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VUELTA A LO ESENCIAL

Qu es el capitalismo?
El libre mercado puede no ser perfecto, pero es
probablemente la mejor manera de organizar
una economa
Sarwat Jahan y Ahmed Saber Mahmud

S
E SUELE pensar que el capitalismo es un sistema econ- Un mecanismo de mercado que determina los precios de
mico en el que los agentes privados poseen y controlan la forma descentralizada mediante interacciones entre compra-
propiedad de acuerdo con su propio inters, y la oferta y dores y vendedores; los precios, a su vez, asignan recursos, que
la demanda fijan libremente los precios en los mercados naturalmente buscan la mayor recompensa, no solo por los
de la forma ms beneficiosa para la sociedad. bienes y servicios sino tambin por los salarios.
La caracterstica esencial del capitalismo es la motivacin Libertad de eleccin con respecto al consumo, a la produc-
para obtener utilidades. Como dijo Adam Smith, el filsofo cin y a la inversin: los clientes insatisfechos pueden comprar
del siglo XVIII padre de la economa moderna, No es de la productos diferentes; los inversores, emprender proyectos ms
benevolencia del carnicero, cervecero o panadero de donde lucrativos, y los trabajadores, dejar su empleo por una mejor
obtendremos nuestra cena, sino de su preocupacin por sus remuneracin.
propios intereses. En una transaccin de intercambio volun- Intervencin limitada del Estado, para proteger los derechos
tario, ambas partes tienen su propio inters en los resultados, de los ciudadanos privados y mantener un entorno ordenado
pero ninguna puede obtener lo que quiere sin tener en cuenta que facilite el correcto funcionamiento de los mercados.
lo que quiere la otra. Es este autointers racional lo que puede Las diversas formas de capitalismo se distinguen por el
llevar a la prosperidad econmica. grado en que funcionan esos pilares. En las economas de libre
En una economa capitalista, los bienes de capital como mercado, o de laissez-faire, los mercados operan con escasa o
fbricas, minas y ferrocarriles pueden ser de propiedad y control nula regulacin. En las economas mixtas, donde se combinan
privados, la mano de obra se compra por salarios en dinero, las los mercados y el Estado, los primeros tienen un papel domi-
ganancias de capital corresponden a los propietarios privados, nante, pero estn regulados en mayor medida por el segundo,
y los precios asignan el capital y el trabajo a usos que compiten para corregir sus fallas, como la polucin y la congestin de
entre s (vase Oferta y demanda, F&D, junio de 2010). trnsito; promover el bienestar social, y por otras razones, como
Aunque la base de casi todas las economas es hoy en da la defensa y la seguridad pblica. Actualmente predominan las
algn tipo de capitalismo, durante gran parte del siglo pasado economas capitalistas mixtas.
este fue solo uno de los dos principales mtodos de organizacin
econmica. En el otro, el socialismo, el Estado posee los medios Los muchos matices del capitalismo
de produccin, y las empresas estatales procuran maximizar el Los economistas clasifican al capitalismo en distintos grupos
bien social antes que las utilidades. usando diversos criterios. Se lo puede clasificar, por ejem-
plo, simplemente en dos tipos, segn cmo est organizada la
Pilares del capitalismo produccin. En una economa liberal de mercado, prevalece el
El capitalismo se basa en los siguientes pilares: mercado competitivo y la mayor parte del proceso de produccin
Propiedad privada, que permite a las personas poseer bienes tiene lugar de forma descentralizada, semejante al capitalismo
tangibles, como tierras y viviendas, y activos intangibles, como de libre mercado de Estados Unidos y el Reino Unido. En
acciones y bonos. cambio, las economas de mercado coordinadas intercambian
Inters propio, por el cual las personas persiguen su propio informacin privada a travs de instituciones no de mercado
bien, sin considerar las presiones sociopolticas. No obstante, (por ejemplo, sindicatos y asociaciones empresariales), como
el comportamiento descoordinado de esos individuos termina ocurre en Alemania y Japn (Hall y Soskice, 2001).
beneficiando a la sociedad como si, segn asever Smith en Ms recientemente, los economistas han identificado cuatro
1776 en La riqueza de las naciones, estuviera conducido por tipos de capitalismo, que se distinguen segn el papel de la
una mano invisible. iniciativa empresarial (el proceso de iniciar una empresa) en
Competencia, la cual, gracias a la libertad de las empresas el impulso a la innovacin y el marco institucional en el cual
para entrar y salir de los mercados, maximiza el bienestar social, se implementan nuevas ideas para estimular el crecimiento
es decir: el bienestar conjunto de productores y consumidores. econmico (Baumol, Litan y Schramm, 2007).

