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Encyclopdie berbre

13 | Chvre Columnatien

Cirta
(voir Constantine)

S. Bertrandy

diteur
Peeters Publishers

dition lectronique dition imprime


URL : http:// Date de publication : 1 fvrier 1994
encyclopedieberbere.revues.org/2289 Pagination : 1964-1977
ISSN : 2262-7197 ISBN : 2-85744-696-9
ISSN : 1015-7344

Rfrence lectronique
S. Bertrandy, Cirta , in Gabriel Camps (dir.), 13 | Chvre Columnatien, Aix-en-Provence, Edisud
( Volumes , no 13) , 1994 [En ligne], mis en ligne le 01 mars 2012, consult le 02 mai 2017. URL :
http://encyclopedieberbere.revues.org/2289

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Cirta 1

Cirta
(voir Constantine)

S. Bertrandy

Situation et site
1 Au centre dun bassin de terres marneuses propices, ds lAntiquit, la culture des
crales et llevage, Cirta occupe un vaste rocher de calcaire turonien (Crtac), soulev
entre des failles.
2 Alors quelle domine louest une rgion de collines tertiaires peu marques, au nord et
lest, la ville est encore isole par les gorges profondes de loued Rhumel (Ampsaga) qui
sest enfonc sur place dans un canyon dune longueur de 1 500 mtres environ, aux
parois verticales impressionnantes (35 mtres de hauteur lentre des gorges et prs de
200 mtres la sortie).
3 Le rocher, inexpugnable sur ces trois cts, affecte la forme dun trapze, sabaissant du
nord-ouest vers le sud-est de la Kasbah (644 mtres daltitude) la pointe de Sidi Rached
(580 mtres daltitude). Sa surface aux dimensions imposantes (1 100 mtres sur 770
mtres) nest accessible quau sud-ouest par un isthme, bord de pentes abruptes, jadis
beaucoup plus troit, qui le relie au Koudiat Ati, plateau voisin de conglomrat tertiaire
aras la fin du sicle dernier.

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Le rocher de Constantine vu de lest (Photo F. Bertrandy)

4 De lautre ct du Rhumel, au nord-est et au sud-est de la ville, slvent les falaises de la


colline de Sidi MCid et les hauteurs dEl Kantara. Dans son ensemble le rocher de Cirta
constitue une forteresse naturelle qui, trs tt, a attir les hommes.

Tessons et vase peints du style de Tiddis trouvs dans la grotte des Pigeons Constantine, IIIe et IIe
sicle av. J.-C. (Dessin G. Marais)

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5 Il est douteux que le nom de Cirta soit un mot dorigine phnicienne signifiant ville .
Sur les monnaies de Cirta, lgendes nopuniques et dates de la fin du IIe sicle avant
notre re, on lit, en effet, KRTN (Kirthan) avec un kaph. Or le terme phnicien QRT (Qart)
dbute par un qoph (Mazard, Corpus, n 523-529). Il faut donc plutt attribuer ce nom une
origine libyque.

