidad y las de
Caractersticas fundamentales de las
situaciones.
pruebas
Confiabilidad de las pruebas Validez de
las pruebas Establecimiento de normas
Pruebas de inteligencia
Invencin de las pruebas de inteligencia
Aplicaciones y significado de las
puntuaciones del cociente intelectual
La controversia sobre el cociente
intelectual Tamao de la familia y
cociente intelectual
Medicin de las habilidades
y de los intereses
Pruebas de aptitudes e intereses Pruebas
de aprovechamiento Aplicacin de la
psicologa: el test SAT Pruebas de
intereses
Estrategias para la realizacin
de pruebas
Estudio de la prueba Reduccin de la
ansiedad causada por la prueba Cmo
prepararse para examen
Aplicacin de la psicologa: sugerencias
para la realizacin de pruebas
Pruebas de la personalidad
Pruebas objetivas de la personalidad
Pruebas proyectivas de la personalidad
Pruebas situacionales
Problemas ticos de las pruebas

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CAPTULO 12

Pruebas psicolgicas
En tu vida de estudiante, seguramente estars fami- leccionar a los candidatos de un empleo administrn-
liarizado con las pruebas para evaluar el rendimiento doles pruebas de personalidad o asignar los nios a
acadmico. Tal vez creas que ya no debers realizar programas especiales de educacin basndose en las
ms pruebas una vez que termines tus estudios. Sin pruebas de inteligencia? Qu estrategias generales
embargo, las pruebas se han convertido en parte de la son ms tiles cuando se realiza una prueba?
vida diaria en la cultura moderna. Si alguien quiere A lo largo de los aos los psiclogos han disea-
solicitar trabajo de cartero, bombero, abogado o elc- do una amplia gama de herramientas para medir las
trico, deber someterse a un examen tcnico o profe- diferencias individuales de inteligencia, intereses,
sional. En tales casos, los tests estn diseados para habilidades, logro, conocimiento y patrones de per-
medir las habilidades y conocimiento que ha adquiri- sonalidad. Su utilizacin por parte de educadores,
do el sujeto. Otros tienen por objeto medir caracters- militares, profesionales de las ciencias de la salud y
ticas ms generales de la personalidad. Por ejemplo, ejecutivos de la industria ha suscitado preocupacin
el orientador tal vez quiera valorar tu personalidad en la sociedad. En el presente captulo describiremos
para ayudarte a escoger una carrera ms adecuada los principales tipos de pruebas que se emplean en el
para ti o bien resolver algn problema emocional. momento actual y las formas en que puedes realizar-
Sin importar si la prueba est diseada para me- las con xito.
dir las habilidades mentales o las caractersticas de
la personalidad, su utilidad y confiabilidad depen-
den de lo bien que est construida. Y, adems, las
pruebas slo pueden validarse relacionando las pun- CARACTERSTICAS FUNDAMENTALES
tuaciones con el desempeo. Qu significa, por ejem-
plo, cuando alguien obtiene altas puntuaciones en DE LAS PRUEBAS
pruebas escritas de inteligencia y recibe bajas califi-
caciones en la escuela? Puede seleccionarse novio o Todas las pruebas (o tests) tienen una caracterstica
marido mediante una computadora que acople las en comn que las hace a la vez fascinantes y extre-
personalidades por afinidad? Es conveniente se- madamente prcticas: prometen dar informacin
221

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222 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

acerca de una persona en poco tiempo. Son muy cunstancias diversas. Hay tres medios fundamenta-
tiles para predecir el xito que un individuo puede les para determinar la confiabilidad. Primero, si el
alcanzar en una profesin determinada, para valo- sujeto realiza la misma prueba u otra similar antes
rar sus deseos, intereses y tipo de actitudes; revelan que transcurra mucho tiempo despus de efectuar la
adems la existencia de problemas patolgicos y psi- primera, obtiene aproximadamente la misma pun-
colgicos. Una gran virtud de las pruebas estandari- tuacin? Por ejemplo, si efectas tres veces una prue-
zadas consiste en que ofrecen datos semejantes ba de aptitudes mecnicas en un lapso de seis meses
relativos a muchos individuos. Adems, los psiclo- y obtienes una puntuacin de 65 en enero, de 90 en
gos pueden servirse de algunas pruebas para ayu- marzo y de 70 en junio, la prueba ser poco confia-
darle a la gente a conocerse mejor. ble: no produce una medicin uniforme estable a lo
Uno de los principales peligros de los tests es que largo del tiempo.
tendemos a olvidar que no son ms que simples he- La segunda medida de la confiabilidad de una
rramientas para medir y predecir el comportamiento prueba es el hecho de que se obtengan los mismos
humano. A veces comenzamos a pensar en sus resul- resultados al ser calificada por diversas personas. Si
tados (por ejemplo, un cociente intelectual) como si el profesor y su asistente califican un trabajo escrito
fueran cosas con existencia propia. La utilizacin de por ti y uno te pone un 10 y el otro un 5, tendrs
un test para tomar decisiones sobre el futuro de una motivos para quejarte de la confiabilidad del examen.
persona se justifica si son ms justas y exactas que La calificacin que recibes depende ms del que la
las que se fundan en otros criterios. La equidad y uti- califica que de ti. En una prueba confiable, tu califi-
lidad de un test dependen de varios factores: su con- cacin ser la misma sin importar quin la califique.
fiabilidad, su validez y la forma en que se establecen Una tercera forma de determinar la confiabilidad
sus normas. A continuacin procedemos a explicarte consiste en dividir la prueba en dos mitades y califi-
estas caractersticas de las pruebas. car cada una por separado, para ver si las dos pun-
tuaciones son aproximadamente iguales. Si la prueba
mide una cualidad de un individuo (digamos, la
Confiabilidad de las pruebas comprensin de lectura y la capacidad administrati-
El trmino confiabilidad se refiere a la congruencia va), no deber contener algunas secciones en que
o uniformidad de una prueba, es decir, a su ca- consiga calificaciones altas y otras en que su puntua-
pacidad de producir los mismos resultados en cir- cin sea baja.

