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Otto Heinrich Warburg


(1883-1970)
Jos L.Fresquet Febrer

Instituto de Historia de la Ciencia y Documentacin (Universitat de


Valncia-CSIC).

Versin en pdf de http://www.historiadelamedicina.org/warburg.


html (Septiembre, 2007).

C
Aparato de Warburg-Barcroft omo una de las ciencias bsicas de la medi-
cina, la fisiologa explica las funciones org-
Creado por Warburg para la medida nicas bien como procesos energticos, bien
del consumo de oxgeno de cortes
como procesos materiales. En el primer caso se basa
de tejidos o de tejidos triturados en
suspensin. en la fsica y, en el segundo, en la qumica. Histri-
camente ambas tendencias surgieron por separado
pero despus acabaron convergiendo. Uno de los
captulos ms desarrollados de la fisiologa es el co-
rrespondiente a las bases qumicas de las funciones
orgnicas. El apoyo de la fisiologa en la qumica se
ha producido en tres fases. En un principio se apoy
en la qumica orgnica con el fin de aclarar la compo-
sicin de la materia viva. Despus lo hizo en la cons-
titucin de la qumica fisiolgica como explicacin de
la dinmica material de los procesos orgnicos. Por
ltimo, en la bioqumica como disciplina biolgica au-
tnoma de carcter bsico.

La bioqumica tal como la entendemos hoy se cons-


tituy en las primeras dcadas del siglo XX y surgi
como un rea interdisciplinar que se centr en la inves-
tigacin de las reacciones qumicas que tienen lugar
en los seres vivos y de los enzimas que las regulan.
Una de sus caractersticas es que son especficos,
es decir, catalizan la reaccin entre dos molculas o
dos tipos determinados de molculas. Este hecho fue
estudiado por el qumico alemn Emil Fischer (1852-
1919), quien habl del principio llave-cerradura para
relacionar el enzima con su sustrato. A principios del

Epnimos y biografas mdicas 


Obras de Warburg siglo XX tambin comenzaron a aclararse los meca-
nismos de formacin de las protenas a partir de los
ber die Rolle des Eisens in der
aminocidos. El mismo Fischer acu el trmino poli-
Atmung des Seeigeleis nebst Be-
merkungen ber einige durch Eisen pptido y logr descomponer las protenas naturales
beschleunigte Oxydationen m. Abb. en aminocidos, y tambin lo contrario, es decir, for-
(Sitzungsber. Heidelberger Akad. mar polipptidos uniendo aminocidos.
Wiss. math.-nat. Kl B Heidelberg,
1911) (Trans: On the rle of Iron in the
La investigacin de los enzimas ha ocupado una bue-
Breathing of the Sea Urchin Egg and
Comments about some Oxidations na parte de los trabajos de los bioqumicos del siglo
accelerated by Iron. Proceedings of XX: tcnicas para aislarlos, estudio de sus propieda-
the Heidelberg Academy of Sciences des fsicas y qumicas, etc. James B. Sumner (1887-
Heidelberg, 1911. 1955), por ejemplo, en 1926, cristaliz la ureasa, en-
zima que cataliza la conversin de urea en dixido de
Die Pflanzenwelt. Drei Bande, Leipzig carbono y amonaco. Uno de los conceptos centrales
Und Wien, Bibliographisches Institut, de la bioqmica es el de matabolismo: suma total de
1913 reacciones enzimticas que tienen lugar en la clula;
se trata de una actividad muy integrada y pletrica de
propsitos, en la que participan multitud de conjuntos
Stoffwechsel der Tumores, Berln,
1926. de sistemas multienzimticos con el fin de intercam-
biar materia y energa entre la clula y su entorno.
Ueber die katalytischen Wirkungen der
lebendigen Substanz, Berln, 1928. Es en este contexto en el que debemos situar la obra
Con Erwin Negelein Ueber den
de Otto Warburg, que signific un hito en la compren-
Absorptionsspektrum des Atmungsfer- sin bioqumica de numerosos procesos orgnicos y
ments, Biochemische Zeitscrift, (1929; que algunos consideran como el ms original y pro-
214: 64-100). ductivo del siglo XX. Uno de sus grandes hallazgos
fue demostrar que las clulas utilizan oxgeno, lo que
Con Walter Christian Ueber ein neues
Oxydationsferment und seis Absorptio-
ayud a clarificar numerosos procesos metablicos. A
ns-spektrum, Biochemische Zeitscrift, Warburg se le reconocen, adems, varias decenas de
(1932; 254: 438-58). hallazgos que han tenido gran significado en lo que
denominamos investigacin bsica.
Schwermetalle als Wirkungsgruppe
von Fermenten, Berlin, Werner Saen-
ger, 1946. Se saba que varias reacciones qumicas estaban im-
plicadas en los procesos biolgicos. Warburg aport
Ideen zur Fermentchemie der Tumoren perspectivas desde la fsica, nuevas tcnicas de me-
(Abh. der Deutschen Akad. Der Wis- dicin precisa y estudi las reacciones moleculares in
senschaften zu Berlin. Math-naturwis- vitro. Estos acercamientos fueron muy fructferos para
senschaft. Kl 1947, Berlin 1947).
la investigacin mdica.
Wasserstoffbertragende Fermente,
Berlin, Saenger 1948. Otto Heinrich Warburg naci en Freiburg, Breisgau,
Baden, el 8 de octubre de 1883. Perteneca a una fa-
Heavy Metal Prosthetic Groups and
milia juda. Su padre, Emil Warburg, fue un conocido
Enzyme Action, Oxford, Oxford Univer-
sity Press, 1949. fsico experimental que hizo aportaciones importantes
en el estudio de la teora cintica de los gases. Su ma-
Mechanism of Photosynthesis (1951) dre, Elisabeth Gartner, proceda de una familia pro-
testante de banqueros. Cuando Otto tena doce aos,
Entstehung der Krebszellen (1955)
los Warburg se mudaron a Berln. All estudi en el
Weiterentwicklung der zellphysiologis- Friedrichswerderschen Gymnasium.
chen Methoden: angewandt auf Krebs,
Photosynthese und Wirkungsweise der Realiz sus estudios universitarios en las Universi-
Rntgenstrahlung: Arbeiten aus den dades de Berln, Munich y Heilderberg. Uno de sus
Jahren 1945-1961, Stuttgart, Thieme
principales maestros fue Emil Fischer, que le ense
1962.
a seguir los estndares cientficos ms rigurosos en
Epnimos y biografas mdicas
la planificacin y desarrollo de experimentos. Tambin
se form con el destacado qumico Walter Nernst (1864-
1941). Su teorema del calor, segn el cual la entropa de
una sustancia tiende a anularse cuando su temperatura
se aproxima al cero absoluto, constituye la tercera ley
de la termodinmica. Pero Warburg se fue decantan-
do hacia la investigacin mdica bsica. Tras recibir su
doctorado en qumica en 1906, march a Heilderberg
para estudiar medicina; obtuvo el grado en 1911. Pronto
desarroll trabajos en la Estacin Zoolgica de Npoles,
donde fue discpulo de Jacques Loeb (1859-1924), co-
nocido bilogo que formul la teora del tropismo. War-
burg comenz a investigar los erizos de mar y a tratar
de comprender el fenmeno de la respiracin en el nivel
de la clula.

