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JOHN NAPIER O NEPER

(John Napier, barn de Merchiston; Merchiston Castle, Escocia,


1550-id., 1617) Matemtico y telogo escocs. Protestante
convencido, critic enconadamente a la Iglesia catlica y abog
por la persecucin de papstas, ateos y neutrales en una carta
dirigida al rey, Jacobo I, en la que le dedicaba su obra teolgica A
plaine Discovery of the whole Revelation of Saint John. A pesar
de la notoriedad que le procuraron las ms de treinta ediciones
de dicha obra, el nombre de Napier haba de quedar por siempre
ligado al desarrollo de los logaritmos, un mtodo matemtico
ideado con el objeto de simplificar el clculo numrico que iba a
ejercer una enorme influencia en todos los campos de la
matemtica aplicada. Napier tard algo ms de veinte aos en
madurar sus ideas iniciales, que public finalmente en 1614.
Poco despus, el matemtico ingls Henry Briggs se desplaz a
Escocia y convenci a Napier para modificar la escala inicial
usada por ste; nacieron as los logaritmos de base 10, forma en
la que se impusieron en toda Europa.

En 1563 entr en la Universidad de St. Andrews, que abandon


cuatro o cinco aos despus (sin haber conseguido la
licenciatura) para emprender un viaje de instruccin por Europa,
detenindose sobre todo en Alemania y Pases Bajos. Vuelto a
su patria en 1581, comparti desde entonces su vida entre los estudios, la administracin de su patrimonio y los
cargos pblicos; estos ltimos consistieron principalmente en participar en varias delegaciones protestantes
enviadas por el rey en busca de apoyo en la lucha contra los catlicos.

Vigorosa expresin de esta actitud suya en la lucha religiosa de su tiempo es su obra (publicada en 1593 y
traducida despus al francs, alemn y holands) A plaine Discovery of the whole Revelation of Saint John. Ms
tarde, concentrado su inters en los temas cientficos, proyect mquinas de guerra con vistas a la defensa de la
isla britnica contra Felipe II de Espaa y sostuvo las propiedades fertilizantes de las sales.

Pero su mayor fama la debe a su obra matemtica. Proponindose especialmente facilitar las operaciones
matemticas, John Napier invent los logaritmos (encaminados sobre todo a aliviar el difcil trabajo de los
clculos astronmicos), que dio a conocer en 1614 con el tratado Mirifici logarithmorum canonis descriptio, fruto
de un estudio de veinte aos. La obra aport una contribucin notabilsima a la simplificacin de todos los
clculos; la invencin de los logaritmos tiene una importancia que puede ser comparada con la invencin de la
trigonometra y tal vez superior.

Con los "nmeros artificiales" que introdujo en la ciencia, llamndolos "logaritmos" segn el neologismo
introducido tambin por l, Napier redujo todas las operaciones a la suma y a la sustraccin. Ya Arqumedes, en
la Arenaria, haba enunciado una proposicin que hoy puede ser expresada diciendo que el producto de dos
potencias que tienen por base diez es igual a diez elevado a una potencia que es la suma de los exponentes de
dos factores con base diez. Segn parece, Napier quiso extender a exponentes no enteros y positivos aquella
proposicin de Arqumedes. Para ello Napier tena que admitir que cualquier nmero puede ser considerado
como una potencia de diez con tal de que su exponente sea escogido de conveniente manera. El hipottico
exponente que hay que asignar al nmero para tener un nmero cualquiera es lo que se llama logaritmo del
nmero.

El teorema fundamental de la teora de Napier deba tender a demostrar que a todo nmero corresponde un
logaritmo; sin embargo, el matemtico escocs no slo no lo demostr, sino que ni siquiera enunci ese
"teorema de existencia". Lleg por otros caminos a sus propias conclusiones basndose en la comparacin entre
dos progresiones, geomtrica una y aritmtica otra, estableciendo el teorema fundamental de la propia teora y
demostrando que si cuatro nmeros forman una proporcin geomtrica, sus logaritmos constituyen una
progresin aritmtica.

Las aportaciones de Napier fueron acogidas con entusiasmo por Edward Wright, matemtico y cartgrafo, y por
Henry Briggs, profesor entonces en Londres y ms tarde en Oxford; ambos, habiendo visitado a Napier en 1615,
le propusieron la creacin de los logaritmos de base 10, y el mismo Napier los calcul para los primeros mil
nmeros, publicndolos en 1617. Napier invent despus las reglas que llevan su nombre (expuestas en
Rabdologiae seu Numerationis per virgulas libri duo, 1617). Se recuerda tambin a Napier en la historia de la
trigonometra por haber encontrado importantes relaciones entre los elementos de los tringulos planos (teorema
de Napier) y entre los de los tringulos esfricos (analogas de Napier).
LOGARITMOS
El logaritmo de un nmero, en una base dada, es el exponente al cual se debe elevar la base para obtener el nmero.

Se lee logaritmo de x en base a es igual a y, pero debe cumplir con la condicin general de que a (la base) sea mayor
que ceroy a la vez distinta de uno:

Para aclarar el concepto, podramos decir que logaritmo es solo otra forma de expresar la potenciacin, como en este
ejemplo:

Que leeremos: logaritmo de 9 en base 3 es igual a 2

Esto significa que una potencia se puede expresar como logaritmo y un logaritmo se puede expresar como potencia.

El grfico siguiente nos muestra el nombre que recibe cada uno de los elementos de una potencia al expresarla como
logaritmo:

Entonces, podemos preguntar: Que es el logaritmo?

El logaritmo es "el exponente" por el cual se ha elevado una base para obtener la potencia.

Ejemplos:

1)
El resultado (2) es el exponente por el cual debemos elevar la base (2) para obtener la potencia (4): 2 2 = 4

2)
El resultado (0) es el exponente por el cual debemos elevar la base (2) para obtener la potencia (1): 2 0 = 1

3)

El resultado (y) es el exponente por el cual debemos elevar la base (1/2) para obtener la potencia (0,25): ,
pero en este caso debemos despejar el exponente y:
4)

5)

Cuidado con esto, hay que recordarlo: Cuando la base no aparece expresada se supone que sta es 10:

, el 10 que indica la base, no se coloca, se supone, as:

6)

Aqu, otra nota importante, para no olvidar: Los logaritmos que tienen base e se llaman logaritmos neperianos o naturales.
Para representarlos se escribe ln o bien L. La base e est implcita, no se escribe:

7)

Con lo ya expuesto, podemos empezar a establecer las:

Propiedades de los logaritmos


No existe el logaritmo de un nmero con base negativa.

No existe el logaritmo de un nmero negativo.

No existe el logaritmo de cero.

El logaritmo de 1 es cero.

El logaritmo de a en base a es uno.

El logaritmo en base a de una potencia en base a es igual al exponente.


El logaritmo de un producto es igual a la suma de los logaritmos de los factores:

El logaritmo de un cociente es igual al logaritmo del dividendo menos el logaritmo del divisor:

El logaritmo de una potencia es igual al producto del exponente por el logaritmo de la base:

El logaritmo de una raz es igual al cociente entre el logaritmo del radicando y el ndice de la raz:

Cambio de base: