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Albert Einstein: 31

LA

Navegante solitario CIENCIA


PARA
TODOS

FSICA

LUIS DE LA PEA
La Ciencia
para Todos
Desde el nacimiento de la coleccin de divulgacin cientfica
del Fondo de Cultura Econmica en 1986, sta ha mantenido
un ritmo siempre ascendente que ha superado las aspiraciones
de las personas e instituciones que la hicieron posible. Los
cientficos siempre han aportado material, con lo que han
sumado a su trabajo la incursin en un campo nuevo: escribir
de modo que los temas ms complejos y casi inaccesibles pue-
dan ser entendidos por los estudiantes y los lectores sin forma-
cin cientfica.
A los diez aos de este fructfero trabajo se dio un paso ade-
lante, que consisti en abrir la coleccin a los creadores de la
ciencia que se piensa y crea en todos los mbitos de la lengua
espaola y ahora tambin del portugus, razn por la cual
tom el nombre de La Ciencia para Todos.
Del Ro Bravo al Cabo de Hornos y, a travs de la mar
Ocano, a la Pennsula Ibrica, est en marcha un ejrcito
integrado por un vasto nmero de investigadores, cientficos y
tcnicos, que extienden sus actividades por todos los campos
de la ciencia moderna, disciplina que se encuentra en plena
revolucin y que continuamente va cambiando nuestra forma
de pensar y observar cuanto nos rodea.
La internacionalizacin de La Ciencia para Todos no es slo
en extensin sino en profundidad. Es necesario pensar una
ciencia en nuestros idiomas que, de acuerdo con nuestra tra-
dicin humanista, crezca sin olvidar al hombre, que es, en lti-
ma instancia, su fin. Y, en consecuencia, su propsito principal
es poner el pensamiento cientfico en manos de nuestros
jvenes, quienes, al llegar su turno, crearn una ciencia que,
sin desdear a ninguna otra, lleve la impronta de nuestros
pueblos.
ALBERT EINSTEIN:
Navegante solitario
Comit de Seleccin

Dr. Antonio Alonso


Dr. Francisco Bolvar Zapata
Dr. Javier Bracho
Dr. Juan Luis Cifuentes
Dra. Rosalinda Contreras
Dra. Julieta Fierro
Dr. Jorge Flores Valds
Dr. Juan Ramn de la Fuente
Dr. Leopoldo Garca-Coln Schere
Dr. Adolfo Guzmn Arenas
Dr. Gonzalo Halffter
Dr. Jaime Martuscelli
Dra. Isaura Meza
Dr. Jos Luis Moran Lpez
Dr. Hctor Nava Jaimes
Dr. Manuel Peimbert
Dr. Jos Antonio de la Pea
Dr. Ruy Prez Tamayo
Dr. Julio Rubio Oca
Dr. Jos Sarukhn
Dr. Guillermo Sobern
Dr. Elias Trabulse
Luis de la Pea

ALBERT EINSTEIN:
Navegante solitario

la
ciencia/31
para todos
Primera edicin (La Ciencia desde Mxico), 1987
Segunda edicin (La Ciencia para Todos), 1998
Tercera edicin, 2003
Primera edicin electrnica, 2010

Pea, Luis de la
Albert Einstein: navegante solitario / Luis de la Pea. 3a ed. Mxico :
FCE, SEP, CONACyT, 2003.
119 p. : ilus. ; 21 14 cm (Colec. La Ciencia para Todos ; 31)
ISBN 978-968-16-6846-4

1. Einstein, Albert Biografa 2. Fsica 3. Divulgacin cientfica I. Ser. II. t.

LC QE 16 .E5 Dewey 508.2 C569 V.31

Distribucin mundial

D. R. 1987, Fondo de Cultura Econmica


Carretera Picacho-Ajusco, 227; 14738 Mxico, D. F.
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La Ciencia para Todos es proyecto y propiedad del Fondo de Cultura Econmica, al que
pertenecen tambin sus derechos. Se publica con los auspicios de la Secretara de Educacin
Pblica y del Consejo Nacional de Ciencia y Tecnologa.

Se prohbe la reproduccin total o parcial de esta obra, sea cual fuere el medio. Todos los conte-
nidos que se incluyen tales como caractersticas tipogrficas y de diagramacin, textos, grficos,
logotipos, iconos, imgenes, etc. son propiedad exclusiva del Fondo de Cultura Econmica y
estn protegidos por las leyes mexicana e internacionales del copyright o derecho de autor.

ISBN 978-607-16-0343-2 (electrnica)


978-968-16-6846-4 (impresa)

Hecho en Mxico - Made in Mexico


Soy de verdad un "viajero solitario"...
A. EINSTEIN
INTRODUCCIN

Limitar los conocimientos cientficos


a un reducido nmero de personas
debilita el espritu filosfico de un
pueblo y conduce a su debilidad es-
piritual.
A. ElNSTEIN

En este libro se habla de Einstein, de su obra, de su tiem-


po. Es un libro escrito para aquellas personas que por su
edad o sus ocupaciones no han tenido oportunidad de
estudiar la ciencias, pero estn interesadas en saber algo
de ellas. Es un libro sencillo, sobre una de las personali-
dades ms grandes que ha dado la humanidad, que tiene
como intencin ayudar a entender un poco de lo que hizo
este gran hombre sin exigir que se lean pginas y ms
pginas de fsica.
La vida de Einstein fue muy rica y se dio en una poca
llena de acontecimientos histricos: aun sin proponrse-
lo, su inmensa fama lo vinculaba con todo lo que pasaba
a su alrededor. En el curso de su vida y en buena parte
debido a su obra la fsica se transform radicalmente
sera legtimo hablar de una fsica preeinsteiniana y de
una fsica posteinsteiniana; antes de cumplir 30 aos
haba ya hecho descubrimientos y propuesto teoras sor-
prendentes y revolucionarias que van mucho ms all de
9
la teora de la relatividad que es indudablemente la
ms famosa de sus aportaciones. Este hombre, cubierto
de gloria en vida como ningn otro cientfico jams lo ha
sido, se supo mantener sencillo, modesto y solitario y, sin
ser un revolucionario en el sentido social del trmino,
us su fama y su prestigio para luchar contra la tirana, la
injusticia y la explotacin, contra el militarismo y el
armamentismo y por la cooperacin internacional y los
derechos del pueblo judo.
Este pequeo libro ayuda al lector a saber un poco de
todo esto; a aproximarse a su visin racional, objetiva y
progresista del mundo; a conocer de cerca su profunda
necesidad de plena libertad intelectual y, en fin, a aso-
marse a la obra cientfica de Einstein para encontrarlo de
joven proponiendo teoras audaces, inesperadas y revo-
lucionarias y reencontrarlo, ya de viejo, pero tan solo
como antes lo estuvo, tratando de convencer de que las
nuevas teoras que todos admiran son insuficientes e ina-
decuadas. Pensador profundo e incansable, nos dej una
enorme herencia intelectual y moral; conocerla nos acer-
ca a lo mejor que el espritu humano puede dar.

10
I. El joven Einstein

Yo haca lo que me dictaba mi pro-


pia naturaleza.
A. EINSTEIN

UNA PREGUNTA ORIGINAL

A VER: vamos a verlo con ms cuidado se deca el


joven pensativo. Supongamos que puedo correr tan
rpido como se me antojara. Supongamos que corro tan
rpido, que al encender mi lmpara sorda me muevo
junto con la luz que sale de ella, exactamente a su veloci-
dad. Luz y yo viajamos juntos. Qu es lo que veo? Cmo
se ve la luz cuando viaja uno junto con ella?
Si el lector sabe la respuesta o siente que la puede dar
despus de pensarlo un poquito (la pregunta es realmente
inesperada y no es de extraar que lo ponga a pensar), se
puede saltar un par de prrafos con entera libertad. La
luz viaja con una velocidad increble, fantstica: 300 mi-
llones de metros cada segundo. Esto significa que para
viajar un milln de kilmetros, un haz de luz requiere
tan slo de poco ms de 3 segundos; ste es aproximada-
mente el tiempo que usamos para leer la ltima frase (la
del milln de kilmetros), y en ese ratito algn rayo de
11
luz viaj cosa de un milln de kilmetros en algn lugar
del Cosmos.
Por qu la luz viaja en el vaco a esta velocidad y no a
otra es uno de tantos misterios de la fsica contempor-
nea. La velocidad de la luz es un dato experimental y
constituye una de las constantes fundamentales de la fsi-
ca, no calculable mediante teora fsica alguna. Su valor
nos parece fantstico, pero podemos decir que, en alguna
forma al menos, est ajustado a la vez a la escala humana
y a la csmica. Por ejemplo, la luz que la Luna nos
refleja nos llega en tan slo 3 segundos, y la directa del
Sol tarda apenas 8 minutos en alcanzarnos. Pero para
hablar de las distancias entre las estrellas, los astrnomos
usan como patrn la distancia que la luz recorre en un
ao! Podran ustedes representarse esta distancia?
Pero, por qu siempre se habla de que la luz viaja a tal
velocidad? Qu la luz no se puede estar quieta? No: pre-
cisamente, no. La luz, si existe, viaja; y slo si viaja,
existe. Es como las olas del mar; alguien ha visto una
ola quieta en el mar? Y aunque el ejemplo de las olas no
es de todo correcto, s nos permite sentir un poco porque
la luz slo existe en movimiento; como las olas, como el
sonido, la luz es tambin una onda que para existir tiene
que propagarse, que viajar. Pero a diferencia de las olas o
del sonido, que son ondas mecnicas, es decir, vibraciones
o desplazamientos de ida y vuelta de las molculas de las
sustancias, la luz es una onda electromagntica. Esto quie-
re decir que la luz es una onda semejante a las de radio, o
a los rayos X. Todas estas ondas son fenmenos muy com-
plejos, combinacin de efectos elctricos y magnticos
simultneamente, que se pueden dar tanto en los mate-
riales como en el vaco y que podemos imaginarnos como
vibraciones elctricas y magnticas simultneamente, en
tal forma que unas producen las otras y viceversa y as
indefinidamente.
Lo importante aqu es que una onda electromagntica
es imparable, o, ms bien, que si se le detiene desapare-
12
ce.1 Por ejemplo, cuando la luz cae sobre un cuerpo ne-
gro que la absorbe totalmente, simplemente desaparece
como luz; su energa queda atrapada en el cuerpo que la
absorbe, pero no hay ms luz.
La teora de los fenmenos de este tipo es la llama-
da teora electromagntica y fue creada hace ya ms de
cien aos. El fsico escocs James Clerk Maxwell (1831-
1879) fue quien dio a esta teora bsicamente la forma
que tiene hoy; fue el primero en entender que existen las
ondas electromagnticas, que la luz es una de ellas y que
todas estas ondas viajan con la misma velocidad en el va-
co; con todas estas observaciones abri el camino para la
invencin poco tiempo despus del radio y las radioco-
municaciones y para la creacin de una nueva teora de
la ptica-, la ptica fsica. Por todo esto y otros resultados
muy importantes, a Maxwell se le considera justamente
una de las grandes luminarias de la fsica. La teora elec-
tromagntica nos muestra en forma concluyente que una
onda electromagntica no existe en reposo. Pero sobre
estas cosas hablaremos ms adelante.

UNA RESPUESTA AN MS ORIGINAL


Regresemos ahora al problema que se planteaba el joven,
quien se preguntaba qu pasara si suponemos como
es lcito hacer segn la mecnica de Newton que co-
rremos lado a lado de un haz luminoso con la velocidad
de la luz. Como el joven haba estudiado fsica y, ade-
ms, le entusiasmaba, se dio la respuesta de inmediato:
Simplemente esto es imposible. Si fuera posible vera
luz en reposo; pero la luz en reposo no existe. Luego no
lo puede hacer. Pero entonces aqu hay un problema,
1
Ntese la diferencia con las ondas del sonido: s es posible correr al lado del
sonido y lograr que se quede junto a nosotros. Por ejemplo, un avin supersnico
debe evitar que el sonido de sus motores se quede atrapado dentro del avin, pues se
puede destruir por lo intenso de las vibraciones. Para esto, tiene que rebasar muy
rpidamente la velocidad del sonido.

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y de los de verdad! La mecnica me dice que puedo
moverme a la velocidad que yo quiera; la teora electro-
magntica me dice que no puedo correr junto con un
rayo de luz. Luego hay una contradiccin entre la mec-
nica de Newton y la teora electromagntica de Maxwell!
Con este sencillo pero profundo razonamiento nuestro
joven haba llegado a una conclusin asombrosa; las dos
teoras ms importantes que la fsica del siglo XIX cono-
ca, las dos teoras ms importantes de toda la fsica clsi-
ca, estaban en mutua contradiccin! O una o la otra era
correcta, o tal vez ninguna de las dos; pero no podan
serlo las dos.
Lo que tena que concluirse de tan simple razonamien-
to era que algo fundamental en el ncleo mismo de la
fsica estaba mal. Y qu se nos ocurrira si ahora agre-
gamos, como para dramatizar an ms, que nuestro in-
quisitivo joven se planteaba por s y para s mismo esta
interrogativa y llegaba a estas conclusiones cuando tena
no ms de 16 aos y que alrededor de diez aos despus,
de este embrin terico habra de surgir la primera gran
revolucin de la fsica del siglo XX: la teora de la re-
latividad?
La pequea ancdota que acabamos de contar ha sido
tomada de la vida real. Ya muy cerca del final de su vida,
Albert Einstein narr cmo, a fines de 1895 o tal vez prin-
cipios de 1896, cuando viva como husped en casa de
uno de sus profesores suizos Jost Winteler, por quien
Einstein tuvo un sincero afecto en la pequea ciudad
de Aarau, se le ocurri esta idea, hasta la que l trazaba el
origen de la teora de la relatividad. Einstein aprovech
la oportunidad para aadir un comentario de profundo
significado filosfico: "La invencin no es producto del
pensamiento lgico, aun si el producto final est indiso-
lublemente unido a una estructura lgica." La observa-
cin invita a hacer una digresin, pero como ello nos
llevara muy fuera de nuestro tema, la dejamos para otra
oportunidad.
14
LOS EXPERIMENTOS PENSADOS

El mtodo seguido por el joven Einstein para descubrir


la inconsistencia entre las teoras clsicas de la mecnica
y el electromagnetismo puede parecer un tanto sorpren-
dente a algn lector. Cmo puede tomarse en serio un
argumento que parte de suponer cosas tales como un in-
dividuo corriendo a la velocidad de la luz y similares
disparates? Cualquier cosa que se concluya de ah no
tiene sentido. As de simple! Esta argumentacin es err-
nea; se est construyendo lo que se llama un experimento
pensado, es decir, un tren de pensamiento lgico y
consistente en principio con las leyes de la fsica, que
nos permite entender mejor un problema o alcanzar una
conclusin firme, independientemente del hecho, mera-
mente circunstancial e irrevelante, de si lo podemos lle-
var o no a afecto. En la vida real usamos a veces este tipo
de experimentos pensados. Por ejemplo, cuando empe-
zamos un argumento diciendo: "Supon que nos sacra-
mos la lotera y usramos el premio para visitar Japn.
Entonces podramos ver que..." Lo ms probable es que
ni siquiera hayamos comprado billete para la lotera, y
aunque lo tuviramos, que tal vez ni a reintegro llegue-
mos; sin embargo, el argumento no por ello pierde su
valor lgico y si nos sirve para aclarar las ideas, es legti-
mo su uso. Estos experimentos pensados que en la
jerga de los fsicos son con frecuencia llamados gedanke-
nexperiment son de uso muy frecuente en la fsica te-
rica por su utilidad como mecanismo de razonamiento.
Einstein en particular fue autor de varios muy conocidos;
el que hemos usado en nuestra ancdota fue tal vez el
primero que invent y muchos otros fundadores de la
fsica a partir de Galileo han recurrido a ellos para cons-
truir sus argumentos.
Einstein public su primer trabajo sobre la teora de la
relatividad en 1905; tena entonces 26 aos. Haba termi-
nado algunos aos antes sus estudios de fsica en la Es-
15
cuela Superior Tcnica Federal de Zurich (conocida usual-
mente por sus siglas alemanas como ETH) y unas sema-
nas antes haba obtenido su doctorado (con un trabajo
del que tendremos mucho que decir ms adelante); viva
en Berna, casado con la joven matemtica servia Mileva
Maric; haba renunciado a la ciudadana alemana para
adoptar la suiza y trabajaba, no en la Universidad, sino
como experto tcnico de tercera clase en la oficina de
patentes en Berna. Haban pasado diez aos desde su
observacin inicial de la existencia de contradicciones
internas dentro de la fsica clsica y ahora presentaba una
solucin a ellas, inesperada y radical Qu haca este
joven alemn estudianto en Suiza, interesado en la fsica,
pero trabajando de tcnico en una oficina de patentes y no
enseando en la universidad; portador de una ciudada-
na que no era la suya? Y qu importancia e inters
podan tener estos problemas de fsica que le inquietaban
y que empezaba a revolucionar con su singular talento,
su incomparable intuicin fsica y su poderosa capacidad
de anlisis lgico? Tratemos de acercarnos a todo esto
poco a poco, empezando por el principio.

LA FSICA CLSICA
Einstein realiz sus estudios en el Instituto Tecnolgico
de Zurich (el ETH) para obtener diploma como profesor de
fsica entre 1896 y 1900. El diploma le fue otorgado a fines
de julio de 1900; ms adelante tendremos oportunidad de
ver qu cosas importantes para Einstein ocurran en la f-
sica precisamente en esas fechas. Incidentalmente, es co-
mn or decir que Einstein fue un mal estudiante; las
calificaciones que acompaan al diploma muestran lo
contrario.2 Por haber completado sus estudios durante el
2
Las calificaciones finales que constan en el diploma, traducidas de la escala
europea 0-6 (y que se dan entre parntesis) a nuestra escala 0-10 son: 9.2 (5.5) en teora
de funciones; 8.3 (5) en los cursos de fsica terica y fsica experimental, as como en
astronoma; 7.5 (4.5) en el trabajo de diploma.

16
siglo XIX, su formacin qued estrictamente dentro de
lo que se llama la fisica clsica.
La fsica clsica es, a grandes rasgos, la que se elabor
hasta el siglo pasado. Claro est que an hoy puede ha-
cerse, y de hecho se hace, fsica que por su temtica o por
sus mtodos es clsica. La razn de esta clasificacin no
tiene que ver con el calendario, sino que consiste en que,
precisamente con el siglo XX, comenzaron a surgir las
teoras fsicas contemporneas, las que por su carcter
representan una visin nueva del mundo fsico, no slo
no contemplada dentro de la fsica clsica, sino que se
salen de su marco y, en alguna forma que habr que
calificar en el momento oportuno, la superan. La clasifi-
cacin es obviamente arbitraria, pero nos vamos a apegar
a ella. Sin embargo, tambin conviene advertir que para
muchos autores la teora de la relatividad es ya parte de la
fsica clsica, reservndose el trmino de fsica moderna a
la mecnica cuntica de la que hablaremos ms ade-
lante y las teoras vinculadas con ella, como son la
fsica atmica, la nuclear, la de partculas elementales,
etctera.
La fsica clsica consta de las siguientes especialidades,
en trminos generales. El soporte bsico, la teora clsica
ms fundamental, es la mecnica clsica o mecnica new-
toniana; la mecnica newtoniana a su vez consta de gran-
des ramas, como la mecnica de las partculas (cuerpos
que por alguna razn podemos describir como puntitos
en movimiento), la mecnica del cuerpo rgido (como el
trompo, el giroscopio, un bat, etc.), la mecnica de los
fluidos, que da origen a la hidrodinmica y temas afines
(que estudian el comportamiento fsico de lquidos y ga-
ses); la teora de la elasticidad, o de cuerpos deformables,
etc. Estas ramas a su vez con frecuencia dan lugar al
desarrollo de importantes especialidades aplicadas, como
la mecnica celeste, la acstica o muchas otras de la in-
geniera. Adems de la mecnica y sus derivaciones, la
fsica clsica consta de la termodinmica (que en forma
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sencilla podemos definir como la teora del calor y sus
efectos), la ptica (estudio de los fenmenos luminosos)
y, finalmente, la teora de la electricidad y el magnetis-
mo, o, ms brevemente, teora electromagntica.

LA MECNICA CLSICA

La ms antigua de las ramas de la fsica clsica es la


mecnica, aunque conocimientos sueltos de hidrosttica,
etc., se puedan trazar hasta la civilizaciones antiguas (qui-
z el ejemplo que primero se viene a la mente sea el de los
griegos y muy en particular, Arqumedes y su conocida
ley de flotacin).
La mecnica clsica comenz a tomar su forma actual
a partir de la intervencin de Galileo Galilei (1564-1642),
quien la despoj del carcter especulativo que le haba
impreso la escolstica aristotlica (deformando con ello
la esencia misma de las enseanzas aristotlicas origina-
les), para transformarla en una ciencia experimental.
Tan importante es la obra de Galileo al respecto, que con
sus estudios de mecnica no slo desarroll muy conside-
rablemente esta ciencia, sino que estableci un mtodo
general para conocer la naturaleza, el comnmente lla-
mado mtodo cientfico. Este mtodo, en el caso de Gali-
leo, consista, en lo esencial, en la exigencia de recurrir
directamente al experimento para obtener respuestas pre-
feriblemente cuantitativas a las interrogantes planteadas,
en vez de contentarse con consultar lo que al respecto
haba dicho Aristteles, o alguno de sus intrpretes me-
dievales. En forma alguna debe considerarse a Galileo
como el primero o el nico que en su poca concibiera la
necesidad de recurrir al experimento en vez de al dogma
aristotlico para averiguar la verdad. Baste recordar que
enseanzas similares ya las haba propuesto el pensador
ingls Roger Bacon (circa I2\i-circa 1294) ms de tres
siglos antes. Simplemente, Galileo fue el primer fsico
18
que recurre a l sistemticamente como mtodo para cons-
truir las teoras fsicas. Por ejemplo un tanto anlogo a
lo que hemos referido respecto de Einstein a los 17
aos hizo su primera observacin fsica importante, a la
que desde el momento inicial le dio un contenido cuanti-
tativo: el periodo de un pndulo es el mismo, cualquiera
que sea la amplitud de la oscilacin.3 (Aos ms tarde el
astrnomo y fsico holands Christiaan Huygens (1629-
1695) us este principio para construir el reloj de pndu-
lo). Su inters en la observacin como fuente del conoci-
miento lo condujo a la construccin y uso a fondo del
telescopio, lo que le permiti realizar un sinnmero de
descubrimientos de gran trascendencia para el desarrollo
de la astronoma y la mecnica y, en particular, para el
establecimiento definitivo del modelo de Coprnico del
Sistema Solar.
El da de Navidad del ao en que muri Galileo, naci
Newton. Isaac Newton (1642-1727) transform la mec-
nica rudimentaria de su poca en la moderna mecnica
clsica, no slo descubriendo y sistematizando sus leyes
fundamentales (en las tres leyes de Newton), sino inven-
tando simultneamente las matemticas necesarias para
expresar y usar estas leyes. Newton realiz su magistral
proeza intelectual recin egresado de la universidad a los
25 aos de edad y retirado del mundo acadmico en la
finca campestre de la madre, donde se haba acogido hu-
yendo de la peste que asolaba Londres aquellos aos. Ya
hemos mencionado cmo una situacin anloga se dio
tambin en el caso de Einstein. De hecho, entre estas dos
grandes figuras hay notables paralelismos.
3
Un pndulo es simplemente un cuerpo pesado que oscila suspendido de un hilo o
una barra rgida. El periodo (de oscilacin) es el tiempo que necesita el pndulo para
ir y venir una vez. La amplitud (de la oscilacin) se mide por el ngulo mximo que el
pndulo se desva de la vertical, el que debe ser pequeo para que la afirmacin del
texto sea correcta (no ms de 10-12 grados). El lector interesado puede fcilmente
comprobar la observacin de Galileo construyendo un pndulo con una tuerca pesada
o algo similar suspendida de un hilo. Cambiando la longitud del hilo cambiar el
periodo, pero no cambiar modificando el peso de la tuerca ni la amplitud de la
oscilacin.