Figura 12.1
Dos ejemplos de pruebas aplicadas a grupos. Tanto los exmenes escolares como los tests de aptitudes pueden considerarse
pruebas psicolgicas, porque su finalidad es medir variables psquicas (conocimiento y habilidades).

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CAPTULO 12 / PRUEBAS PSICOLGICAS 223

medir aquello para lo cual fue diseada. Por ejem-


plo, una prueba que consta fundamentalmente de lis-
tas de palabras no medir las aptitudes para la
ingeniera. Un examen de historia no medir la capa-
cidad general para el aprendizaje, sino slo para esa
materia.
Determinar la validez de una prueba es ms com-
plejo que valorar su confiabilidad. Uno de los princi-
pales mtodos con que se mide consiste en averiguar
la eficacia con que predice el desempeo. As, un gru-
po de psiclogos disea una prueba para medir la
habilidad gerencial. Formulan preguntas referentes
a los sistemas gerenciales, las actitudes ante los em-
pleados y otras preguntas semejantes. Sern verda-
Figura 12.2
deramente buenos gerentes los que reciben altas
Confiabilidad de la prueba. A la puntuaciones?
izquierda, las puntuaciones Supongamos que los diseadores de la prueba
obtenidas por siete individuos se deciden que una buena manera de verificar la vali-
ordenan sobre una escala. A la dez es determinar cunto mejora en un ao la pro-
derecha, se ordenan las puntuacio-
nes correspondientes conseguidas
ductividad del personal del gerente. Si los empleados
en una segunda versin de la de los gerentes que consiguieron altas calificaciones
misma prueba administrada tiempo en la prueba producen ms que los de aquellos cu-
ms tarde. En el diagrama de la yas calificaciones fueron bajas, la prueba podr con-
parte superior, hay gran correspon-
siderarse vlida. Las empresas la adoptarn como una
dencia entre ambos conjuntos de
puntuaciones. Este patrn significa herramienta para seleccionar a sus gerentes.
que la prueba es muy confiable. En Y qu sucede si los gerentes que aumentan la
el diagrama de la parte inferior, se productividad no son buenos para tomar decisiones?
observa poca relacin entre las Tal vez la prueba mide el talento para incrementar la
dos. Este patrn desordenado
significa que la prueba es poco
productividad, no la capacidad gerencial general. ste
confiable. es el tipo de problemas que los psiclogos afrontan
cuando tratan de evaluar la validez de una prueba.
Al comprobar la confiabilidad de las pruebas, los Como se advierte en el ejemplo, nada puede decirse
psiclogos tratan de evitar que los factores fortuitos sobre la validez mientras el propsito de la prueba
influyan en la puntuacin. Muchos factores irrelevan- no sea absolutamente claro.
tes pueden interferir en una prueba. Si el sujeto se
siente deprimido porque su mascota est enferma, si Establecimiento de normas
est enojado porque la prueba le impidi ver su pro-
grama favorito de televisin o si alguna falla mec- Una vez obtenido el resultado de una prueba, el exa-
nica de la calefaccin hace que el cuarto de la prueba minador convierte la puntuacin en informacin til.
sea un horno, probablemente obtenga una califica- Supngase que un nio contesta correctamente treinta
cin ms baja que si estuviera bastante relajado, c- y dos de cincuenta preguntas en un examen de voca-
modo y contento. Ninguna prueba puede eliminar bulario. Qu significa esa calificacin? Si la prueba
por completo las interferencias, pero una buena prue- es confiable y vlida, significar que el nio ser ca-
ba s puede excluir muchas de ellas. paz de entender cierto porcentaje de palabras en un
libro con el nivel de lectura que la prueba. En otras
Validez de las pruebas palabras, la puntuacin predice su aprovechamiento
en cierto nivel.
Una prueba puede ser confiable y no vlida a la vez. Pero una puntuacin inicial no nos indica la po-
La validez es la capacidad de una prueba para sicin que ocupa en relacin con otros nios de su

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224 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

en ese punto o por debajo de l. Por ejemplo, si la


mitad de los nios del ejemplo anterior obtuvieron
32 o menos, entonces una calificacin de 32 se encon-
trar en el quincuagsimo percentil. Si 32 fuera la
calificacin mxima, estara en el centsimo percen-
til. En el ejemplo de la figura 12.4, una puntuacin
de 23 coloca al nio en el quincuagsimo sptimo
percentil, pues slo 25% de los nios consiguieron
una calificacin mayor.
Cuando los psiclogos disean una prueba
que se utilizar en varias escuelas, empresas, clni-
cas u otras instituciones, suelen establecer una es-
cala de comparacin fijando normas. La prueba se
aplica a una gran muestra representativa del grupo
Figura 12.3 que va a medirse; por ejemplo, alumnos de sexto
Validez de la prueba. La confiabili-
dad y validez se evalan en la
grado, soldados rasos, ingenieros o, quiz, la pobla-
misma forma, salvo que en el caso cin en general. Luego se establecen los percentiles
de la validez las puntuaciones sobre la base de las puntuaciones logradas por el
deben compararse con otra medida grupo de estandarizacin. Los percentiles reciben
del comportamiento. El diagrama
de la parte inferior representa la
el nombre de normas. Este tipo de normas han sido
comparacin de las puntuaciones incorporadas a la mayor parte de las pruebas de
en la prueba de la inteligencia inteligencia, de aptitudes y personalidad que reali-
basada en el tamao de la cabeza zars. As, tu percentil en una prueba de aptitudes
(a la izquierda) con las calificacio-
como SAT (Scholastic Aptitude Test = prueba de ap-
nes escolares (a la derecha). El
diagrama de la parte superior titudes acadmicas) refleja la posicin que ocupas en-
representa el resultado de compa- tre personas de tu misma edad y grado que se han
rar las puntuaciones de la prueba sometido a ella.
Stanford-Binet con las calificacio-
nes escolares. Esta prueba es un
Conviene recordar que las normas no son en rea-
test vlido para predecir las lidad estndar, aunque a veces a un grupo de ellas se
calificaciones escolares, no as la le llame errneamente "grupo de estandarizacin".
medicin del tamao de la cabeza. Se refieren tan slo a lo que se ha descubierto que es
normal o promedio para algn grupo de individuos.
Si Juan sabe leer en el percentil quincuagsimo, ello
edad y grado escolar. Si la mayor parte de ellos no significa que haya cumplido con algn estndar
contestaron correctamente cuarenta y cinco o ms absoluto de la capacidad de leer. Significa nicamente
preguntas, 32 es una calificacin baja. Pero si acerta- que lee mejor que la mitad de la poblacin (50%) o
ron slo en veinte preguntas, 32 es una calificacin peor que la otra mitad.
muy alta. En resumen, cuando realizas una prueba y reci-
El mtodo que los psiclogos emplean general- bes una calificacin, debes plantearte las tres siguien-
mente para transformar las puntuaciones iniciales en tes preguntas al momento de evaluar los resultados:
cifras que reflejan una comparacin con otros es el 1) crees que si efectuaras nuevamente la misma prue-
sistema de percentiles, el cual se asemeja a lo que se ba u otra parecida, obtendras una puntuacin seme-
conoce con el nombre de "gradacin sobre la curva". jante? 2) El rendimiento en la prueba refleja tu
En dicho sistema, las puntuaciones conseguidas en rendimiento normal en el tema que se mide con ella?
la prueba se escriben por orden descendente, de la 3) Si tuvieras que comparar tu calificacin con las de
ms alta a la ms baja. Cada puntuacin se compara tus condiscpulos, reflejara tu posicin general en
despus con la lista y se le asigna un percentil con-
el grupo?
forme al porcentaje de las puntuaciones que caigan