En 1912 Warburg postul la existencia de un enzima


respiratorio activador del oxgeno, descubri su inhibi-
cin por el cianuro y demostr que el hierro era indis-
pensable en la respiracin. Utiliz recursos de la fsica
y de la qumica que, hasta entonces, todava seguan al
servicio de la exploracin del mundo inorgnico.

Cuando tena 30 aos march al Kaiser Wilhelm Institute


(1913), con una buena reputacin como cientfico. Co-
menz la Primera Guerra Mundial y sirvi como oficial.
Cuando en 1918 regres al Instituto decidi dedicarse
de lleno a la investigacin. Nunca dio clases ni confe-
rencias. Cuando empezaron a concederle premios y ho-
nores pidi que se los mandaran a su instituto ya que
no quera perder tiempo. Desarroll tal actividad que su
nombre lleg a confundirse con el de la institucin.

En 1930 ya haba identificado un enzima, llamado ci-


tocromo oxidasa, como responsable de la canalizacin
de las reacciones de oxidacin celular. En 1931 le fue
otorgado el Premio Nobel de fisiologa y medicina por su
descubrimiento de la naturaleza y modo de accin del
enzima respiratorio.

A este hallazgo habra que aadir la creacin de tcnicas


de laboratorio muy sofisticadas. Ide lo que se llaman
cortes supervivientes para el estudio del metabolismo
intermediario de los tejidos animales o vegetales. Se
preparan cortes de los tejidos slidos o se desmenuzan
para obtener unas preparaciones en las que la mayo-
ra de clulas permanecen intactas, pero en las que los
cortes son lo suficientemente delgados como para que
la velocidad de difusin del oxgeno y de los metaboli-
tos hacia el interior y el exterior de las clulas desde el
medio de suspensin acuoso circundante, no determine
ninguna limitacin en la velocidad de los intercambios
metablicos que tienen lugar en el interior de las clulas.
Epnimos y biografas mdicas
Las suspensiones pueden incubarse con un metabolito
determinado para estudiar su conversin en un produc-
to dado que pueda acumularse en el medio. Esta tc-
nica result muy adecuada para medir la velocidad de
consumo de oxgeno por los tejidos. El descenso de la
presin parcial de oxgeno de la suspensin se mide por
un artilugio manomtrico que invent Warbug, y que se
llama aparato de Warburg-Barcroft. Este instrumento
fue de gran importancia para aclarar las reacciones del
ciclo de los cidos tricarboxlicos en el msculo.