19
Newton realiz una sntesis terica de singular valor al
demostrar que las leyes de la mecnica que rigen el mo-
vimiento de los cuerpos en el laboratorio, son las mismas
que controlan el movimiento de los planetas alrededor
del Sol; algo as como decir que la mecnica del cielo es
la misma que la de la Tierra. Parece increble que leyes
tan simples como las formuladas por Newton puedan a
la vez describir el comportamiento de una pequea pie-
drecilla y el del gigantesco Jpiter y sus satlites. Este
quiz sea el primer ejemplo conocido por la ciencia, y
seguramente el ms impresionante, de la profunda uni-
dad que reina en la naturaleza, dentro de su inagotable
diversidad. Fue precisamente esta universalidad de las
leyes de la mecnica lo que le permiti a Newton, par-
tiendo de los resultados de Kepler y Galileo sobre el mo-
vimiento de los planetas y satlites en el Sistema Solar,
formular la ley universal de la gravitacin, la que rein
absoluta y soberana hasta 1915, cuando, llevado por una
conviccin profunda, Einstein formulara su teora gene-
ral de la relatividad, que de hecho es una teora de la
gravitacin. Ya tendremos oportunidad de hablar un poco
de esto, y de la conmocin que el nuevo descubrimiento
causara en su poca.
A partir de Newton, usando y desarrollando sus mto-
dos y sus teoras, la mecnica evolucion aceleradamen-
te; los frutos que se cosecharon de este esfuerzo fueron
inmensos y repercutieron fuertemente en toda la fsica,
las matemticas, la qumica, la ingeniera, e incluso la
filosofa4. En la actualidad, para los problemas mecni-
cos de la vida cotidiana y de la ingeniera sigue siendo la
teora fsica fundamental.

4
La confianza que generaron los grandes xitos terrestres y astronmicos de la
mecnica newtoniana dio lugar al nacimiento de la doctrina filosfica del mecani-
cismo: esta es una visin puramente mecnica del mundo. Con el desarrollo ulterior
de la fsica y la demostracin de la existencia de fenmenos fsicos no mecnicos, las
razones que dieran sustento al mecanicismo desaparecieron.

20
LA TEORA ELECTROMAGNTICA

Los fenmenos elctricos y algunos fenmenos magnti-


cos fueron conocidos desde la antigedad. Tal vez pueda
decirse que el conocimiento moderno de los fenmenos
electromagnticos se inici cuando Alessandro Volta (fa-
moso fsico italiano, 1745-1827) invent la batera elc-
trica y apil varias de ellas (de donde viene la palabra
pila con que las conocemos) para obtener mayores volta-
jes (trmino que deriva de su nombre).5 Pronto el qumi-
co ingls William Nicholson (1753-1815) demostr que
era posible observar el efecto complementario: Volta pro-
duca electricidad con reacciones qumicas; l descompu-
so el agua en oxgeno e hidrgeno haciendo circular una
corriente elctrica por ella.
Atrado por estos resultados, el joven y gran qumico
ingls Humphry Davy (1778-1829) pronto construy gran-
des pilas de Volta (con centenares de elementos) que le
permitieron aislar un gran nmero de elementos qu-
micos (calcio, sodio, potasio, magnesio, etc.), a partir de
compuestos como la soda, la potasa, etc. Metido a electri-
cista, Davy se sigui de frente y termin por inventar la
lmpara de arco, que fue la primera aplicacin que po-
na en evidencia el potencial prctico cotidiano de las
corrientes elctricas. Pero se considera que su mayor des-
cubrimiento fue el joven Faraday, encuadernador que un
da asisti a una de sus famosas conferencias pblicas y le
solicit empleo, y al que tom como ayudante y apren-
diz. En pocos aos el exencuadernador Michael Faraday
(1791-1867) vendra a revolucionar con sus inventos y
descubrimientos el conocimiento electromagntico de la
5
El lector curioso puede hacer fcilmente una pila similar a las que construy
Volta e investigadores posteriores como Davy, apilando placas de cinc, papel secante,
cobre, cinc, papel secante, cobre..., impregnando el papel secante con una solucin
de sal. Cada grupo (cobre, solucin salina, cinc) constituye una batera, y se han
colocado varias de ellas en pila, es decir, en serie. Con alambres unidos a las placas
externas de cobre y cinc puede encender un foquito (mtodo moderno), o descompo-
ner una solucin acida de agua (y ver los primeros efectos de la corriente elctrica que
la ciencia produjo).

21
poca y a convertirse en el director del laboratorio del
Instituto Real y con el tiempo en profesor de qumica
y miembro de la Real Sociedad de Londres, mximos ho-
nores a los que podra aspirar un cientfico ingls.6 Ins-
pirado en las ideas y concepciones de Faraday, Maxwell
produjo poco tiempo despus la teora electromagntica
prcticamente en la forma en que hoy la conocemos.
Maxwell (1831-1879) muri prematuramente de cncer el
ao en que naciera Einstein. Pese a la brevedad de su
vida, leg una obra impresionante, que lo coloca entre
los ms eminentes cientficos que ha dado la humanidad.
Inicialmente Maxwell dirigi su atencin a lo que hoy
llamamos la teora cintica de los gases. Maxwell y
paralela e independientemente el fsico austraco Lud-
wig Boltzmann (1844-1906) concibi a un gas como
formado por molculas que se mueven independientemen-
te, rebotando en las paredes del recipiente y, en ocasio-
nes, chocando entre s. De este modelo Maxwell pudo
deducir las leyes de los gases que forman parte de la
6
El caso de Faraday merece comentario especial. Pese a su falta de escolaridad, su
inters por la ciencia, despertado por la lectura de los libros que llevaban a encuader-
nar al taller donde trabajaba, fue tan intenso que aprovech un boleto que le regala-
ron para asistir a una conferencia de Davy, muy prestigiado qumico, y elaborar
cuidadosas notas de ella, las que despus de varias peripecias pudo hacer llegar a
Davy, con la solicitud de empleo. La calidad de este trabajo hizo que Davy lo contra-
tara un ao despus, con salario menor del que obtena en el taller y a los 22 aos de
edad. Pronto el joven Faraday empez a eclipsar al maestro, lo que produjo una
respuesta resentida y violenta por parte de Davy. En ese laboratorio, al que consagr
el resto de su vida activa, Faraday continu el trabajo de Davy y realiz magnficos
descubrimientos e invenciones: fue el primero en licuar gases por presin; produjo
temperaturas bajo cero (Fahrenheit); descubri el benceno y desarroll la electroqu-
mica (suyos son los trminos usuales de electrolito, electrlisis, electrodos, nodo,
ctodo, etc.), descubriendo adems la primera ley cuantitativa de la electroqumica
(Ley de Faraday). Dirigi despus su atencin a la corriente elctrica e invent primero
el motor elctrico, poco despus el generador elctrico (del que emergi ms tarde
toda la industria elctrica) y el transformador de corriente alterna (sin entender an
bien a bien qu pasaba, pues el concepto de corriente alterna an era desconocido) y
descubri el fenmeno de la induccin. Faraday concibi, finalmente, nociones fun-
damentales, como las de lnea de fuerza y de campo magntico (algo como lo que
vemos con limaduras de fierro espolvoreadas sobre un papel que cubre un imn) que
fueron fundamentales para el trabajo posterior de Maxwell.
Hombre modesto, sencillo y religioso, cuando el gobierno ingls en guerra con
Rusia solicit de l estudiar el problema de la posible produccin de gases venenosos,
Faraday se neg rotundamente.

22
termodinmica (ciencia de origen experimental) y demos-
trar definitivamente que el calor no es un fluido, sino
una forma de movimiento, como haban supuesto Mijail
Lomonosov (qumico, historiador y escritor ruso, 1711-
1765) y Benjamn Thompson, mejor conocido como con-
de de Rumford (fsico norteamericano-ingls, 1753-1814),
entre otros. Incidentalmente, fue Rumford quien contrat
a Davy como conferencista de la Real Institucin.7
Sin embargo, el trabajo de mayor importancia de Max-
well es el referente a la teora electromagntica. Inspirado
en los trabajos de Ampere (las corrientes elctricas pro-
ducen fuerzas mecnicas), Oersted (las corrientes elctri-
cas producen efectos magnticos), y, especialmente, los
resultados y concepciones de Faraday, Maxwell concluy
que era necesario corregir parte de las leyes conocidas de
la electricidad, agregando una forma desconocida hasta
entonces de corriente elctrica (que es, por ejemplo, la
que circula en el aislante de un condensador y lo carga).
Este descubrimiento le permiti dar a las leyes de la elec-
tricidad y el magnetismo una forma muy condensada y
general (las llamadas ecuaciones de Maxwell) que permi-
te describir, en principio, todos los fenmenos elctricos
y magnticos.
Dotado de este bagaje terico, Maxwell pudo demos-
trar que electricidad y magnetismo van siempre juntos:
cambios elctricos producen fenmenos magnticos y vi-
ceversa. Por ejemplo, cuando giramos un imn, circula
una corriente por un conductor cercano a l (ste es el
principio con que funcionan los generadores de electri-
cidad). Pero ms importante an, demostr con sus ecua-
ciones que un oscilador elctrico (el anlogo elctrico del
pndulo mecnico) radia ondas electromagnticas, y que
estas ondas tienen precisamente la velocidad de la luz. De
aqu infiri que la luz es una onda electromagtica (ya se
saba que la luz es una onda, pero no onda de qu) y que
7
Estos temas se discuten con ms amplitud y profundidad en el libro de L. Garca-
Coln citado en la bibliografa al final.

23
debera ser posible obtener ondas electromagnticas de
todas las frecuencias, y no slo las visibles, o cercanas
como infrarrojas o ultravioletas. Algunos aos ms tar-
de, en 1888, Heinrich Hertz (ingeniero y fsico alemn,
1857-1894) pudo generar y detectar estas ondas en el la-
boratorio. Poco despus, Alexander Popov (fsico ruso,
1859-1905) introdujo la antena como medio de enviar y
recibir estas ondas hertzianas y Guglielmo Marconi (acau-
dalado ingeniero e inventor italiano, 1874-1937) invent
mtodos para usarlas comercialmente y realiz la primera
comunicacin por radio (es decir, radiotelegrfica) in-
tercontinental en 1901: de aqu emergieron las modernas
radiocomunicaciones, partiendo de la introduccin en
1904 del primer bulbo electrnico por el ingeniero nor-
teamericano Lee de Forest (1873-1961). Hoy sabemos que
las ondas de radio, las infrarrojas, las visibles, las ultra-
violeta, las microondas, los rayos X. los rayos gamma,
etc., no son todos ellos sino ondas electromagnticas que
difieren entre s slo por su frecuencia y longitud de onda
(es decir, cuntas se dan por segundo y cunto mide cada
una).
TER, ACCIN A DISTANCIA Y CAMPOS

Maxwell tom de Faraday la idea de que alrededor de un


cuerpo electrificado hay un fenmeno elctrico, que re-
presentaba mediante lneas de fuerza elctrica. Esto quie-
re decir que el espacio alrededor de este cuerpo contiene
fenmenos elctricos. A esta imagen se refiere uno cuan-
do habla de campo elctrico. Anlogamente, podemos
hablar de un campo magntico o, ms en general, de un
campo electromagntico. Quiz la forma ms simple de
explicar estos conceptos, que no son del todo simples, es
recurriendo al ejemplo gravitatorio.
Consideremos el caso del Sol y la Tierra; decimos que
el Sol atrae a la Tierra y la mantiene en su rbita secular.
Pero cmo es posible que el Sol, estando tan lejos de la
24
Tierra, ejerza una accin sobre ella? En la poca de New-
ton, y hasta entrado el siglo XIX, se pensaba en trminos
directos: hay una accin a distancia que no requiere
intermediarios. Es claro que esto no es sino la constata-
cin de un hecho observado, y no una explicacin. O
bien, que si se toma como explicacin, deja la sensacin
de que algo mgico o misterioso est atrs de todo esto.
Parece que la intuicin falla y se siente que, en el fondo,
se carece de explicacin.
Pero podemos pensar a la Faraday. El Sol produce a su
alrededor un fenmeno gravitatorio real, fsico, que de-
nominamos campo gravitatorio del Sol: esto significa
que el espacio alrededor del Sol tiene diferentes propie-
dades fsicas si hay Sol que si no lo hay. Al colocar a la
Tierra cerca del Sol, ella queda en contacto directo con
este campo y responde tratando de acercarse al Sol: sta es
la atraccin gravitatoria. As, desaparece la accin a dis-
tancia para quedar sustituida por una accin directa, no
entre los cuerpos, sino entre ellos y el campo que sirve de
intermediario. Podemos hacernos una imagen an ms
grfica de esta descripcin recordando una vez ms el
experimento del imn y las limaduras de hierro: las li-
maduras se distribuyen a lo largo de las lineas de fuerza
del campo magntico creado por el imn.
Podemos extender estas ideas al caso de las cargas elc-
tricas, de las que hay positivas y negativas (equivalentes a
los polos norte y sur del imn ) y hablar as de un campo
electrosttico. Si las cargas se movieran, como sucede
cuando se produce una corriente elctrica, podramos se-
guir usando esta misma imagen, slo que ahora las l-
neas de fuerza y el campo elctrico respectivo estaran en
movimiento. Est claro que la idea de campo se puede
extender naturalmente al caso electromagntico, nada ms
que ahora conviven en el mismo espacio un campo elc-
trico y otro magntico en constante transformacin (y
podra haber en el mismo espacio otros campos, como
gravitatorios, etc.).

25
Pero es ms fcil an entender al campo electromagn-
tico como un ente fsico si suponemos que el espacio est
lleno de un material muy tenue y que los fenmenos
electromagnticos no son sino perturbaciones de l. As,
por ejemplo, la luz sera un disturbio vibratorio que se
propaga en este medio universal, en forma anloga a
como el sonido es una perturbacin mecnica vibratoria
que se propaga en el aire. A este hipottico medio, asien-
to de los fenmenos y de los campos electromagnticos,
se le llam ter.8 La idea del ter surgi como una necesi-
dad terica aparentemente inevitable cuando se entendi
que la luz es un fenmeno ondulatorio (algo tena que
estar ondulando): de hecho, fue adoptada por Augustin
Fresnel (fsico francs que construy la teora matemtica
de las ondas luminosas, 1788-1827) y dems fsicos que
proponan la teora ondulatoria de la luz. La primera
teora del ter fue desarrollada por el gran matemtico
francs Augustin (barn de) Cauchy (1789-1857), y ex-
tendida por otros investigadores, incluyendo al propio
Maxwell.
Maxwell vio en el ter la manera ms natural de desha-
cerse de toda accin a distancia y de extender a todas las
ondas electromagnticas lo que se supona era vlido para
el caso particular de la luz. Pero haba problemas, pues el
ter deba concebirse como una sustancia con propieda-
des muy singulares. Por un lado, deba ser tan tenue,
ligero y transparente a la luz visible y, simultneamente,
a los cuerpos celestes, como para que podamos haber
estado considerando durante siglos al espacio como va-
co, es decir, como carente de todo medio material. Por
otro lado, deba ser capaz de servir como asiento a las
ondas electromagnticas, lo que demanda de l una no-
table rigidez y otras propiedades no menos sorprendentes
y contradictorias y ms afines con la nocin de slido que
8
La palabra ter designaba en la obra de Aristteles la sustancia de la cual estn
compuestos los cielos.

26
de fluido ultratenue. Pese a estas dificultades, la idea del
ter se abri camino y para fines del siglo pasado se con-
sideraba al ter como una realidad fsica. Como tendre-
mos oportunidad de ver ms adelante, incluso se reali-
zaron experimentos extraordinariamente delicados para
detectar el movimiento de la Tierra a travs del ter.

TIEMPO Y ESPACIO ABSOLUTOS

Vale la pena aprovechar la oportunidad para mencionar


otro aspecto del problema del ter, conectado esta vez con
la mecnica. La mecnica de Newton contempla es
decir, postula un espacio y un tiempo absolutos. El
primero es algo as como la arena en que ocurren los
fenmenos fsicos y el segundo deviene, fluye por s mis-
mo, independientemente de cualquier acontecer. El es-
pacio est dado y metemos en l los objetos fsicos: el
espacio es la casa en la que metemos los muebles, que
son las cosas y los objetos que pueblan el mundo fsico. Y
estos muebles y estas cosas, se mueven y cambian con-
forme el tiempo transcurre (y es tarea de la mecnica
decir cmo y por qu se mueven): pero el tiempo transcu-
rre aunque las cosas no se muevan. Esta es la imagen
newtoniana.
Desde el punto de vista absoluto en que se coloca la
fsica clsica, tiene sentido hablar de la velocidad de un
mvil, pero debe distinguirse la velocidad absoluta, me-
dida respecto al espacio absoluto y fijo, de la velocidad
relativa, medida respecto a otro cuerpo en el espacio.
Como este ltimo puede estar en movimiento respecto al
espacio, las dos velocidades pueden ser diferentes. Por
ejemplo, podemos hablar de la velocidad de la Tierra
respecto del Sol VTS (que es claramente una velocidad
relativa); pero para conocer la velocidad absoluta de la
Tierra VT es decir, cmo se mueve la Tierra realmente
en el espacio, debemos agregarle a la primera (VTS), la

27
velocidad absoluta del Sol en el espacio Vs, de tal manera
que tendremos que
VT=VTS +VS (1)

Esta sencilla frmula la podramos tambin escribir en la


forma siguiente:
VTS=VT-VS
Lo interesante de esta ltima expresin es que nos dice
que las velocidades relativas son la diferencia entre dos
velocidades absolutas. Surge as el inters en determinar
las velocidades absolutas de los cuerpos celestes y en otros
casos.
El punto en conexin con la discusin anterior est en
que la suposicin natural es que el ter se encuentra en
reposo en el espacio; luego las velocidades absolutas se
miden respecto del ter. Regresemos ahora a la luz. Cuan-
do decimos que la luz viaja con una velocidad c igual a
trescientos mil km/s, queremos decir que la luz viaja (se
propaga) a travs del ter con la velocidad c. Pero como
la Tierra se mueve respecto del ter con velocidad VT,
aplicando la frmula (1) a este caso (con el cambio ade-
cuado de significado de algunas literales), obtendramos
que si luz y Tierra vienen al encuentro, la velocidad de la
luz respecto de la Tierra sera
cT' = c+ VT, (2)
Si, por lo contrario, la Tierra se moviera como si se aleja-
ra del haz de luz, la velocidad de la luz que pasa sera
cT " = C-VT (3)
Claro est que si la luz no llega a la Tierra en ninguna de
las dos direcciones opuestas que hemos supuesto, sino
que hace algn ngulo intermedio, obtendramos algn
resultado intermedio entre las dos velocidades cT' y cT".
28
Pero ste es un punto de poco inters para nuestra discu-
sin. Si ahora restamos la frmula (3) de la (2) vemos que
cT' - cT" = 2VT (4)

ste es tambin un resultado interesante: si medimos la


velocidad con que la luz se mueve cuando viaja en la
direccin contraria al movimiento de la Tierra en el es-
pacio y le restamos la velocidad con que la luz nos llega
cuando viaja en la direccin en que se mueve la Tierra, el
resultado es el doble de la velocidad absoluta con que la
Tierra se mueve en el espacio. Luego midiendo la velo-
cidad de la luz podemos determinar la velocidad absoluta
de la Tierra en el espacio! Y conociendo la velocidad
absoluta de la Tierra podremos determinar las velocida-
des absolutas de los cuerpos celestes midiendo cmo ellos
se mueven respecto a nosotros y aplicando una frmula
como la (1): Todo un programa de trabajo para la fsica
newtoniana!
Y por qu no se ha llevado a cabo este interesante
programa? La respuesta es simple: los primeros pasos se
dieron hace cosa de cien aos, cuando el fsico norteame-
ricano Albert Michelson (1852-1931) dise un instrumento
capaz de detectar esta diferencia de velocidades de la luz
(en realidad, empleando un mtodo un poco diferente a lo
expuesto, pero la idea es la misma) y con la posterior
ayuda de Edward Morley (qumico norteamericano, 1838-
1923) se puso manos a la obra. El experimento fall y en
esta falla reside su xito y su fama, como ya tendremos
oportunidad de ver en el prximo captulo. Por el mo-
mento baste decir que la explicacin del fracaso reside en
el hecho de que las ideas que acabamos de exponer no
son correctas. Pero esto no se saba cuando se hicieron los
experimentos y vino a quedar claro hasta que la irrup-
cin de Einstein en la fsica le diera un vuelco a la con-
cepcin de espacio y tiempo absolutos.