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CAPTULO 12 / PRUEBAS PSICOLGICAS 225

Figura 12.4
Significado de las puntuaciones en percentiles. El intervalo de las puntuaciones iniciales
que pueden conseguirse en una prueba se muestra en relacin con una curva idealizada
que indica la proporcin de personas que obtienen cada puntuacin. Las lneas verticales
denotan los percentiles, o proporciones de la curva por debajo de ciertos puntos. As, la
lnea sealada como el primer percentil es aquella debajo de la cual se encuentra slo el
1 % de la curva; de manera anloga, el 99% de la curva se halla por debajo del nonagsimo
noveno percentil.

PRUEBAS DE INTELIGENCIA aquellos en que los nios mayores obtenan califica-


ciones ms altas. Binet formul las mismas pregun-
tas a muchos nios y de ese modo consigui
Entre las pruebas de mayor uso se encuentran las determinar la edad promedio en que una pregunta
diseadas para medir la "inteligencia" y produce una puede ser contestada. Por ejemplo, descubri que la
puntuacin del cociente intelectual. En la presente mayor parte de los nios de doce aos podan con-
seccin describiremos algunas de las ms importan- testar algunas, no as los de once aos. Si un nio de
tes y expondremos algunos de los problemas concer- once aos, y hasta de nueve, poda contestarlas, se
nientes a ellas. deca que tena una edad mental de doce aos. Y si
un nio de doce aos poda contestar las preguntas
Invencin de las pruebas de inteligencia correspondientes al nivel de nueve aos pero no las
correspondientes al nivel de diez y de once aos, se
El psiclogo francs Alfred Binet fue el primero deca que su edad mental era d nueve aos. En con-
en idear una prueba til para medir la inteligencia. clusin, un alumno de lento aprendizaje era aquel
En 1904 las autoridades escolares de Pars le pidie- que tena una edad mental menor que su edad cro-
ron disear un medio de identificar a los alumnos de nolgica.
"lento aprendizaje", para asignarlos a grupos espe-
ciales donde pudieran conseguir un mejor aprove- La prueba Stanford-Binet. La prueba de inteligen-
chamiento. Binet no logr definir la inteligencia, pero cia de Binet fue revisada muchas veces despus de
supuso que reflejaba cosas como la capacidad de su invencin. En el momento actual, la que se usa
emitir juicios de sentido comn, conocer el significa- ampliamente en Estados Unidos es una revisin pre-
do de las palabras, resolver problemas y acertijos. parada en la Stanford University: la prueba de inteli-
Supuso adems que, cualquiera que fuera la natura- gencia Stanford-Binet (Terman y Merrill, 1973). Esta
leza de la inteligencia, sta mejoraba con la edad; es prueba, como la original, agrupa los reactivos por
decir, los nios de ms edad tienen un nivel ms alto nivel de edad. Para estimular y mantener el inters
de inteligencia que los de corta edad. Por tanto, al del nio, se incluyen diversas tareas, desde la defini-
seleccionar los reactivos de su prueba incluy slo cin de palabras hasta el trazo de dibujos y la expli-

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226 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

ms SOBRE PSICOLOGA

Inteligencia mltiple? Muchos creen que la inteligencia es ante todo la capacidad de pensar en forma
lgica. En opinin del psiclogo.Howard Gardner, esta concepcin de la inteligencia es incorrecta, pues
prescinde de muchas otras habilidades importantes. Gardner afirma que, en una perspectiva ms amplia,
hay siete tipos de inteligencia: 1) habilidad verbal; 2) habilidades del razonamiento lgico-matemtico; 3)
habilidad espacial, o sea la cqpacidad de orientarse en un ambiente y formarse imgenes mentales; 4)
habilidad musical, la cual consiste en crear y percibir los patrones de tono y ritmo; 5) habilidad corporal-
cinestsica, o sea la capacidad de realizar los movimientos motores que se requieren en actividades como el
corte de joyas y la ciruga; 6) habilidades interpersonales, que consisten en entender los sentimientos de
otros, y 7) habilidades intrapersonales, o sea el conocerse a s mismo.
La investigacin de Gardner sobre las consecuencias de las enfermedades cerebrales lo convencieron de
que el ser humano posee siete capacidades intelectuales a menudo inconexas o "inteligencias". Ms
an, sostiene que la organizacin biolgica del cerebro afecta a la fuerza del individuo en cada una de las
siete reas. Otros como Sperman nos hablan de una capacidad global factor "G" y varias capacidades
especiales: E 1, E 2, E 3, etctera.