Des origines la conqute romaine


6 La rgion de Cirta a t trs tt occupe par lhomme puisquune importante srie de
galets amnags dge villafranchien a t trouve sur le plateau de Mansourah. Des
industries acheulennes ont t reconnues sur ce mme plateau ainsi qu Ouled
Rahmoun prs du Kroubs. LAtrien est prsent au Djebel Ouach et, Constantine mme,
dans les grottes du Mouflon et des Ours qui souvrent sur les flancs de la colline de Sidi
Mid. La frquentation du site lIbromaurusien et au Capsien suprieur a laiss
quelques traces, mais cest surtout au Nolithique que les grottes et abris de la rgion ont
connu une occupation importante. Les mmes lieux servirent dhabitats aux
Paloberbres qui, au cours du Ier millnaire av. J.-C, construisirent des monuments
mgalithiques (dolmens du Jardin de Salluste et du Kheneg), des bazinas* et autres
tumulus. A cette mme poque appartiennent les poteries peintes dites du style de
Tiddis qui prsentent les mmes caractristiques techniques et les mmes dcors que la
cramique kabyle actuelle.
7 La premire mention de Cirta remonte la fin du IIIe sicle avant J.-C. (Tite Live, XXTX,
32). Elle est alors la capitale du roi masaessyle Syphax avant de devenir, aprs sa dfaite
en 204/203, celle du massyle Massinissa. Ce dernier, qui a soutenu Scipion lAfricain
contre Carthage, se voit confirmer dans son pouvoir sur la Numidie orientale
(204/203-148). Il trouve Cirta Sophonisbe, lpouse de Syphax, dont il tombe perdument
amoureux, mais quil est oblig de sacrifier pour conserver lamiti romaine.
8 Pendant son long rgne et celui de ses successeurs, principalement Micipsa (148-117),
Cirta, la manire des grandes cits hellnistiques, acquiert opulence, prestige et
embellissement architectural. Il semble bien que les moyens financiers mis en uvre
pour ces fastes ait t le produit des ventes de crales dont la Numidie, linstar de l
Africa, commence a tre productrice et exportatrice. La frappe rgulire de monnaies,
certes en bronze, en est lillustration. A la fin du IIe sicle avant J.-C, Cirta aurait mme eu
une autonomie montaire avec des magistrats ordonnant les missions : leurs noms,
BDMLQRT et HNA, figurent au droit des monnaies (Mazard, Corpus, n 523-529).
9 Louverture au monde mditerranen introduit dans le royaume et singulirement Cirta,
la capitale, de nombreux trangers qui font de la cit une ville cosmopolite. L se croisent,
aprs 146, Puniques rfugis (prtres, artisans), Grecs (pdagogues, artistes, soldats au
service de larme numide), Romano-Italiens qui contrlent peu peu les activits
conomiques. Ces derniers servent souvent dintermdiaires entre les autorits numides
et lOrient mditerranen, voire la rpublique romaine.
10 Les souverains numides ont t les propagateurs de la langue punique dans leur royaume
au point que la socit de Cirta, au regard de lonomastique des stles votives du
sanctuaire de Baal Hammon, a t profondment punicise. On peut se demander
dailleurs quelle est la part des Numides puniciss et celle des rfugis carthaginois pro-
numides accueillis Cirta aprs 150, ou aprs 146.

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11 Les souverains numides ont donn lexemple en attribuant des noms puniques leurs
enfants, par exemple, Adherbal, fils de Micipsa. Ainsi que le montrent les lgendes des
monnaies et les ddicaces des stles votives ou funraires, la langue punique devient la
langue officielle. En fait, Cirta fut un foyer de culture punico-grecque, car Massinissa et
Micipsa nont pas manqu de donner une ducation grecque leurs enfants, de recevoir
des Grecs, intellectuels et artistes, tel Polybe (Polybe, XXXVI, 16, 7-8).
12 Bien quil ne subsiste pratiquement rien des vestiges de cette poque, partir des
tmoignages des monnaies et des textes littraires, il est possible de reconstituer quelque
peu ce que fut Cirta au IIe sicle avant J.-C. Incontestablement Massinissa et Micipsa
voulurent en faire une sorte de vitrine de la monarchie numide. Lautorit du premier,
qui a ouvert son royaume au monde mditerranen, a contribu transformer Cirta par
un urbanisme et une architecture dont le source est chercher Carthage et dans une
influence hellnistique qui triomphait dans la civilisation carthaginoise depuis le milieu
du IIIe sicle.
13 La ville tait ceinte de remparts (Tite-Live, XXX, 12 ; Salluste, Bell. Iug., 23, 26). Bien que
tardive, une monnaie de Cirta reprsente, au revers, une porte crnele double baies,
alors que le droit est orn dune Tyche tourrele (Mazard, Corpus, n 523). Depuis Syphax,
Cirta disposait dun palais occup et embelli par ses successeurs (Tite-Live, XXX, 12 ;
Appien, Lib., 27) et Micipsa y ajouta de beaux difices (Strabon, XVII, 3).
14 Un lot dhabitations a t mis au jour dans les annes mille neuf cent soixante au pied des
falaises occidentales du site de Cirta la sortie des gorges du Rhumel. Il prsente des
logements, comprenant deux ou trois pices en enfilade, auxquels on accde par une
seule entre louest et lest. Un important matriel, compos de fragments de
cramiques punique et campanienne de type A, de lampes hellnistiques, de tessons
damphores rhodiennes avec estampilles, voire italiques, de monnaies numides en bronze
dun type courant, permet dattribuer ces constructions la fin du IIIe sicle et au dbut
du IIe sicle avant J.-C. Le site, abandonn aprs sa destruction avant le dbut de notre re,
na t roccup quau IVe sicle aprs J.-C.
15 Des vestiges dun dcor architectonique, en usage Cirta sous la monarchie numide, sont
remploys dans la grande mosque de Constantine. Il sagit de deux chapiteaux dordre
dorique. Un petit chapiteau corinthien en marbre de Chemtou, retrouv Cirta et dat du
Ier sicle avant J.C., pourrait avoir appartenu au dcor du palais royal (Die Numider, p. 470).

