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Kim MacQuarrie

los ltimos das


de los incas

Traduccin
Ana Momplet

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ndice

Cronologa ................................................................................ 13
Prlogo ..................................................................................... 17

1. El descubrimiento ............................................................. 23
2. Varios centenares de empresarios bien armados .................. 32
3. Supernova de los Andes .................................................... 56
4. Cuando dos imperios chocan ............................................ 74
5. Una sala llena de oro ......................................................... 106
6. Rquiem por un rey ......................................................... 139
7. El rey marioneta ............................................................... 159
8. Preludio de una rebelin ................................................... 186
9. La gran rebelin ................................................................ 213
10. Muerte en los Andes ......................................................... 250
11. El regreso del conquistador tuerto ..................................... 280
12. En tierra de antis ............................................................... 300
13. Vilcabamba: capital mundial de la guerrilla ........................ 326
14. El ltimo Pizarro ............................................................... 353
15. La ltima resistencia inca ................................................... 376
16. En busca de la ciudad perdida de los incas ......................... 402
17. Vilcabamba redescubierta .................................................. 437

Eplogo. Machu Picchu, Vilcabamba y la bsqueda de las


ciudades perdidas de los Andes .......................................... 465
Agradecimientos ......................................................................... 491
Notas ....................................................................................... 493
Lista de mapas ........................................................................... 525
Bibliografa ................................................................................ 527

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mapa de paul pugliese

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mapa de paul pugliese

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prlogo

Hace casi quinientos aos, unos ciento sesenta y ocho espaoles acom-
paados de esclavos africanos e indgenas llegaban al actual Per. No
tardaron en chocar, como un inmenso meteorito, con un imperio inca
de ms de diez millones de efectivos, dejando restos de su enfrenta-
miento esparcidos por todo el continente. De hecho, quien visita Per
en nuestros das todava puede ver por todas partes las consecuencias de
aquella colisin: en la diferencia entre la oscura tez de los ms desfavo-
recidos, frente a la tez plida comn entre la lite peruana, casi siempre
acompaada de aristocrticos apellidos espaoles; en la silueta salpicada
de agujas de las catedrales e iglesias espaolas; o en la presencia de reses y
ovejas importadas y gentes de ascendencia espaola y africana. Otro re-
cordatorio significativo es la lengua dominante en Per, conocida como
castellano, cuyo nombre deriva del gentilicio del antiguo reino espa-
ol de Castilla. De hecho, el violento impacto de la conquista espaola
que cort de raz un imperio con noventa aos de historia todava
resuena por cada una de las capas que constituyen la sociedad peruana,
ya est asentada en la costa, en lo alto de los Andes, o incluso entre el
puado de tribus indgenas que siguen movindose aisladas por la parte
alta del Amazonas.
Sin embargo, determinar qu ocurri exactamente antes y durante
la conquista espaola no es tarea fcil. Muchos de los testigos presencia-
les murieron durante los propios acontecimientos, y slo unos cuantos
supervivientes dejaron documentos de lo ocurrido lgicamente, la
mayora fueron redactados por espaoles. Los espaoles alfabetizados
que llegaron a Per (en el siglo xvi, slo un treinta por ciento saba
leer y escribir) trajeron consigo el alfabeto, un instrumento poderoso y
cuidadosamente afilado, inventado en Egipto ms de tres mil aos antes.

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Por su parte, los incas mantenan el hilo de sus historias a travs de rela-
tos orales especializados, genealogas y, posiblemente, por medio de los
quipus cuerdas con nudos minuciosamente atados y coloreados que
registraban datos numricos utilizados tambin como recordatorios.
Sin embargo, poco despus de la conquista, el arte de leer quipus se
perdi, los historiadores murieron o fueron asesinados, y la historia inca
se fue desvaneciendo con cada nueva generacin.
El dicho que reza la historia est escrita por los vencedores se
aplic tanto a los incas como a los espaoles. Al fin y al cabo, los pri-
meros haban creado un imperio de cuatro mil kilmetros de longitud,
sometiendo a casi todos los pueblos que lo habitaban. Como muchas
potencias imperiales, su historia tenda a justificar y glorificar las con-
quistas y a sus gobernantes, al tiempo que menospreciaba a los lderes
enemigos. As explicaron a los espaoles que ellos, los incas, haban
llevado la civilizacin a la regin y que sus conquistas estaban inspiradas
y sancionadas por los dioses. Sin embargo, no era sa la verdad: antes de
los incas hubo ms de mil aos de reinos e imperios distintos. Por tanto,
la historia oral inca era una combinacin de hechos, mitos, religin y
propaganda. Hasta en el seno de la propia lite inca, frecuentemen-
te dividida en linajes en continuo conflicto, las historias podan variar.
Como consecuencia de ello, los cronistas espaoles documentaron ms
de cincuenta variantes de la historia inca, dependiendo de la fuente en
la que se basaran.
El relato de lo que realmente ocurri durante la conquista tambin
est sesgado por la mera disparidad de lo que ha llegado a nuestras ma-
nos: si bien hoy contamos con unos treinta documentos espaoles de la
poca acerca de varios acontecimientos que tuvieron lugar durante los
primeros cincuenta aos de la fase inicial de la conquista, slo tenemos
tres crnicas indgenas o pseudo-indgenas de relevancia del mismo pe-
rodo (las de Titu Cusi, Felipe Huamn Poma de Ayala y el Inca Gar-
cilaso). Sin embargo, ninguna de estas crnicas fue escrita por un autor
nativo que hubiese presenciado los acontecimientos durante los crucia-
les cinco primeros aos de la conquista. De hecho, una de las fuentes
ms antiguas un documento dictado por el emperador inca Titu Cusi
para los visitantes espaoles data de 1570, casi cuarenta aos despus
de la captura de su to abuelo, el emperador Atahualpa. De esta forma,

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al intentar desentraar quin hizo qu y a quin, el lector moderno


se encuentra con una relato histrico inevitablemente parcial: por una
parte, tenemos un montn de cartas e informes espaoles, y por otra,
slo tres crnicas indgenas, de entre las cuales, la ms famosa (la del Inca
Garcilaso de la Vega) fue escrita en Espaa por un mestizo y publicada
ms de cinco dcadas despus de dejar Per.
Dentro de las crnicas espaolas conservadas, hay otro obstcu-
lo que salvar al intentar determinar lo ocurrido: las primeras crnicas
fueron escritas como probanzas o relaciones, documentos redactados en
su mayora con el objetivo de impresionar al monarca. Sus autores, a
menudo humildes notarios convertidos temporalmente en conquistado-
res, eran conscientes de que si sus hazaas sobresalan de alguna forma,
el rey poda concederles favores, recompensas, e incluso una pensin
vitalicia. Por ello, los primeros cronistas de la conquista espaola no in-
tentaron describir necesariamente los acontecimientos como realmente
ocurrieron, sino que tendieron a justificarse y hacerse publicidad ante el
rey. Al mismo tiempo, solan minimizar los esfuerzos de sus camaradas
espaoles (despus de todo, stos buscaban las mismas recompensas que
ellos). Adems, los cronistas espaoles confundan o malinterpretaban
con frecuencia gran parte de la cultura indgena que iban descubriendo,
e ignoraban y/o minimizaban las acciones de los esclavos africanos y
centroamericanos que haban trado consigo, as como la influencia de
sus amantes indgenas. Por ejemplo, el hermano menor de Francisco
Pizarro, Hernando, escribi uno de los primeros relatos de la conquista
una epstola de diecisis pginas dirigida al Consejo de Indias, que
representaba al rey. En su misiva, Hernando slo menciona los logros
de otro espaol entre los 167 que le acompaaban: los de su herma-
no Francisco. Sin embargo, en cuanto estas versiones de lo ocurrido
en Per, escritas a menudo en beneficio propio, salieron a la venta en
Europa se convirtieron en best-sellers. Y en ellas se basaron los primeros
historiadores espaoles para disear sus propias narraciones picas, trans-
mitiendo as las distorsiones de una generacin a otra.
Por lo tanto, el escritor moderno especialmente el autor de na-
rrativa histrica se encuentra ante la necesidad de elegir entre relatos
distintos y a menudo enfrentados, se ve obligado a basarse por defecto
en autores que no son conocidos precisamente por su verosimilitud, a

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traducir manuscritos prolijos y a menudo mal redactados, y a servirse de


fuentes de tercera o cuarta mano, algunas de las cuales nos han llegado
como copias de copias de manuscritos. Hizo realmente el inca Atahual-
pa esto o aquello? Dijo esto a ste o a aquel otro? Nadie puede afirmar-
lo con seguridad. De hecho, muchas de las citas que aparecen en este
manuscrito son recuerdos de escritores que a menudo no redactaron
sus vivencias hasta dcadas despus de que tuvieran lugar los aconteci-
mientos que describen. Por ello, al igual que en la fsica cuntica, slo
podemos aproximarnos a lo que realmente ocurri. Las numerosas citas
incluidas en el libro la mayora de las cuales datan del siglo xvi
deben ser ledas como lo que son, es decir, fragmentos y pedacitos de
vidrio coloreado, a menudo magnficamente pulidos, que ofrecen una
visin slo parcial y frecuentemente distorsionada de un pasado cada vez
ms distante.
Evidentemente, toda historia destaca algunos sucesos, mientras
abrevia, obvia, acorta, extiende e incluso omite otros. Cualquier relato
est necesariamente redactado desde el prisma de una poca y una cul-
tura. As, no es una coincidencia que el relato del historiador americano
William Prescott de 1847, que cuenta cmo Pizarro y un puado de h-
roes espaoles se enfrentaron a la adversidad luchando contra hordas de
brutales salvajes indgenas, reflejara las ideas y las presunciones de la era
victoriana y del Destino Manifiesto americano. No cabe duda de que el
presente estudio tambin refleja las actitudes dominantes de nuestros das.
Todo cuanto puede hacer un historiador, dentro de sus posibilidades y
de su propia poca, es sacar momentneamente a estas figuras desgastadas
Pizarro, Almagro, Atahualpa, Manco Inca y sus contemporneos
de las polvorientas estanteras centenarias, limpiarlas e intentar darles un
nuevo halo de vida para un pblico nuevo, para que puedan volver a
escenificar su breve paso por este mundo. Una vez terminado, el autor
debe devolverlos al polvo con cuidado, hasta que alguien intente crear
una nueva narrativa que los vuelva a resucitar en un futuro no tan le-
jano.
Hace cuatrocientos aos aproximadamente, Felipe Huamn Poma
de Ayala, un nativo de familia noble que viva en el imperio inca, pas
gran parte de su vida escribiendo un manuscrito de ms de mil pginas,
acompaado de cuatrocientos ilustraciones hechas a mano. Poma de