29
EL JOVEN EINSTEIN

Parece que ha llegado ya el momento de empezar a ha-


blar de Einstein. Albert Einstein naci el 14 de marzo de
1879 en la ciudad alemana de Ulm. Maja (Mara), la her-
mana (nica) con la que mantuviera muy estrechas rela-
ciones toda la vida, era dos aos y medio menor. Hijos de
un matrimonio judo no profesante y con actitud asimi-
lacionista, ambos recibieron nombre no judo. El padre
Hermann Einstein (1847-1902), un respetado y bonachn
comerciante de actitudes liberales, inculc en los dos hijos
amor a la literatura; la madre, Pauline Koch (1858-1920),
dedicada al hogar, mujer con talento musical, cultiv
aficiones musicales en los hijos. Einstein estudi varios
aos el violn, hasta la edad de trece aos (y no sin dejar
de protestar); ms tarde, aprendi por s mismo un poco
de piano; frecuentemente, madre e hijos se acompaaban
en la interpretacin de msica clsica. Su prima Elsa
quien dcadas ms tarde se convertira en su segunda
esposa se enamor del pequeo Alberto por el senti-
miento con que interpretaba a Mozart. En notas auto-
biogrficas que Einstein se viera precisado a escribir ya
cerca del final de su vida, nos cuenta de su primera expe-
riencia con la fsica, cuando teniendo 4-5 aos de edad,
su padre le mostr una brjula, instrumento que le pro-
dujo una profunda impresin. Contaba: "Tena que ha-
ber algo atrs de los objetos, muy en lo profundo... " En
las mismas notas nos narra otra experiencia importante,
ocurrida a los doce aos de edad, cuando le regalaron un
libro de geometra: "La claridad y certeza de la exposi-
cin produjeron en m una impresin indescriptible",
nos dice.
La familia se haba trasladado a Munich desde 1880, en
donde el pequeo Alberto realiz con excelentes resulta-
dos su escuela elemental. En octubre de 1888 ingres al
Gimnasio Luitpold (escuela secundaria), en donde en-
contr un clima a la vez sumiso y autoritario y una ense-
30
anza acartonada que le disgust profundamente. Fue
esta escuela, sin embargo, la que produjo en Einstein su
nica experiencia religiosa: las clases de religin logra-
ron provocar en l una apasionada reaccin mstica, aun-
que de corta duracin. Durante el ao que dur esta
pasin, lleg a componer canciones en honor a Dios,
pero pronto su continuado contacto con los libros de
ciencia termin con el arrebato mstico. Un joven estu-
diante de medicina amigo de la familia, Max Talmut
(posteriormente Talmev) da a conocer al pequeo Albert
muchos libros de fsica y de filosofa, incluyendo a Kant,
y discute largamente con l estas lecturas. Posteriormen-
te, durante el resto de los aos en el Gimnasio, Albert
estudia ciencias y, sobre todo, matemticas superiores, en
forma autodidacta.
Por necesidades de la pequea fbrica familiar (de ins-
trumental electrotcnico, establecida en sociedad con el
to Jakob Einstein), la familia se muda en 1894 a Miln y
poco despus a Pava. Albert se queda solo en Munich,
para terminar una escuela que le disgusta sobremane-
ra. Pero se cierne un peligro: el servicio militar, idea que
le repugna. La solucin la encuentra en la propia ley: si
sale de Alemania antes de cumplir los 17 aos no est
obligado a regresar a cumplir con el servicio militar. El
joven Einstein se consigue como puede cualquier certifi-
cado del gimnasio y otro de algn mdico amigo en el
que se consignan desrdenes nerviosos, y se rene con la
familia en Pava. Naturalmente, cuando presenta sus ex-
menes de admisin al ETH en octubre de 1895, no los
pasa, debido a las materias de humanidades. Decidido a
renunciar a su ciudadana alemana, el joven Albert parte
para Aarau, pequea ciudad de la Suiza alemana, equi-
distante de Basilea, Lucerna y Zurich, para obtener la
matura, es decir, el equivalente a nuestra preparatoria,
que le permitir ingresar al tecnolgico de Zurich.
En Aarau el joven encuentra por vez primera una es-
cuela que le atrae, debido a la actitud liberal y natural de
31
los profesores, quienes no recurran a mtodos autorita-
rios para hacer valer sus enseanzas. Es durante esta bre-
ve estancia en Aarau cuando el joven Einstein percibe los
primeros indicios de la existencia de serias dificultades de
consistencia entre la mecnica y la teora electromagnti-
ca, segn hemos narrado. A principios de 1896 obtiene el
certificado de haber renunciado a la ciudadana alemana
y meses despus, habiendo obtenido la matura, se trasla-
da a Zurich e inicia sus estudios de fsica y matemticas
en el ETH. Durante todos estos aos recibe una modesta
pensin familiar. En esta poca establece varias relacio-
nes de importancia en su vida; en particular, conoce a
Mileva Maric, compaera de estudios de matemticas en
el ETH y su futura esposa, y a Michele Angelo Besso
(Zurich, 1873; Ginebra, 1955) con quien trabara una
profunda amistad que se extendi por toda la vida. De
Besso alguna vez Einstein escribi que era la persona ms
inteligente que tuvo oportunidad de conocer; desempe
un papel muy importante en la vida de Einstein, como
escucha y crtico de sus ideas.9
Durante su estancia en el ETH, Einstein se interes ms
en el trabajo en los laboratorios que en los cursos teri-
cos, los que lleg a desatender; de hecho, los estudios
tericos los realizaba ms bien en forma autodidacta, re-
curriendo a los trabajos originales de Kirchhoff, Helm-
holtz, Boltzmann, Lorentz, etc. En julio de 1900 Einstein
obtuvo su diploma del ETH; sin embargo, no obtuvo un
puesto de asistente en el mismo instituto, mientras que
sus otros tres compaeros de generacin lo obtienen de
inmediato. Sus esfuerzos por encontrar trabajo como fsi-
co escribe cartas a grandes figuras de su poca, como al
fisicoqumico ruso-alemn Friedrich Ostwald (1853-1932)
y al gran fsico experimental holands Kaamerlingh On-
9
Besso y Einstein llegaron a establecer parentezco poltico. Cuando Einstein vivi en
Aarau con los Winteler, su hermana Maja lo compa; el hijo menor de los Winteler,
Paul, se cas aos despus con Maja. Einstein present a Michele Besso con la hija
mayor, Anna, relacin que termin tambin en afortunado matrimonio.

32
nes, fundador de la fsica de bajas temperaturas no dan
frutos, lo que le crea un grave problema, pues la situa-
cin econmica de la familia se haba deteriorado con-
siderablemente en los ltimos aos y l no puede seguir
siendo una carga familiar. Sin embargo, pese a estas
dificultades, en diciembre de 1900 enva a publicar su
primer trabajo de investigacin a la revista alemana es-
pecializada en fsica Annalen der Physik, que es la mis-
ma que pronto habra de convertirse en el vehculo de
comunicacin de Einstein con el resto de los fsicos del
mundo y desde la cual habra de revolucionar la fsica de
su poca.
A principios de 1901 Einstein recibe la ciudadana sui-
za (la que mantuvo por el resto de su vida, aunque ms
tarde adquiriera tambin la norteamericana), pagando
los gastos con ahorros de varios aos de parquedad;
adems, se las arregla para quedar exento del servicio
militar por pies planos y venas varicosas lo que mues-
tra que en ocasiones los pies planos pueden ser tiles.
En mayo de ese ao obtiene un puesto de profesor susti-
tuto por dos meses en una escuela secundaria de la ciu-
dad de Winterthur, no muy lejos de Zurich. Este trabajo
le permite observar que su inters en la investigacin
cientfica no decae por el hecho de no estar conectado con
una universidad, por lo que decide aceptar cualquier tipo
de empleo. Empieza sus trabajos de investigacin sobre
la teora cintica de gases, asunto al que regresaremos en
el prximo captulo. Poco despus, una escuela privada
de la ciudad de Schaffhausen, muy cerca de la frontera
alemana, lo contrata por un ao. Escribe un trabajo que
presenta a la Universidad de Zurich como tesis doctoral,
pero no es admitido como tal y Einstein tiene que con-
tentarse con publicarlo en el Annalen der Physik (apare-
ce en 1902). Su compaero de estudios, gran amigo y
posterior colaborador cientfico Marcel Grossmann ha-
ba recomendado a Einstein con su padre; de las gestio-
nes de este ltimo el joven obtuvo finalmente la promesa

33
de un puesto como tcnico en la Oficina de Patentes de la
ciudad de Berna. Con esta perspectiva a la vista, Einstein
se traslad a la capital de Suiza en febrero de 1902; como
el puesto lo obtuvo hasta mediado junio, durante la espe-
ra se gan la vida impartiendo lecciones privadas de fsi-
ca, anuncindose en los diarios de la ciudad y ofreciendo
una hora de prueba gratis.
Entre los pocos que se aproximaron al novel profesor
para prepararse se encontraba el joven estudiante (de fi-
losofa y de todo) rumano Maurice Solovine (1875-1958),
con quien de inmediato trab una amistad que perdur
por el resto de sus vidas. Junto con un tercer amigo, el
estudiante de matemticas Konrad Habicht, Einstein y
Solovine acostumbraron reunirse regularmente para dis-
cutir problemas de fsica, filosofa e incluso literatura.
Acordaron fundar lo que llamaron la Academia Olim-
pia, con ellos tres como miembros nicos; las sesiones
ocurran normalmente en el departamento de Einstein y
se continuaron durante dos aos, aproximadamente. En
estas reuniones, que tomaba muy en serio, Einstein con-
tinu con su lectura de filsofos como Spinoza, Hume y
Mach de quien apreciaba mucho su profundo sentido
crtico y conoci parte de la obra del gran matemtico
y filsofo positivista francs Henri Poincar (1854-1912);
en particular, ley y apreci mucho el libro Ciencia e
hiptesis, primero de una serie que Poincar publicara
recogiendo sus ensayos sobre filosofa y fundamentos de
la ciencia y que continan siendo lectura regular en al-
gunos crculos.
El padre de Einstein tuvo serios problemas de salud; el
joven fue a Miln y aprovech la ocasin para insistir en
obtener autorizacin para casarse con su excompaera de
estudios Mileva, matrimonio al cual los padres se opo-
nan. Al final, el padre acept y la madre se resign.
Hermann Einstein muri en octubre. En varias ocasiones
Einstein escribi que la muerte de su padre fue el golpe
personal ms grave de toda su vida; durante una tempo-
34
rada desarroll un profundo sentimiento de culpa, por
su inutilidad para ayudar al padre. Los jvenes se casa-
ron el 16 de enero de 1903. Con Mileva Maric (Titel, hoy
Yugoslavia, 1875-Zurich, 1948) Einstein procre dos hi-
jos, Hans Albert (Berna, 1904-Berkeley, Cal., 1973) y
Eduard (Zurich, 1910-Zurich, 1965); el primero fue doc-
tor en ingeniera, egresado del ETH y ms tarde profesor
en la Universidad de Berkeley; el segundo gust de la
msica pero no termin sus estudios y paso sus ltimos
aos en un hospital psiquitrico, donde muri.
Einstein, joven de 23 aos, radica en Berna, en donde
finalmente ha obtenido el puesto de experto tcnico de
tercera clase, interino, a partir del 23 de junio de 1903 en
la Oficina de Patentes. Calladamente, se ha iniciado la
revolucin de la fsica.

II. Los aos en


Berna

Realmente fueron hermosos aquellos


aos en Berna.
A. EINSTEIN

EINSTEIN permaneci en Berna hasta finales de 1909: cuan-


do sali de ah para tomar su puesto de profesor asociado
en la Universidad de Zurich, haba ya escrito el trabajo en
que propone que la luz tiene naturaleza cuntica y que
le valiera el premio Nobel; participado decisivamente
en la demostracin definitiva de la estructura atmica de
la materia y creado la mecnica estadstica y la teora del
movimiento browniano; inventado la teora especial de
la relatividad e iniciado la construccin de la teora ge-
neral de la relatividad; adems, haba descubierto la que
probablemente es la ms famosa frmula de la fsica con-
35
tempornea: E = me2, as como fenmenos tan complejos
como el corrimiento de la luz hacia el rojo y fundado la
teora cuntica de los slidos. Lleva entre sus papeles su
primer doctorado honoris causa y antes de un ao sera
propuesto por primera vez para el premio Nobel. Cmo
sucedi todo esto trataremos de contarlo en este captulo.
Berna es una pequea ciudad de carcter universitario,
casi milenaria y hermosa. Einstein tuvo la fortuna de
instalarse en el nmero 49 de la Kramgasse, de la que
Goethe en sus Viajes a Suiza dijera que es la ms bella
calle de esta pulcra ciudad. El pequeo departamento en el
ltimo piso que ocuparan los Einstein es hoy museo y
est abierto al pblico. En este departamentito vivi Eins-
tein durante 1905, el annus mirabilis, no slo de Einstein,
sino de la fsica, el curso del cual le fue suficiente para
ensanchar los horizontes de la fsica, como nunca nadie,
antes o despus de l pudo hacerlo en tan corto tiempo
y a tal profundidad, con la nica excepcin de Newton.
Einstein permaneci en la Oficina de Patentes hasta
finales de 1909, habiendo obtenido promocin a experto
tcnico de segunda clase en 1906. En febrero de 1908 pro-
b suerte como profesor privado (es decir, pagado por sus
muy escasos alumnos) en la Universidad de Berna, mer-
mando con ello su limitado tiempo libre para investigar.
Finalmente, logr el puesto antes mencionado en la Uni-
versidad de Zurich, en la que no permanecera por mucho
tiempo. Es sumamente interesante conocer cmo obtuvo
Einstein su primer puesto de profesor.
En 1908 la Universidad de Zurich decidi crear la cte-
dra de fsica terica; entre los posibles candidatos a ocu-
par el correspondiente puesto de profesor asociado se en-
contraban Einstein y su excompaero de estudios en la
ETH Friedrich Adler (1879-1960), hijo de Viktor Adler,
uno de los fundadores del Partido Socialdemcrata aus-
traco. Por simpatas polticas y sin demrito de Adler
el puesto se le ofreci a este ltimo. Cuando el joven
Adler se enter que Einstein s tendra inters en el pues-
36
to, en un acto pleno de integridad y lealtad escribi una
carta al Comit de Educacin, en la que deca que: "Si es
posible obtener una persona como Einstein para nuestra
Universidad, es absurdo darme a mi el puesto. Debo decir
francamente que mis habilidades como investigador en
fsica no soportan la menor comparacin con las de Eins-
tein. Una oportunidad como la presente de conseguir
una persona que nos puede beneficiar tanto elevando el
nivel general de la Universidad no debe perderse debido
a simpatas polticas." Adler tuvo an que insistir duran-
te varios meses para lograr que Einstein fuera el seleccio-
nado. La amistad dur toda la vida, pero no estuvo libre
de dificultades. En 1916, en plena Guerra Mundial e im-
pulsado por su profundo pacifismo, Adler mat en un
atentado al Primer Ministro austraco; Einstein se ofreci
como testigo de descargo. sta fue una de las primeras
intervenciones pacifistas pblicas de Einstein, de las cua-
les habra muchas en su vida.
Retomemos el hilo inicial. Einstein se ha establecido
en Berna, tiene una situacin personal modesta pero es-
table; ha publicado un par de trabajos cientficos y le
bulle la cabeza con ideas e interrogantes sin respuesta. Y
llega 1905, ao en que sucede todo como un milagro: en
marzo escribe el trabajo de la cuantizacin de la luz y el
efecto fotoelctrico; en abril su tesis doctoral que hoy
en da, 80 aos despus, sigue siendo uno de sus trabajos
ms citados por su inters industrial; en mayo escribe
su primer ensayo sobre la teora del movimiento brow-
niano; y, aunque parezca increble, un mes despus, en
junio, enva a publicacin el trabajo que da nacimiento a
la teora de la relatividad. Y en septiembre de este mismo
ao, Einstein expide el manuscrito que contiene la fr-
mula que relaciona la masa con la energa. En el nterin,
usa las vacaciones de verano para ir a Yugoslavia y cono-
cer a la familia de su esposa. Revisaremos los trabajos de
1905 en su orden cronolgico, para asomarnos a las teo-
ras que propusiera Einstein en sus aos en Berna.
37
LOS CORPSCULOS DE LUZ

El trabajo sobre la radiacin electromagntica, en el que


Einstein propone que la luz est constituida por corpscu-
los, ms conocido como el trabajo sobre el efecto foto-
elctrico, tiene su origen en un viejo problema de la fsica
terica, al que el gran fsico alemn Max Planck (1858-
1947) haba encontrado solucin parcial en 1900, el ao
de la graduacin de Einstein.
El problema en cuestin es el llamado de la radiacin
de un cuerpo negro, es decir, de un cuerpo que absorbe
toda la luz que cae sobre l. Cuando un cuerpo negro es
calentado emite radiacin electromagntica. Algo simi-
lar a lo que sucede cuando calentamos un horno y senti-
mos cmo la radiacin emitida nos quema. Ms an, si
lo calentamos a temperaturas muy altas, podemos ver la
radiacin emitida, parte de la cual cae en la regin visible
del espectro. El problema se present cuando los fsicos
se preguntaron cunta luz emite un cuerpo negro en las
altas frecuencias (cunta en el azul, cunta en el violeta, y
cunta ms all, en el ultravioleta, rayos X, etc., hasta el
infinito) y cunta en las bajas frecuencias. El problema
tiene importancia terica por razones que no viene al
caso detallar y grande fue el desconcierto cuando se
encontr que la fsica clsica (en este caso, la teora de
Maxwell combinada con la teora del calor o termodi-
nmica) predice que debe haber mayor radiacin confor-
me ms alta es la frecuencia debido a que hay muchas
ms frecuencias altas que bajas y todas tienen iguales
posibilidades de aparecer. Pero este resultado est equi-
vocado, pues si fuera cierto significara que prcticamen-
te toda la radiacin sera a frecuencias muy, muy altas, y
se observa que ste no es el caso. Por ejemplo, conforme
calentamos el horno, vemos que el color de la luz radiada
va cambiando; pasa de rojizo, a rojo subido, a naranja, a
azuloso finalmente, pero no es violeta ni menos an ul-
travioleta a cualquier temperatura.
38
Los fsicos del siglo pasado lograron encontrar dos
frmulas para describir parcialmente este fenmeno; una
es la frmula de Rayleigh, derivada con los mtodos de la
fsica, que describe correctamente lo que se observa a
bajas frecuencias pero no a las altas. La otra es la frmula
de Wien, que no tena justificacin terica alguna pero
ajustaba excelentemente los datos experimentales a altas
frecuencias, pero no a las bajas. Planck se dio a la tarea de
entender este problema y en 1900 pudo ofrecer una fr-
mula famossima, y que lleva su nombre que descri-
be correctamente los datos observacionales a todas las
frecuencias y a todas las temperaturas. El punto crucial
est en que para obtener su frmula, Planck tuvo que
introducir una hiptesis por dems extraa: la energa
electromagntica que absorbe o que emite un cuerpo ne-
gro viene en "paquetes" y slo se pueden intercambiar
paquetes enteros de energa. Como en los supermercados:
se puede comprar uno, dos..., cien kilos de azcar, pero
no kilo y cuarto, por ejemplo. A estos paquetes de energa
electromagntica Planck los llam cuantos (o quantos;
palabra latina que significa precisamente cuanto). Se con-
sidera a este trabajo como la primera piedra de la fsica
moderna y a Planck, en consecuencia, como el fundador
de las teoras cunticas. Sin embargo, un largo camino
tenan an los fsicos por delante.
El problema se qued aqu, donde Planck lo dej, por
varios aos. Aunque estaba claro que la frmula de Planck
era correcta, la idea de introducir un elemento tan exti-
co como el cuanto de energa no convenca a nadie de
hecho, ni al propio Planck, quien durante varios aos
hizo un tan intil como honesto esfuerzo por rederivar su
frmula sin romper tan bruscamente con los principios
clsicos. Como veremos ms adelante, a finales del si-
glo pasado todava no era universalmente aceptada la
idea de que la materia tiene estructura molecular gran-
des figuras como Ostwald y Mach consideraban a las
molculas como meras ficciones. La razn atrs de esta
39
actitud se puede encontrar en la conviccin de que la na-
turaleza es continua, pues todas las ecuaciones de la fsica
terica de la poca eran perfectamente consistentes con
esta hiptesis. Luego para la fsica clsica la nocin de
una estructura discreta, granular, es superflua. Y es prin-
cipio general de la ciencia desechar lo superfluo.1 Pero si
los fsicos de 1900 no estaban an en condiciones de acep-
tar como establecida la naturaleza granular de la materia,
menos an estaban dispuestos a or hablar de granos de
energa luminosa!2
En 1905 Einstein retom este problema, pero desde un
ngulo enteramente nuevo. Como veremos ms adelante
en este mismo captulo, para esas fechas Einstein haba
ya elaborado una teora que le permita calcular el com-
portamiento estadstico de sistemas constituidos por mu-
chos cuerpos, como los gases compuestos por molculas
y cosas similares. Los detalles los dejamos para ms ade-
lante, aceptando por el momento que Einstein dispona
de herramientas tericas, que l mismo haba creado, para
hacer estudios estadsticos. Bien, pues a Einstein se le
ocurri hacerse una pregunta: Qu pasa si aplico mis
mtodos estadsticos al problema del cuerpo negro? De
hecho, Einstein tena dos posibilidades: una era aplicar
1
En su versin general, filosfica, este principio se conoce con el nombre de navaja
de Occam. William de Occam (c. 1280-1349) fue un importante pensador y reforma
dor ingls, que se opuso al poder del papado. Su famoso dictum pluralites non est
ponenda une necessitate no debe proponerse lo complejo sin necesidad es citado
muy frecuentemente.
2
Valgan algunas aclaraciones adicionales para el lector interesado. Planck encon
tr que los paquetes de eneiga que el cuerpo puede absorber o emitir tienen un
tamao que crece con la frecuencia / de la luz, de tal manera que poda escribir un
cuanto de energa electromagntica E en la forma E = h f, en donde h es una constan
te, la misma para todos los cuantos, y que Planck pudo determinar comparando sus
resultados con los del experimento. A la cantidad h se le llama constante de Planck y
es una de las constantes fundamentales de la naturaleza, junto con la masa y la carga
del electrn y la velocidad de la luz.
Esta frmula nos explica por qu en efecto el horno no es azul. Luz de baja
frecuencia se emite por paquetes de baja energa; pero para emitir un paquete de muy
alta frecuencia es necesario reunir muy alta energa en un slo paquete, cosa que es
poco probable que suceda. Para explicaciones ms detalladas, consultar la bibliogra-
fa al final del libro.

40
sus mtodos estadsticos y usar la frmula de Rayleigh, es
decir, estudiar un problema puramente clsico (y el re-
sultado seguramente estara mal); la otra era hacer lo
mismo, pero con la frmula de Planck (y el resultado
sera seguramente novedoso, pero correcto). Einstein cal-
cul entonces lo que se llaman las fluctuaciones de la
energa de la luz.3 El clculo le mostr que la frmula de
Planck predeca lo mismo que la de Rayleigh, pero agre-
gando un trmino adicional a las fluctuaciones: la ener-
ga de un cuerpo negro flucta ms que lo que dice la
fsica clsica. Pero Einstein dio otro paso adelante. Com-
par sus resultados con los que haba obtenido pocos
aos antes para las fluctuaciones de la energa de un gas
diluido y encontr algo sorprendente: eran iguales a las
del nuevo trmino recin descubierto por l! Luego aqu
estaba la explicacin a la hiptesis de Planck! Todo que-
da claro si aceptamos que en el campo electromagntico
existen componentes similares a las molculas de un gas,
es decir, pequeos corpsculos o "paquetes" luminosos
que porta cada uno una energa definida y se pueden ver
como "molculas" de luz. Estas "molculas" producen el
trmino similar al de los gases, y el que se trate de luz, es
decir, de ondas, explica el trmino que da la teora de
Maxwell. Con el curso de los aos a estas "molculas"
electromagnticas se les llam fotones.

EL EFECTO FOTOELCTRICO

Einstein puso a prueba su hiptesis. Si la luz tiene una


estructura granular, esto debe observarse no slo en al-
3
Las fluctuaciones son una medida estadstica de los cambios irregulares que
ocurren en una cantidad determinada por un proceso muy complejo. Por ejemplo, la
poblacin de la Repblica Mexicana crece con los aos, pero no lo hace regularmen-
te, sino fluctuando alrededor de una curva estadstica. Anlogamente, la presin de
un gas sobre las paredes del recipiente que lo contiene se debe al golpeteo de las
molculas sobre ellas; esta presin es relativamente fija en condiciones constantes,
pero flucta, creciendo y decreciendo constantemente. Su valor promedio es el que
permanece constante.