La guerre de Jugurtha (112-105)


16 Lors de la guerre entre Jugurtha et les Romains a lieu un tournant de lhistoire de Cirta et
de la Numidie. Sil contribue affaiblir politiquement le royaume, le partage du pouvoir
impos par les Romains la mon de Micipsa, entre ses hritiers a favoris aussi
lexpansion de linfluence romaine et le contrle par les negotiatores romano-italiens de
lconomie numide.
17 Cirta fut un enjeu dans la lutte entre Jugurtha et son frre adoptif Adherbal. Capitale de ce
dernier, elle rsista un certain temps, avec lappui de la colonie italienne compose
principalement de negotiatores, au sige entrepris par Jugurtha qui visait refaire lunit
du royaume de Numidie sous son autorit. La ville se rendit (112). Adherbal fut tu et le
massacre des Italiens fut le signal dune guerre difficile entre Numides et Romains. Durant
le conflit Cirta changea de mains plusieurs fois. Sans que lon sache dans quelles

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circonstances, Metellus sen empara en 108 (Salluste, Bell. Jug., LXXXI, 2) et tablit
proximit un camp pour ses quartiers dhiver. La ville revint Jurgurtha en 106, durant
lexpdition de Marius vers la Muluccha (Moulouya) en Maurtanie. Mais elle fut reprise
lautomne de la mme anne.
18 Ce nest que la capture de Jugurtha, livr Sylla, le questeur de Marius, par son beau-pre
Bocchus de Maurtanie, qui mit fin la guerre.

Cirta lpoque numide (dessin F. Bertrandy)

Cirta jusqu la fin de lindpendance numide


19 On sait peu de choses de Cirta entre la mort de Jugurtha et la fin du royaume. Il semble
que, tout en conservant une certaine primaut, elle nait t, avec Zama regia, Bulla regia,
voire Hippo regius, quune des capitales des souverains, Gauda, Hiempsal II et Juba I er, qui
se sont succd durant cette priode.
20 Des monnaies de Juba Ier (60 ?-46), en bronze et en argent figurent leurs revers des
reprsentations ddifices publics que lon veut reconnatre comme ayant appartenu
Cirta. Temple, palais ou basilique, telles sont les hypothses formules leur gard. Sil
faut voir en Hiempsal un souverain docile vis--vis des Romains, pris de culture auteur
douvrages en langue punique, Juba Ier, quant lui, semble, navoir pas pu contenir
malgr son nationalisme ombrageux, le dveloppement de linfluence romaine.
21 On voquera des missions de monnaies en argent imites des deniers romains, ladoption
dun quipement romain pour certaines de ses troupes (Bell, afric, XVIII, 1), le recours
des mosastes campaniens, selon le dcor dune mosaque tesselles noires et blanches,
dite aux nageurs , que lon a retrouv Sidi MCid. Sur ce dernier point des

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comparaisons probantes avec des mosaques de Pompe, dates de la premire moiti du I


er
sicle avant J.-C, suggrent une commande du dernier roi numide pour une de ses
rsidences Cirta.