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Ayala esperaba que algn da su obra hiciera que el rey de Espaa rectifi-
cara los abusos de los espaoles en el Per posterior a la conquista. Poma
de Ayala recorri los confines del pas con su voluminoso manuscrito
bajo el brazo, deambulando a travs del naufragio del imperio inca, en-
trevistando a gente, anotando minuciosamente gran parte de lo que oa
en sus pginas, y todo ello procurando que nadie le robara el trabajo de
toda una vida. A la edad de ochenta aos lo termin y envi la nica
copia en un largo viaje en barco rumbo a Espaa. Aparentemente, la
obra jams alcanz su destino o, si lo hizo, nunca lleg a manos del rey.
Lo ms probable es que fuera archivada por algn burcrata de rango
menor y posteriormente cayera en el olvido. Casi trescientos aos ms
tarde, en 1908, un investigador dio con el manuscrito por casualidad en
una biblioteca de Copenhague y, en l, descubri un verdadero filn de
informacin. Algunos de sus dibujos han sido utilizados para ilustrar este
libro. En la carta que acompaaba a la obra, un anciano Poma de Ayala
escribi lo siguiente:

Pasaron muchos das, de hecho muchos aos, evaluando, catalogando y


ordenando los distintos relatos, sin llegar a una conclusin. Finalmente
super mi temor y acomet una tarea a la que haba aspirado durante tanto
tiempo. Busqu iluminacin para la oscuridad de mi entendimiento en
mi propia ceguera e ignorancia. Pues no soy doctor ni estudioso del latn,
como otros en este pas. Pero me atrevo a considerarme la primera per-
sona de raza india capaz de ofrecer un servicio tal a Su Majestad En mi
trabajo siempre he intentado obtener los relatos ms verdicos, aceptando
aquellos que parecan ms sustanciales y confirmados por varias fuentes.
Solamente he registrado los hechos que varias personas han aseverado
como ciertos Su Majestad, por el bien de los cristianos indgenas y
espaoles de Per, le ruego acepte en su bondad de corazn este insigni-
ficante y humilde servicio. Su aceptacin supondra gran felicidad, alivio
y recompensa por todo mi trabajo.

El autor del presente libro, habindose enfrentado con un reto si-


milar aunque mucho menos imponente, slo puede pedir lo mismo.

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1

EL DESCUBRIMIENTO
24 de julio de 1911

El adusto explorador americano Hiram Bingham trep por la empinada


pendiente del bosque de nubes en el flanco oriental de los Andes, y se
par por unos instantes junto al campesino que le haca de gua antes
de quitarse el sombrero fedora de ala ancha para secarse el sudor de la
frente. Carrasco, un sargento del ejrcito peruano, no tard en alcan-
zarles y, sudando dentro de su oscuro uniforme de botones de latn y
bajo su sombrero, se inclin apoyando los brazos en las rodillas para
recuperar el aliento. Bingham haba odo que las viejas ruinas incas se
encontraban en algn lugar mucho ms arriba de donde estaban, casi en
las nubes, pero tambin saba que en esta regin apenas explorada del
sureste peruano los rumores sobre los restos proliferaban tanto como las
bandadas de pequeos loros verdes que a menudo llenaban el aire con
sus chillidos. Sin embargo, este norteamericano de 1,95 de estatura y
77 kilos de peso, estaba bastante convencido de que la ciudad perdida de
los incas que estaba buscando no se encontraba ms adelante. De hecho,
ni siquiera se haba molestado en preparar comida para su expedicin,
pues contaba con hacer un corto trayecto hasta la cumbre que presida
el valle para comprobar las ruinas que all pudiera haber, y volver al
campamento rpidamente. Por ello, cuando empez a seguir a su gua
por la senda, este americano desgarbado de cabello muy corto, moreno
y de rostro delgado, casi asctico, no poda imaginar que en apenas unas
horas fuera a realizar uno de los descubrimientos arqueolgicos ms es-
pectaculares de la historia.
El aire del entorno era hmedo y clido y, al alzar la mirada, com-
probaron que la cumbre de la cresta hacia la que se dirigan estaba toda-
va a trescientos metros, oculta tras pendientes verticales engalanadas con
vegetacin colgante. Sobre la cima, nubes arremolinadas iban ocultando

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y revelando el pico cubierto de selva. El agua de la lluvia recin cada


segua brillando, y de vez en cuando sentan la niebla acaricindoles el
rostro. A los lados del sendero empinado brotaban orqudeas salpicando
vivos toques de violeta, amarillo y ocre. Los hombres se detuvieron
unos instantes a contemplar a un colibr poco ms que un reflejo
de turquesa y azul fluorescente revoloteando y zumbando sobre una
mata de flores para luego desaparecer. Apenas media hora antes, los tres
se haban encontrado con una vbora muerta, con la cabeza aparente-
mente aplastada por una piedra. La habra matado un campesino local?
Su gua slo se encogi de hombros cuando le preguntaron. Bingham
saba que la mordedura de este tipo de serpiente, como muchas otras,
poda paralizar o incluso matar.
Bingham, profesor ayudante de historia y geografa latinoamericana
en la Universidad de Yale, se pas la mano por una de las gruesas bandas
de tela con las que se haba envuelto cuidadosamente las piernas desde la
parte alta de las botas hasta la rodilla para protegerse de las mordeduras
de serpiente. Mientras tanto, el sargento Carrasco, un militar peruano
destinado a esta expedicin, se desabroch el cuello del uniforme. El
gua que caminaba fatigosamente delante suyo, Melchor Arteaga, era
un campesino que viva en una pequea casa en el fondo del valle, ms
de trescientos metros ms abajo. Fue l quien dijo a los dos hombres
que podan encontrar ruinas incas en las cumbres de la montaa. Ar-
teaga llevaba pantalones largos y una vieja chaqueta, tena los pmulos
marcados, pelo oscuro y los ojos aguileos que caracterizaban a sus an-
tepasados los habitantes del imperio inca. Su mejilla derecha dejaba
ver que estaba mascando hojas de coca una especie de estupefaciente
suave de cocana que en su da fuera privilegio de la realeza inca.
Aunque hablaba espaol, se senta ms cmodo en quechua, la antigua
lengua indgena. Bingham no hablaba quechua y se defenda en espaol
con un marcado acento, mientras que el sargento Carrasco dominaba
ambas lenguas.
Cuando se encontraron por primera vez, la vspera de su salida,
Arteaga le haba hablado de Picchu, aunque las palabras eran difciles
de entender pronunciadas en una boca repleta de hojas de coca. La se-
gunda vez son algo parecido a Chu Picchu. Finalmente, el pequeo
campesino asi con firmeza del brazo al americano y, sealando la enor-

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me e imponente cima que se alzaba ante ellos, pronunci dos palabras:


Machu Picchu, que en quechua significa vieja montaa. Arteaga se
volvi y, fijando la mirada en los ojos marrones del americano, dijo:
All arriba en las nubes, en Machu Picchu, all encontrarn las ruinas.
Por el precio de un nuevo y reluciente sol de oro peruano, Arteaga
haba accedido a llevar a Bingham hasta la cumbre. Y ahora, habiendo
ascendido gran parte del flanco de la montaa, los tres hombres miraban
hacia el fondo del valle donde, a lo lejos, se revolvan las aguas del ro
Urubamba, procedentes de los glaciares andinos, con algunos tramos
del color blanco de la espuma y otros prcticamente color turquesa.
Ms adelante, el ro se calmaba y flua hasta desembocar en el Amazo-
nas, cuyo cauce recorra casi cinco mil kilmetros en direccin este,
atravesando el corazn del continente. Ochenta kilmetros al sureste
se encontraba la elevada ciudad andina de Cuzco, antigua capital de los
incas el ombligo y centro de aquel imperio de casi cuatro mil
kilmetros de longitud.
Los incas haban abandonado Cuzco casi cuatrocientos aos antes,
despus de que los espaoles asesinaran a su lder e instalaran a su propio
emperador marioneta en el trono. La mayora de ellos se trasladaron
en masa y viajaron por la parte oriental de los Andes hasta el salvaje
Antisuyu el extremo oriental ms selvtico de su imperio donde
fundaron una nueva capital llamada Vilcabamba. Durante las siguientes
cuatro dcadas, Vilcabamba se convirti en cuartel general de su feroz
guerra de guerrillas contra los espaoles. All sus guerreros aprendieron
a montar los caballos robados a los espaoles, a disparar sus mosquetes, y
recurrieron al apoyo de sus aliados semidesnudos del Amazonas, arma-
dos con arcos y flechas. Bingham haba odo la extraordinaria historia
del pequeo reino rebelde de los incas un ao antes, durante un breve
viaje a Per, pero haba quedado especialmente sorprendido por el he-
cho de que nadie pareca saber qu haba sido de su capital. Ahora, un
ao ms tarde, volva a estar en Per, con la esperanza de ser l quien la
descubriera.
A miles de kilmetros de su casa de Connecticut, y encaramado a
un lado de la cumbre de un bosque de nubes, Bingham no poda evitar
preguntarse si esta expedicin no acabara siendo una prdida de tiem-
po. Dos de sus compaeros de aventura, los americanos Harry Foote y

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William Erving, se haban quedado en el campamento en el fondo del


valle, dejndole solo en su bsqueda. Debieron pensar que los rumores
sobre la existencia de ruinas siempre quedaban en eso: rumores. Tam-
bin saban que a diferencia del agotamiento que ellos sentan, Bingham
siempre pareca tener fuerza para seguir adelante. No slo era el lder
de esta expedicin, tambin la haba planeado, haba elegido a sus siete
componentes y haba conseguido financiacin tras muchos esfuerzos.
De hecho, los fondos que ahora le permitan caminar en busca de una
ciudad inca perdida provenan de la venta de la ltima parcela de terre-
no heredada de su familia en Hawi, unida al compromiso de escribir
a su regreso varios artculos para la revista Harpers, y varias donaciones
de United Fruit Company, The Winchester Arms Company y W. R.
Grace and Company. Pues, aunque estaba casado con una heredera de
la fortuna Tiffany, Bingham no era rico, y jams lo sera.
Hijo nico de un estricto predicador protestante, Hiram Bingham III
creci rodeado de pobreza en Honolulu, Hawi. Indudablemente, estas
carencias de juventud despertaron en l desde nio una determinacin
a ascender en la escala social y econmica de Amrica o, como l deca,
luchar por la grandeza. Hay un episodio de su adolescencia que ilustra
perfectamente cmo acabara abrindose paso por una montaa perua-
na: cuando tena doce aos, Bingham, anegado en lo que consideraba
una vida gris y estricta junto a su padre (donde por la mnima infraccin
se le castigaba con una vara de madera), decidi escaparse de casa con
un amigo. Hiram haba ledo muchos relatos de Horatio Alger y, deba-
tindose entre sus sueos y la posibilidad de ser condenado eternamente
en el infierno, decidi que la mejor manera de huir sera embarcarse
hacia la Amrica continental y all empezar su ascenso hacia la fortuna
y la fama.
Aquella maana, con el corazn desbocado pero intentado parecer
calmado, Bingham sali de casa fingiendo ir hacia clase y, en cuanto se
vio fuera del alcance de su padre, se dirigi directamente al banco. All
sac los 250 dlares que sus padres haban insistido en que fuera aho-
rrando, penique a penique, para poder ir a estudiar al continente algn
da. Compr inmediatamente un billete de barco y ropa nueva, y la me-
ti en una maleta que haba escondida entre un montn de troncos de
madera cerca de su casa. Su plan era llegar hasta Nueva York, conseguir