cacin de hechos de la vida diaria. La prueba se apli- ejemplo, resolver rompecabezas), de modo que
ca una a la vez. El examinador debe cumplir con ins- los sujetos poco hbiles en uso de las palabras dif-
trucciones estandarizadas, a la vez que tranquiliza cilmente recibirn puntuaciones bajas en el cociente
al nio, hace que preste atencin y lo estimula para intelectual.
que ponga su mejor esfuerzo. Ms an, adems de producir una puntuacin
En la puntuacin final, la edad mental indica global, las pruebas Wechsler dan puntuaciones per-
el nivel que ha alcanzado el sujeto. Si su desem- centiles en varias reas: vocabulario, informacin,
peo es tan alto como el de un nio de doce aos, aritmtica, ordenacin de fotografas, etc. Con estas
su edad mental ser de doce aos. El cociente in- clasificaciones se calculan puntuaciones individua-
telectual o de inteligencia se llama as porque ori- les del cociente intelectual en habilidades verbal y
ginalmente se calculaba dividiendo la edad mental de desempeo. Este tipo de puntuacin nos da un
entre la edad cronolgica y multiplicando el resulta- perfil ms detallado de las cualidades y deficiencias
do por 100 para eliminar los decimales. (Un nio de del sujeto que una calificacin aislada.
12 aos con una edad mental de doce tendra un co-
ciente intelectual de 133.) Aunque el trmino "cocien- Pruebas de grupos. Cuesta mucho dinero admi-
te intelectual" se utiliza comnmente, el clculo se nistrar los tests de Wechsler y Stanford-Binet, pues
efecta a partir de un criterio similar al sistema de se aplican a los individuos. Durante la Primera
percentiles. Guerra Mundial, cuando el ejrcito estadounidense
descubri que deba administrar rpidamente tests
Las pruebas Wechsler. Otras dos pruebas frecuen- a casi dos millones de hombres, las pruebas indi-
temente utilizadas de inteligencia son la Escala viduales eran un lujo que no poda darse. Se disea-
Wechsler d Inteligencia para Nio, o WISC+R, y ron, pues, pruebas de inteligencia que se aplicaban
la Escala Wechsler de Inteligencia para Adultos, a grandes grupos al mismo tiempo. Las pruebas
o WAIS+R (Wechsler, 1981). Estos tests difieren del colectivas que se usan actualmente, como las Army
de Stanford-Binet en varios aspectos muy impor- Alph y Beta, han resultado ser muy eficaces y fciles
tantes. Por ejemplo, dan mayor importancia a ac- de aplicar; se emplean ampliamente en escuelas, ofi-
tividades relacionadas con el desempeo (por cinas de empleo y muchas otras instituciones.

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CAPITULO 12 / PRUEBAS PSICOLGICAS 227

sujetos obtengan puntuaciones cercanas a 100. De 100


personas, 17 recibirn calificaciones por arriba de 115
y 17 por arriba de 85. Aproximadamente 3 de 100
conseguirn calificaciones por arriba de 130 y 3 por
debajo de 70. Ello significa que una puntuacin de
130 coloca al individuo en el percentil de 97; una
puntuacin de 70 en el tercer percentil.
Qu significan estas puntuaciones? Qu miden
las pruebas de inteligencia? Al parecer, las puntua-
ciones son de mxima utilidad cuando se relacionan
con el aprovechamiento escolar: predicen con mucha
precisin qu personas destacarn en la escuela y
en la universidad. Los crticos no cuestionan esta
capacidad predictiva. Sin embargo, se preguntan
si las pruebas en realidad miden la "inteligencia". La
mayor parte de los psiclogos coinciden en que
la inteligencia es la capacidad de adquirir nuevas
ideas y comportamientos. Es el xito en la escuela
o la capacidad de realizar una prueba una verda-
dera indicacin de esa capacidad? En trminos ge-
nerales, las pruebas del cociente intelectual miden
la capacidad de resolver cierto tipo de problemas.
Pero no miden directamente la capacidad de plan-
terselo ni de poner en tela de juicio la validez de
los problemas planteados por otros (Hoffman, 1962).
ste es uno de tantos motivos por los cuales las prue-
bas del cociente intelectual son objeto de tanta con-
troversia.

La controversia sobre el cociente


intelectual
Gran parte del debate referente a las pruebas del co-
ciente intelectual giran en torno a una pregunta: ha-
Figura 12.5 cen las diferencias o desigualdades ambientales que
Dos pruebas de Stanford-Binet dos personas reciban distintas puntuaciones en ellas?
aplicadas a un nio, (parte superior) Los psiclogos han descubierto que la gentica y el
El examinador construy una torre ambiente son importantes, aunque slo las investi-
de cuatro bloques y le dijo al nio:
"Haz una como sta." (parte gaciones ms recientes indican que los factores gen-
inferior) El examinador le muestra ticos posiblemente sean los que ejercen mayor
al nio la tarjeta con seis objetos influencia (Bouchard y otros, 1990). Ello significa que
pequeos adheridos a ella y le dice los individuos tal vez hereden una predisposicin a
"Ves estas cosas? Mustrame el
perro" y as sucesivamente. un nivel general de inteligencia. Sin embargo, el am-
biente influye muchsimo en el nivel que logran. Sin
importar cunto contribuyan el factor gentico y el
Aplicaciones y significado de las ambiente al cociente intelectual, la medicin de la
puntuaciones del cociente intelectual inteligencia siempre ha de estar exenta de prejuicios.
En general, las normas de las pruebas de inteligencia Las pruebas no debern discriminar a las personas
se establecieron de modo que la mayor parte de los por su entorno socioeconmico ni cultural.

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228 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Informacin general
1. Cuntas alas tiene un ave?
2. Cuntos quintos hacen un diez?
3. De qu est hecho el vapor?
4. Quin escribi El paraso perdido?
5. Qu es la pimienta?