Le sanctuaire dEl Hofra


22 Durant la priode dindpendance de la monarchie numide, Cirta a abrit un sanctuaire
trs important consacr au culte de Baal Hammon et de sa pardre Tanit. Ses vestiges ont
t retrouvs, en 1950, sur la colline dEl Hofra, accompagns dun grand nombre de stles
votives qui sajoutaient celles dj mises au jour en 1875. Sa construction pourrait
concider avec la venue de Sophonisbe, lpouse carthaginoise de Syphax, mais son
rayonnement Cirta et dans la Numidie massyle, aura t grandement facilit par le
soutien de Massinissa.
23 Ce sanctuaire (tophet) prsente une chapelle centrale comme Thinissut et El Khenissa
(Tunisie). Plus de 700 stles et fragments de stles y ont t dcouverts dont une moiti
dentre elles sont pigraphes. La ddicace est en langue punique ou nopunique, selon un
formulaire identique celui des stles de Carthage, si ce nest que Baal Hammon vient
Cirta avant Tanit. Les ddicants sont soit des Carthaginois ou leurs descendants, certains
rfugis Cirta ou en Numidie, aprs 146, soit des Numides fortement puniciss. On
rencontre aussi des Grecs et des Italiens qui ont laiss quelques ddicaces en grec et en
latin.
24 Liconographie des stles reprend les principaux symboles des stles de Carthage (signe
de Tanit, caduce, main droite ouverte, armes, motifs architecturaux, animaux, etc.).
Cependant, sous le rgne de Micipsa, on observe une volution de la facture des stles
avec la rarfaction des symboles. Seuls subsistent dune faon omniprsente le signe dit
de Tanit, avec son anthropomorphisation progressive, le caduce et la main droite.
25 Avec ce sanctuaire, Cirta doit tre considre comme le second foyer religieux punique de
lAfrique du Nord aprs Carthage, et aprs la chute de cette dernire, comme un
conservatoire des rites culturels et de liconographie puniques dans ce que fut lancienne
zone dinfluence punique en Mditerrane occidentale.
26 Il semblerait que le sanctuaire de Baal Hammon, dont la dure dexistence stend de la
fin du IIIe sicle au milieu du Ier sicle, ait t recouvert par celui qui fut consacr plus tard
Saturne, peut-tre au moment de linstallation des compagnons de P. Sittius (46 avant J.-
C).

La fin de Cirta numide


27 Lors des luttes qui opposrent, en Afrique du Nord (49-46), les partisans de Pompe ceux
de Csar, Cirta connut un autre moment prpondrant de son histoire. Juba Ier*, qui avait
pris le parti de Metellus Scipion, vit sa capitale assige par les allis de Csar, P. Sittius et
Bocchus le Jeune*, venus tous deux de Maurtanie, et tombe trs facilement entre leurs
mains, la suite, vraisemblablement, de complicits intrieures. La bataille de Thapsus
scella dfinitivement le sort de la Numidie et de Cirta.
28 En rglant les affaires dAfrique, Csar attribua la partie orientale du royaume de Juba P.
Sittius et ses compagnons, les Sittiani, qui mirent en place, autour de Cirta, une

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principaut qui bnficia pendant quelques temps dune certaine autonomie (46-44). Cirta
prit alors le nom de colonia Cirta Sittianorum (Pline, H.N., V, 22 ; Pomponius Mela,
Chorog., I, 30). Assassin par un prince numide, Arabion, P. Sittius ne vit pas lvolution
administrative de son tat.

Stles puniques du sanctuaire dEI Hofra (Photo Muse du Louvre)

Denier de Juba Ier (Photo Cabinet des Mdailles)

29 Nanmoins, on peut en fixer les limites gographiques. Au nord, il stendait jusqu la


mer Mditerrane sur laquelle donnaient deux ports contrls par les partisans de Sittius,
Rusicade (Skikda) et Chullu (Collo). A louest, il tait spar de la Maurtanie par
lAmpsaga (O. el Kebir et O. Endja) et lest, de lAfrica noua par lUbus (O. Cherf) et une
limite passant bien louest dHippone (Annaba) et que lon a reconnue par une borne