En 1932 Warburg y Christian descubrieron el fermento


amarillo, una flavoprotena. Entre 1935 y 1936 Warburg
y Hans von Euler aislaron y determinaron la estructura
y las acciones de los nucletidos pirimidnicos y, entre
1837 y 1838, Warburg observ que la formacin de ATP
va acoplada con la deshidrogenacin del gliceraldehi-
do-3-fosfato.

Warburgs tambin se interes en el metabolismo de


las plantas. La hemoglobina en los animales se puede
comparar con el papel desarrollado por la clorofila en
las plantas. La explicacin de cmo los vegetales usan
este producto para capturar la energa solar y convertirla
en energa qumica se desarroll a lo largo de siglo XIX.
Los trabajos de Warburg sobre el tema comenzaron en
1920 y trat de cuantificar este fenmeno de acuerdo
a los requerimientos de la nueva teora cuntica de la
luz y energa observada por Einstein. Experiment con
algas verdes y mostr que la fotosntesis sucede con
extraordinaria eficacia en trminos de quanta de luz re-
querida para producir molculas de oxgeno. Observ
que las necesidades cunticas medidas dependen del
estado metablico y de la historia del alga utilizada para
los experimentos. El valor mnimo que observ fue n=5.
Por errores crey que se sobreestimaban las necesida-
des cunticas y argument que el verdadero valor es de
4.0. Otros investigadores, en cambio, no llegaron jams
a tal mediciny sugirieron que el valor verdadero era
de 8 o ms.

Menos fructferas fueron sus investigaciones sobre el


cncer. Observ que las clulas cancergenas podan
reproducirse sin oxgeno y lanz la hiptesis de que la
deprivacin de oxgeno era la causa de la enfermedad.
Segnesta teoralas clulas corporales que no utilizan
oxgeno no desarrollarancncer como efectivamente
ocurre. Estas son los glbulos rojos, lacrnea, el cris-
talino y ciertas regiones de laretina. Estas clulas no
tienen mitocondrias y dependen slo de la gliclisis.

Estas ideas fueron bien recibidas y calaron. Segn l


haba que introducir en la dieta varias enzimas respira-
Epnimos y biografas mdicas
torias, como vitaminas B y hierro, lo que ayudara a
prevenir la aparicin del cncer. Hoy esta teora slo
tiene inters histrico.

Aunque Warburg era medio judo, su prestigio lo pro-


tegi del antisemitismo en la dcada de los treinta.
Se dice que Hitler, temeroso del cncer, quera tener
cerca un cientfico destacado que conociera el tema.
Durante la Guerra continu sus trabajos en el Instituto
de Fisiologa Celular y, cuando Berln fue bombardea-
da, su laboratorio se traslad fuera de la ciudad. Tras
la invasin rusa, su equipo fue confiscado. En 1950
se traslad a un nuevo Instituto, el actual Instituto Max
Plank de Fisiologa Celular.

Famoso, Warburg tena una personalidad difcil y algo


excntrica. Tuvo detractores tanto de su trabajo cient-
fico como de su carcter y personalidad. Incluso Hans
Krebs, le reproch que creaba polmicas fantasma
o falsas contra sus colegas. Los ltimos aos de su
vida pensaba que la enfermedad se deba a la conta-
minacin. No coma nada que no pudiera controlar.

Sin embargo, sus estudiantes y colaboradores le es-


tuvieron siempre agradecidos por sus contribuciones
y le reconocieron como uno de los grandes cientficos
contemporneos.

Un da, mientras cabalgaba, se cay y se rompi el


fmur. Ya no se recuper. Muri el 1 de agosto de
1970.

Bibliografa

Hxtermann, E; Sucker, U., Otto Warburg, Leipzig,


BSB B. G. Teubner Verlagsgesellschaft , 1989,

Krebs, H.A. Otto Heinrich Warburg. 1883-1970,


Biographical Memoirs of Fellows of the Royal Society,
Vol. 18, Nov., 1972 (Nov., 1972), pp. 628-699

Kyle, R.A.; Shampo, M.A., Otto Heinrich Warburg.,


Mayo Clin Proc. 1988 Jan;63(1):79.

Otto Heinrich Warburg. Wikipedia. (http://


de.wikipedia.org/wiki/Otto_Heinrich_Warburg). Con-
sultado en septiembre, 2007)

Otto Heinrich Warburg. Wikipedia (alemn), (http://


de.wikipedia.org/wiki/Otto_Heinrich_Warburg), Con-
sultado en septiembre de 2007.

Epnimos y biografas mdicas


Otto Warburg. Nobelprize.org (http://nobelprize.org/
nobel_prizes/medicine/laureates/1931/warburg-bio.
html), Consultado en septiembre de 2007.

Shafrir, E. Otto Heinrich Warburg-pioneer in enzyma-


tic biochemistry and physiology of respiration (1883-
1970). Isr J Med Sci. 1993 Dec;29(12):823.

Simmons, J.G. , Doctors & Discoveries, Boston, New


Cork, Houghton Mifflin Com., 2002.

Epnimos y biografas mdicas

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