41
gn caso aislado como el estudiado por Planck, sino en
multitud de situaciones diferentes. Pronto encontr un
problema no resuelto e inintelegible para la fsica de su
poca, al menos tanto como el problema del cuerpo ne-
gro, y que se resolva mgicamente con su hiptesis: el
efecto fotoelctrico. El efecto fotoelctrico consiste en que
ciertos materiales, al ser expuestos a la luz, emiten elec-
trones: el fenmeno fue observado y reportado por Hertz
durante sus experimentos para producir ondas electro-
magnticas. Cuando se le someti a estudio experimen-
tal, se observ que tena propiedades sorprendentes e inac-
cesibles para la fsica de la poca, por lo que permaneci
inexplicado. Entre estas propiedades ininteligibles men-
cionaremos las siguientes. Se observ que aumentando la
iluminacin lo que significa dar mayor energa al ma-
terial no aumentaba la energa de los electrones emiti-
dos, sino slo su nmero; asimismo, se encontr que luz
de diferentes colores poda producir efecto fotoelctrico,
pero que para cada material haba un color o mejor, una
frecuencia de la luz abajo de la cual simplemente desa-
pareca el fenmeno. Experimentalmente qued claro que
esta frecuencia de corte es caracterstica de cada material.
Si pensamos en el efecto fotoelctrico en trminos de
una onda electromagntica que incide sobre un tomo, el
que absorbe su energa y libera un electrn, simplemente
no podremos explicarnos este comportamiento, al menos
si nos negamos a construir una teora ad hoc que, por su
carcter hechizo poco o nada explicara y menos conven-
cera. Pero Einstein vio el problema desde su nueva pers-
pectiva, y not que todo cambia de golpe desde ella. Pen-
samos en la luz como constituida por paquetes de energa
de valor hf; un tomo absorbe un paquete y se queda con
esta energa; parte de ella o toda, en el mejor de los
casos se transfiere en alguna forma por los mecanismos
internos atmicos a uno de los electrones del tomo. El
electrn se acelera debido a esta energa y se escapa del
tomo; pero como tiene que vencer la atraccin del to-
42
mo ionizado que abandona, pierde una parte de esta ener-
ga, la que llamaremos W; luego la mxima energa con
que el electrn puede escaparse es
Emax = hf-W (1)

sta es la famossima frmula del efecto fotoelctrico de


Einstein. Veamos algunas de sus predicciones. Supnga-
se que hacemos una serie de experimentos fotoelctricos
cambiando en cada ocasin la intensidad de la luz, pero
sin cambiar el color. Como/ es fija, nada cambia en la
frmula (1) en cada experimento, por lo que observamos
cada vez la misma Emax, slo que cuando la luz sea ms
intensa habr ms paquetes de energa hf disponibles y
veremos ms electrones liberados. Repitamos ahora los
experimentos, pero manteniendo fija la intensidad y va-
riando el color de la luz; cuando lleguemos a una fre-
cuencia de luz tan baja que hf adquiere el valor W o un
valor menor, la energa E de que pueden disponer los
electrones se reduce a cero y no puede haber ms efecto
fotoelctrico. Luego existe una frecuencia de corte del
fenmeno que est dada por la frmula

W
f cor te = (2)
h
Las propiedades que acabamos de deducir son preci-
samente las observadas para el efecto fotoelctrico; luego
la teora es cualitativamente correcta. Para comprobar la
validez de las predicciones cuantitativas de la teora, todo
lo que tiene que hacerse es probar la frmula (2). sta es
una frmula muy interesante, que dice que la energa W
y la frecuencia de corte de un fotoctodo dado deben
tener un cociente cuyo valor no depende del material que
se use para construir el dispositivo y que esta constante es
precisamente la de Planck. Luego aqu hay un mtodo
43
novedoso para hacer una determinacin no termo-
dinmica de la constante de Planck.
La teora de los cuantos de luz propuesta por Einstein
encontr mucha resistencia. En particular, el notable f-
sico experimental norteamericano Robert Millikan (1868-
1953) no crey en ella y se propuso mostrar su invalidez
probando experimentalmente que la frmula (2) condu-
ca a resultados errneos. Despus de un meticuloso y
largo trabajo, concluy que el valor de la constante de
Planck determinado con los mtodos fotoelctricos coin-
cide con el valor previamente establecido con ayuda del
cuerpo negro y reconoci la validez de la teora. En la ac-
tualidad, el mtodo fotoelctrico es usado en los labora-
torios de enseanza para medir el valor de h. Aun as, tuvo
que pasar mucho tiempo para que la teora de los fotones
de Einstein alcanzara aceptacin general, lo que sucedi
alrededor de 1923, gracias en mucho a los trabajos expe-
rimentales del fsico norteamericano Arthur Compton
(1892-1962).

LA CUANTIZACIN DE LA MATERIA

Pese al escepticismo general con que fue recibida la hip-


tesis de la cuantizacin de la luz, Einstein la desarroll
tanto como le fue posible y trabaj sobre el tema desde
muy diversos ngulos por casi dos dcadas. Pero Einstein
pronto comprendi que era posible y necesario genera-
lizar su hiptesis de cuantizacin. En particular enten-
di que no hay razn alguna para pensar que slo los
osciladores del campo electromagntico tienen propieda-
des cunticas: precisamente, la hiptesis opuesta, es de-
cir, que todos los osciladores deben poseen propiedades
cunticas, parece ms natural. Para poner a prueba esta
nueva hiptesis, Einstein la aplic en 1906 a los tomos
que forman un cuerpo slido calculando lo que en el len-
guaje de los fsicos se llama el calor especfico de un
slido, que es una propiedad que depende del material
44
del que est hecho y mide cunto aumenta su temperatura
cuando le suministramos una cantidad fija de calor al
cuerpo.
Desde principios del siglo XIX se saba por va experi-
mental que el calor especfico de los slidos simples es
una constante, la misma para todos, cuando se mide en
unidades apropiadas. En 1876 Boltzmann pudo explicar
tericamente este hecho, basado en un resultado muy
general de la teora cintica: el teorema de equiparticin
de la energa, el cual establece que una vez alcanzado el
equilibrio, los osciladores tridimensionales que forman
la malla de un slido simple tienen cada uno la misma
energa de oscilacin, cualquiera que sea su frecuencia de
oscilacin. Esto determina que el calor especfico del cuer-
po sea constante.
Ahora bien, la situacin real era un tanto ms comple-
ja que lo descrito, pues se saba que aunque en la gran
mayora de los casos el calor especfico observado corres-
ponda al esperado, tambin se conocan desviaciones de
esta simple ley. Por ejemplo, que el diamante tiene un
calor especfico varias veces menor que el valor usual. Y,
para complicar las cosas, trabajos de Heinrich Weber,
James Dewar y otros fsicos haban mostrado que para
algunas sustancias, entre ellas el diamante, el calor espe-
cfico decrece al reducirse la temperatura del cuerpo. Sin
embargo, la tendencia general era considerar estas excep-
ciones como tales, intentando explicarlas con ideas par-
ticulares, como que algunos de los osciladores del cuerpo
se van "apelmazando" al bajar la temperatura. En otras
palabras, aunque se estaba frente a observaciones no en-
tendidas del todo, no se senta la existencia de ningn
problema de fondo en conexin con los calores especfi-
cos de los slidos en la poca en que Einstein abord el
tema.
Pero las cosas se presentan en otra forma desde la pers-
pectiva de Einstein. Si consideramos a los tomos que
constituyen la malla del slido como pequeos oscilado-

45
res cunticos de frecuencia f, entonces cada uno tendr
una energa hf si la hiptesis cuntica es correcta. Esto
quiere decir que no es cierto que cada oscilador tiene una
energa independiente de su frecuencia, como afirmara
la ley clsica de equiparticin. Calcula Einstein entonces
el calor especfico del slido usando la frmula de Planck
(que es la que describe osciladores cunticos) en vez de la
de Rayleigh (que es la que describira osciladores clsi-
cos) y encuentra que el resultado depende de la tempera-
tura, aunque a temperaturas suficientemente altas (la tem-
peratura ambiente para la mayora de los materiales) se
recupera el resultado clsico. Unos clculos numricos
sencillos muestran que la curva que da la nueva teora se
ajusta bastante bien a las desviaciones para el diamante y
otros elementos. Luego, contrariamente a lo que se crea,
las desviaciones conocidas de los calores especficos de su
valor clsico si apuntaban hacia un problema fundamen-
tal: en esos casos no se obedecen las leyes de la fsica
clsica, sino de la fsica cuntica (la que tendra que
construirse).
Este trabajo de Einstein es importante por dos razones
al menos. Por un lado, permiti ver que el fenmeno de
la cuantizacin es decir, de la existencia de valores dis-
cretos, discontinuos, de la energa y otras cantidades f-
sicas no se circunscribe a un reducido grupo de casos
ms o menos singulares, sino que es una propiedad gene-
ral de la naturaleza. De hecho, en el trabajo que prepar
en 1909 como ponencia para un congreso en Salzburgo
que fue el primer congreso en que particip fue an
ms lejos, al sealar explcitamente, el primero entre to-
dos, que la descripcin cuntica tanto de la luz como de
las molculas deber contener simultneamente aspectos
corpusculares y ondulatorios. Esto constituye el germen
de lo que quince aos ms tarde sera la mecnica cun-
tica. En segundo lugar, es el primer trabajo en que se
estudia un fenmeno cuntico en un slido; puede decir-
se que con este trabajo Einstein fund la fsica cuntica
46
del estado slido, que hoy constituye una de las ramas
ms estudiadas de la fsica, por sus enormes e importan-
tes aplicaciones prcticas.

EL TAMAO DE LAS MOLCULAS

Nos regresamos a abril de 1905. Einstein acaba de escribir


su trabajo sobre la cuantizacin de la luz y el efecto fotoe-
lctrico e inicia la escritura de su tesis doctoral. Tanto la
tesis publicada un ao despus como el trabajo escrito
a continuacin, se refieren a un problema enteramente
diferente: el movimiento browniano. Qu es el movi-
miento browniano y por qu ocupa Einstein su atencin
en l? Para responder a estas preguntas debemos retroce-
der unos pocos aos.
Como dijimos antes, a la entrada de nuestro siglo los
fsicos an no haban adoptado unnimemente el modelo
molecular de la materia. Pese a los enormes xitos que
los qumicos haban alcanzado en la comprensin de va-
rios problemas importantes a partir de la hiptesis de
que la materia est constituida por molculas hiptesis
enunciada en esta forma ya por el qumico ingls John
Dalton (1766-1844) en 1803, y de que stas a su vez
estn formadas por tomos; pese asimismo a que la pro-
pia fsica haba avanzado considerablemente en la cons-
truccin de la teora cintica de los gases, la profunda
conviccin reinante de que la naturaleza es esencialmen-
te continua y que podramos en principio subdividir
un trozo de materia en granos tan pequeos como que-
rramos, sin lmite alguno conduca a muchos fsicos,
incluyendo grandes personalidades, a considerar al mo-
delo molecular como algo til, pero carente de mayor
significado real.
Einstein como muchos otros fsicos de la tradicin
de Maxwell y Boltzmann desde muy temprano acept el
modelo molecular como una imagen relativamente fiel
47
de la naturaleza y se impuso como tarea encontrar mto-
dos capaces de poner en evidencia su validez en forma
concluyeme. Podemos considerar que el trabajo de inves-
tigacin realizado por Einstein hasta 1905 es una etapa
preparatoria para esta tarea aunque tambin fue deci-
sivo para sus estudios sobre la cuantizacin de la luz,
como vimos en las secciones anteriores. El problema
que Einstein se plante durante el periodo 1902-1904 fue
el de derivar las leyes de la termodinmica como resulta-
do del hecho de que la materia a escala macroscpica est
constituida por un gran nmero de molculas en agita-
cin trmica. Debido al inmenso nmero de partculas
involucradas, es imposible hacer una descripcin deta-
llada de lo que sucede, por ejemplo, en un gas; pero s
podemos pretender hacer una descripcin estadstica y
crear con ello lo que se llama la mecnica estadistica. En
alguna forma, el embrin de esta idea se encuentra ya en
los trabajos de Maxwell y Boltzmann sobre la teora cin-
tica de los gases. Una idea cercana a la de Einstein la
haba tenido pocos aos antes el fsico norteamericano
Josiah Gibbs (1839-1903) para desarrollar la termodin-
mica qumica, pero sus trabajos eran prcticamente des-
conocidos en la Europa de principios de siglo; hoy se
considera tanto a Gibbs como a Einstein los fundadores
de la mecnica estadstica. Fue precisamente el contar
con los mtodos de la mecnica estadstica lo que le per-
miti a Einstein recorrer un camino tan complejo, diver-
so y novedoso en tan corto tiempo como lo hizo en 1905.
A Einstein se le ocurri una idea innovadora para ela-
borar un mtodo que permitiera "ver" directamente los
efectos de la permanente agitacin trmica de las molcu-
las de un cuerpo. Supongamos que un lquido contiene
pequesimas partculas en suspensin, como podran
ser granos de colorante o de polen en agua, etc. Como
debemos suponer que las molculas del lquido se mue-
ven al azar, estarn golpeando a la partcula en suspensin
por todos lados y en todas direcciones permanentemente;
48
el efecto de la gran mayora de los impactos tender a
cancelarse mutuamente pero ser normal que quede un
pequeo efecto residual que pondr al grano en movi-
miento, ora para arriba, ora a la izquierda, y as sucesiva-
mente. De este modo, debido al impacto de las molculas,
si el grano en suspensin es suficientemente pequeo,
deber tener un movimiento incesante altamente irregu-
lar y muy complicado: Einstein de inmediato percibi
que aqu tenemos un mecanismo para ver el movimiento
(errtico) que constituye el calor y, mucho ms impor-
tante, para ver un efecto directo del movimiento de las
molculas. Einstein no lo saba, pero este fenmeno ha-
ba sido observado pero no explicado varias dcadas
antes por el botnico escocs Robert Brown (1773-1858)
el mismo que observ que el ncleo de las clulas de
los tejidos vegetales es un elemento estructural regular y
propuso el trmino ncleo para identificarlo y por esta
razn se le conoce como movimiento browniano.
Einstein fue capaz de elaborar una teora estadstica del
movimiento browniano y de mostrar que a partir del
seguimiento del movimiento de una de estas partculas
bajo el microscopio era posible medir el tamao de las
molculas del solvente. De hecho, durante el ao de 1905
Einstein present varios mtodos diferentes para deter-
minar las dimensiones moleculares (en particular, ste es
el tema de su tesis doctoral), y el mismo ao de 1905
public diversas extensiones a su teora original. Los re-
sultados de Einstein4 fueron rpidamente puestos a prue-
ba en varios laboratorios, particularmente en el del fsi-
co francs Jean Perrin (1870-1942) y su grupo a partir
de 1908, quienes pudieron determinar con los mtodos de
Einstein las dimensiones moleculares y el nmero de Avo-
4
En forma simultnea a Einstein el fsico polaco Marian Ritter von Smolan-
Smoluchowski (1872-1917) realiz investigaciones sobre el movimiento browniano,
tanto tericas como experimentales. El trabajo de estos dos pioneros se superpone
considerablemente y a ambos se les considera fundadores de la teora del movimiento
browniano, que fue la primera teora fsica de los procesos estocsticos, es decir,
azarosos.

49
gadro (es decir, el nmero de molculas que contiene un
mol de un gas en condiciones normales de presin y
temperatura). Los resultados finales fueron tan convin-
centes, que el mismo Oswald reconoci en las molculas
objetos reales y no meras ficciones de uso conveniente,
dando por resuelto el asunto. Quien nunca pudo aceptar
la realidad de las molculas fue Mach.

LA TEORA DE LA RELATIVIDAD
A principios de mayo de 1905 Einstein envi su artculo
sobre el movimiento browniano a los Annalen der Physik
y pas a ocuparse de otros asuntos. En junio envi a pu-
blicacin el trabajo en que crea la teora de la relatividad.
Aparentemente, unas cuantas semanas le bastaron para
construir esta teora; mas, como hemos visto, atrs haba
una historia de bsqueda y meditacin de casi una dcada.
Einstein termina su artculo sobre la teora de la relativi-
dad agradeciendo a su amigo M. Besso la ayuda brindada
para la construccin de la teora a travs de discusiones.
En aquellos aos, Besso trabajaba en la Oficina de Paten-
tes junto con Einstein; de hecho, este ltimo le haba
conseguido el puesto, en parte por ayudar al amigo, en
parte para tenerlo cerca y poder discutir con l los pro-
blemas de principio que le inquietaban; Einstein escri-
bi alguna vez que en Besso encontraba su mejor caja de
resonancia en toda Europa. En una conferencia que dict
en Japn en 1922, Einstein record cmo, al da siguiente
de una prolongada discusin con Besso, busc al amigo
simplemente para agradecerle la deliberacin, comen-
tndole que gracias a ella haba logrado que todas las
piezas del rompecabezas embonaran: cinco semanas des-
pus estaba listo el artculo ms famoso de Einstein: "So-
bre la electrodinmica de los cuerpos en movimiento",
con el que nace la teora de la relatividad.
Como vimos en el primer captulo, Einstein vea muy
claramente que las leyes de la vieja mecnica clsica y las
50
de la teora electromagntica de Maxwell de creacin
reciente, pero muy bien fundada y comprobada eran
incompatibles; esto implicaba la necesidad de cambiar al
menos una de estas teoras. Lo importante era entender
qu es lo que deba cambiarse. Para Einstein haba un
dato cierto, que podemos inferir como sigue. En el expe-
rimento pensado del corredor alcanzando un rayo de luz,
el corredor ver luz, cualquiera que sea la velocidad con
que corra; pero la luz viaja a su velocidad c, pues de no
ser as no sera la luz descrita por las ecuaciones de Max-
well. Luego debemos concluir que cualquiera que sea la
velocidad del corredor, la luz que pasa a su lado viaja con
la misma velocidad c. Esto quiere decir que la velocidad
de la luz es la misma para todos los observadores, inde-
pendientemente de la velocidad con que se muevan e
independientemente de la velocidad de la fuente emisora.
Despus de verificar que esta conclusin es consistente
con una serie de observaciones y fenmenos conocidos,
Einstein la elev a la categora de principio: ste es uno
de los dos principios en que se funda la nueva teora.5
Ahora podemos entender por qu fracas el experimen-
to de Michelson y Morley, y por qu dijimos que en su
fracaso resida su importancia. En la concepcin de este
experimento se supona que la velocidad de la Tierra se
agregara a la de la luz que llega frontalmente. Pero pre-
cisamente el postulado de Einstein dice lo contrario, es
decir, que cualquiera que sea la direccin de la luz res-
pecto al movimiento de la Tierra, mediremos la misma
velocidad c. Luego si la hiptesis es cierta, el experimento
debe fallar; y fall. Usualmente se considera a los expe-
rimentos de Michelson y Morley como un slido soporte
experimental para la teora de la relatividad, aunque Eins-
tein utiliz inicialmente otros efectos para llegar a esta
conclusin.
5
De hecho en la formulacin dada arriba estamos combinando los dos principios
de la relatividad. Estrictamente, el primer principio de Einstein afirma slo que c es
independiente de la velocidad de la fuente emisora.

51
Alcanzado este punto, el problema era construir una
mecnica nueva que permitiera que la luz tenga la mis-
ma velocidad para todos los observadores, sea como sea
que se muevan y sin introducir inconsistencias. Einstein
encontr la salida llevando a sus ltimas consecuencias
una lnea de pensamiento que haba encontrado en Poin-
car y Mach: las nociones de espacio y tiempo absolutos
de la mecnica no son lgicamente necesarias ni estn
garantizadas por la experiencia. Un anlisis profundo
de este problema estimulado por sus discusiones con
Besso le permiti a Einstein confirmar la idea ya
avanzada por Poincar de que el concepto de simulta-
neidad no tiene un carcter absoluto, sino que depende
del estado de movimiento relativo. Esto quiere decir, por
ejemplo, que si un observador parado en un andn con-
sidera dos eventos A y B como simultneos, un viajero
que los ve desde un tren en movimiento no los considera-
ra como simultneos. Esto parece contradecir nuestra
experiencia cotidiana, pero todo se resuelve cuando se
observa que la diferencia de tiempo que el observador en
el tren asignara a los eventos es tan pequea, que pasa
totalmente desapercibida (precisamente por esto pode-
mos usar la mecnica clsica!). Pero entonces, si es des-
preciable, por qu hemos de preocuparnos por ello? El
punto es de principio: cules son las nociones correctas
que debemos manejar al eliminar el espacio y el tiempo
absolutos? Adems, la diferencia es despreciable slo de-
bido a que el tren corre despacio; si su velocidad fuera
muy alta, comparable con la de la luz, las diferencias
podran ser muy considerables. Basta que pensemos que
si el portador de la lmpara corre a la velocidad de la luz,
aun as la luz que pasa a su lado sigue viajando con la
misma velocidad c, para que notemos qu diferente ser
esta nueva mecnica de la clsica.
Para estar en condiciones de construir la nueva mec-
nica, Einstein propuso un principio adicional: las leyes
de la fsica deben ser las mismas para todos los observado-

52
res, independientemente de que unos se muevan unifor-
memente respecto a los otros. ste, que no es sino una ma-
nera muy general de decir que no hay observadores privi-
legiados, "en reposo" respecto a algo (como podra ser un
pretendido espacio absoluto o el ter), es el llamado prin-
cipio de relatividad, del cual la teora deriva su nombre.
Este principio, en combinacin con el de la constancia de
la velocidad de la luz, le permitieron a Einstein construir
la teora especial de la relatividad. Puesto que el espacio
y el movimiento absoluto desaparecen en esta teora, Eins-
tein propuso hacer a un lado por superflua la nocin de
ter. Ntese que en el principio de relatividad se toman
en cuenta slo observadores que se mueven uniformemen-
te unos respecto a otros; debido a esta limitacin se habla
de teora especial. Desde el principio Einstein mostr
inters en extender la teora a observadores en movimien-
to arbitrario y construir con ello una teora general de la
relatividad; la tarea result inmensa, y requiri de una
dcada de esfuerzos, pero de ello hablaremos ms adelante.

ALGUNOS EFECTOS RELATIVISTAS


Vemos que la teora de la relatividad es una nueva mec-
nica, consistente con la teora de Maxwell y que rebasa a
la vieja mecnica de Newton al eliminar sus elementos
absolutistas. Estas dos mecnicas son prcticamente equi-
valentes (desde el punto de vista numrico) a las veloci-
dades usuales, las que son muy pequeas en relacin con
la velocidad de la luz, pero pueden diferir considerable-
mente para el caso de cuerpos que se mueven a grandes
velocidades. Para estudiar el movimiento de un autom-
vil o un avin, incluso de un cohete interplanetario, se-
guimos usando la mecnica de Newton. Pero para una
descripcin correcta de los electrones o los protones en
un acelerador de partculas, es indispensable hacer un
tratamiento relativista.
Un primer resultado importante de la teora de la rela-
53
tividad es que ningn cuerpo puede alcanzar la velocidad
de la luz: la velocidad c de la luz es un lmite que la
naturaleza impone al movimiento de cualquier cuerpo.
Esto se debe a que la masa de un cuerpo resulta depender
de su velocidad, siendo mayor conforme mayor es la ve-
locidad y hacindose infinitamente grande cuando el cuer-
po alcanza la velocidad de la luz. Como ningn cuerpo
puede tener una masa infinita (que sera mayor que la
del Universo), tampoco puede alcanzar la velocidad c.
Otro resultado muy importante es que existe una equi-
valencia fundamental entre masa y energa. A esta con-
clusin lleg Einstein el mismo ao de 1905, en su se-
gunda nota sobre la teora de la relatividad, enviada a
publicacin el mes de septiembre y se expresa mediante
la famosa frmula
E = mc2 (3)
En palabras, esta ley dice que un pedazo cualquiera de
materia de masa m contiene una energa dada por el
producto de la masa por el cuadrado de la velocidad de la
luz; como la velocidad de la luz es una cantidad enorme-
mente grande, la energa as calculada tambin resulta
enorme.6 Quiz sea ste el resultado de la teora de la
relatividad que ms consecuencias ha tenido para la hu-
manidad. Es bien sabido que los reactores nucleares y las
bombas atmicas trabajan convirtiendo parte de la masa
de los ncleos atmicos en energa (que es liberada bsi-
camente como energa trmica). La naturaleza usa en
nuestro beneficio la misma solucin, pues es una reac-
cin nuclear que transforma masa en energa, la que
mantiene ardiendo al Sol y a todas las estrellas y soporta
la vida en la Tierra.
6
Por ejemplo, cuando un ncleo de uranio se rompe en fragmentos menores, la
masa total de todos ellos es ligeramente menor que la del ncleo inicial; la diferencia
de masas es liberada como energa. Esta energa es aproximadamente un milln de
veces la que se obtendra de quemar una masa igual de lea; por eso se dice que la
energa til nuclear es como un milln de veces la energa qumica o molecular
correspondiente.