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dans le Massif de lEdough (AAA, f.2, 10 ; ILAlg, I, 134). Au sud, le trac reste incertain car
il traverse les zones de parcours des tribus semi-nomades dsignes alors sous le nom
gnrique de Gtules.
30 A lintrieur de ce territoire, il semble que trs rapidement Cirta ait exerc une autorit
politique sur les autres centres qui en faisaient partie. Ce sont les trois cits importantes
de Rusicade, de Chullu, de Mileu (Mila) et une bonne quinzaine de pagi numides les pagi
cirtensium (Tacite, Ann., III, 74) situs pour la plupart au nord, louest et au sud de
Cirta. Il sagit dArsacal, Caldis, Castellum Fabiatanum, castellum Elefantum, castellum
Zugal, Celtianis, An Makhlouf, Mastar, Phua, Saddar, Sigus, Sila, Subzuar, Thibilis, Tiddis,
Tigisis, Uzelis. Ils sont dimportance ingale la mort de P. Sittius, mais ils seront tous
bien attests sous lempire.
31 Il semble que Cirta et la principaut du condottiere de Csar aient t intgres lAfrica
noua entre 44 et 36 avant J.-C. A cette dernire date, les deux provinces africaines de
Rome passent dfinitivement entre les mains dOctave. Ds cette poque, entre 36 et 27,
Cirta porte le nom de colonia Iulia Cirta. En 26, il semble bien quune dduction de colons
ait t faite par Auguste sur lagerpublicus de Cirta (AE, 1955, 202). A la titulature de la
cit furent ajouts alors les qualificatifs de Iuuenaiis, Honos, Virtus, ainsi quon les voit
apparatre sur le revers des monnaies mises par un certain P. Sittius Mugonianus
(Mazard, Corpus, n 532) et sur les inscriptions (ILAlg, II, 626 = CIL, 7071).

Formation et organisation de la contributio cirtenne


32 Ds 26 avant notre re, Cirta et son territoire ont t administrs par des duouiri (ILAlg, II,
800, 4226), puis par des quattuoruiri (Mazard, Corpus, n 530-535). Mais entre la fin du
rgne de Nron et la fin du Ier sicle de notre re, ce cadre administratif romain
traditionnel a t modifi par ladoption dinstitutions nouvelles qui ne sont connues,
pour lessentiel, que par des inscriptions.

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Le territoire de Sittius et la Confdration cirtenne (carte de F. Bertrandy)

33 Ce nouveau schma sinscrit dans la naissance de lassociation entre Cirta et les trois
oppida de Rusicade, Chullu (Pline, H.N., V, 22) et Mileu, ou contributio entre la fin du rgne
dAuguste et lavnement des Flaviens. A partir du rgne de Trajan au plus tt, en relation
avec la cration de la colonie de Cuicul (Djemila), les trois oppida seraient devenus des
colonies nominales ou honoraires associes, Cirta pour former la respublica IIII coloniarum
Cirtensium (ILAlg, II, 10, 34, 798, 4694 ; AE, 1967, 557 ; Ant. Afric, 25, 1989, n 38, p. 164-165).
34 Entre le milieu du Ier sicle et le milieu du IIIe sicle, les magistratures attestes de la
contribution cirtenne sont les suivantes :
- Ldilit qui remonte aux origines mmes de la colonie de Cirta. On en connat une
cinquantaine ; certains diles, dots de la quaestoria potestas, suggreraient quils se
substituaient au questeur proprteur du proconsul dAfrique, au moins jusqu la cration
de la province de Numidie la fin du IIe sicle.
- La questure, fonction essentiellement municipale, qui noccupe pas de place dtermine
lintrieur du cursus municipal cirten.
- La prfecture pro triumuiris, propre Cirta, permettait le remplacement des triumvirs
empchs, absents ou dcds, dans les pagi dpendant de Cirta.
- Le triumvirat, pour lequel on connat prs de quarante mentions, tait lun des sommets
de la carrire. Les triumvirs taient chargs dappliquer les dcisions de lordo cirten et
ils ont donc succd aux duoviri.
- La prfecture iure dicundo, pour laquelle plus de vingt magistrats connus ont t
recenss, donnait au prfet la charge de reprsenter et dexercer la juridiction en leur
nom dans les trois cits contribues Cirta. Elle pouvait tre valable pour une, deux ou
trois cits la fois et si, en gnral, elle tait exerce aprs le triumvirat, elle a pu ltre
avant ou plus tard, par exemple, aprs la quinquennalit.
- La quinquennalit, ou parfois triumvirat quinquennal, est revtue aprs le triumvirat.