Comprensin general
1. Qu deberas hacer si vieras que alguien olvida su libro al
salir del restaurante?
2. Cul es la ventaja de tener dinero depositado en el
banco?
3. Por qu el cobre se utiliza en los cables elctricos?

Aritmtica
1. Samuel tena tres trozos de dulce y Jos le dio cuatro
ms. Cuntas piezas tiene ahora Samuel?
2. Tres hombres se dividieron dieciocho pelotas de golf en
partes iguales. Cuntas pelotas le tocaron a cada uno?
3. Si dos manzanas cuestan 15 centavos, cul ser el costo
de una docena?

Semejanzas
1. En qu se parecen un len y un tigre?
2. En qu se parecen una sierra y un martillo?
3. En qu se parecen una hora y una semana?
4. En qu se parecen un crculo y un tringulo?

Vocabulario
"Qu es un rompecabezas?" "Qu significa adicin?"

Figura 12.6
Reactivos de una prueba similares a los que figuran en algunas escalas de inteligencia de W echsler. a) Muestra de preguntas
tomadas de cinco de las subpruebas verbales, b) Un problema de diseo de bloques, c) Otro ejemplo de subprueba del desempe-
o. El sujeto debe armar las piezas del rompecabezas para formar un objeto conocido; por ejemplo, un pato. (Reactivos de
pruebas por cortesa de Psychological Corporation, Nueva York.)

Por ejemplo, un test de inteligencia incluye la si- El panadero y el pan tienen entre s la misma re-
guiente pregunta como prueba de la capacidad de lacin que la que hay entre carpintero y cul de las
razonar: siguientes cosas?

La relacin entre una sinfona y un compositor es un serrucho una casa una cuchara un clavo
semejante a la que existe entre un hombre

El 50% de los nios de ambos grupos de ingresos


papel escultor autor msico hombre
contestaron correctamente esta pregunta. La prime-
ra pregunta meda la experiencia en la cultura de la
A. Davis (1951) descubri que 81% de los nios clase media y tambin el razonamiento; la segunda
de familias de buena posicin econmica y apenas meda exclusivamente la inteligencia.
51% de los que provenan de familias de clase baja Hallazgos como los anteriores han llevado a los
contestaban correctamente esta pregunta. Cuando la psiclogos a disear pruebas de pocos conocimien-
present en trminos menos eruditos, usando pala- tos o "aculturales", que miden el pensamiento y las
bras y experiencias comunes, se cerr la brecha entre habilidades bsicas del razonamiento, sin impor-
ambos grupos. tar el nivel sociocultural del sujeto. Ms an, en

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CAPTULO 12 / PRUEBAS PSICOLGICAS 229

general los tests se examinan cuidadosamente para


que no contengan prejuicios en contra de un grupo
determinado.

Tamao de la familia y cociente intelectual


No hace mucho tiempo todava haba muchas fa-
milias numerosas. Hoy la mayor parte de los matri-
monios tienen dos o tres hijos en los pases ms
desarrrollados. Influye el tamao de la familia en el
nivel de inteligencia de los hijos? Ms exactamente,
influye en ella el orden del nacimiento ser el pri-
mero o quinto hijo?
Al examinar el orden de nacimiento, los psiclo-
gos han descubierto un mayor nmero de primog-
nitos entre los que logran altas puntuaciones en el
cociente intelectual, los graduados, los presidentes
de Estados Unidos, los miembros del Congreso y has-
ta en los astronautas. Ms an, las familias numero-
sas parecen tener hijos con un cociente intelectual ms
bajo; todo parece indicar que los nios ms inteligen-
tes provienen de familias ms pequeas.
El estudio clsico sobre la relacin entre tamao
de la familia y cociente intelectual fue realizado en
Figura 12.7
los Pases Bajos. Se bas en los exmenes militares de
La Batera de Pruebas de Aptitudes
ms de 386 000 holandeses. Los investigadores des- Generales (GATB) consta de varias
cubrieron que los sujetos ms brillantes procedan de clases de pruebas. En esta
las familias ms pequeas y al nacer tenan pocos her- fotografa se incluyen ejemplos de
manos o hermanas o ninguno. En conclusin, el pri- reactivos que miden habilidades
verbales y matemticas (parte
mognito de una familia de dos hijos suele ser ms superior) y habilidades manuales
inteligente que el ltimo hijo de una familia de diez. (parte inferior).
El efecto del tamao de la familia en la inteligen-
cia se debe posiblemente a la repercusin que una
ciones. Por ejemplo, en las naciones industrializadas
familia numerosa produce en el ambiente del hogar. la mayor parte de las familias numerosas provienen
Aumenta el tiempo que el nio pasa con otros nios de bajos niveles socioeconmicos. Por tanto, es el
y se reduce la atencin que dan los padres a sus hijos. ambiente y no el tamao de la familia lo que in-
Por ejemplo, el padre o la madre de un hijo inquieto fluye en la inteligencia. Por otra parte, en las familias
suelen jugar con l. En cambio, si ese mismo proge- a veces se dan variaciones genticas que tambin ex-
nitor tiene dos o tres hijos inquietos tender a pedir- plican las diferencias.
les que jueguen entre ellos. Algunos psiclogos Los primognitos tienen ventajas en el rea de la
sealan que, cuando un nio interacta con un adul- inteligencia, pero la investigacin tambin ha demos-
to, aprender ms y, por tanto, mejorar su inteligen- trado que pueden ser ms conformistas y que sus
cia. En las investigaciones se ha descubierto asimismo habilidades sociales son menores que las de sus her-
que los padres esperan ms de su primer hijo, lo cual manos. Aunque hacen falta ms investigaciones en
lo impulsa a alcanzar un nivel ms alto. este campo, resulta evidente que factores como el
No todos los psiclogos aceptan que el primer hijo orden del nacimiento, el orden en que nacen los hijos
tienda a ser ms inteligente (Bouchard y Segal, 1985). y las hijas y el espaciamiento entre hermanos influ-
Algunos sostienen que es necesario analizar ms a yen de alguna manera en el desarrollo de la inteli-
fondo los datos porque puede haber otras explica- gencia, la personalidad y las relaciones sociales.