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un trabajo como repartidor del peridicos, y despus, cuando hubiese


ahorrado lo suficiente, marcharse a frica para convertirse en explo-
rador. Como dira ms adelante la esposa de un vecino de sus padres,
la idea debi de venirle de los libros que lea. Y en efecto, el joven
Bingham era un lector voraz.
Sin embargo, sus planes no tardaron en venirse abajo, aunque no
por culpa suya. Por alguna razn, el barco para el que haba compra-
do pasaje no zarp aquel da y se qued en puerto. Mientras tanto, el
mejor amigo y compaero de escapada de Bingham cuya vida fami-
liar, completamente distinta y feliz, apenas justificaba una empresa tan
drstica se arrepinti y se lo confes todo a su padre, que no tard en
avisar a la familia de Bingham. El padre de Hiram encontr a su hijo
en el puerto al caer la tarde, todava esperando con su maleta en la mano
ante el barco que deba conducirle a travs de los mares hasta alcanzar su
destino. Sorprendentemente, no hubo castigo para Bingham, sino que a
partir de entonces disfrut de ms libertad y espacio. Quizs por ello no
sea de extraar que, veintitrs aos ms tarde, Hiram Bingham se en-
contrara ascendiendo la cara oriental de los Andes y a punto de realizar
uno de los descubrimientos ms espectaculares de la historia mundial.
Poco despus del medioda del 24 de julio de 1911, Bingham y sus
dos compaeros alcanzaron una cumbre ancha y alargada; haba all una
pequea cabaa cubierta con techo de paja ichu marrn, a unos 750 me
tros del fondo del valle. El sitio era impresionante: Bingham tena una
vista de 360 grados de las montaas adyacentes cubiertas de selvas y de
las nubes que enmarcaban la zona. A su izquierda, y unida a la monta-
a, se alzaba el gran cerro de Machu Picchu. A su derecha haba otro
pico el Huayna Picchu o montaa joven que tambin se elevaba
por encima de ellos. En cuanto los tres hombres sudorosos alcanzaron
la cabaa, dos campesinos peruanos, vestidos con los tpicos ponchos
locales de lana de alpaca y sandalias, les dieron la bienvenida con jcaros
rebosantes de agua fresca de la montaa.
Los dos indgenas resultaron ser campesinos que llevaban cuatro
aos cultivando las antiguas terrazas del lugar. En efecto, afirmaron,
haba ruinas un poco ms adelante. Ofrecieron entonces a sus invitados
unas patatas guisadas una de las cinco mil variedades que se calcula
crecen en los Andes, su lugar de origen. Bingham supo que all vi-

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van tres familias que cultivaban maz, patatas, boniatos, caa de azcar,
judas, pimientos, tomates y uva-crispa. Tambin averigu que slo dos
senderos conectaban el mundo civilizado con este puesto de avanzada
en lo alto de la montaa: el que acababan de ascender y otro, ms di-
fcil todava segn los campesinos, que bajaba por el otro lado. Slo
necesitaban ir al fondo del valle una vez al mes, pues era una zona con
manantiales bendecida por su fertilidad. All arriba, a casi 2.500 metros
de altura, con sol y agua abundantes, estas tres familias campesinas no
sentan necesidad del mundo exterior. Mientras beba jcaro tras jcaro
de agua, Bingham tambin debi de pensar que se trataba de un lugar
estratgico para la defensa. Como escribiera ms tarde:

A travs del sargento Carrasco [que traduca del quechua al espaol] supe
que las ruinas estaban un poco ms adelante. En este pas nunca se sabe
si merece la pena dar crdito a este tipo de informacin. Un buen colofn
para cualquier rumor poda ser Puede que nos haya mentido. Por ello,
yo no estaba demasiado ilusionado, ni tampoco tena demasiada prisa por
moverme. Todava haca mucho calor, el agua del manantial estaba fresca
y deliciosa, y el rstico banco de madera, que cubrieron con un suave
poncho de lana en cuanto llegu, pareca realmente cmodo. Adems, la
vista era cautivadora. Tremendos precipicios verdes caan hasta los rpidos
blancos del [ro] Urubamba a nuestros pies. Justo delante, en la parte norte
del valle, haba un inmenso acantilado de granito que se alzaba 600 metros.
A la izquierda estaba el pico solitario de Huayna Picchu, rodeado de pre-
cipicios aparentemente inaccesibles. Haba acantilados rocosos por todas
partes, y ms all, montaas nevadas de miles de metros de altura que se
alzaban entre un velo de nubes.

Despus de descansar un rato, Bingham se puso en pie. Haba apa-


recido un chaval que vesta pantalones rotos, un poncho de alpaca
de colores vivos, sandalias de cuero y un sombrero de ala ancha con
lentejuelas, y los dos hombres le dijeron en quechua que llevara a
Bingham y a Carrasco a las ruinas. Melchor Arteaga, el campesino
que les haba guiado hasta all, decidi quedarse charlando con los dos
campesinos. No tardaron en ponerse en marcha los tres, primero el
nio, seguido por el espigado americano, y Carrasco cerrando el grupo.

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El sueo de Bingham de descubrir una ciudad perdida estaba a punto


de hacerse realidad:

Apenas dejamos la cabaa y rodeamos el promontorio, nos encontramos


con una visin inesperada, una enorme extensin de terrazas maravillo-
samente construidas en piedra, quizs llegaran al centenar, cada una de
decenas de metros de largo y tres metros de alto. De repente, me encon-
tr junto al muro de las ruinas de casas construidas con sillera inca de la
mejor calidad. Era difcil distinguirlas, pues estaban cubiertas de arbustos
y musgo que haban ido creciendo con el paso de los siglos, pero entre la
densa sombra, y escondidos tras matorrales de bamb y parras enredadas,
se vean aqu y all muros de granito blanco cuidadosamente labrado y
dispuesto con exquisitez.

Bingham continuaba:

Sub la inmensa y maravillosa escalera de bloques de granito, pas por una


pampa donde los indios tenan una pequea huerta de verduras, y llegu
hasta un pequeo descampado. All se encontraban las ruinas de dos de las
estructuras ms maravillosas que jams haya visto en Per. No slo estaban
hechas de bellsimo granito blanco veteado: los muros estaban formados
por sillares de dimensiones ciclpeas, tres metros de largo y ms altas que
un hombre. La imagen me dej sin palabras al examinar los sillares ms
grandes de la parte inferior, apenas poda creer lo que vea, y calcul que
deban de pesar de diez a quince toneladas cada uno. Podra alguien creer
lo que haba encontrado?

Bingham tuvo la previsin de llevar consigo una cmara y un tr-


pode por si acaso, y pas el resto de la tarde fotografiando los ancestrales
edificios. Colocaba al sargento Carrasco o al chaval delante de una su-
cesin de esplndidos muros incas, puertas trapezoidales y sillares bella-
mente labrados, y les peda que se quedaran quietos mientras apretaba el
botn del obturador. Las treinta instantneas que tom aquel da fueron
las primeras de las miles que Bingham hara a lo largo de los siguien
tes aos, muchas de las cuales acabaron entre las pginas de la revista
National Geographic, uno de los patrocinadores de las expediciones pos-

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teriores. Apenas una semana despus de salir de Cuzco, Hiram Bingham


haba conseguido el mayor logro de su vida. Pues aunque vivi casi
un lustro ms y lleg a ser senador en Estados Unidos, fue esta breve
ascensin por una montaa desconocida en Per la que le dio la fama
para siempre.
Querida ma, escriba Bingham a su esposa desde el fondo del
valle a la maana siguiente, llegamos anteanoche y montamos la tienda
de 7 x 9 en un agradable rincn que describo ms arriba. Ayer [Harry]
Foote pas el da recogiendo insectos. [William] Erving estuvo reve-
lando [fotografas], y yo sub varios centenares de metros para llegar a
una antigua ciudad inca maravillosa llamada Machu Picchu. Bingham
continuaba: La piedra es tan buena como cualquiera de las de Cuzco!
Es completamente desconocida y dar para una excelente historia. Pre-
tendo volver en breve para quedarme una semana o ms.
Durante los siguientes cuatro aos, Bingham regres a las ruinas de
Machu Picchu dos veces ms, para limpiar, trazar mapas y excavar las
ruinas mientras comparaba lo que iba descubriendo con las descripcio-
nes de la ciudad perdida de Vilcabamba en las viejas crnicas espaolas.
Aunque al principio tuviera sus dudas, Bingham no tard en convencer-
se de que las ruinas de Machu Picchu eran las mismas de la legendaria
ciudad rebelde, y el ltimo refugio de los incas.
En las pginas de sus libros posteriores, Bingham hablaba de Ma-
chu Picchu como la ciudad perdida de los incas, residencia favorita
de sus ltimos emperadores, lugar de templos y palacios construidos en
granito blanco y situados en uno de los rincones ms inaccesibles del
gran can del Urubamba; un santuario al que slo nobles, sacerdotes
y las Vrgenes del Sol tenan acceso. Ellos la llamaban Vilcapampa [Vil-
cabamba]; hoy se conoce como Machu Picchu.
Sin embargo, no todos creyeron que Bingham hubiera descubierto
la ciudad rebelde. Los pocos estudiosos que haban ledo las viejas cr-
nicas espaolas vean contradicciones entre la descripcin de la ciudad
de Vilcabamba de aqullas y las ruinas indiscutiblemente asombrosas
halladas por Bingham. Era la ciudad de Machu Picchu realmente el
ltimo bastin de los incas tal y como apareca en las crnicas? O caba
la posibilidad de que Hiram Bingham que para entonces viajaba por
todo el mundo alardeando de su experiencia en el tema inca hubiera

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cometido un error colosal, y la ciudad rebelde estuviera an por des-


cubrir? Para aquellos estudiosos reticentes, slo haba una manera de
aclararlo: volviendo a las crnicas del siglo xvi para averiguar por qu y
cmo haban creado los incas el mayor enclave de guerrillas que jams
existi en el Nuevo Mundo.

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2

VARIOS CENTENARES DE EMPRESARIOS


BIEN ARMADOS

En los ltimos tiempos del mundo, llegar un momento en que el ocano


deshar sus lazos y surgir una tierra grande, y un navegante como el
que guio a Jasn descubrir un nuevo mundo, y entonces la isla de Thule
dejar de ser el ltimo lmite de la tierra.
Sneca, filsofo romano, escrito en Hesperidium [Espaa]
durante el siglo i d.C.