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On connat une quinzaine de quinquennales dont le rle tait de rviser tous les cinq ans
lalbum dcurional de la contributio.
-La prfecture de la Jeunesse des Cirtens, qui semble avoir t le couronnement de la
carrire dun magistrat cirten, nest connue que par trois inscriptions. Elle est mettre
en relation avec les collges de iuuenes qui ont fleuri notamment en Italie, en Campanie et
parfois en Afrique (Mactar, Salda). La titulature complte de Cirta, colonia Iulia Iuuenalis
Honoris et Virtutis Cirta, contient un lment qui pourrait rappeler ce lien entre les iuuenes
de Campanie et la Iuuentus de Cirta laquelle sidentifiaient les Sittiani et leurs
descendants.
35 En place avant la fin du Ier sicle de notre re, le cursus honorum de Cirta illustre le profond
particularisme des institutions de la colonie et leur longvit peu commune en Afrique
lintrieur du cadre administratif romain. Il tmoigne ainsi du souci de bien grer un
territoire trs anciennement romanis depuis limplantation des Sittiani, cest--dire, non
seulement sa capitale Cirta, mais aussi les trois cits qui lui sont associes et les pagi, dont
les castella sont les chefs-lieux.
36 Ds le rgne des Svres, cependant, sont perceptibles des vellits dautonomie de
certains pagi, qui font apparatre dans leur titulature le terme de respublica, tels Celtianis,
Sigus, Thibilis, Tiddis, dont les magistri voient leur pouvoirs saccrotre avec laediliciae iuris
dictionis (ILAlg, II, 2095-2096).
37 La crise politique et militaire de lEmpire entre 235 et 283 entrane la dislocation
progressive de la contributio cirtenne (CIL, 8210 de Mileu), dont la dissolution a t
certainement prononce sous les rgnes de Valrien et de Gallien, ou de Gallien seul,
entre 253 et 268. On a mme a voulu voir son dmantlement dfinitif comme faisant
partie des grandes rformes administratives de Diocltien. Les trois colonies associes,
ainsi que des castella (ex. Thibilis), sont devenus indpendants de Cirta.
38 Durant tout le Haut empire, Cirta a connu une relle prosprit qui sest traduite par de
nombreuses constructions, fruits de lvergtisme de ses notables. On le voit au montant
des summae honorariae, verses aprs llection aux magistratures de la cit et qui vient en
importance, en Afrique du Nord, tout de suite aprs celui de Carthage.
39 Parmi les divinits du panthon grco-romain vnres Cirta, il faut faire une mention
particulire Caelestis, la pardre de Saturne, qui porte le surnom de Sittiana (ILAlg, II, 804,
807), honore peut-tre ds lpoque de la colonia Cirta Sittianorum. Mercure, dont on a
retrouv le lieu de culte au bord du Rhumel, en amont des gorges, de nombreuses
inscriptions mentionnant un collge trs actif et des ddicaces en son nom, tient
galement une place de choix (ILAlg, II, 489-498).

Le rayonnement de Cirta sous le Haut empire


40 A partir de la fin du Ier sicle, Cirta et la contributio cirtenne ont fourni lEmpire un
certain nombre dillustres personnages de lordre snatorial qui uvrrent dans le
domaine politique, administratif et militaire aux toutes premires charges.
41 Ce sont Q. Aurelius Pactumeius Fronto, premier consul ex Africa (ILAlg, II, 644) sous
Vespasien, originaire de Cirta mme ; les gnraux Q. Lollius Urbicus, btisseur du mur
dAntonin en Bretagne et prfet de la ville vers 150 ; P. Iulius Geminius Marcianus, Q.
Antistius Adventus dont le frre, L. Antistius Burrus, fut consul en 180, gendre de Marc
Aurle et beau-frre de Commode.

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P. Pactumeius Clemens, tout comme M. Postumius Festus, furent des jurisconsultes


rputs sous Hadrien et Antonin ; C. Arrius Antoninus le fut aussi sous Marc Aurle.
Mais lenfant le plus clbre de Cirta reste M. Cornlius Fronto Fronton qui fut le
prcepteur de Marc Aurle et de Lucius Verus avec lesquels, ainsi quen tmoigne la
correspondance de Fronton, ont subsist des liens trs affectueux, au del de leur
avnement la tte de lempire.
42 On doit admettre que linfluence de Fronton a t dterminante pour favoriser
directement ou indirectement lavancement des membres de certaines familles
snatoriales cirtennes, sans prjuger toutefois de leurs talents. Il est responsable de la
cration, sous les rgnes dAntonin et de Marc Aurele, dun parti cirten sinon
africain la cour impriale et sa position privilgie a largement contribu au
rayonnement de Cirta et de son territoire pendant le milieu du IIe sicle.
43 Toutefois le dclin de cette influence cirtenne commence avec la disparition de Fronton
(entre 170 et 175) et saccentue avec llimination par Commode dun certain nombre de
Cirtens clbres (L. Antistius Burrus, C. Arrius Antoninus).
On voquera enfin le Cirten Q. Caecilius Natalis, lun des protagonistes, paen obstin, de
lOctauius de Minucius Felix, probablement pre du clbre magistrat, M. Caecilius Natalis,
qui avait construit un arc triomphal lentre de Cirta (ILAlg, II, 674-678).