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En el capitalismo dirigido por el Estado, el gobierno decide qu engendra ganadores y perdedores, se debe compensar a estos
sectores crecern. Motivado inicialmente por el deseo de promover ltimos. El libre comercio y la fuerte presin competitiva sobre
el crecimiento, este tipo de capitalismo entraa graves peligros: las empresas ya presentes en el mercado tambin mantendrn a
exceso de inversin, eleccin del ganador equivocado, suscepti- raya los intereses poderosos. El pblico debe conocer las virtudes
bilidad a la corrupcin y dificultad para retirar el apoyo cuando del libre mercado y oponerse a que el Estado intervenga en l
ya no resulta apropiado. En el capitalismo oligrquico, orientado a para proteger a los influyentes actores establecidos a costa de
proteger y enriquecer a una fraccin muy estrecha de la poblacin, la prosperidad econmica general.
el crecimiento econmico no es un objetivo central, y los pases
que lo aplican presentan un alto grado desigualdad y corrupcin.
El capitalismo de grandes empresas, que aprovecha las econo- Las fuerzas que suelen llevar al xito
mas de escala, es importante para la produccin masiva. Por
otra parte, el capitalismo de emprendedores genera innovaciones,
del capitalismo tambin pueden
como el automvil, el telfono y la computadora, que gene-
ralmente son creadas por individuos y nuevas empresas. Sin
provocar su fracaso.
embargo, las grandes empresas son necesarias para producir y
El crecimiento econmico en un rgimen capitalista quizs
comercializar nuevos productos a escala masiva, por lo cual la
haya superado con creces el de otros sistemas econmicos, pero
mejor alternativa parece ser una combinacin de capitalismo de
grandes empresas y de emprendedores, que es la que caracteriza la desigualdad sigue siendo uno de sus atributos ms controver-
a Estados Unidos ms que a ningn otro pas. tidos. Es que la dinmica de acumulacin de capital privado
lleva inevitablemente a la concentracin de la riqueza en menos
La crtica keynesiana manos, o que el equilibrio resultante de crecimiento, competencia
Durante la Gran Depresin de los aos treinta, las economas y progreso tecnolgico reduce la desigualdad? Los economistas
capitalistas avanzadas sufrieron un desempleo generalizado. han adoptado diversos enfoques para explicar la desigualdad
En su Teora general del empleo, el inters y el dinero de 1936, econmica. En el estudio ms reciente se analiza una coleccin
el economista britnico John Maynard Keynes sostuvo que el nica de datos que se remontan al siglo XVIII para descubrir
capitalismo lucha para recuperarse de una desaceleracin de patrones econmicos y sociales de importancia clave (Piketty,
la inversin, porque una economa capitalista puede perma- 2014), y se observa que en las economas de mercado contem-
necer indefinidamente en equilibrio con un gran desempleo y porneas la tasa de rentabilidad de la inversin con frecuencia
sin crecimiento. La economa keynesiana desafi la nocin de supera al crecimiento general. Si esa discrepancia persiste, a
que las economas capitalistas laissez-faire podan funcionar valores compuestos, la riqueza en manos de los propietarios del
bien por s solas sin intervencin del Estado para promover la capital aumentar mucho ms rpidamente que otros tipos de
demanda agregada y combatir el alto desempleo y la deflacin ganancias (salarios, por ejemplo), para finalmente sobrepasarlos
de la dcada de 1930. Keynes postulaba que la intervencin por amplio margen. Aunque ese estudio tiene tantos crticos
del gobierno (reduciendo impuestos y aumentando el gasto como admiradores, ha sumado elementos al debate sobre la
pblico) era necesaria para sacar la economa de la recesin distribucin de la riqueza en el capitalismo y ha reforzado en
(vase Qu es la economa keynesiana?, F&D, septiem- muchos la creencia de que una economa capitalista debe ser
bre de 2014). Esas medidas procuraban atenuar las fases de orientada en la direccin correcta por las polticas estatales y
el pblico en general para garantizar que la mano invisible de

auge y cada del ciclo econmico y ayudar al capitalismo a
recuperarse tras la Gran Depresin. Nunca fue intencin de Smith siga operando a favor de la sociedad.
Keynes reemplazar la economa de mercado por otra diferente;
solo afirm la necesidad de una intervencin peridica del Estado. Sarwat Jahan es Economista en el Departamento de Estrate-
Las fuerzas que suelen llevar al xito del capitalismo tambin gia, Polticas y Evaluacin del FMI, y Ahmed Saber Mahmud
pueden provocar su fracaso. El libre mercado puede prosperar es Director Asociado de Economa Aplicada en la Universidad
solo cuando los gobiernos fijan las reglas que lo rigen como las Johns Hopkins.
leyes que garantizan el derecho de propiedad y lo respaldan
con una infraestructura apropiada, como carreteras y autopistas Referencias:
para trasladar bienes y personas. Sin embargo, los gobiernos Baumol, William J., Robert E. Litan y Carl J. Schramm, 2007,
pueden responder a intereses privados organizados que tratan Good Capitalism, Bad Capitalism, and the Economics of Growth and
de influir en la normativa para proteger su posicin econmica Prosperity (Nueva Haven, Connecticut: Yale University Press).
en detrimento del inters pblico, por ejemplo: reprimiendo Hall, Peter A., y David Soskice, eds., 2001, Varieties of Capitalism:
el mismo libre mercado que gener su xito. The Institutional Foundations of Comparative Advantage (Nueva York:
Por eso, segn Rajan y Zingales (2003), la sociedad debe sal- Oxford University Press).
var al capitalismo de los capitalistas, es decir: tomar las medidas Piketty, Thomas, 2014, Capital in the Twenty-First Century
apropiadas para proteger el libre mercado de los poderosos (Cambridge, Massachusetts: Belknap Press).
intereses privados que procuran impedir su funcionamiento efi- Rajan, Raghuram, y Luigi Zingales, 2003, Saving Capitalism from the
ciente. Para asegurar la competencia, debe limitarse la propiedad Capitalists: Unleashing the Power of Financial Markets to Create Wealth
concentrada de los activos productivos, y ya que la competencia and Spread Opportunity (Nueva York: Crown Publishing Group).

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