El 21 de abril de 1536, Sbado Santo, pocos de los 196 espaoles que


se encontraban en la capital inca de Cuzco eran conscientes de que en
las semanas siguientes iban a morir o veran la muerte tan de cerca que
todos y cada uno pedira la absolucin y el perdn por sus pecados, y
encomendaran su alma al Creador. Apenas tres aos despus de que
Francisco Pizarro y sus espaoles hubieran dado garrote al emperador
inca Atahualpa (ah tah HUAL pah) y hubieran tomado gran parte de un
imperio de cuatro mil quinientos kilmetros de longitud y un ejrcito
de diez mil hombres, las cosas empezaban a aclararse para los conquis-
tadores espaoles. En los ltimos aos haban consolidado sus logros,
estableciendo un gobernante inca al que manipulaban cual marioneta,
haban robado a sus mujeres, impuesto su dominio sobre millones de
personas y haban enviado una enorme cantidad de oro y plata incas a
Espaa. Los primeros conquistadores ya eran increblemente ricos el
equivalente a un multimillonario en nuestros das, y aquellos que de-
cidieron quedarse en Per se haban retirado a haciendas extraordinaria-
mente grandes. Los conquistadores se convirtieron en seores feudales,
fundadores de dinastas familiares, y cambiaron la armadura por ropas de

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Los conquistadores Francisco Pizarro y Diego de Almagro viajan hacia


el Nuevo Mundo y Per. Dibujo del artista nativo del siglo xvi
Felipe Huamn Poma de Ayala.

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delicado lino, llamativos sombreros decorados con plumas chillonas, jo-


yera ostentosa y elegantes medias de lino. En Espaa y los reinos euro-
peos, incluso en las islas y posesiones espaolas repartidas por el Caribe,
los conquistadores de Per eran ya figuras legendarias: el mayor sueo
de jvenes y ancianos por igual era estar en la piel de aquellos hombres,
convertidos en distinguidos personajes.
Sin embargo, aquella fresca maana de primavera, las campanas de
bronce de la iglesia que los espaoles haban erigido rpidamente sobre
las grises piedras impecables del Qoricancha, un templo inca del sol a
3.400 metros de altura en la cordillera de los Andes, empezaron a repi-
car sin parar. Las calles de esta ciudad en forma de cuenco y rodeada de
verdes colinas se inundaron de rumores de que el emperador marioneta
inca haba huido y estaba planeando regresar con un inmenso ejrcito
de cientos de miles de indgenas.
Mientras los espaoles salan de sus viviendas e iban armndose
con espadas de acero, dagas, yelmos morriones de dos puntas, lanzas de
tres metros y medio, y ensillaban los caballos, insultaban a los rebeldes
incas llamndoles perros y traidores. El aire era limpio, fresco y
fino, y las herraduras de los caballos resonaban contra el empedrado de
las calles. Sin embargo, una pregunta rondaba por la mente de algunos
de aquellos conquistadores: qu haba ido mal?
En efecto, hasta entonces los espaoles haban disfrutado de un xi-
to tras otro. Cuatro aos antes, en septiembre de 1532, ciento sesenta y
ocho de ellos, liderados por Francisco Pizarro se haban abierto camino
por los Andes 62 a caballo y 106 a pie dejando atrs una flota de
galeones amarrados en las profundas aguas del ocano Pacfico, para
ellos el Mar del Sur. A continuacin, los espaoles subieron a dos mil
quinientos metros de altura y se adentraron en la misma boca del lobo,
el lugar donde el seor del imperio inca, Atahualpa, les esperaba con un
ejrcito que probablemente rondaba los ocho mil soldados.
A estas alturas, Francisco Pizarro ya era un terrateniente relativa-
mente adinerado de cincuenta y cuatro aos que viva en Panam, con
treinta aos de experiencia luchando contra los indgenas. Espigado, vi-
goroso y lleno de energa, con sus mejillas huesudas y su fina barba, Pi-
zarro poda parecer don Quijote, aunque ste an tardara setenta y tres
aos en ser creado. Mediocre jinete (pues hasta los ltimos momentos

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de su vida, siempre prefiri luchar a pie), Pizarro tambin era reservado,


taciturno, valiente, firme, ambicioso, astuto, eficiente, diplomtico y
como la mayora de los conquistadores capaz de actuar con la bru-
talidad que las circunstancias requiriesen.
Para bien o para mal, Pizarro creci en su adorada Extremadura,1
una regin humilde, rural y atrasada al oeste de Espaa, cubierta de rido
matorral mediterrneo y abandonada cual isla sin salida al mar en medio
de un pas relativamente pobre que apenas dejaba atrs la Edad Media
sin ser todava una nacin. La regin era famosa por sus habitantes poco
comunicativos y parsimoniosos, hombres que demostraban pocas emo-
ciones y conocidos por su rudeza y la misma falta de comprensin en la
que se haban criado.
De este material tan rudo estaban hechos Pizarro y buena parte de
sus compaeros conquistadores. Por ejemplo, Vasco Nez de Balboa,
descubridor del ocano Pacfico, era oriundo de Extremadura, como
tambin Juan Ponce de Len, descubridor de Florida. Hernando de
Soto, avezado explorador que acabara abrindose paso en lo que hoy
son Florida, Alabama, Georgia, Arkansas y Mississippi, tambin era
extremeo. Hasta Hernn Corts, reciente conquistador del imperio
azteca en Mxico, se cri a menos de setenta kilmetros de su compa-
triota y era primo segundo de Francisco Pizarro.2 Resulta cuanto menos
sorprendente que los conquistadores de dos de los imperios indgenas
ms poderosos del Nuevo Mundo crecieran a pocos kilmetros de dis-
tancia.
La ciudad donde naci y creci Pizarro, Trujillo, apenas tena mil
vecinos con plenos derechos y estaba dividida en tres partes que se co-
rrespondan con el nivel social de sus habitantes. La parte amurallada de
la villa, estaba en lo alto de una colina con vistas al campo. All se en-
contraban las torres donde vivan los caballeros y la baja nobleza, con sus

1
En el momento de la conquista, Extremadura perteneca al reino de Castilla,
nacin que acabara convirtindose en Espaa tras la gradual amalgama de los rei-
nos de Castilla y Aragn. Extremadura, que actualmente comprende las provincias
de Cceres y Badajoz, sigue siendo una de las regiones ms pobres de Espaa.
2
Corts era primo segundo de Francisco Pizarro por parte de su madre, Ca-
talina Pizarro Altamirano.

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escudos de armas o linajes ostentosamente dispuestos sobre la entrada.


En este barrio viva el padre de Pizarro con su familia. La segunda zona
de la ciudad giraba en torno a la plaza, situada en un terreno llano al pie de
la colina. All residan mercaderes, notarios y artesanos, aunque, con el
paso del tiempo, cada vez se fueron instalando ms integrantes de la no-
bleza, incluido el padre de Francisco, ocupando espacios distinguidos de
la plaza. La ltima seccin de la ciudad se hallaba en la periferia, junto a
los caminos que llevaban hacia los campos. Conocidos peyorativamen-
te como los arrabales, una connotacin que combinaba el concepto de
suburbios con barriadas, albergaban a los campesinos y artesanos que
vivan en casas completamente apartadas fsica y socialmente del centro
de la ciudad. Francisco Pizarro creci en el seno de la periferia de esta
localidad rural sumamente estratificada, pero fiel reflejo de la sociedad
espaola en general, y lo hizo junto a su madre, una criada comn. La
gente proveniente de los arrabales era conocida como arrabaleros, un
apelativo destinado a gente sin educacin o, en el uso moderno, al-
guien que ha crecido en la parte equivocada del camino. ste fue el
estigma social contra el que luch Pizarro desde mucho antes de zarpar
hacia el Nuevo Mundo.
Sin embargo, Pizarro no slo estaba estigmatizado por haber cre-
cido en el arrabal, sino tambin por el hecho de que su padre nunca se
casara con su madre. Esto implicaba que probablemente no heredara
nada de su patrimonio (aun siendo el mayor de cuatro hermanos) pero,
ante todo, significaba que era hijo ilegtimo y por tanto sera visto como
un ciudadano de segunda durante el resto de sus das. Adems, Francisco
recibi muy poca educacin por no decir ninguna y seguira sien-
do analfabeto durante toda su vida.
Pizarro slo tena quince aos (y Corts ocho) cuando Coln re-
gres de su primer viaje a travs del ocano sin explorar, en 1493. Al
anunciar el supuesto descubrimiento de una nueva ruta hacia las Indias,
Coln escribi una carta a un oficial de alto rango describiendo su tra-
vesa, misiva que no tard en ser publicada y se convirti inmediata-
mente en un best-seller de la poca.
Es probable que Pizarro escuchara el fantstico relato de Coln, bien
por encontrarse entre el vido auditorio al que fue ledo, o porque la
historia fue pasando de boca en boca. Sea como fuere, era un relato ex-

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traordinario, una historia tan suculenta como la ficcin, y hablaba nada


menos que del descubrimiento de un mundo extico donde la riqueza
era literalmente como fruta madura, al alcance de la mano, e inserta en
un entorno parecido al Jardn del Edn. Al igual que las populares nove-
las que haban empezado a circular desde la invencin de la imprenta dos
dcadas antes, la Carta de Coln golpe Europa como un rayo.

Yo fall muy muchas islas pobladas de gente sin nmero, y dellas todas he
tomado posesin por Sus Altezas [el rey Fernando y la reina Isabel] con
pregn y uandera rreal estendida, y non me fue contradicho La gente
desta isla [La Espaola, en la actualidad Hait y la Repblica Dominicana]
y de todas las otras que he fallado y aya hauido noticia, andan todos des-
nudos, hombres y mujeres, as como sus madres los paren... Ellos, de cosa
que tengan, pidindogela, iams dizen de no; conuidan la persona con ello
y muestran tanto amor que daran los corazones y quiereen sea cosa de ua-
lor, quieren sea de poco precio, luego por qualquier cosica de qualquiera
manera que sea que se le d por ello sean contentos
Pueden ver Sus Altezas que yo les dar [a los reyes] oro quan-
to ouieren menester especiara y algodn y almsttica y ligunleo
[aloe] y esclauos, quantos mandaran cargar. Y creo haber fallado ruyba-
ruo y canela, otras mil cosas de sustancia fallar Esto es harto y eterno
Dios nuestro Seor, el qual a todos aquellos que andan su camino victoria
de cosas que parecen imposibles. Y sta sealadamente fue la una dar
gracias solemnes a la Sancta Trinidad con muchas oraciones solemnes, por
el tanto enxalamiento que haurn en tornndose tantos pueblos a nuestra
sancta f, y despus por los bienes temporales que no solamente a la Espa-
a, mas todos los christianos ternn aqu refrigerio y ganancia.
Fecha en la carauela [La Nia], sobre las islas de Canarias, a 15 de
febrero de 1493
El Almirante

Evidentemente, el entusiasta informe de Coln desatara la imagi-


nacin adolescente de Francisco Pizarro. Ya era consciente de que su
futuro en la Pennsula se presentaba bastante sombro, y el mundo que
Coln describa debi de insinuarle una abundancia de oportunidades
que el suyo propio nunca le ofrecera.