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230 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

MEDICIN DE LAS HABILIDADES E de este tipo. Comprende nueve tests, que miden
desde el vocabulario hasta la destreza manual. Los
INTERESES resultados sirven para determinar si una persona re-
ne las cualidades mnimas para algunas de muchas
Las pruebas de inteligencia miden la capacidad glo- ocupaciones. Adems de ella, hay otras pruebas de
bal para resolver problemas que contienen smbolos, aptitudes para la msica, el lenguaje, el arte, las ma-
como palabras, nmeros e imgenes. Los psiclogos temticas y otros campos especiales.
han ideado otros tests para evaluar habilidades y
experiencias especiales. A esta categora pertenecen
las pruebas de aptitudes, de logro y de intereses.
Pruebas de aprovechamiento
Las pruebas de aptitudes tienen por objeto predecir
Pruebas de aptitudes la capacidad del sujeto para aprender una nueva
habilidad; en cambio, las pruebas de aprovecha-
Las pruebas de aptitudes tienen por objeto descu- miento miden cunto aprendi en determinada rea.
brir a personas de talento y predecir cmo podrn No slo le permiten al profesor evaluar el conocimien-
aprender una nueva habilidad. La Batera de Prue- to del alumno, sino que a ste le sirven para juzgar
bas de Aptitudes Generales (GATB) es la ms comn su propio progreso.

LA PSICOLOGA EN EL MUNDO CONTEMPORNEO

Pruebas adaptadas. A menudo se emplean las computadoras para administrar tests de habilidades.
Un mtodo computarizado se conoce con el nombre de pruebas adaptadas. Para entenderlo recordemos
que en una prueba estandarizada las preguntas se administran a todos los sujetos en el mismo orden. En
cambio, en una prueba adaptada, la computadora altera el orden de las preguntas al adaptarla al desempeo
de cada individuo.
Si realizas la prueba y resuelves correctamente varios problemas, la computadora comenzar a plantearte
problemas ms difciles. Si no entiendes la pregunta, la computadora te presentar un problema ms fcil y
as sucesivamente. La finalidad de este mtodo de pruebas consiste en medir la capacidad de encontrar el
nivel de dificultad donde contestas correctamente la mayor parte de los problemas (digamos, un 70% de
ellos). Las pruebas adaptadas son ms exactas que las ordinarias, sobre todo cuando los sujetos no son ms
buenos ni deficientes en la habilidad.

El test SAT en Estados Unidos


El enorme xito de las pruebas masivas para seleccionar a los reclusos del ejrcito durante la
Primera Guerra Mundial alent al College Board (asociacin no lucrativa de escuelas y univer-
sidades) para disear pruebas objetivas con las cuales seleccionar a los aspirantes a entrar en la
universidad. Elabor varios exmenes de admisin, entre ellos el SAT (Scholstic Aptitude,
Test prueba de aptitudes acadmicas). Esta prueba, junto con algunas de aprovechamiento
y de otro tipo, integran el programa de pruebas de admisin de la asociacin. Este progra-

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CAPTULO 12 / PRUEBAS PSICOLGICAS 231

ma ofrece adems otra serie similar de pruebas de admisin. Los resultados de las pruebas es-
tandarizadas figuran entre los criterios con que las universidades escogen a los aspirantes.
Ms de un milln de estudiantes de enseanza media se someten anualmente al SAT. Los
alumnos del penltimo ao realizan el PSAT (Preliminary Scholastic Aptitude Test = prueba
preliminar de aptitudes acadmicas) y as se preparan para las preguntas que encontrarn en
el SAT, para la admisin temprana en la universidad y para hacer solicitudes de becas.
El SAT, que dura tres horas, es un test de opcin mltiple y se divide en seis partes: dos
partes verbales, dos partes de matemticas, una parte sobre el ingls escrito estndar y una
parte compuesta por cuestiones de "correlacin". En la parte verbal se mide la habilidad de
utilizar palabras. Contiene preguntas sobre vocabulario, completacin de oraciones, relacio-
nes entre palabras (analogas y antnimos) y comprensin de lectura. Las partes de matemti-
cas miden la comprensin de los principios matemticos bsicos y determinan la correccin y
rapidez con que el estudiante puede resolver problemas. La prueba de ingls escrito estndar
requiere detectar errores en la gramtica inglesa y en el uso de este idioma. Las preguntas de
"correlacin" son ocho nuevas preguntas cuya dificultad est probndose o preguntas viejas
tomadas de antiguas preguntas que se utilizan para estandarizar las puntuacin, de modo que
no se castigue a los estudiantes si su SAT es ms difcil que las versiones anteriores.
El sujeto no aprueba ni reprueba el SAT. La puntuacin obtenida se compara con las de
otros estudiantes que tomaron pruebas similares a lo largo de los aos. La mayor parte de las
universidades utilizan estos valores relativos para evaluar la capacidad acadmica de los as-
pirantes y para admitirlos o rechazarlos. Lo mismo se hace en la Universidad Nacional Aut-
noma de Mxico con un tipo de prueba semejante.
Las puntuaciones promedio de los estudiantes que se sometieron al SAT disminuyeron
gradualmente en los diez primeros aos en que se registraron los promedios nacionales (a
partir de 1972). Hay muchas teoras que explican esto. Segn una de ellas, algunas escuelas no
daban suficiente importancia a las habilidades acadmicas bsicas. Segn otra, los profesores
concedan a los alumnos calificaciones ms altas que las que concedan en aos anteriores por
trabajos semejantes, de modo que los alumnos con capacidades ms bajas seguan pasando
ao. Entre 1982 y 1986 hubo, a nivel nacional, una tendencia a un aumento en las puntuacio-
nes del rea de matemticas y de las habilidades verbales. Pero, a partir de 1986, se observa
una reduccin en las puntuaciones correspondientes al rea verbal.
El hecho de que los profesores y escuelas califiquen en forma diferente tareas parecidas
justifica la existencia de pruebas estandarizadas como el SAT. Muchos estudios han demostra-
do que estos exmenes miden con mayor exactitud la capacidad de los estudiantes que las
opiniones de sus profesores (Stanley, 1976: 313).
El SAT se halla en proceso de revisin, y en 1994 se publicar una nueva edicin (Evange-
lauf, 1990). Entre las principales novedades figuran pasajes ms largos de lectura que las habi-
lidades relacionadas con el pensamiento crtico como el anlisis y la evaluacin de informacin,
los problemas matemticos en que los estudiantes deben escribir las respuestas en vez de li-
mitarse a escogerlas de una lista de respuestas de opcin mltiple y un examen opcin de in-
gls que requiere un ensayo. Los estudiantes podran usar calculadoras y dispondrn de ms
tiempo para contestar cada pregunta.
Algunos educadores han acogido con entusiasmo los cambios, pues reflejan mejor los tipos
de habilidades que se aprecian en la universidad. Sin embargo, los representantes de las mu-
jeres y de los grupos minoritarios protestan ya que, a su juicio, esas innovaciones no represen-
tan un cambio de los prejuicios bsicos en contra de ellos. Tradicionalmente ambos grupos
consiguen calificaciones ms bajas que las personas de raza blanca. Conforme al College Board,
tales diferencias no cambiarn con la revisin.

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232 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

La distincin entre ambos tipos de test ha ido di- tipo de tests la pregunta no es "Cunto puedes ha-
luyndose en los ltimos aos. Lo que para los psic- cer?" ni "Cunto sabes?", sino "Cmo eres?",
logos eran inicialmente pruebas de aptitudes "Qu es lo que te interesa?" y "Qu te gusta?
definidas stas como una capacidad o talento in- El propsito esencial de una prueba de intere-
natos acabaron midiendo tambin la experiencia, ses consiste en determinar las preferencias, actitu-
de modo que en parte son pruebas de aprovechamien- des e intereses del sujeto. Sus respuestas se compa-
to. Por otra parte, las pruebas de aprovechamiento ran con las dadas por miembros de grupos bien defi-
resultaron ser los mejores predictores de muchas cla- nidos, como las profesiones u ocupaciones. Cuanto
ses de habilidades ocupacionales; de ah que en cier- ms correspondan sus respuestas a las de los miem-
to modo eran pruebas de aptitudes. Debido a esto, bros de una ocupacin determinada, mayores proba-
los psiclogos coinciden en que la distincin entre bilidades habr de que disfrute su profesin y tenga
ambas clases de test se basa ms bien en el propsito xito en ella.
que en el contenido. Si un test se usa para predecir la Por ejemplo, al construir el Inventario de Fuertes
capacidad futura, se catalogar como test de aptitu- Intereses Vocacionales de uso muy comn, los psic-
des; si sirve para evaluar lo que ya conoce el sujeto, logos compararon con las respuestas de "personas
ser una prueba de aprovechamiento. en general" las dadas por personas que se dedicaban
exitosamente a varias ocupaciones. Supongamos que
Pruebas de intereses la mayor parte de los ingenieros sealan que les gus-
ta la idea de convertirse en astrnomos, pero que no
Los instrumentos con que se miden los intereses son les interesa un empleo de asesora; en cambio, el res-
fundamentalmente diferentes de los que se emplean to de los sujetos se dividieron unifrmente en estas
para medir las habilidades. Las respuestas a las pre- preguntas y en otras. El que contest como lo hicie-
guntas de una prueba de inteligencia indican si el ron los ingenieros s ocup un alto lugar en la escala
sujeto realmente es capaz de ciertas clases de pensa- de intereses por la ingeniera.
miento y de resolver determinados problemas. Hay El Registro Kuder de Preferencias, se funda en el
respuestas correctas e incorrectas. Por el contrario, mismo principio. La finalidad de estas medidas es
las respuestas a una prueba de intereses o de perso- ayudarnos a escoger la profesin idnea, de acuerdo
nalidad no pueden ser correctas ni incorrectas. En este a nuestra mayor preferencia.

Figura 12.8
Reactivos del Registro Kuder de Preferencia (KPR), prueba que funciona como el Inventario de Fuertes Intereses Vocacionales. Al
sujeto se le pide seleccionar entre tres actividades posibles la que ms le gustara realizar y la que menos le gustara realizar. La
prueba ofrece muchos conjuntos de estas alternativas.

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CAPITULO 12 / PRUEBAS PSICOLGICAS 233

Todos los aos, durante primavera e invierno, los estudiantes de enseanza media superior pasan
por un ritual de iniciacin: realizan los exmenes de admisin a la universidad. La calificacin que
obtengan influye en lo que ocurre en su vida a partir de ese momento. En cierto modo la califica-
cin influye en la universidad donde se inscriben, el empleo que consiguen y la persona con quien
se casan.
No debera, pues, sorprendernos que la mayor parte de los estudiantes pongan todo su empe-
o en estos exmenes. Aunque no se descubre todava la frmula mgica para alcanzar excelentes
calificaciones, muchos estudiantes repiten exmenes como el SAT: primero generalmente lo reali-
zan en la primavera del penltimo ao y luego en el invierno de su ltimo ao. De acuerdo con
Educational Testing Service que dise esta prueba, 1 de cada 20 estudiantes obtendr 100 pun-
tos o ms y aproximadamente 1 de cada 100 perder 100 puntos o ms. En trminos generales,
las probabilidades favorecen el mejoramiento de las puntuaciones. Los comits de admisin a las
universidades tienen esto en cuenta cuando interpretan los resultados.
Los expertos atribuyen este incremento de la puntuacin a diversos factores. El conocimiento de
los estudiantes mejora entre el penltimo y ltimo ao, y la prctica contribuye a atenuar el nervio-
sismo de los exmenes. En conclusin, los que realizan el examen por segunda vez son un poco
mayores, un poco ms inteligentes y tienen ms experiencia.