54
Otro resultado interesante de la teora de la relatividad
es que la longitud que le asignamos a una barra depende
de si la medimos desde un sistema en reposo o en movi-
miento respecto de ella7; anlogamente, el intervalo de
tiempo que un observador asigna entre dos eventos, de-
pende de la velocidad del observador. Un ejemplo de esta
dilatacin del tiempo es el siguiente. En la naturaleza
existen muchas partculas que espontneamente se trans-
forman en otras y esto lo hacen en un tiempo fijo que les
es caracterstico. Por ejemplo, un pin decae espontnea-
mente en un muon y un neutrino8 en aproximadamente
un cienmillonsimo de segundo despus de formado
Sin embargo, si al generar el pin le damos suficiente
energa para que se mueva a gran velocidad por ejem-
plo 0.99999 veces la velocidad de la luz, veremos que
vive un tiempo 100 o ms veces lo normal. Esto se debe a
que el pin cuenta su tiempo desde su propio sistema y es
respecto de l como vive su vida completa; pero ese cien-
millonsimo de segundo visto desde el laboratorio, que
se mueve respecto al pin a una velocidad muy cercana a
la de la luz, se transforma por la dilatacin relativista del
tiempo en un intervalo centenares de veces mayor. De
esta manera, la relatividad ensea que el tamao y la
forma de los objetos, as como la marcha de los relojes,
depende del movimiento: el mundo relativista es nota-
blemente ms complejo y rico que el mundo de la fsica
clsica. Ya veremos ms adelante cmo estos resulta-
7
A este fenmeno se le conoce como contraccin de Lorentz (o de FitzGerald-
Lorentz) y lo reencontraremos en el prximo captulo. Antes que Einstein derivara
este efecto como un resultado de la cinemtica relativista, fue propuesto independien
temente por el fsico holands Hendrik Lorentz (1853-1928) para explicar los resultados
negativos del experimento de Michelson y Morley. Con su teora, Lorentz pudo
tambin predecir la variacin de la masa con la velocidad. Lorentz fue el primero que
propuso que los tomos contenan partculas cargadas (en 1890) y que ellas, al oscilar
dentro del tomo, producan la luz radiada.
8
Pin, muon y neutrino no son sino tres tipos diferentes de las llamadas partculas
elementales, de las cuales se conocen varios cientos. Otras partculas elementales son,
por ejemplo, el electrn, el protn y el neutrn. Tambin se considera al fotn como
una partcula elemental.
En el presente contexto, como en general en la fsica, espontneo significa sin causa
aparente o conocida; no significa sin causa.

55
dos se enriquecen an ms en la teora general de la
relatividad.
LA IDEA MS FELIZ DE MI VIDA

En 1907 Einstein inici la preparacin de un artculo de


revisin sobre la teora de la relatividad que le fue solici-
tado. Poco haba sido contribuido por otros autores al
desarrollo de esta teora; las primeras contribuciones im-
portantes a la relatividad no producidas por Einstein se
deben a Planck y a Von Laue; de hecho, Planck fue el
primer fsico que apreci el valor de esta teora e hizo
mucho por difundirla, entrando incluso en contacto epis-
tolar con Einstein, lo que propici el surgimiento de una
amistad y relacin de mutuo aprecio que dur el resto de
sus vidas. En 1907 apareci el trabajo de Hermann Min-
kowski (matemtico ruso-alemn [1864-1909] que haba
sido profesor de Einstein en el ETH) en que le dio a la
teora de la relatividad la forma matemtica que hoy es
usual9 y que le abri camino a Einstein para el desarrollo
ulterior de la teora general.
Un da, sentado en su escritorio en la oficina de paten-
tes, pensando un poco sobre su artculo de revisin, Eins-
tein tuvo lo que aos ms tarde llam la idea ms feliz de
su vida y que le condujo a una primera versin, an
provisional e incompleta, de lo que con el tiempo consti-
tuira la teora general de la relatividad. Este pensamien-
to feliz constituye la base del principio de equivalencia.
Supongamos dos observadores iguales encerrados en sen-
dos elevadores y haciendo cada uno el mismo experimento
fsico; uno de los elevadores est quieto, pero sumergido
en un campo gravitatorio que acta hacia abajo; sobre el
9
Nos referimos a la nocin del espacio-tiempo de cuatro dimensiones. Minkowski
hizo ver que en la relatividad lo que tiene sentido profundo es un elemento matemti-
co, el espacio-tiempo que combina las nociones de espacio y de tiempo; cada una de
ellas por separado es insuficiente. En alguna forma esto es anlogo a lo que pasa con
las dos leyes no relativistas independientes de conservacin de la masa y de la energa,
que quedan sustituidas por una sola, la conservacin de la energa relativista.

56
otro elevador no acta ningn campo externo, pero es
jalado con aceleracin constante hacia arriba (Figura 1).
Pensando un poco advertimos que no hay diferencia ob-
servable entre los dos casos: ambos experimentadores ob-
tendrn exactamente los mismos resultados de sus expe-
rimentos, cualesquiera que ellos sean. En otras palabras,
los efectos (locales) de un campo gravitatorio son exac-
tamente equivalentes a los que produce una aceleracin
uniforme apropiada. En breves palabras, tomadas del pro-
pio Einstein: "Si una persona cae libremente, no siente
su propio peso." Esta equivalencia se cumple debido slo
a que la masa inercial de los cuerpos (es decir, la masa
que se opone a los cambios de movimiento) es exacta-
mente igual a su masa gravitatoria (es decir, a la masa
que es atrada por la gravitacin), pues debido a ello
todos los cuerpos se aceleran igual en un mismo campo
gravitatorio y, por lo tanto, podemos sustituir a este l-
timo por la aceleracin comn que produce. Por esta
razn Einstein elev a la categora de principio el hecho
emprico y no explicado por la fsica clsica de la
igualdad entre los dos tipos de masas.10
Con el principio de equivalencia en la mano. Einstein
poda tratar de extender el principio de relatividad a mo-
vimientos acelerados: no hay razn a priori para que el
principio de relatividad no valga para cualquier forma
de movimiento, y el poder eliminar el campo gravitato-
rio introduciendo una aceleracin en su lugar permita
incluir en la teora no slo la ptica, sino la gravedad. La
conclusin ms inmediata a la que lleg fue que una
teora general de la relatividad le debera permitir cons-
truir una teora de la gravitacin.
Veamos otra consecuencia simple del principio de equi-
valencia, aplicado al caso de la luz. Supongamos que al
elevador que se mueve aceleradamente hacia arriba entra
un haz de luz que viaja sobre la horizontal; durante el
10
En el Apndice 2 se describe un experimento simple para mostrar el principio de
equivalencia.

57
Figura 1. El principio de equivalencia y la desviacin de la luz. En
la parte superior se muestra cmo al componer un movimiento
horizontal de velocidad constante con uno vertical de aceleracin
constante (y velocidad creciente) se produce una trayectoria parab-
lica. Un ejemplo simple de este movimiento es el de un proyectil
lanzado horizontalmente que cae por la accin de su peso.
En la parte inferior se muestra el principio de equivalencia y su
efecto sobre un rayo de luz. El elevador A sube con aceleracin
constante a, por lo que el rayo de luz sigue una trayectoria parabli-
ca y cae en el punto B' y no en A', que es donde caera si el elevador
no se moviera. El elevador G est fijo sobre la Tierra, pero sujeto a
su campo gravitatorio, el que produce una aceleracin a hacia abajo.
Por el principio de equivalencia, el rayo luminoso que entra por A
se desvia y cae en B'.
tiempo que el haz tarda en cruzar al elevador, ste se
mueve hacia arriba. El observador dentro del elevador
(que siente que se encuentra dentro de un campo gravita-
torio) observa la desviacin del haz y concluye que la luz
se desva al pasar por un campo gravitatorio (Figura 1). En
1907 Einstein pens que este efecto de desviacin de la
luz por la gravedad era demasiado pequeo para ser ob-
servado y no le dio mayor importancia. Sin embargo,
algunos aos ms tarde, sera precisamente este efecto el
que lo llevara al pinculo de la fama.
Una consecuencia adicional que aparece ya en el trabajo
de 1907 se refiere al corrimiento de la luz hacia el rojo.
As como hay una dilatacin del tiempo debida a la velo-
cidad, tambin la hay debida a la aceleracin al menos
por la velocidad producida por la aceleracin; del prin-
cipio de equivalencia sigue que debe haber una dilata-
cin del tiempo debida a la presencia de un campo gravi-
tatorio. Supongamos ahora que observamos luz que nos
llega del Sol; puesto que los tomos que la produjeron
estn sujetos a un intenso campo gravitatorio, la luz que
recibimos debe ser ms roja (es decir, de menor frecuencia
o de paso ms lento) que la generada con los mismos
mtodos en la Tierra. Retornaremos a este tema en el
prximo captulo.
El siguiente comentario al tema de la deflexin de la
luz parece oportuno. Basado en su hiptesis de que la luz
est formada por corpsculos, Newton lleg a sugerir en
su ptica la posibilidad de que la gravitacin afectara a
distancia la trayectoria rectilnea de un rayo luminoso.
La prediccin de Einstein en sus trabajos iniciales sobre
la desviacin de la luz corresponde a esta "deflexin new-
toniana", de origen puramente gravitatorio. Sin embar-
go, cuando en 1915 Einstein dio forma final a su obra
maestra Fundamentos de la teora general de la relati-
vidad, trabajo en que la teora alcanza su forma definiti-
va, mostr que adems del efecto newtoniano hay otro,
puramente relativista, de magnitud igual al anterior, de
59
tal manera que la teora final predice el doble de lo que
las variantes iniciales sugeran. Fue precisamente este pun-
to el que pusieron a prueba las famosas mediciones del
eclipse solar de 1919. Pero sobre de estos temas hablare-
mos ms tarde.
LA ECLOSIN
Es lugar comn hablar del ao 1905 como el ao mila-
groso de Einstein. Y el asombro es justo; hemos visto
cmo en el curso de tan slo cuatro meses de ese ao
funda las teoras cunticas de la luz, del movimiento brow-
niano y de la relatividad. Cualquiera de estos resultados
es suficiente para llenar de satisfaccin a un fsico respe-
table y al menos dos de ellos pueden legtimamente ser
considerados una revolucin en la fsica. Lo que nor-
malmente no se comenta es cmo poco tiempo despus
Einstein se acerca mucho a una repeticin del milagro:
en el curso de menos de un ao de fines de 1906 a
septiembre de 1907 Einstein da dos nuevos pasos ade-
lante de singular importancia y novedad: nos referimos a
la teora cuntica de los calores especficos (es necesario
cuantizar la materia, y no tan slo el campo de radiacin)
y al principio de equivalencia y sus primeras consecuen-
cias. Otros dos resultados suficientes para llenar la vida
de nuestro hipottico respetable investigador. Uno no
puede menos que hacer suya la pregunta de Pais:11 "Pero
es que este hombre nunca va a parar?"
En 1909 se produce la eclosin social de Einstein. A
mediados de ao se le notifica que con motivo del 350
aniversario de la fundacin por Calvino de la Universi-
dad de Ginebra, se ha acordado concederle un doctorado
honoris causa; el honor lo recibe junto con Mara Curie y
Wilhelm Ostwald, entre un centenar de personas. Poco
tiempo despus recibe la invitacin de la Sociedad Ale-
mana de Ciencias Naturales para presentar una ponencia
11
En el libro citado en la bibliografa al final.

60
en su prxima reunin de Salzburgo, que mencionamos
un poco ms arriba. sta fue la primera oportunidad que
tuvo Einstein de entrar en contacto con fsicos en activo:
ah se encontr por vez primera con Planck, Wien, Som-
merfeld, Born, e incluso con Ludwig Hopf, quien pronto
sera su asistente. Finalmente, deja su puesto de la
Oficina de Patentes, en el tercer piso de la Oficina de
Correos y Telgrafos y parte para Zurich.
Einstein tiene treinta aos; ha vivido fuera de los crcu-
los acadmicos y ha escrito dos trabajos que revolucio-
nan la fsica clsica; tiene en maduracin el germen de lo
que devendr en pocos aos ms en una nueva teora de
la gravitacin y una nueva visin del mundo fsico. Se
dirige a Zurich a ocupar su primera plaza como profesor
universitario.

III. La gran
proeza

El problema de la gravitacin me con-


virti en un racionalista creyente, es
decir, en alguien que busca la nica
fuente confiable de la verdad en la
simplicidad matemtica.
Imagnate mi alegra al encontrar re-
alizable la covariancia general y que
las ecuaciones describen con precisin
el corrimiento del perihelio de Mer-
curio. Estuve varios das fuera de m
de gozosa exaltacin.
A. EINSTEIN

LA ESTANCIA de los Einstein en Zurich dura slo 18 me-


ses. Einstein tiene ah sus primeros estudiantes doctora-

61
les y usa parte de su tiempo para desarrollar un aparato
para medir pequeas fluctuaciones de tipo browniano
de voltajes.1 Sin embargo, pronto recibe un nombramiento
de profesor titular finalmente en la Universidad
Alemana de Praga. Pese a las dificultades de su carencia
de religin y su ciudadana suiza se confirma el nom-
bramiento y los Einstein se trasladan a Praga en marzo de
1911. Durante su estancia all que tambin ser muy
breve Einstein asiste al Primer Congreso Solvay en no-
viembre de 1911. Mientras tanto, Marcel Grossmann (1878-
1936) su cercano amigo y excompaero de estudios a
quien Einstein dedicara su tesis doctoral, convertido
en profesor de matemticas en el ETH, procura atraer a
Einstein a su vieja escuela. Einstein ve con mucha simpa-
ta la invitacin e incluso declina por ella la oferta
que le hace Lorentz de convertirse en su sucesor en Ley-
den, puesto que ocupar ms tarde Paul Ehrenfest (1880-
1933). Finalmente, Einstein regresa a Zurich en agosto
de 1912.
Ha dividido el tiempo entre problemas de diversa na-
turaleza, desde la mecnica estadstica clsica hasta la
desviacin de la luz por la gravedad, aunque los proble-
mas cunticos son los que ms le inquietan en este pe-
riodo. Sin embargo, ha avanzado considerablemente en
su bsqueda de una generalizacin satisfactoria de la teo-
ra de la relatividad. De regreso en Zurich se inicia una
nueva y muy importante etapa en la construccin de la
teora de la relatividad general. Einstein induce a Gross-
mann a colaborar con l en la fundacin de esta teora;
de esta colaboracin, que tiene lugar durante los aos de
1912 y 1913, emerge una nueva forma matemtica de la
teora, la que est a la base de todos los desarrollos ulte-
riores, como veremos en la siguiente seccin.
Tampoco la estancia en Zurich es larga, pues en 1913
Planck y Nernst visitan a Einstein en Zurich, para saber
1
Se trata del electrmetro propuesto en el artculo nmero 23 citado en el Apn-
dice 1, que no pudo desarrollar en Berna por falta de condiciones.

62
con qu inters considerara una invitacin a trabajar en
Berln, tal vez el centro ms importante de la fsica de la
poca. La oferta es excepcional: se le nombrara miembro
de la Academia Prusiana de Ciencias, se le dara un pues-
to de profesor en la Universidad de Berln sin obligacin
de ensear y se le ofreca, adems, la direccin del Institu-
to de Fsica Kaiser Wilhelm, que estaba por inaugurarse.
Einstein vio aqu la oportunidad de liberarse de todas las
cargas acadmicas que tanto le pesaban y acept.2 Los
Einstein se trasladan a Berln en abril de 1914. Sin em-
bargo, las relaciones con Mileva se haban deteriorado
mucho en los aos precedentes bsicamente por incom-
patibilidad de caracteres y ella prefiri retornar con los
nios a Zurich.
Es en Berln donde Einstein da forma acabada a la
teora de la relatividad, en noviembre de 1915; pero no
por ello abandona los problemas cunticos, a los que
dedica parte de su tiempo. La primera Guerra Mundial
ha estallado, pero su nacionalidad suiza le permite con-
tinuar con sus labores. En 1916 publica su primer libro,
Sobre la teora especial y general de la relatividad, y en
1917 produce la primera cosmologa relativista. Finalmen-
te, el esfuerzo sostenido de los ltimos aos acaba por
vencerlo y Einstein enferma seriamente de lcera estoma-
cal y del hgado en 1917. Su prima Elsa Einstein (1876-
1936), recientemente enviudada y madre de dos hijas, Use
y Margot, lo atiende y ayuda. La relacin termina en ma-
trimonio en 1919. Einstein pasa una breve temporada en
1919 en la Universidad de Zurich, pero declina las ofertas
insistentes y conjuntas de esta universidad y el ETH de
retornar a esta ciudad. Este es el ao de la coronacin
de Einstein: con la oportuna ayuda de un eclipse, Einstein
se transforma, al terminar la guerra, en el cientfico ms
famoso de todos los tiempos.
2
La direccin del Instituto era una tarea relativamente simple, pues en sus aos
iniciales los que le corresponderan a Einstein tendra como tarea bsica otorgar
becas de estudio.

63
LA MAYOR PROEZA

Cuando Einstein public su trabajo Fundamentos de la


teora general de la relatividad en 1916, el gran fsico
alemn Max Born (1882-1970) lo calific como "la mayor
proeza de la reflexin del hombre sobre la naturaleza; la
ms sorprendente combinacin de penetracin filosfica,
intuicin fsica y capacidad matemtica". Einstein dedi-
c a esta proeza esfuerzos que el mismo lleg a calificar
de sobrehumanos en cartas a sus amigos prcticamente
ininterrumpidos desde 1911 hasta 1915, adems del trabajo
desarrollado a partir de 1907. Del principio de equiva-
lencia de 1907 a la formulacin final de 1915 hay una
distancia enorme, que condujo a la teora por rutas abso-
lutamente nuevas para la fsica. Durante todos estos aos,
nadie fuera de Einstein se interesaba en esta teora; para
nadie tena sentido este esfuerzo, pues no haba nada que
lo demandara. Una vez ms encontramos a Einstein en una
empresa solitaria. Y la firme gua que le conduca, capaz
de permitirle realizar este tenaz y agotador esfuerzo, era
slo la profunda y muy ntima conviccin de la necesi-
dad lgica de esta teora. No slo era necesario generali-
zar el principio de relatividad a todo tipo de movimiento,
sino que era claro que la ley de la gravitacin universal
de Newton es una ley emprica, no deducida de primeros
principios y que presupone, adems, simultaneidad ab-
soluta y accin a distancia. Seguramente era posible cons-
truir una teora lgicamente simple, que fuera capaz de
eliminar todas estas y muchas otras insuficiencias con-
ceptuales y reflejara ms fielmente la unidad intrnseca
de la naturaleza.
El nuevo punto nodal que separa la forma inicial de la
final de la teora general tal vez se pueda encontrar en los
trabajos realizados en Praga. Esencialmente, la conside-
racin novedosa es sta. Partimos de la conviccin de que
es tan natural demandar la validez del principio de rela-
tividad para velocidades uniformes como para acelera-

64
ciones uniformes. Consideremos entonces su aplicacin
a un cuerpo que gira uniformemente; la contraccin re-
lativista de las distancias la llamada contraccin de
Lorentz y que discutimos en el captulo anterior hace
que la circunferencia cambie con el movimiento, pero no
as el dimetro, que es perpendicular a la velocidad. Por
lo tanto, el cociente entre estas cantidades deja de ser
igual a 3 y pasa a depender de la velocidad! Esto signi-
fica que el sistema ya no satisface los principios de la geo-
metra euclideana. La conclusin es inmediata: la ela-
boracin de una teora general de la relatividad requiere
abandonar la geometra euclideana o, en palabras ms
llanas: el espacio en que ocurren los fenmenos fsicos
no cumple las leyes de tal geometra. En s misma, esta
conclusin no es enteramente sorprendente, pues aunque
los axiomas de la geometra euclideana han sido inspira-
dos por la observacin de lo que pasa en el mundo real y
tienen por lo tanto un origen emprico, nada garantiza
que entre la geometra as construida y el mundo material
tenga que existir un paralelismo absoluto, pudindose
dar desviaciones en condiciones apropiadas, por ejemplo,
a escala csmica.
Con Grossmann a su lado, Einstein encontr la opor-
tunidad de penetrar en el terreno de las geometras no
euclideanas, encontrando que una forma particular de
ellas, elaborada por el gran matemtico alemn Bern-
hard Riemann (1826-1866) ms de cincuenta aos antes, era
especialmente adecuada para los propsitos de la relati-
vidad. Cuando se dice, cmo es comn or, que el espacio
es curvo de acuerdo a la relatividad, lo que se est impli-
cando es que en una regin del espacio en que hay cam-
pos gravitatorios no se cumplen las leyes de la geometra
de Euclides, sino las de la geometra de Riemann.
3
Se recuerda al lector que el nmero =3.14159... es definido precisamente
como el concierne entre la circunferencia y su dimetro. La geometra usual (lla-
mada euclideana por su primer expositor sistemtico, el matemtico griego
Euclides) demuestra que esta razn es la misma para todos los crculos, y es cos-
tumbre universal llamarle a esta constante con la letra griega pi.

65
Figura 2. Los ngulos de un tringulo suman 180. Los tres ngulos
internos de un tringulo cualquiera se han denominado con las
letras A, B y C. En la figura de la derecha se muestra el mismo
tringulo y algunas rectas auxiliares; las rectas A' A" y B' B" son
paralelas. Aplicando algunas reglas sencillas de la geometra com-
probamos que los ngulos A', B' y C son iguales a los ngulos A, B y
C, respectivamente; luego A+B+C=A'+B'+C'=180.

Figura 3. Un ejemplo de geometra no euclideana. La figura achu-


rada es un tringulo esfrico, construido sobre la superficie de una
esfera, sin salirse de ella. La curva S encierra un crculo muy peque-
o alrededor del Polo Norte: se observa que est construido casi sobre
un plano, por lo que cumple muy aproximadamente las leyes de la
geometra euclideana. Pero la circunferencia sobre el ecuador ACDA
tiene como dimetro al arco ABD, que mide media circunferencia,
por lo que el cociente circunferencia/dimetro vale 2, resultado muy
diferente de .

66
LA GEOMETRA DEL MUNDO

La geometra euclideana es la que se obtiene operando


con barras rgidas en un plano. Una construccin tpica
de esta geometra se representa en la figura 2 (a), que
muestra un tringulo con ngulos internos A, B y C; la
figura 2 (b) nos permite demostrar que la suma de los tres
ngulos es siempre igual a 180. Este resultado constituye
un tpico teorema de la geometra euclideana.4 Por lo
tanto, para saber si esta geometra se cumple o no en la
realidad, todo lo que tenemos que hacer es construir un
gran tringulo y medir sus tres ngulos internos para
ver si suman 180 o no. Si hacemos el experimento sobre
una hoja de papel, pronto nos convenceremos de que la
geometra de Euclides se aplica. Pero de lo anterior se
infiere que si hiciramos este experimento a escala cs-
mica trazando el tringulo, por ejemplo, con haces de
luz que los campos gravitatorios curvaran, el resultado
sera diferente.
Una forma simple de visualizar la geometra de Rie-
mann se obtiene al pensar en las relaciones geomtricas
que ocurren en la superficie de una esfera sin abandonar
nunca la superficie. As, una recta sobre la esfera es un
arco de crculo mximo (es decir, cuyo plano pasa por el
centro de la esfera). Tomemos ahora el pequeo crculo
trazado sobre la esfera muy cerca del Polo Norte, e indi-
cado como S en la figura 3; si el crculo es suficientemen-
te pequeo se encuentra prcticamente sobre un plano y
se aplica la geometra de Euclides; luego la razn de su
circunferencia a su dimetro es ir. Sin embargo, tomemos
como circunferencia al ecuador, ACDA; el dimetro es la
"recta" ABD que es igual a media circunferencia, segn
se ve en la misma figura 3. Luego, en este caso, la razn
de la circunferencia al dimetro es 2. Vemos que para los
4
Un teorema es una verdad que se demuestra mediante argumentos lgicos a partir
de los axiomas. Los axiomas son verdades que se aceptan a priori, es decir, son los
postulados.