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A finales del siglo xv, y tras varios siglos de existencia, el sistema de


clases estaba fuertemente arraigado en el reino de Espaa. Los duques,
seores, marqueses y condes asentados en lo ms alto de la escala social
eran propietarios de inmensas fincas donde trabajaban los campesinos.
Slo ellos disfrutaban de los privilegios y el prestigio que los reinos espa-
oles ofrecan a finales del siglo xv. Aquellos que ocupaban los escalones
inferiores campesinos, artesanos y, en general, todo aquel que tuviera
un oficio manual solan permanecer en las mismas condiciones socia-
les en las que nacieron. En los reinos de Espaa, como en otros lugares
de Europa, haba poco margen para ascender dentro de la sociedad. Si
una persona naca pobre, analfabeta y sin linaje familiar, podra ver tan
claro como un gegrafo entenda los mapas que Coln traz, que slo
haba dos vas de acceso a la lite: mediante el matrimonio con una per-
sona de las clases altas (lo cual era bastante inusual) o destacando en una
exitosa campaa militar.
Por ello, es bastante comprensible que en 1502, a la edad de veinti-
cuatro aos, Francisco Pizarro, pobre, sin educacin ni ttulos, decidiera
embarcarse en una nave para zarpar de Espaa hacia las Indias las islas
que Coln declaraba haber localizado en Asia (por aquel entonces co-
nocida como las Indias) y habitadas por indgenas. La flota era la
mayor que haba cruzado el Atlntico hasta la fecha; llevaba 2.500 hom-
bres y gran cantidad de caballos, cerdos y otros animales. En realidad, su
destino era el mismo lugar que el propio Coln describiera nueve aos
antes: La Espaola. En cuanto el barco en el que viajaba Pizarro ancl
frente a la frondosa isla baada por aguas de color turquesa, una pequea
embarcacin cargada de espaoles sali a darles la bienvenida e informar
a la ilusionada tripulacin: Habis llegado en buen momento [pues]
va a haber una guerra contra los indios y podremos capturar muchos
esclavos. Estas nuevas, recordaba un joven pasajero, Bartolom de las
Casas, generaron gran algaraba en el barco.3

3
En aquel momento, nadie saba que entre la tripulacin haba dos hom-
bres absolutamente opuestos en carcter: Francisco Pizarro, de veinticuatro aos,
y Bartolom de las Casas, de dieciocho. El primero acabara conquistando un im-
perio de diez millones habitantes y repartiendo a la poblacin indgena entre sus

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Aunque no sabemos con certeza si Pizarro particip en aquella


guerra contra los indgenas, s hay constancia de que en 1509 siete
aos despus de su llegada el extremeo haba alcanzado el grado de
teniente dentro del ejrcito local del gobernador, Nicols de Ovando,
un grupo reducido y poco integrado que actuaba frecuentemente para
apaciguar las rebeliones nativas. Si bien no conocemos cules eran
las responsabilidades exactas de Pizarro, no cabe duda de que estaba a las
rdenes de un gobernador que en cierto momento apres a ochenta y
cuatro jefes indgenas y les mand asesinar salvajemente, con el nico
propsito de recordar a los habitantes de la isla que deban hacer lo que
se les deca.
Hacia 1509, mientras la poblacin indgena de La Espaola y otras
islas cercanas iba quedando diezmada debido a la esclavizacin (en 1510
empezaron a llegar los primeros esclavos de frica para compensar la
rpida desaparicin de poblacin nativa en el Caribe), Pizarro decidi
marchar al recin conquistado territorio continental de Amrica Central.
Era un nuevo intento por seguir los pasos de Coln, que haba alcanzado
las costas de Honduras y Panam en su cuarto y ltimo viaje entre 1502
y 1504.4 En 1513, a la edad de treinta y cinco aos, su imparable ascenso
profesional le llev a acompaar como lugarteniente a Vasco Nez de
Balboa en una expedicin que atraves las selvas del Istmo de Panam y
acab descubriendo el ocano Pacfico. Al ver a Balboa introducirse en
las aguas del vasto ocano tomando posesin en nombre de los reyes es-

compatriotas espaoles como si fuera ganado. De las Casas se orden sacerdote y


acab convirtindose en uno de los grandes defensores de la poblacin indgena
en el Nuevo Mundo durante la conquista. De hecho, su influencia sobre Carlos
V result tan importante, que se introdujeron leyes para proteger a los indgenas
que en ltima instancia llevaron a uno de los hermanos de Pizarro, Gonzalo, a la
muerte y destruyeron el poder de esta familia en Per. Llegaron a conocerse? Es
difcil decirlo con toda seguridad, pero con poco ms de mil habitantes en la isla, y
la mayora de ellos viviendo en la capital, Santo Domingo, es bastante probable que
estos dos hombres, cuyo destino y carcter pronto habran de enfrentarse, cuanto
menos se cruzaran por la calle.
4
Coln muri en Valladolid en 1506, a la edad de cincuenta y cuatro aos,
cuando Pizarro ya estaba en el Nuevo Mundo. Falleci en un relativo anonimato
y convencido de que haba descubierto una nueva ruta a Asia.

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paoles, Pizarro debi de pensar que se encontraba en la misma posicin


que Coln unos aos antes, pues estaba explorando tierras que ningn
europeo haba pisado. Y aquello slo era el principio.
La llegada de la expedicin a la inmensidad del ocano fue muy
distinta al retrato que la pintura barroca hizo de los hechos, donde
nobles y apuestos espaoles se adentraban en el Pacfico blandiendo
coloridos estandartes ante la mirada llena de admiracin de los indge-
nas desnudos en retirada. Desde un principio, la expedicin del Istmo
fue cuestin de pura y dura economa. En realidad, el descubrimiento
del Pacfico por parte de Nez de Balboa y Pizarro fue consecuencia
de una campaa militar emprendida con la idea encontrar a una tribu
indgena que supuestamente tena gran cantidad de oro en su poder.
Aquel mismo ao, lejos de all, el espaol Ponce de Len haba des-
cubierto un territorio que llam Florida durante una expedicin para
capturar esclavos en las islas de las Bahamas. Por medio de la trata de
esclavos y los saqueos, los espaoles estaban descubriendo cada vez ms
Nuevo Mundo.
Ante el fracaso de su campaa en pos de oro, Balboa y Pizarro em-
prendieron el regreso con las manos vacas a travs de las selvas infestadas
de mosquitos y adoptaron medios cada vez ms brutales. Por el camino,
Balboa captur a varios jefes indgenas y les exigi que indicaran dnde
se encontraba el oro. Cuando los jefes respondieron que no saban de
la existencia del mismo, Balboa les hizo torturar y, despus de volver a
intentar sonsacarles informacin sin xito, les mat. Seis aos despus,
en enero de 1519, el propio Balboa sera detenido y decapitado como
consecuencia de una lucha de poderes con el nuevo gobernador espa-
ol. Pizarro, antiguo lugarteniente de Balboa, fue quien le arrest.
En 1521, Francisco Pizarro se haba convertido a sus cuarenta y cua-
tro aos en uno de los terratenientes ms importantes de la nueva ciudad
de Panam, con residencia en la costa que baaba el mismo ocano que
Balboa haba descubierto. Era copropietario de una compaa minera de
oro, y disfrutaba de una encomienda de 150 indios en la isla de Taboga,
en aguas del Pacfico. Aparte de la mano de obra, como encomendero
Pizarro perciba un tributo de los indgenas. La isla tambin tena una
tierra frtil para el cultivo y abundante grava que Pizarro venda como
lastre a barcos de nueva construccin.

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Pero el espaol an no estaba satisfecho. De qu serva tener una


diminuta isla y vivir de 150 indgenas cuando otro compatriota, Hernn
Corts, vecino de la misma Extremadura, acababa de conquistar un im-
perio entero con apenas treinta y cuatro aos? En la Espaa del siglo xvi,
la etapa entre los treinta y los cuarenta y cinco aos era considerada la
flor de la vida de un hombre, es decir, se supona que entre esas edades
los hombres alcanzaban su madurez y disfrutaban de ms energa.
Sin embargo, por entonces Pizarro ya tena cuarenta y cuatro
aos, diez ms que Corts cuando ste empez su conquista del im-
perio azteca, una empresa que le haba llevado tres largos y extenuan-
tes aos. A Pizarro le quedaba un solo ao en la flor de la vida. Evi-
dentemente, para l el dilema resida en si Corts haba encontrado el
nico imperio de lo que se conoca como el Nuevo Mundo o si, por
el contrario, haba otros. De lo que no caba duda era que se le aca-
baba el tiempo. Y puesto que pareca que todo cuanto haba de valor
por el norte y el este ya haba sido descubierto, y dado que el oeste
estaba limitado por un ocano aparentemente inmenso, la nica di-
reccin lgica a seguir en pos de nuevos imperios eran las inexplora-
das regiones del sur.
En 1524, tres aos despus de la conquista de Corts, Pizarro haba
formado una compaa con dos socios, Diego de Almagro otro ex-
tremeo y un financiero local, Hernando de Luque. Los tres seguan
el modelo econmico surgido en Europa, que por entonces se iba ex-
tendiendo por todas las colonias espaolas y el Caribe: el de la sociedad
privada o compaa.
A principios del siglo xvi, Espaa haba salido del feudalismo para
adentrarse gradualmente en una nueva era capitalista. Bajo el feudalis-
mo, todas las actividades econmicas giraban en torno a la hacienda
seorial, propiedad o beneficio concedido por el monarca a cada seor
a cambio de su lealtad. Aparte del seor y su familia, el sacerdote de la
parroquia y algn empleado administrativo, la poblacin de la hacienda
feudal consista en siervos, que trabajaban con las manos y producan las
provisiones con las que vivan el noble y su familia. Era un sistema tan
rgido como simple: el seor y su familia no hacan trabajo fsico y vi-
van en lo alto de la pirmide social, mientras las masas campesinas se
desvivan por sobrevivir en lo ms bajo de la misma.