Cirta aprs la dissolution de la contributio


44 Son histoire reste mal connue. A la suite des rformes de Diocltien, Cirta se trouve tre la
capitale de la Numidia cirtensis, dirige par un praeses, tel C. Valerius Antoninus en 305-306
(ILAlg, II, 31). Mais un peu plus tard, elle fut assige et mise sac par lusurpateur L.
Domitius Alexander (308) (ILAlg, II, 508), vicaire en Afrique du prfet du Prtoire, avant de
se voir dfait par Maxence en 311. Cirta fut restaure et embellie par Constantin qui lui
donna son nouveau nom Constantina (Aurelius Victor, de caes., XL, 28), tout en conservant
lethnique cirtensis dans sa nouvelle titulature : ciuitas Constantina cirtensium (Code thod.,
XII, 1, 29). Elle devint alors la capitale de la province de Numidia Constantina (ILAlg, II,
619-620) la tte de laquelle se trouvait un consularis.
45 Si le christianisme est probablement install Cirta ds le dbut du IIIe sicle, les
premiers tmoignages chrtiens datent du milieu de ce sicle. En 256, un certain Crescens
est le premier vque connu Cirta (Concile de Carthage, ap. Hartel, dit. de Cyprien,
p. 441, n 8). Sous Valerien, les premiers martyrs, le diacre Jacques, le lecteur Marien et
leurs compagnons y furent emprisonns, en 259, avant dtre transfrs Lambse o ils
furent excuts. Leurs noms et le souvenir de leur martyre sont gravs sur un rocher au
bord du Rhumel, quelques mtres de lentre sud des gorges (ILAlg, II, 1937).
46 La communaut chrtienne de Cirta subit les perscutions gnrales de Diocltien. Un
procs verbal du 19 mai 303 relate la saisie des Livres Saints et dobjets du culte et la
confiscation du lieu de ses runions par un curateur de la ville, Munatius Felix, et ses
assesseurs. Ce nest quaprs lavnement de Constantin que les chrtiens de Cirta
recouvrrent leurs biens et leur lieu de culte.