67
seres bidimensionales que viven sobre una esfera la razn
de la circunferencia al dimetro depende del tamao del
crculo y est comprendida entre 2 y 3.1415... Pero pre-
cisamente esto es lo que necesitamos en la relatividad:
una relacin no fija (que pueda depender de la velocidad
y de los campos externos por el principio de equivalen-
cia) y normalmente menor que . Por esta razn la geo-
metra de Riemann result apropiada para la teora de la
relatividad.
Veamos ahora qu sucede con un tringulo sobre la
esfera, como el ilustrado en la misma figura 3, con ngu-
los A, B y C y achurado; por construccin, hemos hecho
los ngulos en A y en C de 90 cada uno, es decir, trazados
con perpendiculares al ecuador. De la figura es claro que
podemos hacer el gajo achurado ms o menos ancho,
segn deseemos; en particular, lo podemos tomar tan
angosto que el ngulo en el vrtice B se reduzca a cero.
En este caso, la suma de los ngulos internos ser de
90 + 0 + 90 = 180. Pero tambin podemos abrir el gajo
tanto como sea posible; si le hacemos dar la vuelta com-
pleta, el ngulo en B aumenta hasta 360 y la suma de los
tres ngulos resulta 90 + 360 + 90 = 540. Vemos que para
los esfercolas el teorema del tringulo dice que la suma
de los tres ngulos internos de un tringulo est com-
prendida entre 180 y 540 grados. Este resultado nos ayuda
a comprender qu tan diferente puede ser la geometra
del mundo real de la geometra euclideana.

LOS TRES EFECTOS CRUCIALES

Acabamos de describir una de las propiedades ms inte-


resantes de la relatividad general. Vimos que en la teora
especial longitudes y tiempos dependen de la velocidad;
ahora, ms en general, vemos que dependen del movi-
miento acelerado, y, por lo tanto, de los campos en que se
encuentran los cuerpos (por el principio de equivalen-

68
cia). En esta forma, aun la estructura del espacio y el fluir
del tiempo resultan depender de la materia que contiene
dicho espacio, pues ella es la generadora de los campos (y
los movimientos). Todo esto conduce a efectos que po-
demos medir, para verificar o falsificar la teora. Veamos
aunque sea muy brevemente los tres ms famosos.
Vimos antes cmo desde 1907 Einstein not que la
teora de la relatividad implica que la luz es desviada por
la gravitacin, pero consider el efecto inobservable. En
Praga corrigi esta ltima consideracin, al notar que un
haz de luz que pasa rasante por el disco solar, ser desviado
un ngulo pequeo, pero medible. Por lo tanto, una estre-
lla que se encuentre muy cercana al Sol aparecer ligera-
mente desviada de la posicin que le atribuimos cuando el
Sol se encuentra lejos (Figura 4). Einstein hizo ver que
este fenmeno sera en principio observable durante un
eclipse solar, pues al quedar tapada la luz directa del Sol
podremos ver la estrella cercana al Sol y medir su
desviacin. El experimento se llev a cabo, pero sobre de
ello hablaremos ms adelante.
Un segundo efecto significativo predicho por la relati-

Figura 4. Desviacin de un rayo luminoso por el Sol. Al desviar el


Sol un haz de luz rasante que viene de una estrella lejana, cambia la
posicin aparente de sta. El fenmeno se puede observar cuando la
Luna oculta al Sol y obscurece el cielo. La figura est considerable-
mente exagerada (el ngulo a de desviacin producido por el Sol es
aproximadamente de 1/2000 de grado).

69
vidad general, y que tambin ya hemos mencionado, es el
que se refiere al corrimiento de la luz hacia el rojo debi-
do a la accin de campos gravita torios intensos. En 1925
este efecto fue observado por el astrnomo norteamerica-
no Walter Adams en una estrella enana blanca (que es un
tipo de estrella muy pequea, pero muy masiva, por lo
que posee un campo gravitatorio mucho ms intenso
que el solar), mientras que el correspondiente efecto pro-
ducido por el Sol, mucho ms dbil, se logr observar
durante la dcada de los sesentas.5
Lo que ms entusiasm a Einstein de su teora general
fue, sin embargo, otro aspecto. Al aplicar la teora al caso
del sistema planetario, observ que en vez de la rbitas
elpticas que predice la teora de Newton, la relatividad
produce una especie de rosetas, es decir, elipses cuyo eje
va girando con el tiempo (Figura 5). La rotacin del eje
predicha por la teora es muy pequea, pero result ser
exactamente la necesaria para resolver un problema cen-
tenario. Desde Kepler se sabe que los planetas describen
rbitas elpticas alrededor del Sol; con la teora de la
gravedad de Newton fue posible calcular no slo estas
rbitas, sino incluso las desviaciones en general muy
pequeas que deben ocurrir debido a la constante per-
turbacin que los otros cuerpos celestes, como los gran-
des planetas, producen. Los clculos dieron resultados
excelentes; los cielos se mueven conforme a las leyes de
Newton. Slo haba una excepcin: Mercurio, el peque-
o planeta ms prximo al Sol, tena una rbita que se
desviaba, lenta pero sistemticamente, de lo calculado.6
5
Recientemente (1971) se realiz otro tipo de experimentos para observar la dilata-
cin relativista y gravitacional del tiempo, comparando la marcha de dos relojes
atmicos iguales, uno en reposo en la Tierra y el otro circunvolndola a 10 000 m de
altura, transportado en un jet comercial. Los resultados experimentales coinciden
excelentemente con las predicciones de la teora, tanto para vuelos E - W como W - E.
6
Este fenmeno se conoce con el nombre de corrimiento del perihelio. El perihelio
es el punto de la rbita de un planeta ms prximo al Sol. El fenmeno es sumamente
pequeo 43 segundos de arco en un siglo para Mercurio, que es el caso ms notable
pero medible porque sus efectos se acumulan con el tiempo.

70
Corrimiento del
Perihelio
(por revolucin)

Figura 5. Precesin del perihelio de un planeta. La teora general


de la relatividad predice que la elipse descrita por una rbita plane-
taria va girando muy lentamente en su plano, de tal manera que al
completarse una vuelta, el eje mayor apunta en una direccin un
poco diferente. En la figura se muestra el fenmeno en forma muy
exagerada.

Esfuerzos se hicieron, durante casi dos siglos, para expli-


car este fenmeno, pero sin xito. Cuando Einstein apli-
c sus mtodos al caso de Mercurio el misterio qued
aclarado: esta desviacin observada a lo largo de los si-
glos no era otra cosa que la rotacin del eje de la elipse
predicha por la relatividad general para los otros pla-
netas del Sistema Solar la desviacin es insignificante.
La coincidencia numrica fue excelente: despus de todo,
los cielos se mueven conforme a las leyes de Einstein.
Regresemos al tema de la desviacin de la luz por la
gravedad. Cuando Einstein aplic su teora final a este
problema, obtuvo un resultado inesperado: la desviacin
resulta ser el doble de la que sus versiones anteriores
indicaban. Es decir, apareca la desviacin puramente
newtoniana, debida al "peso" de la luz, pero tambin
otra de igual magnitud y puramente relativista (o post-
newtoniana) debida a la curvatura del espacio inducida
71
por la presencia del Sol. Einstein insisti entonces en la
posibilidad de verificar su teora en un prximo eclipse
solar. Europa se encontraba en guerra y no fue posible
llevar adelante esta tarea pronto, pero aun as la Real
Sociedad Astronmica de Londres organiz un par de
expediciones para aprovechar el eclipse solar del 29 de
mayo de 1919. Una expedicin fue dirigida por el fsico y
astrnomo ingls Arthur Eddington (1882-1944) y traba-
j en la Isla Prncipe en el Golfo de Guinea, mientras
que la otra, dirigida por el astrnomo Andrew Cromme-
lin, oper en Sobral, Brasil. Se tomaron fotografas de las
estrellas en la regin ocupada por el Sol durante el eclip-
se y varios meses antes; la comparacin entre ellas mostr
una desviacin de las estrellas brillantes cercanas al Sol,
igual a la predicha por Einstein.7
En noviembre de 1919 la prensa de todo el mundo
public la noticia. Einstein se transform de la noche a
la maana en un segundo Newton, o ms an, en el
cientfico que super a Newton, y fue consagrado por la
prensa y la opinin pblica como el cientfico ms popu-
lar de todos los tiempos. Aunque no sin emocin, cuan-
do Einstein supo por un telegrama de Lorentz que los
resultados de las expediciones iban por buen camino, su
primera reaccin fue comunicarlo a su madre mediante
una tarjeta postal. Desafortunadamente, la madre no lo-
gr gozar mucho tiempo del triunfo inmenso de su hijo,
pues muri en marzo de 1920, precisamente en casa de l,
a donde, ya muy enferma, se traslad para morir a su
lado.
La enorme popularidad que alcanz Einstein, combi-
nada con su abierta vocacin antimilitarista y pacifista y
su defensa de los derechos judos, despert reacciones
7
La prediccin de Einstein era que las estrellas deben desviarse un ngulo de 1.75
segundos de arco; la desviacin puramente newtoniana es igual a 0.85". Las medicio-
nes en Sobral dieron el resultado 1.98 0.12", mientras que las de Isla de Prncipe
arrojaron el valor 1.61 0.3". Tres aos despus observaciones de otro eclipse desde
Australia dieron el resultado 1.72 0.11".

72
muy variadas.8 Trgicamente, una de las ms inmediatas
fue la de hostilidad en base al antisemitismo que el am-
biente poltico de la Alemania de 1920 ya alimentaba. En
febrero de este ao, durante una conferencia de Einstein
en la Universidad de Berln, se desataron violentos de-
srdenes de origen antisemita, y en agosto del mismo
ao se organiz un mitin en la ms grande sala de
conciertos de la ciudad para atacar la teora de la relativi-
dad, por tratarse de ciencia juda. Este tipo de manifesta-
ciones y persecuciones se continuaron y produndizaron
durante el ascenso del nazismo, y son las que obligaron
finalmente a Einstein a abandonar la Alemania nazi en
1933, pese a su promesa a Planck de no dejar Berln
mientras fuera posible resistir.
EINSTEIN ITINERANTE

Para colaborar a la recoleccin de fondos para la cons-


truccin de la Universidad Hebrea de Jerusaln, Einstein
viaja junto con Chaim Weizmann (1874-1952) fundador
del Estado de Israel y su primer presidente a los Es-
tados Unidos de abril a mayo de 1921. ste fue su pri-
mer viaje a ese pas y lo aprovech al mximo para
realizar actividades cientficas. Un ao despus acepta
figurar como miembro del Comit de Cooperacin Inte-
lectual de la Sociedad de Naciones el organismo in-
ternacional que en aquella poca desempeaba el papel
que hoy corresponde a las Naciones Unidas y, a pesar
de que Alemania no era miembro de la Sociedad, conser-
vara su cargo hasta 1932. En junio de 1922 es asesinado
su amigo, el Ministro de Asuntos Exteriores,9 como re-
8
Einstein recalc en un artculo suyo publicado en el Times de Londres el 28 de
noviembre de 1919 la importancia moral y poltica que tena el hecho de que cientfi-
cos ingleses hubieran realizado el esfuerzo de comprobar la teora de un fsico alemn,
cuando sus respectivos pases se encontraban en guerra.
9
Se trata de Walther Rathenau. Einstein le haba aconsejado que no aceptara el
puesto de Ministro, pues "los judos peligran en posiciones tan altas."

73
sultado del clima de violencia que se extiende en Ale-
mania.
Einstein entiende que su vida est en peligro y decide
alejarse un tiempo; hace un largo viaje por el Oriente, in-
cluyendo Japn (octubre de 1922-febrero de 1923). Durante
el recorrido se le informa que se le ha otorgado el premio
Nobel de Fsica (correspondiente a 1921) "por sus servi-
cios a la fsica terica y especialmente por su descubri-
miento de la ley del efecto fotoelctrico": ni la teora de
los fotones ni la relatividad fueron razones suficientes,
aun en 1922, para otorgarle el premio Nobel. Pero cuan-
do Einstein dio su conferencia Nobel en Goteburgo, Sue-
cia, en julio de 1923 precisamente en los das en que
Compton mostraba en forma definitiva la validez de la
teora de los fotones propuesta desde 1905, seleccion
la teora general de la relatividad como tema. Es intere-
sante sealar que el dinero del premio ya Einstein lo
tena comprometido (desde 1919 cuando se divorciaron)
con Mileva Maric para la atencin de los hijos. En 1925
Einstein hace otro largo viaje, esta vez por Amrica del
Sur.
Durante estos aos se ha ocupado de la teora cuntica
y ha empezado a investigar en una nueva direccin, ms
ambiciosa an que la relatividad: la teora unificada de
campo; ya tendremos oportunidad ms adelante de ha-
blar algo sobre estos temas. Asimismo, Einstein realiz
en esta poca una serie de trabajos experimentales y ob-
tuvo un nmero considerable de patentes, especialmente
en colaboracin con el fsico y biofsico hngaro Leo
Szilard (1898-1964) a quien reencontraremos ms ade-
lante desempeado un papel muy interesante en la vida
de Einstein. Incluso se ocup de desarrollar un ampli-
ficador acstico para ayudar a una amiga cantante que
estaba perdiendo el odo.

74
IV. La polmica
Bohr-Einstein

Estos cincuenta aos de reflexin con-


cienzuda no me han llevado ms cer-
ca de la respuesta a la pregunta, qu
son los cuantos de luz? Hoy da todo
Juan, Pepe o Pancho cree que sabe,
pero est equivocado.

Sigo creyendo en la posibilidad de


construir un modelo de la realidad,
es decir, de una teora que represente
las cosas en s mismas y no slo la
probabilidad de su ocurrencia.
A. EINSTEIN

LA MECNICA CUNTICA

S E CONSIDERA que en 1925-1926 qued constituida la me-


cnica cuntica en la forma en que hoy la conocemos. En
este captulo tendremos oportunidad de estudiar una nue-
va faceta de Einstein estrechamente vinculada con las
teoras cunticas. Para facilitar la lectura, revisaremos
primero, aunque muy someramente, cmo se lleg a esta
teora y en qu consiste.
Hacia 1911 el extraordinario fsico experimental bri-
tnico de origen neozelands Ernest Rutherford (1871-
1937) haba llegado a la conclusin de que los tomos
tienen una estructura similar a la de un sistema planeta-
rio en miniatura sta es la imagen usual que vemos en
los textos elementales y las pelculas de ciencia ficcin:
que estn formados por un ncleo pequesimo y los
electrones se encuentran orbitando alrededor de l. Como
el tomo es elctricamente neutro, el ncleo tiene una
carga positiva tal que neutraliza la carga negativa de los

75
electrones; esta carga se debe a los protones que contiene.
Como los electrones son sumamente ligeros (1 840 elec-
trones tienen una masa aproximadamente igual a la de
un solo protn), prcticamente toda la masa del tomo
est concentrada en el ncleo. Pero explicar las propie-
dades de estos tomos fue una tarea que demand el es-
fuerzo continuado de muchos investigadores incluidos
prcticamente todos los grandes fsicos del periodo du-
rante muchos aos.
No podemos narrar aqu la complicada historia de la
teora cuntica, es decir, de la teora de los tomos y
sistemas compuestos por ellos.1 Bstenos decir que se ini-
cia con un modelo muy simple, pero audaz, propuesto
por el fsico dans Niels Bohr (1885-1962) en 1913, capaz
de predecir muchas propiedades del tomo de hidrgeno,
aunque inadecuado para ir ms lejos. A partir de los
trabajos de Bohr se inicia una bsqueda que culmina en
una teora propuesta por el joven fsico alemn Werner
Heisenberg (1901-1976) en 1925 y desarrollada de inme-
diato por Max Born y su joven asistente, el matemtico
Pascual Jordn (1902-1984). Paralelamente se desarrolla
otra direccin independiente de investigacin, surgida de
una proposicin del fsico francs Louis de Broglie (1892-
), en la que Einstein tiene una intervencin decisiva
y la que es llevada a sus ltimas consecuencias por Erwin
Schrdinger (fsico austraco, 1887-1961). Este esfuerzo
culmin en 1926 con una versin diferente, pero equiva-
lente a la anterior, de la mecnica cuntica. Finalmente,
el joven fsico ingls Paul Dirac (1902-1984) reformul
matemticamente en 1926 las teoras disponibles y les
dio la forma de la actual mecnica cuntica, aunque fue
Niels Bohr quien contribuy ms decididamente a darle
su contenido interpretativo actual.
Vamos a repasar ahora algunas de las propiedades ms
importantes y caractersticas de los sistemas cunticos
1
Mayores detalles se pueden encontrar en los libros de Gamow, Lovett Cline y
Ponomariov, mencionados al final de este libro.

76
como podran ser tomos, molculas, cristales, o inclu-
so estructuras ms complejas constituidas por estos ele-
mentos, pero normalmente de tamao microscpico.

LAS PROPIEDADES DISCRETAS

La que tal vez constituye la caracterstica ms general de


los sistemas cunticos, es que algunas de sus propiedades
pueden tomar slo valores discretos, discontinuos. sta
fue la propiedad que descubri Planck en lo que se refiere
a la energa intercambiada entre el campo electromag-
ntico y las paredes de la cavidad y que fue reinterpretada
por Einstein como producto de que las partculas que
componen al campo poseen precisamente la energa hf
cada una. Como vimos, Planck us esta propiedad para
introducir el trmino quanto, de donde se deriva el nom-
bre de la teora. Como un anlogo que puede servir para
aclarar las ideas, es posible pensar en los sonidos produ-
cidos por un piano: podemos producir una nota, o la
siguiente, o la siguiente, y as sucesivamente, pero no
podemos producir ningn sonido entre dos notas: deci-
mos que los sonidos del piano tienen un espectro discre-
to, discontinuo; es la forma convencional de referirnos a
esta propiedad.
El hecho de que la energa de los electrones de un
tomo sea discreta es muy importante; esto significa, por
ejemplo, que el tamao de todos los tomos de hidrge-
no en su estado normal, es el mismo: no hay tomos de H
chicos y grandes: todos son iguales y tienen el mismo
tamao y las mismas propiedades. Sin embargo, si calen-
tamos el H o le suministramos energa en cualquier otra
forma, algunos tomos absorbern una parte de la ener-
ga en exceso, otros otra parte y as sucesivamente, y apa-
recer toda una serie de valores discretos posibles de ener-
ga, como las notas del piano. Ahora, cuando se enfra
este H los tomos empiezan a emitir la energa que les
77
sobra, saltando de una energa a la otra; como la energa
se conserva en estos saltos como en cualquier fenme-
no natural la diferencia de las energas entre las rbitas
inicial y final reaparece en la forma de un fotn, lo que
podemos escribir como sigue:
=
hf E o rb , ini ci al - E o rb, fin al (1)
Esta frmula nos muestra algo sumamente importante:
la radiacin electromagntica emitida por los tomos al
enfriarse, tiene frecuencias, es decir, colores, perfectamen-
te definidos, que forman un espectro discreto. De hecho,
estamos narrando la historia al revs: lo primero que se
descubri es que cada elemento posee un espectro de emi-
sin discreto que le es caracterstico algo as como su
huella digital electromagntica, y slo muchas dcadas
despus Bohr pudo explicar este hecho con la frmula
anterior, que resultaba de su teora.
Ahora bien, la mecnica cuntica no describe en deta-
lle cmo se realizan estos saltos.2 Como, por otra parte y
segn veremos ms adelante, la nocin de trayectoria tam-
poco es propia de esta teora, con frecuencia se supone
que los saltos cunticos se realizan en forma instantnea,
sin que "exista" ni "pase" nada intermedio. No se asuste
el lector: todava tendr ocasin para las sorpresas.

LAS PROPIEDADES ONDULATORIAS


Vimos como en su ponencia de Salzburgo en 1909 Einstein
avanz una proftica observacin: la descripcin de los
sistemas cunticos tendra que incorporar tanto aspectos
corpusculares como ondulatorios. El darle forma defini-
da a esta hiptesis fue el gran descubrimiento de Louis de
2
Esto se refiere slo a la mecnica cuntica; teoras ms elaboradas, como la
llamada electrodinmica cuntica, s permiten, en principio, hacer predicciones
un tanto ms detalladas.

78
Broglie,3 quien en 1923 y despus en su tesis doctoral de
1924 propuso la idea de que a todo movimiento es nece-
sario asociar una onda, y dio una frmula para hacerlo.
A partir de este descubrimiento de De Broglie pronto se
construy la llamada mecnica ondulatoria, que es una
de las versiones originales de la mecnica cuntica. Esto
quiere decir, por ejemplo, que un electrn bajo ciertas
condiciones se comporta como un corpsculo (por ejem-
plo, en el efecto Compton, es decir, cuando choca con un
fotn), pero que en otras circunstancias se puede com-
portar como una onda (por ejemplo, en el microscopio
electrnico).
Einstein mismo avanz considerablemente en esta di-
reccin, hecho que es poco conocido. En 1925 prepar un
trabajo, estimulado por las novedosas y atinadas obser-
vaciones del fsico indio Satyendra Bose (1894-1974), en
el cual se muestra que sistemas cunticos, como los gases,
no deben describirse usando mtodos estadsticos clsicos
(los de Maxwell y Boltzmann), sino con la ayuda de una
nueva estadstica de tipo cuntico (y que hoy se llama de
Bose-Einstein). Para estudiar estos gases cunticos, Eins-
tein regres a su viejo mtodo de 1909 de las fluctuacio-
nes y encontr que para obtener los resultados correctos,
a las fluctuaciones de la energa producidas por el mo-
vimiento de las molculas del gas tena una vez ms que
agregar un trmino adicional, ahora idntico al produci-
do por la interferencia de ondas clsicas como la luz. As,
Einstein cierra elegantemente un crculo lgico abierto
20 aos antes: tanto para la descripcin del campo elec-
tromagntico, como para la de las molculas, se requie-
ren simultneamente trminos corpusculares y ondulato-
rios. Einstein seala que esta conclusin es ms que una
mera analoga y menciona que ha conocido en esos das
la proposicin de De Broglie Paul Langevin (fsico
francs, 1872-1946) le haba enviado una de las copias de
3
La familia De Broglie pronuncia su apellido ms o menos en la forma De Broyl;
con frecuencia se usa la pronunciacin francesa: De Brogl.

79
la tesis. Concluye que un campo ondulatorio debe estar
conectado a cada cuerpo en movimiento en forma anloga
a como el campo ondulatorio ptico est conectado con el
movimiento de los cuantos de luz; seguramente, sugiere,
este fenmeno ondulatorio se podra observar mediante
fenmenos de difraccin.4 Anota entonces algunas carac-
tersticas de esta onda y aplica la idea al estudio de ciertas
propiedades trmicas de los gases. Esta onda de Einstein
es la que unos meses despus toma Schrdinger como
base para construir la versin ondulatoria de la mecnica
cuntica.
Las propiedades ondulatorias de los electrones son ex-
traordinariamente importantes. Por ejemplo, ellas indi-
can que los electrones pueden comportarse como si fue-
ran ondas bajo ciertas circunstancias, pero en otras como
si fueran corpsculos. A esto se refiere uno cuando se
habla de la dualidad onda-corpsculo. Tambin es carac-
terstico de los sistemas cunticos que nunca se observan
las propiedades ondulatorias y las corpusculares juntas:
se manifiesta una o la otra. A esto se hace referencia
diciendo que ambas propiedades son complementarias.
La interpretacin fsica que usualmente se da a estos
hechos es la siguiente. Cuando el electrn se comporta
como corpsculo se encuentra esencialmente localizado
en un punto; pero cuando el electrn se manifiesta como
una onda se encuentra distribuido en todo el espacio
ocupado por la onda. Que se manifieste en una u otra de
estas formas depende de la situacin especfica, por lo
que el experimentador est en condiciones de inducir la
manifestacin de uno u otro aspecto, si lo desea.

4
Los fenmenos de difraccin (o de interferencia) son fenmenos tpicamente
onduiatorios, que aparecen al superponer dos o ms ondas; dependiendo de la fase de
estas ondas, ellas pueden reforzarse (aumentar la amplitud) o debilitarse (reducir la
amplitud) mutuamente. En el caso de panculas, al superponer varios haces, unos
siempre refuerzan a los otros y jams se cancelan entre s, por lo que las partculas no
presentan fenmenos de interferencia. Una exposicin ms amplia puede verse en el
libro de esta coleccin La luz de A. M. Cetto citado en la bibliografa al final del libro.