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Sin embargo, con la llegada de la plvora, los muros del castillo del
seor dejaron de ser inexpugnables y no pudieron seguir protegiendo
a su comitiva de siervos. Poco a poco, stos fueron emigrando hacia
pueblos y ciudades, donde el comercio y la idea de trabajar por un
beneficio haba empezado a florecer. La gente empez a unir fuerzas,
juntando un fondo comn con sus recursos, creando compaas y con-
tratando empleados a cambio de un salario. Los beneficios fueron a parar
a los propietarios, o capitalistas, y todo aquel que estuviera debidamente
capacitado y con los contactos adecuados poda convertirse en empre-
sario. La propia adquisicin de riqueza haba pasado a convertirse en un
incentivo. Por ello, en el siglo xvi, en cuanto un individuo lograba reu
nir una cantidad significativa de riqueza, poda comprar el equivalente
a una hacienda seorial, invertir parte de su riqueza en la adquisicin
de ttulos o linaje para mejorar su estatus social, contratar sirvientes o
incluso comprar algn esclavo morisco o africano. Las personas podan
retirarse a disfrutar de una vida de lujos y dejar todo su capital a sus he-
rederos. Haba surgido un nuevo orden en el mundo.
Aunque el mito popular afirma que los conquistadores eran solda-
dos profesionales enviados y financiados por el monarca espaol con el
propsito de extender su imperio, nada ms alejado de la realidad. De
hecho, los espaoles que adquirieron un pasaje para las embarcaciones
que salan rumbo al Nuevo Mundo eran una muestra muy representati-
va de sus compatriotas espaoles. Eran zapateros, sastres, notarios, car-
pinteros, marineros, comerciantes, herreros, albailes, arrieros, barbe-
ros, boticarios, herradores, e incluso msicos profesionales. Muy pocos
tenan experiencia alguna como soldados profesionales. De hecho, en
Europa ni siquiera haba an ejrcitos profesionales permanentes.
La gran mayora de los espaoles que viajaron al Nuevo Mundo no
lo hicieron contratados por su rey, sino como ciudadanos privados con
la esperanza de adquirir riquezas y una posicin que no lograban conse-
guir en casa. Se embarcaban en expediciones para conquistar el Nuevo
Mundo con el sueo de hacerse ricos, lo cual inevitablemente implicaba
que esperaban encontrar una extensa poblacin nativa a la que despo-
jar de sus riquezas y utilizar como mano de obra para sobrevivir. Cada
grupo de conquistadores iba liderado por un conquistador mayor y ms
experimentado, y estaba compuesto por un grupo muy dispar de hom-

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bres formados en profesiones muy distintas. Nadie reciba retribucin


ni salario por su participacin, sino que lo hacan con la esperanza de
compartir los beneficios adquiridos a travs de la conquista y el pillaje,
segn lo que cada uno hubiera invertido en esa expedicin. As, si un
conquistador se presentaba solamente con su armadura y sus armas, le
corresponda una determinada cantidad del saqueo, cuando ste se pro-
dujera. Pero si ese hombre aportaba adems un caballo, tendra derecho
a una parte mayor en el botn. Cuanto ms invirtiese uno, mayor sera
su parte en el disfrute de los xitos de la expedicin.
En la mayora de viajes de conquista emprendidos en la dcada de
1520, los lderes formaban una compaa por medio de un contrato de-
bidamente certificado ante notario. De este modo, los integrantes de la
expedicin se convertan en una especie de accionistas de la misma. Sin
embargo, a diferencia de las compaas dedicadas a ofrecer servicios o bie-
nes manufacturados, desde un principio eran conscientes de que el plan
econmico de la compaa conquistadora se basaba en el asesinato, la tor-
tura y el saqueo. Por tanto, los conquistadores no eran emisarios-soldado
asalariados del monarca espaol, sino participantes autnomos en un nue-
vo tipo de empresa capitalista. En resumen, eran empresarios armados.
En 1524 Francisco Pizarro tena cuarenta y seis aos, haba formado
una compaa de conquista con el nombre de Compaa del Levante
junto a dos socios, y estaban entrevistando candidatos para participar en
sta, su primera empresa.
Los dos capitanes de la compaa, Pizarro y Almagro, llevaban des-
de 1519 liderando expediciones y haban forjado una slida relacin
empresarial. Ambos eran extremeos y por ello hombres de campo.
Pizarro llev siempre la voz cantante en la sociedad pues tena diez aos
ms de experiencia en las Indias que Almagro, que haba llegado al Nue-
vo Mundo en 1514. No obstante, Almagro tena mucho talento para la
organizacin, y por ello recay sobre sus hombros todo cuanto ataa al
aprovisionamiento para la prxima expedicin. A diferencia de su espi-
gado compatriota, Almagro era bajo y regordete. En palabras de un
cronista espaol, era:

Un hombre de poca estatura, de rasgos desagradables, pero de gran coraje


y resistencia. Era generoso, pero tambin presuntuoso y propenso a alar-

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dear, y en ocasiones dejaba la lengua suelta. Era sensato y, ante todo, tena
gran temor de ofender al monarca Ignoraba las opiniones que muchos
pudieran tener de l Solamente dir que era nacido de familia tan
humilde que poda decirse que su linaje empez y acab con l.

Al igual que Pizarro, Almagro era analfabeto e hijo ilegtimo. Su


madre, soltera, le alej de su padre poco despus de nacer, impidindole
que tuviera ningn contacto con l. Ella desapareci ms tarde, dejando
a Almagro con un to que le pegaba a diario y lleg a encadenarle por
las piernas dentro de una jaula. Cuando logr escapar, Almagro viaj
a Madrid donde por fin encontr a su madre viviendo con otro hom-
bre. Sin embargo, en lugar de darle cobijo como Almagro esperaba, su
madre apenas le mir por una puerta entreabierta y le susurr que no
poda quedarse. A continuacin desapareci unos instantes y volvi para
darle un mendrugo de pan antes de cerrar la puerta. Almagro se haba
quedado solo.
Los detalles de la vida del conquistador despus de ese momento no
estn muy claros, pero se sabe que acab marchando a Toledo, donde
apual y dej gravemente herida a una persona, y de all huy a Sevilla
para evitar las consecuencias. En 1514, vindose en un callejn sin salida
en su propio pas, Diego de Almagro decidi embarcarse, a sus treinta y
nueve aos, en un barco rumbo al Nuevo Mundo, doce aos despus
de que lo hiciera Pizarro. Su destino era Castilla de Oro, tal y como se
llamaba Panam en aquel momento. All conocera a su futuro socio y,
en 1524, diez aos despus de su llegada, Pizarro y l zarparon por fin
con dos embarcaciones, ochenta hombres y cuatro caballos, rumbo al
sur y hacia las regiones sin explorar baadas por las aguas del Mar del
Sur. La Compaa del Levante emprenda la marcha por s sola.

Varios aos antes de su expedicin, corran rumores por la Ciudad de


Panam de la existencia de una tierra legendaria de oro en algn lugar
hacia el sur. En 1522, dos aos antes de que zarparan Pizarro y Almagro,
un conquistador llamado Pascual de Andagoya naveg doscientas millas
siguiendo la costa de lo que acabara conocindose como Colombia (en
honor a Coln) y haba remontado el ro San Juan. Andagoya buscaba

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una tribu rica que crea se llamaba Viru o Biru. El nombre de esta
tribu evolucionara y acabara refirindose a Per, una tierra situada mu-
cho ms al sur, y sede del imperio indgena ms grande que el Nuevo
Mundo jams conoci.
Sin embargo, Andagoya descubri muy poco y regres a Panam
con las manos vacas. Pizarro y Almagro no llegaron mucho ms all, y
slo consiguieron seguir los pasos de Andagoya mientras se enzarzaban
por el camino en escaramuzas con indgenas. En un lugar que los espa-
oles llamaron muy apropiadamente aldea quemada, Almagro qued
ciego de un ojo durante un enfrentamiento. La gente de estas tierras era
hostil y la tierra estril, de modo que Pizarro y su grupo de empresarios
armados volvieron a Panam sin botn alguno que mostrar tras tantos
esfuerzos. El viaje haba durado casi un ao.
Fue en su segunda expedicin al sur, un viaje en dos embarcaciones
tripuladas por 160 hombres y que dur de 1526 a 1528, cuando Pizarro
y Almagro sintieron por primera vez que por fin podan haber dado con
algo. En determinado momento, Almagro regres a Panam con una de
las naves para buscar refuerzos, dejando a Pizarro acampado a orillas del
ro San Juan. Mientras, el otro barco de la expedicin continu rumbo
al sur para seguir explorando. Al poco tiempo, cuando se encontraban
frente a las costas del actual Ecuador, la tripulacin enmudeci al divisar
una vela a lo lejos. Se acercaron y palidecieron al comprobar que se
trataba de una balsa gigante aparejada con velas de algodn maravillosa-
mente tejidas y tripulada por marineros indgenas. Once de los veintids
hombres a bordo saltaron inmediatamente al ocano, y los espaoles
capturaron a los dems. As describieron los exultantes empresarios su
primera impresin del botn tras confiscar los contenidos de la misteriosa
embarcacin:

Llevaban muchas piezas de plata y oro como adornos personales [y


tambin] coronas y diademas, cinturones, brazaletes, armaduras de pierna,
pecheras, pinzas, cascabeles y cuerdas, y sartas de abalorios y rubes, espe-
jos adornados con plata y copas y otros recipientes para beber. Llevaban
muchos mantos de lana y de algodn y otras piezas de ropa ricamente
elaboradas y coloreadas con escarlata, carmes, azul, amarillo, y todos los
colores, y todos trabajados con distintos tipos de bordado [incluidas]

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figuras de pjaros y animales y peces y rboles. Y tenan pequeos pesos


para pesar el oro a la manera romana y haba bolsas de abalorios [llenas
de] piedrecitas de esmeralda y calcedonia y otras joyas y piezas de cristal
y resina. Llevaban todo esto para intercambiarlo por conchas de pescado
para hacer collares blancos y de color coral, y llevaban un barco casi lleno
de todas estas cosas.5

Esta embarcacin fue la primera prueba real de que verdaderamente


exista un reino indgena en algn lugar cercano. El barco espaol no
tard en volver a por Pizarro, con el cargamento de bienes saqueados
bien estibado en la bodega. Con Pizarro de nuevo a bordo, la expe-
dicin retom la navegacin rumbo al sur. Anclaron junto a una isla
cubierta de selva que llamaron Gallo, a la altura de lo que hoy es el ex-
tremo suroccidental de Colombia, y en sus costas atestadas de mosquitos
acamparon Pizarro y sus hombres a la espera de que llegara Almagro de
Panam con las provisiones que tan desesperadamente necesitaban.
Sin embargo, conforme menguaban las reservas del barco, los espa-
oles empezaron a enfermar y, uno por uno, fueron muriendo. Cuando
ya moran tres o cuatro al da, la moral de los expedicionarios toc fon-
do. Comprensiblemente, los marineros queran volver a Panam. Pero
Pizarro, como uno de los ejecutivos de una expedicin que acababa de
encontrar pruebas de la existencia de un reino posiblemente rico, per-
maneca inasequible al desaliento. Tena cincuenta y cinco aos cumpli-
dos, y le haba costado un cuarto de siglo de esfuerzos conseguir dirigir
una expedicin en la que poda llevarse la mejor parte de los beneficios.
Como comentaran numerosos cronistas posteriores, Pizarro sola ser
parco en palabras, pero de acciones rotundas. Sin embargo, cuando es-
taba suficientemente motivado, nunca fallaba a la hora de pronunciar un
discurso impactante. De este modo, cuando por fin llegaron los barcos
de apoyo y sus hombres se disponan a abandonar la empresa y regresar a

5
No cabe duda de que las conchas a las que alude son las spondyllus. Se trata de
conchas bivalvas de tonos rosados sumamente valoradas y utilizadas como ofrendas
durante todo el imperio inca, pero que slo se encontraban en las aguas tropicales
de las costas de Ecuador.