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Cirta 12

Les vestiges romains


47 Du fait de la continuit urbaine sur le site mme de la ville de Constantine, ils ont presque
tous disparu et ceux qui avaient survcu travers les sicles ont t dfinitivement rass
pendant les premiers temps de la colonisation.
Grce aux rcits et aux descriptions de quelques voyageurs (Temple et Falbe, Ravoisi,
Delamare), mais surtout grce aux nombreuses inscriptions retrouves Cirta mme, il
est possible de se faire une ide de la parure monumentale de lancienne capitale de la
Numidie.
A la Kasbah, se trouvait lemplacement du Capitole qui comprenait deux temples
priptres dont ne subsistait, en 1837, que la partie infrieure. Il abritait une statue de
Jupiter en argent (ILAlg, II, 483).
Il ne reste rien des arcs qui ornaient la ville, prs du Capitole (ILAlg, II, 683) ou de celui de
M. Caecilius Natalis, dat du dbut du IIIe sicle, peut-tre situ de lentre de la cit, en
venant du Koudiat Aty, ou du tetrapyle construit par le comte Avitianus vers 360 (ILAlg,
624).
48 Lapprovisionnement en eau de la ville tait assure par un aqueduc, long de 35
kilomtres, qui partait de la source de Ras el An Bou Merzoug, au sud de Cirta. Il
traversait le Rhumel au moyen dun siphon pour aboutir dans de vastes citernes
construites sur la colline du Koudiat Aty. Un autre aqueduc recueillait les eaux de la
colline de Sidi Mabrouk, 1800 mtres lest du centre de Cirta. Il reste une pile du pont
qui supportait laqueduc, en amont du pont dEl Kantara.
49 Peu de vestiges subsistent des citernes de Cirta. De celles du Koudiat Aty partaient des
tuyaux en terre cuite, dun diamtre intrieur de 10 centimtres, portant les estampilles
aux noms des habitants des localits o elles avaient t fabriques : Auzurenses,
Gemellenenses, Mileuitani, Tidditani, Uzelitani (ILAlg, II, 773-777).
Il reste quelques gros massifs de blocage, au sud-est de Constantine, en avant de Bab
Djabia (la porte des rservoirs ), appartenant des citernes et surtout les grandes
citernes du Capitole, encore en usage, dune capacit de 30 000 m3 environ, qui
recueillaient les eaux venues de Sidi Mabrouk.
50 On connat lexistence de thermes seulement par linscription de C. Arrius Pacatus, date
du dbut du IIe sicle (ILAlg., II, 615). Quelques rares vestiges subsistaient encore la fin du
XIXe sicle.
Un clbre pont romain, restaur en 1792 par Salah Bey, sest croul dfinitivement en
1857 : il nen reste que des piles et deux arcades de ltage infrieur. On ignore
lemplacement exact de lamphithtre mentionn par une inscription dpoque
svrienne (ILAlg., II, 560).
De la parure ornementale des difices publics et des demeures particulires il ne subsiste
que fort peu de choses.
Une villa, incompltement mise au jour au sud de Constantine en 1842, a livr une
mosaque, conserve aujourdhui au muse du Louvre, dont le tableau central reprsente
le triomphe de Neptune et dAmphitrite. Date de la Ttrachie, elle ornait une vaste salle
entoure de cubicula. Dautres mosaques ont t dgages, mais elles ont t dtruites ou
ont disparu (Gsell, Monuments, II, p. 104-105).

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Cirta 13

51 Plus rcemment a t dcouverte la mosaque dite aux nageurs (aujourdhui au muse


de Cirta), figurant dans un rectangle, un bouclier dcaills dont le centre est occup par
un aigle aux ailes ployes. De part et dautre du rectangle se trouvent deux panneaux,
lun avec deux nageurs affronts, lautre avec des proues de navires chargs darmes. Elle
provient dun quartier dhabitations, lextrieur de Cirta, proximit de la sortie nord
des gorges du Rhumel. Cette mosaque, unique dans la production africaine, qui
appartenait peut-tre une villa suburbaine numide, remonte au milieu du Ier sicle
avant J.-C.
52 Les ncropoles de Cirta ont t pilles, celle du Koudiat Aty tout particulirement. On
mentionnera seulement lhypoge de lorfvre Praecilius, dcouvert en 1855 et
aujourdhui de nouveau enfoui, qui comprenait diverses salles et un arcosolium dans lequel
tait plac un sarcophage avec lpitaphe (ILAlg., II, 820). Il disposait de pavements de
mosaques et, dans la chambre funraire, de parois peintes.
53 On a retrouv encore les restes dun pribole ou portique, dot de niches (zothecae), ainsi
que le mentionne des inscriptions (ILAlg., II, 557, 629, 671), situ proximit du forum.
54 Les difices chrtiens nous sont connus par les textes du ive sicle. Une glise trois nefs
avait t tablie sur le sous-bassement du grand temple du Capitole, en utilisant une
partie des murs de la cella et en changeant lorientation du monument. Cette glise
remonte lpoque byzantine .
La basilique construite par Constantin, avant 330, tait tombe entre les mains des
donatistes et lempereur avait fait don aux catholiques dun immeuble lui appartenant.
Le muse de Cirta (anciennement G. Mercier) rassemble, dans une certaine mesure, les
dcouvertes faites dans la ville depuis les annes 1870. On y trouve, en particulier, les
stles votives du sanctuaire dEl Hofra, mises au jour par A. Berthier, un certain nombre
dinscriptions latines faisant tat de la contributio cirtenne (galement dans le square
derrire le Muse), des dcouvertes faites Tiddis (cramique, numismatiques, stles),
une statuaire de laquelle merge une victoire en bronze, trouve en 1955, proximit du
Capitole, qui appartenait vraisemblablement au nymphe attenant et la mosaque dite
aux nageurs .

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Mots-cls : Antiquit, Ville

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