ESTRATEGIAS PARA LA mina mejor cuando se practican o repasan varias ve-


ces. Ello significa que, si el estudiante lee varias
REALIZACIN DE LAS PRUEBAS veces los captulos de un examen, recordar ms par-
te de ellos que si los lee una sola vez. En conclusin,
Muchos educadores y psiclogos han estudiado la for- en el estudio, la perfeccin se alcanza con la prctica.
ma en que nos preparamos para las pruebas y cmo Ms an, los resultados conseguidos en una prueba
respondemos ante ellas. Estas estrategias son tiles mejorar si se espacia el tiempo de estudio en varios
cuando nos preparamos para cualquier tipo de prue- intervalos en vez de acumularlo en una sesin. Sera
ba, trtese de un examen semestral de biologa, una preferible estudiar una hora por la noche durante cin-
prueba de empleo o un examen frente a sinodales. co noches que hacerlo cinco horas consecutivas en la
vspera del examen. El estudio global resulta til slo
cuando sirve de recordatorio de lo que se estudi en
Cmo estudiar para los exmenes escolares sesiones espaciadas o distribuidas. Cuando reempla-
Una de las diferencias entre los que tienen xito en za al estudio planeado, los resultados del examen
las pruebas o exmenes y aquellos cuyas calificacio- sern poco satisfactorios.
nes son bajas es la clase y la cantidad de estudio que La investigacin psicolgica tambin indica que
realizan. Los que han adquirido buenos hbitos de conviene planear el tiempo de estudio para no estu-
estudio consiguen calificaciones altas y se sienten diar temas semejantes. Por ejemplo, supongamos que
satisfechos con los resultados de sus esfuerzos. El un alumno se prepara para un examen de francs y
hecho de saber que estn bien preparados tambin al mismo tiempo tiene que hacer una tarea de espa-
atena su ansiedad. Como otras habilidades, las de ol y trigonometra. Dado que los dos idiomas se
estudio se aprenden con la prctica y la enseanza. parecen ms que el francs y la trigonometra, de-
Los psiclogos que estudian cmo se aprende el ber espaciar el tiempo que dedique al francs y al
material verbal o escrito han demostrado que se do- espaol, con el fin de reducir la probabilidad de in-

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234 PSICOLOGA PARA BACHILLERATO

Figura 12.9
Realizacin de una prueba. En los resultados influyen factores como el estado de nimo y
el ambiente fsico de la sala. Un da, una persona puede obtener buenas puntuaciones en
un ambiente y bajas calificaciones al da siguiente en otras circunstancias.

terferencia. Podra realizar temprano la tarea de es- grar buenos resultados. Una preparacin adecuada
paol y reservar breves lapsos de la tarde y de la no- contribuye a atenuar la ansiedad. Adems, pueden
che a fin de prepararse para el examen de francs. En aprenderse tcnicas especficas para reducir la ten-
los intervalos reservados para estudiar francs, po- sin y a relajarse antes de un examen. Por ejemplo, la
dra hacer la tarea de trigonometra, ya que esta ma- tensin disminuir si se dispone de suficiente tiem-
teria difcilmente interferir el francs. po para acudir al lugar del examen y si se duerme
bien la noche anterior.
Algunos se sienten muy relajados cuando entran
Reduccin de la ansiedad causada en la sala del examen, pero repentinamente se dan
por la prueba cuenta de que no recuerdan nada de lo aprendido. Se
presentan bloqueos mentales cuando se sufre un p-
La ansiedad constituye uno de los principales pro- nico temporal. Si alguna vez has tenido esta expe-
blemas en la preparacin para una prueba en su rea- riencia, cierra los ojos y respira profundo para relajar
lizacin. A medida que se acerca el tiempo de la el cuerpo. En ocasiones basta que apliques esta tcni-
prueba, aumenta la tensin provocada por ella. Al- ca para liberarte de un bloqueo mental.
gunos logran mantener la ansiedad en un nivel razo- Dado que algunas pruebas tienen cierta duracin
nable; otros sienten tanto pnico que no pueden dar y estn diseadas para evaluar el desempeo bajo
su mejor esfuerzo. En realidad, el desempeo con un presin, una forma de aminorar el estrs consiste; en
grado moderado de tensin mejora. Si alguien no ex- manejar el tiempo disponible para terminarlas. Ave-
perimenta tensin en absoluto, no prestar suficien- rigua de cunto tiempo dispones y no olvides tu reloj
te atencin ni se concentrar. En cambio, cuando para llevar un control del tiempo transcurrido. Divi-
siente mucha tensin, sobrevienen el pnico y la des- de el tiempo disponible y no tardes demasiado en
organizacin, y esto deteriora el desempeo. Por tan- concluir una parte de la prueba. Si no manejas tu tiem-
to, el que est demasiado tenso deber calmarse y el po, tal vez descubras que cuentas apenas con diez
indiferente deber motivarse a s mismo si quiere lo- minutos para terminar la segunda mitad del examen.

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CAPTULO 12 / PRUEBAS PSICOLGICAS 235

REALIDAD O MITO?

Es aconsejable repasar y cambiar las respuestas en una prueba


de opcin mltiple, si al repasarlas se piensa
que se ha equivocado.

Realidad. Aunque los estudiantes suelen creer que su "primera impresin" es correcta, no siempre es as. Las
investigaciones indican que conviene que cambien las respuestas, sobre todo si estn bastante seguros de
que la nueva respuesta es la correcta.

Cmo prepararse para un examen rrecta. Seguramente mejorars tu calificacin sino te


detienes demasiado tiempo en las preguntas difci-
Ante la generalizacin de las pruebas de empleo y les, especialmente porque las pruebas tienen un l-
de seleccin de candidatos para ingresar a las ins- mite de tiempo. Ms tarde, si dispones de tiempo,
tituciones de enseanza superior, han empezado a podrs volver a las preguntas ms difciles y aplicar
proliferar los cursos y los libros que ayudan a pre- estrategias especficas para escoger las respuestas ms
pararse para determinados exmenes. Estos cur- adecuadas.
sos suelen tener dos metas. La primera consiste en Algunas organizaciones ofrecen cursos que dan
fa