80
LAS PROPIEDADES ESTADSTICAS

Pero las propiedades extraas de los objetos cunticos


an no se han agotado. Veamos otra, tambin de primera
importancia. La onda que introdujeran De Broglie, Eins-
ten y Schrdinger para describir los electrones nos permite
hacer predicciones sobre su comportamiento estadstico,
pero no predecir con detalle cmo se va a comportar cada
electrn. Veamos esto ms de cerca con un ejemplo.
Supongamos que resolvemos un problema cuntico, es
decir que determinamos la onda que lo caracteriza (a la
que se le llama funcin de onda) y que esta onda resulta
muy grande en ciertas regiones A, B, C..., del espacio,
pero despreciable en los otros lugares. Si ahora hacemos
el correspondiente experimento, encontraremos que hay
muchos electrones en las regiones A, B, C..., y ninguno
en otra parte; es ms: notaremos que donde la onda es de
mayor amplitud hay ms electrones y menos donde la
amplitud es menor. As descubriremos pronto ( como en
su da lo hizo Born) que la probabilidad de que los elec-
trones lleguen a una regin dada est determinada por el
cuadrado de la amplitud que tiene la onda en esa regin
del espacio.
Pero ahora nos hacemos una pregunta no menos inte-
resante, qu pasa si lanzo un solo electrn? A dnde va
a parar? El punto est en que la mecnica cuntica slo
me permite hacer una prediccin probabilstica. Si hago
el mismo experimento una y otra vez y coloco detectores
apropiados en las distintas regiones del espacio para
saber a cual de ellas llega el electrn en cada ocasin,
notar que a veces llega a A, a veces a B, otras a C, etc.,
llegando ms frecuentemente a la regin que tenga ma-
yor probabilidad, menos a la de menor probabilidad, y
as sucesivamente. Y aunque las respectivas probabilida-
des las puedo calcular correctamente, ellas no me permi-
ten decir en el caso de que lance un electrn adonde
exactamente va a ir a parar. La teora describe eventos
81
individuales slo en el sentido estadstico que acabamos
de exponer.
LAS PROPIEDADES INDETERMINISTAS

Y ahora algo an ms sorprendente. Retornamos a la


serie de experimentos del prrafo anterior, y observamos
que en cada ocasin el electrn cae en otro punto. Pero,
acaso los experimentos no eran exactamente iguales?
Entonces no el resultado deba ser tambin exactamente
el mismo? Cuidado: la afirmacin de que en condiciones
iguales se obtienen resultados iguales es vlida en la fsi-
ca clsica, pero no en la cuntica. Estamos en presencia
de lo que convencionalmente se llama el indeterminismo
de los sistemas cunticos. En palabras llanas, esto lo po-
demos expresar como sigue. Si en condiciones dadas un
electrn o cualquier sistema cuntico puede respon-
der produciendo diversos resultados, en cada caso particu-
lar dar uno de ellos en forma totalmente impredecible y
azarosa. Lo ms que podemos determinar es con qu
probabilidad har una u otra cosa, pero no si har eso o
aquello. Un ejemplo adicional ayudar seguramente a
precisar mejor las ideas. Pensemos en un tomo radiacti-
vo; la mecnica cuntica nos permite calcular su vida
media, pero no nos permite predecir en qu momento
preciso se producir el decaimiento, pese a que s es po-
sible determinar experimentalmente este momento, por
ejemplo, mediante un detector Geiger; adems, observa-
mos que diversos ncleos iguales decaen en momentos
diferentes. Queda un poco el sabor de que el sistema
cuntico posee su dosis personal de libre albedro.
Esta peculiaridad cuntica est a la raz de una caracte-
rstica de la teora que mencionamos antes: en la mecni-
ca cuntica, el concepto de trayectoria no existe. La razn
es la siguiente: las propiedades de los sistemas cunticos
no estn en general bien definidas, por lo que usualmen-
te pueden tomar cualquier valor concreto de entre mu-
82
chos posibles (hemos visto que esto ocurre controlado
por las leyes del azar). Podemos, si as lo deseamos, inge-
niarnos para fijar el valor de cualquiera de estas cantida-
des, por ejemplo la posicin, o la velocidad, etc., segn
nos convenga, y esto define el estado del sistema. Sin
embargo, no es posible fijar todas las propiedades simul-
tneamente en ningn sistema cuntico. Ms an: tam-
bin sucede que cada vez que fijamos una cantidad, im-
pedimos con ello que otras queden fijas. Por ejemplo, si
procedemos para fijar la posicin de un electrn, con
esto su velocidad queda totalmente indeterminada, y vi-
ceversa. Esto es lo que se conoce comnmente con el
nombre de principio de indeterminacin (otros lo llaman
principio de incertidumbre) y en su forma bsica fue
establecido por Heisenberg y se le considera uno de los
principios centrales de la mecnica cuntica.
Regresemos ahora al asunto de las trayectorias. La tra-
yectoria recorrida por un cuerpo no es sino una lista de la
velocidad conque se mueve en cada punto. Pero precisa-
mente la posibilidad de hacer esta lista es lo que nos
prohibe el principio de Heisenberg, pues si conocemos
con precisin la posicin no conocemos la velocidad, y
viceversa. Luego, no podemos definir ninguna trayecto-
ria. La mecnica cuntica usual interpreta esto diciendo
que la partcula no sigue ninguna trayectoria. El criterio
filosfico que est a la base de esta afirmacin es que slo
tiene existencia real lo que se observa. Ntese que
este criterio es ajeno a la fsica clsica, la que no pone en
duda la existencia de la cara oculta de la Luna.

LA INTERVENCIN DEL OBSERVADOR


El lector avispado replicar de inmediato mostrando una
fotografa de una cmara de burbujas atravesada por par-
tculas; ah se ven claramente dibujadas las trayectorias
que siguieron los electrones y protones, etc., dentro de la
83
cmara. No slo s hay trayectorias, sino hasta las pode-
mos fotografiar, dir. Pues s, contestar un fsico ortodoxo,
pero otra vez est argumentando en forma clsica, no cuntica.
Lo que pasa es lo siguiente: tcnicamente hablando, en el
momento en que se toma la fotografa se est haciendo una
medicin en el sistema. Pero todo sistema cuntico es
perturbado por cualquier medicin y cambia con ello su
estado. En cada caso particular, la medicin fuerza a que
se defina una de entre todas las posibles velocidades, y
ello da lugar a la trayectoria que se observa. Pero antes de
hacer la medicin es decir, antes de tomar la foto-
grafa tal trayectoria no exista a lo ms exista po-
tencialmente, como una entre millones.
Esto nos recuerda algo que ya discutimos: el observa-
dor puede libremente escoger que el electrn se comporte
como onda o como corpsculo, simplemente cambiando
la pregunta que hace: el electrn responder apropiada-
mente. Es ms, de acuerdo a la interpretacin usual de la
teora no existe una barrera bien definida entre observador
y sistema observado, por lo que la separacin entre estas
dos partes de la realidad es arbitraria y en ocasiones inde-
bida. La presencia del observador afecta al sistema y es
inseparable de la descripcin, por lo que no es posible,
en principio, hablar de propiedades definidas de un sis-
tema que no es observado. Si no observo al sistema, todas
las posibilidades coexisten; si lo observo, una de ellas se
realiza, con lo que cambia su estado.
En los prrafos anteriores hemos descrito la interpreta-
cin usual de la mecnica cuntica, la que se conoce con
el nombre de interpretacin de Copenhague por estar
basada en los puntos de vista desarrollados por Niels
Bohr quien trabajaba en esa ciudad, a la que convirti
con su presencia en centro de atraccin de los fsicos de la
poca. Tambin se le llama interpretacin ortodoxa,
basndose en el hecho de que es la interpretacin (am-
pliamente) dominante, y dejando de lado el hecho de que
es absolutamente heterodoxa desde el punto de vista del
84
resto de la ciencia clsica. En todo lo que sigue, debe
entenderse que es a esta interpretacin, o variantes pe-
queas de ella, a la que nos estamos refiriendo.

LA POLMICA BOHR-EINSTEIN

Einstein y Bohr se encontraron por vez primera durante


una visita de ste a Berln en junio de 1920; se vieron por
ltima vez en abril de 1954, en Princeton, EUA. La relacin
entre ellos fue estrecha y de gran afecto y aprecio mutuo.
Sin proponrselo, entablaron una polmica sobre la me-
cnica cuntica, que se prolong hasta la muerte de Eins-
tein en 1955. No fue sta la nica polmica de Einstein
sobre este tema; por ejemplo, hubo otra no exenta de
toques personales que la hicieron dolorosa para ambas
partes con Born. Sin embargo, la polmica con Bohr
fue indudablemente la ms profunda y duradera, adems
de ser la ms conocida y excelentemente documentada
por el propio Bohr, por lo que prestaremos a ella nues-
tra atencin. Adelantndonos un poco, podemos ilustrar
la importancia que este debate tuvo para Bohr, recordan-
do que el ltimo dibujo que traz en su pizarrn la vs-
pera de su muerte, ocurrida siete aos despus de la de
Einstein, fue el que Einstein le dibujara a l durante sus
discusiones en el 6o. Congreso Solvay.
En octubre de 1927 se efectu el 5o. Congreso Solvay en
Bruselas, al que asistieron todos los fundadores de la
teora cuntica: Planck, Einstein, Bohr, Heisenberg, Born,
De Broglie, Schrdinger, Dirac, Pauli, as como muchas
de las grandes figuras de la fsica de la poca, como Mada-
me Curie, Lorentz, Ehrenfest, W. L. Bragg, Debye, Comp-
ton, etc. Es ah donde se inicia el debate, cuando Einstein
seala pblicamente alguna objecin a la teora recin
propuesta; ms an, fuera de las sesiones mantiene con-
tinuas discusiones, muy particularmente con Bohr, que
muestran su insatisfaccin con la teora. En el 6o. Con-

85
greso Solvay, realizado en 1930, Einstein discute un expe-
rimento pensado con el que intenta demostrar que es
posible en principio violar las relaciones de Heisenberg;
pero al da siguiente Bohr hacer ver que si se toman en
cuenta efectos caractersticos de la teora general de la
relatividad, desaparece la violacin y se recupera la des-
cripcin cuntica. A partir de este momento, Einstein
acepta expresamente la consistencia lgica de la mecni-
ca cuntica, pero no su necesidad lgica: su fino instinto
le impide aceptar esta teora como final, por lo que repe-
tidamente seala que indudablemente ella recoge un pe-
dazo de la verdad, pero que no es una teora ni completa
ni definitiva.
La polmica continu pero cambi su forma, pues Eins-
tein pronto se vio obligado a abandonar Alemania. En
1932 el Instituto de Estudios Avanzados que se estaba
creando en Princeton, New Jersey, EUA, le ofrece un puesto
de profesor, para compartir su tiempo en partes iguales
entre Berln y Princeton. Einstein acepta y en diciembre
de ese ao parte para su primera estancia en Princeton.
Semanas despus, el 30 de enero de 1933, Hitler toma el
poder en Alemania: Einstein jams volver a pisar tierra
alemana. Su casa de verano en las afueras de Berln es
cateada por la polica nazi en busca de armas del Partido
Comunista. Para facilitar las cosas a sus amistades, Eins-
tein renuncia a su puesto en la Academia de Ciencias. Al
terminar su estancia en Princeton, Einstein regresa por
algunos meses a Europa los reyes Alberto y Elizabeth
de Blgica, con quienes estableci estrecha amistad a tra-
vs de los Congresos Solvay, le dan hospedaje y protec-
cin y en Zurich visita por ltima vez a su hijo Eduar-
do, ya enfermo. Recibe invitaciones de las universidades
de Jerusaln, Leyden, Madrid, Oxford, Pars, etc.; an en
viaje, Einstein hace pronunciamientos polticos contra
la guerra y por los intelectuales en exilio y se da tiempo
para publicar un par de trabajos cientficos y dar confe-
rencias. Suspende sus pronunciamientos a favor de los
86
objetores de conciencia, pues: "al poder organizado slo
se le resiste con poder organizado. Por mucho que me
duela, no hay otra salida." En octubre regresa a Prince-
ton, para no abandonar ms los Estados Unidos salvo
una breve salida a las Bermudas en 1935 para tramitar las
visas de inmigrantes de la familia, pas que en 1940 le
otorga la ciudadana junto con su hijastra Margot y su
fiel secretaria Helena Dukas (1896-1982), y sin l dejar su
ciudadana suiza. Aqullos fueron aos difciles para la
familia: Use, la hija, muri en Pars en 1934; Elsa, la es-
posa, muri del corazn en diciembre de 1936; en 1939,
Maja la hermana y su esposo Paul Winteler tienen que
abandonar su casa en Florencia por la persecucin racista
del fascismo italiano; Maja va a Princeton a casa de su
hermano y ya nunca ms se podr reunir con su esposo.
Sin embargo, en lo general, en Princeton Einstein inici
una nueva vida, apacible y tranquila.
All instalado y en colaboracin con Boris Podolsky
(1896-1966) y su joven asistente Nathan Rosen (1909- )
publica un trabajo conocido por las iniciales de sus auto-
res como el trabajo EPR, que demuestra que si se adopta
un punto de vista objetivo claramente definido sobre la realidad
fsica, entonces la mecnica cuntica es una teora fsica
incompleta, pues no puede contener todos los elementos
de la realidad de inters para la descripcin del sistema.
Bohr se siente obligado a responder a este embate y, ha-
ciendo a un lado las investigaciones sobre fsica nuclear
que lo ocupan, elabora una larga y detallada respuesta,
encaminada a mostrar que el punto de vista sobre la
realidad fsica defendido por EPR es inaceptable desde el
enfoque de la mecnica cuntica.
Einstein persever hasta el final de su vida. Public
versiones un poco modificadas del argumento EPR, escri-
bi comentarios diversos sobre los problemas conceptua-
les inherentes a la mecnica cuntica desde su punto de
vista; en sus notas autobiogrficas (o su necrologa, como
l la llamara; vese la bibliografa) retoma decididamente
87
el tema. Todava en 1951 y 1953, a dos aos de su muerte,
escribi un par de ensayos (en homenaje a Born y De
Broglie, respectivamente) insistiendo en sus objeciones a
la mecnica cuntica.

EL PUNTO DE VISTA DE EINSTEIN:


UN EJEMPLO SENCILLO

En un contexto elemental y no tcnico es muy difcil, si


no imposible, analizar con detenimiento cules son los
problemas que inquietan a Einstein y que le impiden
aceptar la formulacin a que la fsica ha llegado para
describir los fenmenos cunticos. Trataremos, sin em-
bargo, de acercarnos un poco al problema mediante un
ejemplo simple. Si el lector tiene alguna dificultad en
entenderlo, puede seguir de frente sin grave riesgo de
perder la continuidad.
Supngase un ncleo radiactivo esfrico que emite elec-
trones (los que se llaman rayos /3 en el lenguaje tcnico).
La mecnica cuntica describe los fenmenos, como ya
hemos dicho, mediante una funcin matemtica que se
llama funcin de onda. En el presente caso, por ser esf-
rico el ncleo, tambin lo ser la funcin de onda, lo que
significa que los electrones emitidos quedan descritos por
una onda esfrica. Sin embargo, con una cmara de bur-
bujas o una pelcula fotogrfica observamos que los elec-
trones emitidos siguen trayectorias rectilneas. Cmo po-
demos hacer compatibles ambos resultados? La explicacin
usual que da la mecnica cuntica involucra lo que Hei-
senberg llam la reduccin o el colapso del paquete de
ondas, un ejemplo del cual describimos en la seccin
sobre la intervencin del observador. Segn esta explica-
cin, mientras no observamos el sistema, cada electrn
est correctamente descrito por una onda esfrica, pero al
observarlo con la cmara de burbujas alteramos su mo-
vimiento, que ahora se hace rectilneo. La funcin de

88
onda, inicialmente esfrica, se colapsa instantneamen-
te con la observacin, para reducirse a una que corres-
ponde a las trayectorias rectilneas de los electrones.
La interpretacin que Einstein propondra para este
problema es totalmente otra. Al desintegrarse, unos n-
cleos emitirn el electrn en una direccin, otros en otra,
y as sucesivamente; es claro que si el nmero de ncleos
de que disponemos es suficientemente grande, veremos
electrones emitidos en todas las direcciones con igual
probabilidad. Einstein sostendra que la funcin de
onda describe slo esta situacin, y no los casos indivi-
duales; lo que le pasa no a un ncleo, sino a un conjunto
estadstico de ncleos iguales. Esta interpretacin tendra
la ventaja de resolver otro problema desde un punto de
vista einsteiniano, pues no requiere del colapso de la
funcin de onda. Este colapso es inaceptable desde el
punto de vista de Einstein, pues, primero, es inconsisten-
te con las leyes de la relatividad (se supone que ocurre
instantneamente); segundo, demanda una forma de ac-
cin a distancia muy peculiar, y tercero, no puede ser
sujeto a verificacin experimental, pues no es posible
analizar un sistema no observado. La mecnica cuntica
no ofrece entonces una descripcin completa de la reali-
dad fsica, pues se le escapa el evento individual, el cual
se puede observar y tiene, por lo tanto, una realidad en s
mismo.
LA IRONA CUNTICA
Hemos visto a Einstein trabajar desde 1905 solo y a la
vanguardia, tratando de vencer la resistencia de los fsi-
cos y convencerlos de la realidad de los cuantos del cam-
po de radiacin; lo hemos visto trabajar durante veinte
aos en la bsqueda de una teora cuntica de la materia
alguna vez le dijo a Besso en una carta que a este pro-
blema le dedic a lo largo de los aos ms tiempo que a
ningn otro. Y ahora, cuando todos los fsicos consi-
89
deran que han logrado construir esta teora, Einstein vuel-
ve a quedarse solo, navegando una vez ms contra la
corriente, pero siendo ahora l quien aparentemente se
aferra al pasado y se niega a aceptar la nueva teora con
base en sus viejos principios. A Einstein se le acus de no
entender la mecnica cuntica y de conservadurismo; pero
mantuvo sus objeciones hasta el final, realizando un es-
fuerzo perseverante para convencer a los fsicos de la ne-
cesidad de revisar los principios en que descansa esta
teora. Profundamente convencido de la ilegitimidad de
la nueva concepcin de la naturaleza que se estaba desa-
rrollando, Einstein se empe durante varios aos en
construir una alternativa a la mecnica cuntica. Sin em-
bargo, sus esfuerzos no fructificaron; de hecho, nunca
public nada al respecto y qued impotente frente al
desarrollo vertiginoso de la teora cuntica; sus crticas se
fueron relegando poco a poco.
Hay un principio rector en las crticas de Einstein a la
mecnica cuntica. Esquemticamente, lo podemos decir
as: Einstein consider que slo puede ser aceptable una
descripcin de la naturaleza que reconoce en el mundo
fsico una realidad objetiva, externa a nosotros y que
implica un comportamiento regido por leyes cognosci-
bles que no contienen al azar como elemento esencial. Es
esta actitud realista, objetiva y determinista de Einstein
la que lo enfrenta a la nueva fsica, que ha roto con
principios caractersticos de la ciencia a los que el no est
dispuesto a renunciar. Por ejemplo, Einstein dira que si
algo existe, esta existencia es independiente de si el sis-
tema est bajo escrutinio o no. Al observador le corres-
ponde descubrir e investigar los hechos de la naturaleza,
pero no guiarlos con sus decisiones arbitrarias.
A Einstein le pareca asimismo inaceptable cualquier
concesin respecto al determinismo. La mecnica cun-
tica no lo sorprendi desprevenido con este problema,
pues ya se haba topado con l desde 1916, cuando logr
encontrar una nueva derivacin de la frmula de Planck,
90
basndose en un estudio detenido de la absorcin y emi-
sin de luz por un tomo. En este famoso trabajo, Eins-
tein se vio precisado a hacer un anlisis estadstico y a
introducir la nocin de transicin espontnea, es decir,
transiciones atmicas cunticas que ocurren sin causa
aparente alguna. Su inquietud con estos resultados fue
creciendo con el tiempo; por ejemplo, en 1920 (seis aos
antes del nacimiento de la mecnica cuntica) le escribi a
Born respecto a ellos: "Me sentira muy infeliz al renun-
ciar a la causalidad completa." En efecto, el principio de
causalidad ha sido esencial para la ciencia; este principio
establece, en su versin ms simple, que cada efecto tiene
su causa, y la misma causa, en condiciones equivalentes,
produce siempre el mismo efecto. Esto elimina al azar
como causa directa5 y permite la bsqueda de leyes defi-
nidas, es decir, de relaciones de causa a efecto que deben
cumplirse estrictamente en cada caso particular. Toda la
ciencia, salvo la fsica moderna, acepta este principio en
forma irrestricta. Hemos visto que, sin embargo, la me-
cnica cuntica rompe con l al permitir la existencia de
un indeterminismo caracterstico en el comportamiento
de los microsistemas, lo que conduce a que en condiciones
iguales (o bien, a causas iguales) se observen resultados
diferentes. Para Einstein esto era un indicio del carcter
provisional de la actual mecnica cuntica. La actitud de
la mayora de los fsicos fue la opuesta. Por ejemplo
Born, en un trabajo publicado en 1926, toma una actitud
contraria a la que Einstein le comentara en la carta antes
citada y escribe: "Desde el punto de vista de la mecnica
cuntica, no existe cantidad que fije causalmente los efec-
5
El azar puede intervenir en la descripcin de un fenmeno como sera cuanto
sale en una tirada de los dados, debido a que un nmero enorme de causas, sobre las
que no tenemos control y tal vez ni siquiera conozcamos, intervienen en la determina-
cin del resultado. Diramos que, como cuestin de principio, si tuviramos los datos
y las leyes completas del fenmeno, podramos predecir exactamente lo que va a
suceder aun en estos casos. En la mecnica cuntica, por lo que hemos visto, se con-
sidera que no existen tales leyes o datos que en principio permitan eliminar la nece-
sidad de una descripcin meramente probabilstica. Se trata, as de una situacin
conceptualmente distinta a la clsica.

91
tos de una colisin en un evento individual... Yo en lo
personal me inclino a renunciar al determinismo en el
mundo atmico.
Resumamos un poco. Desde el inicio, Einstein mues-
tra su descontento con la mecnica que acaba de emerger;
pronto se convence de la correccin lgica de esta teora,
pero mantiene sus crticas a ella, con base en el hecho de
que la nueva teora contiene elementos que le parecen
inaceptables, desde un punto de vista filosfico: a) la
teora en su forma actual no permite una descripcin
realista (que correspondiera a un mundo objetivamente
existente), sino que recurre a la intervencin de un hipo-
ttico observador; b) tampoco da una descripcin comple-
ta de un evento individual, sino meramente estadstica, y
c) asigna un papel fundamental al azar. Einstein consi-
dera como una cuestin de principio el que sea posible
dar una descripcin completa y acabada y, por lo tanto,
no estadstica y en trminos objetivos de cualquier fe-
nmeno fsico, y pone este principio por delante del co-
nocimiento fsico especfico. Su conclusin es as natu-
ral: "La mecnica cuntica es muy impresionante. Pero
una voz interna me dice que esto no es todava lo autnti-
co. La teora da mucho, pero difcilmente nos acerca al
secreto del Viejo. De todas maneras estoy convencido que
l no juega a los dados." (En la carta a Born de diciembre
de 1926, citada antes.)
En este problema Einstein no tuvo xito: ni pudo cons-
truir una teora mejor y ms acorde a sus requerimientos
filosficos y fsicos, ni logr convencer a los fsicos de la
validez de sus observaciones. Sin embargo, mantuvo per-
severantemente sus argumentos y mostr algo extraordi-
nariamente importante: para un creador de la profunda
intuicin fsica de Einstein existen grandes principios
que deben ser respetados, incluso cuando parece ser que
los hechos los contradicen; si este ltimo es el caso, de-
bemos ir ms a fondo para encontrar la raz de la aparen-
te contradiccin; no hacer los principios a un lado, al
92
menos sin la necesaria resistencia. La actitud dominante
en el ambiente fsico ha sido mucho ms pragmtica: los
principios generales han sido subordinados al conocimien-
to cientfico alcanzado.
En sntesis, los dos aspectos de la alternativa en discu-
sin son stos: por un lado, los enormes triunfos tericos
y prcticos de la teora, aunado ello a su consistencia
interna lgica; por el otro, puntos de principio insatis-
factorios que sealan la existencia de dificultades con-
ceptuales y que aparecen al confrontar esta teora con el
resto del conocimiento cientfico, o, si se prefiere, con
una filosofa realista y objetiva de la naturaleza.
Aunque es usual considerar el problema que hemos
discutido como resuelto a favor de la mecnica cuntica y,
por lo tanto a favor de Bohr en su disputa con Einstein,
tenemos que dejar al tiempo que diga la ltima palabra.
Viene al caso citar un prrafo que Einstein escribiera a
Born en septiembre de 1944:
"Nos hemos convertido en antpodas en lo que se refiere
a nuestras expectativas cientficas. T crees en el Dios
que juega a los dados, yo en un orden y una legalidad
completas en un mundo que existe objetivamente, y que
yo he tratado de capturar mediante recursos harto espe-
culativos. Yo creo firmemente, pero espero que alguien
descubrir un camino ms realista, o tal vez una base
ms tangible que la que la suerte me ha permitido encon-
trar. Aun el gran xito inicial de la teora cuntica no me
hace creer en este juego de dados fundamental, aunque
soy perfectamente consciente de que nuestros jvenes co-
legas interpretan esto como una consecuencia de la seni-
lidad. Sin duda alguna, llegar el da en que sabremos
cul de estas actitudes instintivas fue la correcta."