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Panam, se dice que Pizarro, vestido con ropas harapientas, desenfund


su espada movido por la frustracin, traz con la punta afilada una larga
raya en la arena y se dirigi dramticamente a sus famlicos hombres:

Caballeros, esta lnea significa el trabajo, el hambre, la sed, el cansan-


cio, las heridas, la enfermedad y todos los peligros que debemos afrontar
en esta conquista, hasta que la vida termine. Que aquellos que tienen el
valor de afrontar y superar los peligros de esta heroica hazaa crucen la
lnea en seal de su resolucin y como testimonio de que sern mis fieles
compaeros. Y quienes se sientan indignos de tal reto regresen a Panam;
pues no quiero forzar a nadie. Confo en Dios y en que, por su gloria y
honor, Su Eterna Majestad ayudar a aquellos que permanezcan conmigo,
aunque sean pocos, y que no echemos en falta a quienes nos abandonen.

Slo trece hombres cruzaron la lnea, optando arriesgar su vida y su


destino junto a Pizarro; ms tarde pasaran a la historia como Los trece
caballeros de la Isla del Gallo. El resto de espaoles decidi volver a
Panam y abandonar la bsqueda de Biru.
Pizarro y el reducido grupo de expedicionarios que quedaba en el
barco zarparon por la costa rumbo al sur, en direccin a lugares jams
explorados por ningn europeo. Era una costa tropical y frondosa, de
rboles gruesos, manglares, monos ruidosos y selvas impenetrables. Bajo
el barco, en las profundidades, corra la corriente de Humboldt, que
asciende por la costa sudamericana desde la an desconocida Antrtida.
La selva y los mosquitos empezaban a desaparecer segn avanzaban,
cuando, a la altura del norte del actual Per, divisaron aquello que Piza-
rro y el tuerto Almagro haban estado buscando y soando durante aos:
una ciudad indgena con ms de un millar de edificios, calles anchas y lo
que parecan ser barcos atracados en un puerto. Corra el ao 1528, y
para aquel puado de espaoles famlicos y desaliados que llevaba ms
de un ao viajando, por fin haba llegado el momento de tener contac-
to real con el imperio inca.
Nada ms anclarse a cierta distancia de tierra, los espaoles vieron
salir de la costa una docena de balsas. Pizarro saba que era imposible
conquistar una ciudad tan grande con tan pocos efectivos. Tendra que
recurrir a la diplomacia para saber ms sobre qu y a quines haban en-

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contrado. Conforme se acercaban las balsas, los espaoles se abrocharon


las armaduras y prepararon sus armas para la batalla. Seran hostiles o
amistosos los indgenas? Habra ms ciudades? Tendran oro? Era sta
simplemente una ciudad-estado o parte de un reino mayor?
Uno se puede imaginar el alivio que debi sentir Pizarro al ver que
las balsas venan no slo con talante amistoso, sino cargadas de presentes
de comida, incluida una curiosa variedad de cordero (carne de llama),
frutas exticas, pescados extraos, jcaros de agua y otros recipientes
llenos de un lquido de sabor cido que hoy se conoce como chicha y
que pronto descubriran que era una especie de cerveza. Uno de los
indgenas que subi al barco espaol pareca una figura respetada por el
resto; iba bastante bien vestido con una tnica de algodn estampada y
tena los lbulos de las orejas muy alargados y perforados con tacos de
madera, algo que ninguno de los otros luca.
Aunque los espaoles no lo saban, poda tratarse de un noble inca o
del jefe de una tribu local, en ambos casos figuras importantes de la lite
gobernante. A partir de entonces, se referiran a ellos como orejones, por
los grandes discos simblicos que llevaban en los lbulos de las orejas
y que denotaban una posicin privilegiada. Aquel orejn en concreto
haba venido a averiguar qu haca la embarcacin espaola en sus aguas
y quines eran estos hombres extraos y barbudos (los habitantes del
imperio inca, como la mayora de los indgenas de las Amricas, tenan
muy poco vello facial). A pesar de ser incapaz de comunicarse con ellos
ms all de los gestos, el orejn result tan inquisitivo que dej a los
espaoles asombrados, sirvindose de gestos para preguntar de dnde
venan, de qu tierra procedan y qu estaban buscando. El noble inca
examin cuidadosamente el barco, estudiando su equipamiento y, por
lo que los espaoles pudieron entender, preparando alguna especie de
informe para su seor, un gran rey llamado Huayna Cpac que, segn l,
viva en algn lugar en el interior. El veterano Pizarro, que llevaba apre-
sando, esclavizando, asesinando y torturando indgenas desde que pis el
Nuevo Mundo, hizo todo cuanto pudo para esconder la verdadera na-
turaleza de su misin y averiguar todo lo posible sobre aquella gente por
medio de una falsa amabilidad y diplomacia. A cambio de los presentes
de los indgenas, Pizarro ofreci al orejn un cerdo y una cerda, cuatro
gallinas europeas y un gallo, junto a un hacha de hierro, lo cual pareci

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agradarle sobremanera, mostrando tanta admiracin como si le hubieran


dado cien veces su peso en oro. Cuando el orejn se dispona a vol-
ver a tierra, Pizarro orden a dos de sus hombres que le acompaaran
Alonso de Molina y un esclavo negro, el primer europeo y el primer
africano en pisar lo que hoy llamamos Per.6 En cuanto Molina y el
esclavo llegaron a tierra, se convirtieron en celebridades. Los emociona-
dos habitantes de la ciudad, cuyo nombre era Tumbez, tal y como ave-
riguaron los espaoles posteriormente, salieron en masa para contemplar
maravillados el extrao barco y a sus dos exticos visitantes:

Llegaron todos a ver la puerca y el verraco y las gallinas, holgndose de


or cantar al gallo. Pero todo no era nada para el espanto que hacan con
el negro: como lo vean negro, mirbanlo, hacindolo lavar para ver si su
negrura era color o confeccin puesta; mas l, echando sus dientes blancos
de fuera, se rea; y allegaban unos a verlo y luego otros, tanto que aun
no le daban lugar de lo dejar comer andbase, de unos en otros que lo
queran mirar como cosa tan nueva y por ellos no vista.

Mientras tanto el espaol, Alonso de Molina aparentemente


intimidado al verse cara a cara con una civilizacin indgena avanza-
da, recibi un trato bastante parecido por parte de la emocionada
multitud. Despus de todo, estos dos hombres eran para el siglo xvi lo
que los astronautas de nuestros das: emisarios de una civilizacin leja-
na y extraa.

Al otro espaol mirbanlo cmo tena barbas y era blanco; preguntbanle


muchas cosas, mas no entenda ninguna; los nios, los viejos y las mujeres,

6
Cuatro aos antes, en 1524, un aventurero portugus llamado Aleixo Gar-
ca haba conducido a un grupo de dos mil guerreros indgenas guaranes hasta
adentrarse en la esquina suroriental del imperio inca y saquear varias localidades
incas situadas en la actual Bolivia. Los incas repelieron el avance de los invasores
y volvieron a fortificar la frontera con una cadena de fortalezas. Garca muri en
el ro Paraguay en 1525, apenas un ao despus de su asalto al imperio inca y tres
aos antes de que Pizarro y su pequeo ejrcito de hombres desembarcaran en el
extremo noroccidental del actual Per.

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todos, con grande alegra los miraban. Vio Alonso de Molina muchos
edificios y cosas que ver en Tmbez acequias de agua, muchas semen-
teras y frutas y algunas ovejas [llamas]. Venan a hablar con l muchas
indias muy hermosas y galanas, vestidas a su modo, todas le daban frutas y
de lo que tenan, para que llevasen al navo; y preguntbanle por seas
que dnde iban y de dnde venan y l responda de la misma manera. Y
entre aquellas indias que le hablaron estaba una muy hermosa y djole que
se quedase con ellos y que le daran por mujer una de ellas, la que l qui-
siese Y como [Molina] lleg al navo, iba tan espantado de lo que haba
visto, que no contaba nada. Dijo que las casas eran de piedra y que antes
que hablase con el seor, paso por tres puertas donde haba porteros que
las guardaban, y que se servan con vasos de plata y de oro.

Ms tarde, Pizarro envi otra expedicin para verificar lo que Mo-


lina y el negro le haban contado, y segn ellos vieron

cntaros de plata y estar labrando a muchos plateros; y que por algunas pa-
redes del templo haba planchas de oro y plata; y las mujeres que llamaban
del Sol, que eran muy hermosas. Locos estaban de placer los espaoles
en or tantas cosas; esperaban en Dios de gozar de su parte de ello.

Pizarro y sus hombres prosiguieron con su exploracin de la costa


con el barco cargado de alimentos frescos y agua. A la altura de lo que
hoy se conoce como Cabo Blanco, en el noroeste de Per, Pizarro de
sembarc en una canoa. All, contempl la costa irregular hacia un lado
y otro, y dirigindose a sus hombres, dijo: Sedme testigos cmo tomo
posesin en esta tierra con todo lo dems que se ha descubierto por no-
sotros, por el emperador nuestro seor y por la corona real de Castilla!.
A partir de aquel momento, para los espaoles que escucharon las
palabras de Pizarro, Biru que pronto se convertira en Per per-
teneca al emperador espaol, que viva a casi veinte mil kilmetros de
distancia. Treinta y cinco aos antes, en 1493, el papa Alejandro VI un
espaol ascendido al pontificado a base de sobornos haba emitido
una bula papal por la cual se le adjudicaban a la corona espaola todos
los territorios a ms de 370 leguas al oeste del archipilago de Cabo
Verde. Esto implicaba que cualquier territorio por descubrir al este de

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aquella lnea imaginaria pertenecera a Portugal, la otra gran potencia


martima europea de la poca, y de ese modo le correspondi Brasil.
Con slo pronunciarse el papa, la corona espaola haba recibido una
concesin divina legndole una inmensa regin de tierras y gentes an
por descubrir. Segn la bula, los habitantes de este nuevo mundo ya
eran sbditos del monarca espaol; y slo quedaba localizarles y comu-
nicrselo.
La reina Isabel de Castilla haba ratificado el acuerdo en 1501: los
indios del Nuevo Mundo eran sus sbditos y vasallos. Por ello, en
cuanto fueran localizados, estos indgenas deban ser informados de que
deban sus tributos y derechos a los monarcas espaoles. Cualquiera
que se negara a someterse a lo que el mismo Dios haba ordenado sera,
por definicin, un rebelde o un combatiente desleal. Esta idea sur-
gira una y otra vez a lo largo de la conquista de Per, hasta la cada del
ltimo emperador inca.
La expedicin de Pizarro haba resultado exitosa, por lo que a l
concerna. Llevaban a bordo unas criaturas conocidas como llamas que
los espaoles jams haban visto y que les recordaban a las escenas bbli-
cas en grabados donde aparecan camellos. Tambin llevaban delicados
objetos de alfarera y recipientes de metal indgenas, prendas minucio-
samente tejidas y hechas de algodn o con un material desconocido
que los indios llamaban alpaca, y hasta dos nios indgenas, que fueron
bautizados como Felipillo y Martinillo. Los espaoles haban pedido
permiso para llevarles consigo con la idea de formarles como intrpretes
para prximos viajes. Por fin, Pizarro tena una prueba definitiva de lo
que pareca ser la periferia de un rico imperio indgena.
Sin embargo, el conquistador segua preocupado, pues era cons-
ciente de que en cuanto llegasen a Panam, empezaran a correr rumo-
res de lo que haban visto y otros espaoles querran embarcarse hacia el
sur y arrebatarle una conquista potencialmente lucrativa. Slo poda ha-
cer una cosa: volver a Espaa y solicitar a los reyes el derecho exclusivo
de conquistar y saquear lo que pareca un reino indgena intacto. Si no
lo haca, alguna sociedad de pillaje improvisada podra adelantrsele. As
pues, dej a Almagro en Panam preparando su siguiente viaje, cruz el
Istmo y se embarc en un buque rumbo al pas que no haba pisado en
treinta aos, Espaa.

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Francisco Pizarro lleg a la ciudad amurallada de Sevilla a mediados de


1528. El rey Fernando y la reina Isabel, que haban patrocinado a Co-
ln, haban muerto ms de doce aos antes, y su nieto Carlos ocupaba
el trono en aquel momento. Pizarro se dirigi rpidamente a Toledo,
donde solicit una audiencia con el rey. Haban pasado casi tres dcadas
desde que aquel pauprrimo Pizarro partiera a sus veinticuatro aos ha-
cia el Nuevo Mundo en busca de fortuna. Ahora volva con tres dcadas
de experiencia explorando y conquistando, adems de haber participado
en el descubrimiento del ocano Pacfico y haber navegado ms al sur
que cualquier otro europeo por la costa del desconocido Mar del Sur.
Habiendo trado consigo varias llamas, joyera, ropa, una pequea can-
tidad de oro y a dos nios amerindios que iban aprendiendo espaol a
velocidad de vrtigo, Pizarro estaba a punto de sacar su as de la manga:
el haber descubierto un imperio indgena llamado Per, desconocido
hasta el momento.
Sin embargo, no tard en darse cuenta de que no era el nico conquis-
tador que trataba de influir sobre el rey. Hernn Corts haba conquista
do el imperio azteca siete aos antes y, a sus cuarenta y tres aos, acababa
de deslumbrar a la corte con una cortejo de tesoros que habran rivalizado
con los de Alejandro Magno. Corts era un verdadero artista y haba
trado consigo cuarenta amerindios nativos, incluidos tres hijos de Moc-
tezuma seor azteca cuyo imperio haba conquistado y que haba
cado en la lucha. Junto a ellos, Corts haba presentado malabaristas,
bailarines, acrbatas, enanos y jorobados indgenas, vestidos con fabulo-
sos tocados de plumas y capas, abanicos, escudos, espejos de obsidiana,
turquesa, jade, plata, oro, e incluso un armadillo, una zarigeya y una
manada de jaguares gruidores, todo ello completamente desconocido
para el pblico espaol.
La espectacular demostracin tuvo el efecto deseado. Aunque Cor-
ts se haba arriesgado al conquistar el imperio azteca sin autorizacin
oficial, Carlos V obvi su osada y, maravillado ante todo lo que le
haban mostrado, honr al gran conquistador invitndole a sentarse a
su lado. A continuacin, el rey le otorg el ttulo de marqus, le nom-
br capitn general de Mxico, le cedi propiedades y 23.000 vasallos
aztecas y el ocho por ciento de todos los beneficios futuros de sus con-
quistas. De este modo, con apenas un golpe de cetro real, Corts se

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convirti oficialmente en uno de los hombres ms ricos y famosos de


Europa. Una vez concedido el patrocinio real, el conquistador de Mxi-
co tambin estara a salvo de la ambicin de otros espaoles.
Con la visita de Corts todava reciente, Carlos V recibi a Pizarro
amablemente. Aunque hubiera tardado treinta aos, haba mejorado su
posicin en el mundo, pues quien empezara como un simple campesino
en Extremadura se encontraba ante uno de los gobernantes ms podero-
sos de Europa. A punto de ser coronado emperador del Sacro Imperio Ro-
mano, Carlos V no slo era monarca de los reinos de Espaa, sino tam-
bin de los Pases Bajos, parte de lo que hoy conocemos como Alemania
y Austria, los reinos de las dos Sicilias, un sinfn de islas en el Caribe, el
Istmo de Panam y Mxico, recin conquistado por Corts. Pizarro hizo
sacar las llamas, los ropajes, los recipientes y la alfarera indgena y otros
bienes que haba trado ante el rey y su corte, y luego pas a describir
lo que l y sus hombres haban visto en esta parte recin descubierta del
mundo: la organizada ciudad de Tumbez, sus edificios y habitantes, la
piedra magnficamente labrada y, especialmente, la decoracin de muros
interiores con deslumbrantes paneles de oro. A pesar de su fama de hom-
bre taciturno, el conquistador debi de hacer una buena presentacin,
pues en julio de 1529, mientras el rey iba de camino a su coronacin, la
reina Isabel firm una capitulacin, o licencia real, otorgando a Pizarro el
derecho exclusivo a conquistar la tierra inexplorada de Per. Ahora bien,
lo hizo estipulando claramente lo que se esperaba del de Trujillo:

Por quanto vos el capitn Francisco Piarro, con el deseo que teneis de nos
servir, querrades continuar la dicha conquista e poblacin a vuestra costa
e misin, sin que en ningund tiempo seamos obligados a vos pagar ni sa-
tisfazer los gastos que en ello fiziredes, ms de lo que en esta capitulacin
vos fuere otorgado. E me suplicastes e pedistes por merced vos mandase
encomendar la conquista de las dichas tierras, e vos concediese e otorgase
las mercedes, y con las condiciones que de suso sern contenidas. Sobre lo
qual Yo mand tomar con vos el asiento e capitulacin siguiente:
Primeramente, doy licencia e facultad a vos, para que por Nos, en
nuestro nombre e de la Corona real de Castilla, podais continuar el dicho
descobrimiento, conquista e poblacin de la dicha provincia del Per,
fasta dozientas leguas de tierra por la misma costa.

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54 los ltimos das de los incas

[Y] entendiendo ser complidero al serviio de Dios e nuestro, e por


onrrar vuestra persona e por vos favorescer, prometemos de vos fazer
nuestro govennador e capitn general de toda la dicha provincia del Per
e tierras e pueblos que al presente ay e adelante oviere en todas las dichas
dozientas leguas, por todos los das de vuestra vida, con salario de sete-
cientas y veinte y cinco mili maraveds cada un ao, contados desde el da
que vos hiziredes a la vela destos nuestros Reinos para continuar la dicha
poblain y conquista, los quales vos han de ser pagados de las rentas e de-
rechos a Nos pertenesientes en la dicha tierra que ans aveis de poblar.
Otros, vos fazemos merced de ttulo de nuestro adelantado de la
dicha provinia del Per, e asimismo del oficio de alguazil mayor de ella,
todo ello por los das de vuestra vida.

Era un contrato excelente, tanto o ms de lo que hubiera soado


Pizarro, y fue debidamente certificado ante notario, firmado, sellado
y entregado. Ahora bien, la reina haba dejado bien claro que el con-
quistador se vera prcticamente solo en lo referente a la financiacin
de su expedicin. Como propietarios de la Compaa del Levante, l
y sus socios tendran que buscar fondos para comprar los medios de
produccin con los que llevar a cabo los saqueos en los que su sociedad
estaba especializada. Barcos, artillera, espadas, cuchillos, dagas, lanzas,
caballos, plvora, provisiones todos los avos necesarios para derribar
un imperio indgena tendran que ser suministrados por los propios
conquistadores, del mismo modo que en las expediciones anteriores.
Despus de crear una compaa, de encontrar lo que esperaba fue-
ra un imperio indgena, y tras lograr la concesin de una licencia real,
Pizarro an necesitaba buscar ms ayuda. Lo ms importante en aquel
momento era reunir un grupo de empresarios jvenes, robustos y bien
armados, dispuestos a viajar con l al Nuevo Mundo y seguir sus rde-
nes. No haba mejor lugar para dar con este perfil que Extremadura; y
as, despus de reunirse con el rey, Pizarro se desplaz a su Trujillo natal,
a la bsqueda de una nueva generacin de conquistadores.
No le fue difcil encontrarlos, pues aparentemente todos los j-
venes espaoles queran participar en lo que en aquella poca sera el
equivalente a una O.P.V. (Oferta Pblica de Venta). Quin en esta
regin depauperada de tierra seca y escasas cosechas no estara dispuesto

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a dejarlo todo ante una oportunidad razonable de conseguir riquezas


inmediatas y retirarse a una propiedad enorme en el Nuevo Mundo, o
traerla de vuelta a casa? En Trujillo, Pizarro reclut a sus cuatro herma-
nastros: Hernando, de veintinueve aos; Juan, de dieciocho; Gonzalo,
de diecisiete; y Francisco Martn, de diecisis. Los cinco se convirtieron
pronto en el corazn de la empresa, mantenindose unidos en los aos
que siguieron como una hermandad leal y resistente a las difciles y for-
midables circunstancias que se fueron encontrando.
Segn ciertas fuentes, poco despus de su audiencia en la corte, Pi-
zarro se reuni con Hernn Corts, ya rebosante de ttulos y recompen-
sas. De este modo, las trayectorias de estos dos conquistadores de im-
perios se cruzaron durante un breve momento. Qu se diran en aquel
encuentro? No ha sobrevivido ningn documento que deje constancia
de su conversacin, pero lo ms probable es que el millonario Corts
ofreciera consejo a su compatriota, varios aos mayor que l pero igual-
mente ambicioso, y Pizarro saliera de la reunin an ms decidido a
hacer en Per lo que Corts haba logrado en Mxico.
Por fin, en enero de 1530, Pizarro zarpaba de Sevilla con una pe-
quea flota de aspirantes a conquistadores ninguno de los cuales tena
experiencia en el Nuevo Mundo. Tendran que pasar casi tres aos,
hasta noviembre de 1532, antes de que l y sus hermanos marcharan
finalmente con 163 espaoles por las cumbres de los Andes, sintiendo
cmo el aire se haca cada vez ms fro y cortante, y avanzaran hacia su
aciago encuentro con Atahualpa, el gran seor de Per.

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