93
V. Einstein
y su tiempo

El individuo, con su existencia breve


y frgil, slo puede encontrarle senti-
do a la vida por su actuacin sobre la
sociedad.
A. EINSTEIN

SE GAN LA CIERRA, PERO NO LA PAZ


E INSTEIN fue un hombre profundamente interesado en
los problemas de su tiempo. Particip activamente como
pacifista y antimilitarista durante el surgimiento del na-
zismo en Alemania y durante las guerras mundiales; co-
mo respuesta a la conculcacin de los derechos del pueblo
judo y en particular del derecho a su identidad nacio-
nal adopt a fondo la causa sionista. Como hemos
visto, estas actividades y otras similares le ocasionaron
dificultades personales muy graves. Durante sus ltimos
meses en Europa se tema incluso un atentado contra l,
por lo que el gobierno belga le proporcion guardia ar-
mada y cuando, obligado a salir de Europa, lleg a Prin-
ceton, se mantuvo en silencio su presencia durante algn
tiempo. Su actividad poltica y pblica ms sistemtica
se dio durante y, sobre todo, despus de la segunda Gue-
rra Mundial, al iniciarse el desarrollo de las armas atmi-
cas y la carrera armamentista. Sus artculos periodsticos,
conferencias, ensayos, etc., sobre temas sociales fueron
recogidos en varios libros de carcter popular. 1 Cuando,
con motivo de una fuerte crtica de Einstein al gobierno
nazi, Von Laue le escribi preguntndole si est bien que
un fsico se involucre en problemas polticos, Einstein le
contest preguntndole a su vez cmo sera el mundo si
gente como Bruno, Humboldt, Spinoza o Voltaire no
hubieran actuado en asuntos polticos.
1
Vase la bibliografa al final del libro.

94
Probablemente la intervencin poltica ms conocida
de Einstein sea la carta que dirigi al presidente Roose-
velt para urgirlo a que se tomaran medidas para el desa-
rrollo de la bomba atmica.2 Desde 1938, Leo Szilard
su antiguo colaborador de Berln y compaero de in-
ventos haba emigrado a los Estados Unidos. Hombre
de profundas convicciones polticas, en agosto de 1939
Szilard se dirigi en compaa de su colega, el tambin
fsico hngaro emigrado Eugene Wigner (1902- ) a
casa de Einstein, para solicitarle su intervencin frente al
presidente Roosevelt con el objeto de hacerle ver el riesgo
que implicara para la humanidad el que la bomba atmica
hecha posible por los recientes descubrimientos fsicos
sobre la fisin nuclear3 que no pudieron ser mantenidos
en secreto, como el propio Szilard haba propuesto se
hiciera fuera desarrollada primero en la Alemania na-
zi.4 Einstein estuvo de acuerdo y al da siguiente firm
una carta redactada por Szilard, la que lleg a su destino.
Aparentemente esta famosa carta no tuvo ningn pa-
pel decisivo, aunque Einstein, cuando concluida la gue-
rra supo que la bomba alemana estaba sumamente reza-
gada, dijo que de haber sabido que ese era el caso, jams
habra firmado la carta.5 A principios de 1945, una vez
2
Esta carta se reproduce en el Apndice S.
3
La fisin nuclear es un proceso fsico por el cual un ncleo atmico pesado se
rompe en dos fragmentos al ser bombardeado con alguna partcula (normalmente un
neutrn lento). En ciertos casos, como con el uranio, la masa total de los fragmentos
es menor que la masa inicial; la masa fallante se libera como energa, principalmente
trmica. Si este proceso se realiza en cadena y en forma rpida e incontrolada, la gran
energa libelada produce una tremenda explosin. El mismo proceso realizado bajo
control se usa en los reactores nucleares para producir vapor y generar electricidad.
4
Muchos fsicos "arios", como Planck, Von Laue, Sommerfeld, etc., permanecie
ron en Alemania durante la guerra, pero presentaron una resistencia abierta contra el
nazismo y mantuvieron su dignidad hasta el final. El ejemplo ms trgico del fsico
que abraz voluntariamente la ideologa nazi es el de Lenard, quien fue desde el
principio el organizador de las campaas anti-Einstein y contra la ciencia juda.
5
En el desarrollo de la bomba atmica norteamericana particip una plyade
de fsicos, entre quienes estaban Enrico Fermi (magistral fsico terico y experimental
italiano, 1901-1954), Wigner, el propio Szilard, Compton, e incluso Bohr, quien se
encontraba de incgnito en los Estados Unidos con pasaporte ingls y bajo el nombre
de John Baker, despus de una escapatoria espectacular de Europa en compaa de su
hijo.

95
ms por peticin de Szilard, Einstein envi a nombre
suyo y de varios colegas, Bohr inclusive, una nueva carta
a Roosevelt tratando de frenar el desarrollo y posible uso
del arma nuclear, pues era ya claro que Alemania estaba
cerca de la derrota y no contaba con ella. Estas gestiones
fueron interrumpidas por la muerte de Roosevelt, unas
cuantas semanas despus. A partir del bombardeo atmico
de Hiroshima y Nagasaki por el ejrcito norteamericano,
Einstein adopt una posicin de lucha activa por el de-
sarme y, muy en particular, contra el desarrollo, fabrica-
cin y almacenamiento de las armas nucleares. En esta
tarea Einstein no estuvo solo, pues una lucha similar
emprendieron Bohr, Szilard y muchos otros cientficos.
En diciembre de 1945 Einstein dict una conferencia en
Nueva York, que tuvo como lema: "Hemos ganado la
guerra, pero no la paz." El ttulo sintetiza excelentemente
su preocupacin central a partir de ese momento y por el
resto de su vida.
En 1946 se cre el Comit de Emergencia de Cientficos
Atmicos, con Einstein como Presidente, comit que ini-
ci de inmediato una campaa para producir "una gran
reaccin en cadena de consciencia y comunicacin" e
inici la publicacin del famoso Bulletin of the Ato-
mic Scientists, desde donde se despleg y contina des-
plegando una campaa contra el uso militar de la ener-
ga atmica. Aos ms tarde, el 11 de abril de 1955, Eins-
tein escribi su ltima carta; iba dirigida a Bertrand Ru-
sell, el gran matemtico, filsofo y humanista ingls
(1872-1970), con la que dio fin a una serie de cartas inter-
cambiadas entre los dos personajes en las ltimas sema-
nas. En ella, Einstein aceptaba la forma final de un ma-
nifiesto (conocido despus como Manifiesto Einstein-
Russell) y la lista definitiva de firmantes del mismo; en
este documento se llamaba a una conferencia para estu-
diar los peligros de la guerra y de la carrera armamentista;
de esta iniciativa surgieron las Conferencias Pugwash,
que desde entonces y ao con ao renen a cientficos de
96
todo el mundo para avanzar en sus propsitos de desar-
me y paz.
En 1951 apareci el primer nmero de la revista del
Partido Comunista norteamericano Monthly Review. El
nmero se abre con un artculo escrito exprofeso por
Einstein titulado "Por qu el Socialismo?", en el que
Einstein concluye que la salida nica para los problemas
de la sociedad contempornea es el establecimiento de
una economa socialista, acompaada de un sistema edu-
cativo dirigido hacia fines sociales. Termina diciendo
era la poca en que se iniciaban las persecuciones
McCarthystas en los Estados Unidos: "La claridad so-
bre los objetivos y problemas del socialismo tiene el ma-
yor significado en nuestra poca de transicin. Puesto
que bajo las presentes circunstancias, la discusin libre e
incondicional de estos problemas ha sucumbido a un
poderoso tab, considero que la fundacin de esta revista
representa un importante servicio pblico." Paralela-
mente, tambin expres en ms de una ocasin y en di-
versas formas su insatisfaccin por la falta de un clima de
libertad intelectual en los pases del sistema socialista.
Por ejemplo, en el mismo documento escribe: "La econo-
ma planificada no es socialismo an; puede ir unida a
una completa esclavizacin del individuo. El socialismo
tiene que enfrentarse con un problema poltico-social,
nada fcil de resolver: dentro de una centralizacin tan
grande del poder poltico y econmico, conseguir que la
burocracia no se haga excesivamente poderosa y no se
magnifique, y que no se atrofie polticamente al indivi-
duo, y con l al contrapeso democrtico del poder de la
burocracia."
EINSTEIN Y LA FILOSOFA
Adems de su actividad cientfica y poltica, Einstein
mantuvo a lo largo de su vida un claro inters por la
filosofa y, muy en particular, por la epistemologa de la
97
fsica6, tema sobre el que escribi algunos ensayos e hizo
observaciones, extradas de su experiencia personal. De
ellas es claro que, para l, el principio rector en la bs-
queda de las formulaciones tericas de las leyes de la
naturaleza es la simplicidad lgica: si las leyes ms gene-
rales no son lgicamente simples, pocas esperanzas nos
quedan de poder encontrarlas, expres en alguna oca-
sin. Asimismo, y extrapolando su experiencia personal
con la relatividad general, cada vez estaba ms convenci-
do de que el hombre puede llegar a las leyes de la natura-
leza a partir del pensamiento abstracto. sta es la idea
central que desarroll en la ltima conferencia que tuvo
oportunidad de dictar en Europa se trata de su Confe-
rencia Herbert Spencer, dictada en Oxford el mes de ju-
nio de 1933, cuando haba ya renunciado a sus puestos en
las academias bvara y prusiana y resida temporalmente
en Le Coq sur Mer, en Blgica, preparando su salida
definitiva de Europa. Es sumamente interesante com-
parar esta tesis con escritos anteriores suyos, pues permi-
te apreciar claramente cmo evolucion su pensamiento
al respecto como resultado de su experiencia con la for-
mulacin de la relatividad general. En efecto, hasta antes
de 1920 expres en ms de una ocasin la conviccin
opuesta, en el sentido de que la argumentacin pura-
mente formal es decir, basada solamente en posibilida-
des sugeridas por las caractersticas matemticas del pro-
blema y sin apoyo en argumentos fsicos fallar prcti-
camente en todos los casos como mecanismo para encon-
trar una gua confiable en la solucin de problemas
fsicos nuevos.
En uno de sus primeros encuentros con Solovine, Eins-
tein le explic que desde muy joven haba tenido inters
por la filosofa, pero que la encontr demasiado vaga y
arbitraria, por lo que prefiri concentrar su atencin en
6
Aqu usamos la palabra epistemologa en su acepcin de filosofa de la ciencia.
En trminos filosficos ms generales, por epistemologa se entiende la teora del
conocimiento.

98
la fsica.7 La llama permaneci sin embargo encendida y
as, por ejemplo, durante 1943 Einstein, Kurt Goedel (gran
matemtico austriaco-norteamericano, 1906-1978), Wolf-
gang Pauli y Bertrand Russell se reunieron peridica-
mente en casa del primero para discutir temas filosficos.
Los filsofos que mayor influencia tuvieron sobre Eins-
tein, segn sus propias palabras, fueron Hume y Spinoza,
aunque de sus escritos puede inferirse que conoca am-
pliamente la obra de otros filsofos, como Platn, Kant,
e incluso el propio Russell. Probablemente sea correcto
decir que el inters de Einstein por la filosofa y por los
problemas fundamentales de la fsica sean slo dos aspec-
tos complementarios de un mismo inters general por los
problemas ms fundamentales y generales del mundo
fsico.
Un reconocimiento explcito del valor del pensamiento
filosfico de Einstein se dio cuando, con motivo de su 70
aniversario, Paul Schilpp, editor de una serie de libros
sobre el pensamiento de filsofos vivos, le solicit a Eins-
tein anuencia para elaborar un volumen referido a l; se
trata del libro Albert Einstein: Philosopher-Scientist
(A.E.: filsofo y cientfico) que se cita en la bibliografa
al final de este libro, y para el cual Einstein escribi las
notas autobiogrficas que hemos citado varias veces (las
que l llamara "su necrologa"). En este volumen se ana-
liza la epistemologa de Einstein e incluye, entre otras
muy valiosas discusiones, una presentacin popular y de-
tallada escrita por Bohr sobre su polmica con Einstein,
y una respuesta breve de ste, contenida en su "respuesta
a mis crticos".
EINSTEIN Y LA MSICA
Einstein conserv hasta el final de su vida un vivo amor
por la msica. Fue precisamente la msica lo que le per-
7
Es interesante comparar esta afirmacin con la actitud, por ejemplo, de Bertrand
Russell, quien fue en su juventud un destacadsimo matemtico; a edad madura dej
las matemticas por la filosofa.

99
miti conocer a Besso, otro apasionado de ella, durante
una velada musical en Zurich, probablemente hacia
1897. Einstein acostumbraba tocar el violn para s mis-
mo como una forma de descanso y relajamiento; lo haca
con talento y musicalidad suficientes como para haberse
atrevido a tocar en ms de una ocasin en pblico para
colectar fondos con fines de beneficencia. Sus composito-
res predilectos eran Bach y Mozart, as como italianos
como Vivaldi, Scarlatti o Corelli; mostraba un claro de-
sinters por los compositores del siglo xx, e incluso mu-
chos del siglo pasado. Sobre Beethoven dijo que lo respe-
taba, pero que le resultaba demasiado dramtico y perso-
nal. Y de Wagner expres que admiraba su inventiva,
pero que la ausencia de estructura la vea como decadente
y que su personalidad musical le pareca ofensiva, por lo
que su msica le produca disgusto.
Presionado para que expresara en pblico su opinin
musical su inmensa popularidad haca que los peri-
dicos y revistas recurrieran a l para todo tipo de asun-
tos, Einstein seal que en lo referente a msica l no
recurra a la lgica, sino que proceda de manera intuitiva
y no conoca de teoras musicales. Pero para que una pieza
musical le pareciera bella era necesario que l pudiera in-
tuir una unidad interna, la existencia de una arquitectu-
ra. As por ejemplo, comenta que Schubert es uno de sus
compositores favoritos por su habilidad superlativa para
expresar emocin y su enorme capacidad de invencin
meldica; pero que en sus trabajos mayores lo perturba
precisamente la falta de arquitectura.
En enero de 1938 Arturo Toscanini recibi la Medalla
Norteamericana Hebrea; para esa ocasin Einstein escri-
bi lo siguiente, que tiene un valor que excede en mucho
la circunstancia para la que fue escrito:
"Slo quien se entrega a una causa con todas sus fuer-
zas y toda su alma puede ser un verdadero maestro. Por
esta razn, la maestra demanda todo de una persona y
Toscanini lo muestra en cada manifestacin de su vida."
100
EL MANUSCRITO RECONSTRUIDO
En 1943, un comit de recaudacin de fondos para soste-
ner el esfuerzo blico le solicit a Einstein el original de
su manuscrito de 1905 sobre la teora de la relatividad,
para subastarlo. Einstein replic que se haba desecho
del manuscrito desde mucho tiempo atrs, pero que esta-
ra dispuesto a hacer una copia tan fiel como los (casi 40)
aos transcurridos le permitieran. La oferta fue aceptada
y Einstein rehizo el manuscrito, encabezndolo con la
leyenda: "Las pginas que siguen son una copia de mi
primer trabajo sobre la teora de la relatividad. Hice la
copia en noviembre de 1943." Regal asimismo un ma-
nuscrito reciente de un trabajo no publicado. Ambos do-
cumentos se vendieron en una subasta pblica en la ciu-
dad de Kansas; el primero lo adquiri la Compaa de
Seguros de Kansas (que lo don a la Biblioteca del Con-
greso) por la cantidad de 6.5 millones de dlares en bonos
de guerra; el segundo lo compr un particular, tambin a
precio estratosfrico
Einstein no us este tipo de posibilidades en su benefi-
cio personal; de hecho, su actitud fue la contraria, como
se ve de la siguiente ancdota. Cuando en 1932 lo invita-
ron a que formara parte del personal del Instituto de
Estudios Avanzados que se estaba creando en Princeton y
tuvieron que hablar de remuneracin, Einstein solicit
un salario de 3 500 dlares anuales, preguntando a conti-
nuacin: "O podra vivir con menos?" Se le fij un
salario de 15 000 dlares anuales.
Chaim Weizmann, presidente de Israel, muri en no-
viembre de 1952; el primer ministro Ben Gurin pens
en ofrecerle la presidencia vacante a Einstein "probable-
mente el ms grande hombre vivo". La respuesta de Eins-
tein era clara y definitiva, pero lo inquiet sobremanera
el problema de cmo evitarle al embajador y al gobierno
israel el embarazo de su inevitable negativa. La razn
formal para no aceptar fue que, independientemente del
101
carcter formal del puesto, como presidente de Israel se-
ra responsable de las acciones del pas, y que ellas po-
dran entrar en conflicto con su conciencia.

LA TEORA UNIFICADA
Einstein fue un espritu independiente y un navegante
solitario toda su vida. Esta independencia que es una
necesidad vital en l y a la que ya se refiere en un ensayo
escolar escrito a los 17 aos en Aarau8 le permiti con-
centrar su labor de investigacin en una lnea de princi-
pio no influida por las modas y nuevas teoras que emer-
gieron alrededor de l. Esto implic que intencional-
mente se marginara de desarrollos tales como la fsica
nuclear, la de partculas elementales, de estado slido,
etc. En alguna forma, esta actitud se manifiesta ya desde
su poca de estudiante, pues los aos de su formacin
fueron plenos de grandes y trascendentes descubrimien-
tos, que atrajeron hacia s la atencin dominante de los
fsicos: en 1895 Wilhelm Roentgen (fsico alemn, 1845-
1923) descubri los rayos X; en 1896 Antoine Becquerel
(fsico francs, 1852-1908) descubri la radiactividad; en
1897 Joseph John Thomson (fsico ingls, 1856-1940) des-
cubri los electrones estudiando los rayos catdicos. Apa-
rentemente esto no lo desvi de sus inquietudes sobre los
problemas de principio que le atraan desde entonces. As,
Einstein fue antes que nada un creador: fundador de la teo-
ra cuntica de la luz, de la relatividad especial y la general,
de la teora fsica de los procesos azarosos, de la fsica del
estado slido, de las estadsticas cunticas, de la cosmolo-
ga relativista y, finalmente, del intento de la teora unifi-
cada de campo.
8
En este breve ensayo, escrito para su curso de francs, sobre sus proyectos para el
futuro, explica que ha decidido estudiar fsica terica y matemticas, por tener capaci-
dad y gusto para ello (y por falta de sentido prctico, agrega). Termina dando una
razn adicional: "Adems, hay una cierta independencia en la profesin cientfica,
que me gusta mucho."

102
En 1922 Einstein public su primer trabajo sobre la
teora unificada de los campos gravitatorio y electromag-
ntico; esta teora, a la cual Einsten dedicara prctica-
mente todo su esfuerzo cientfico desde 1921 hasta su
muerte, es una generalizacin de la teora general de la
relatividad. Su propsito es reunir en un campo global
los campos gravitatorio y electromagntico; el punto
est en que en la teora general de la relatividad estos dos
campos aparecen como lgicamente independientes, cosa
que Einstein consider siempre insatisfactoria. Asi-
mismo, Einstein abrigaba la esperanza de que una teora
de este tipo predijera la existencia de condensaciones muy
intensas y pequesimas que pudieran identificarse con las
partculas conocidas en lenguaje coloquial, podramos
decir que de acuerdo con esta visin, las partculas como
los electrones, etc., seran algo as como grumos en el
caldo; este ltimo sera el campo unificado. Einstein
vea la posibilidad de que esta lnea le pudiera conducir
hacia la mecnica cuntica, como una unificacin esen-
cial de esta teora con la de la relatividad. En este caso, las
propiedades discretas tal vez se generaran debido a la
existencia de un nmero excesivo de condiciones sobre
los campos. Aunque Einstein public un gran nmero
de trabajos sobre este tpico y logr incluso construir
muy poco antes de su muerte lo que consider una
teora con alta probabilidad de ser correcta, no pudo nunca
avanzar tanto como para reconstruir a partir de sus
resultados la teora de Maxwell.
Veamos este problema desde una perspectiva ms am-
plia. Debido a su complejidad matemtica, no fue tarea
simple desarrollar la teora general de la relatividad y ella
qued varada largos aos. Sin embargo, con el transcu-
rrir del tiempo se fueron encontrando soluciones a mu-
chas de estas dificultades, lo que ha conducido a que esta
teora haya vivido en las dos ltimas dcadas una etapa
de plena efervescencia. Algo similar ha pasado con la
cosmologa relativista, la que, en una productiva sim-

103
biosis con la fsica de partculas elementales, ha permiti-
do construir una nueva y muy rica visin del origen y
evolucin del Universo.9 En la dcada de los veintes el
programa de la teora unificada propuesto por Einstein
tena un sentido muy inmediato: en aquellos aos las
nicas partculas elementales conocidas eran el fotn, el
electrn y el protn; con tan pocas partculas diferentes a
la mano poda uno concebir legtimamente la posibili-
dad de "crearlas" a partir de un campo unificado apro-
piado (algo as como tres grumos de diferentes tipos). Sin
embargo, ya desde entonces el nuevo programa einstenia-
no fue recibido con escepticismo e indiferencia (alguna
vez Einstein coment que a diferencia de los religiosos, a
la gran mayora de los fsicos no le interesan los proble-
mas de principio). Con el tiempo las cosas se complica-
ron, pues a partir de la dcada de los cincuentas la fami-
lia de las partculas elementales comenz a crecer y no ha
dejado de hacerlo desde entonces (se conocen ya varios
centenares de ellas); esto parece dar al traste con cual-
quier esperanza de teora unificada, capaz de generar la
materia a partir de los campos.
Sin embargo, en la dcada de los setentas los aconteci-
mientos empezaron a evolucionar hacia otros rumbos:
aparecieron nuevas teoras que contienen unos cuantos
"tabiques" (leptones, quarks, etc.), a partir de los cuales
se supone que se construyen las partculas elemen-
tales conocidas. Las verdaderas partculas elementales
no son tantas, despus de todo, sino slo unos cuantos
tabiques fundamentales. Adems, se pudo construir
una teora unificada de campos para las llamadas
interacciones dbiles10 y las electromagnticas; hoy se
9
Para mayor informacin sobre estos temas, el lector interesado puede consultar en
esta misma coleccin los libros de S. Hacyan y de L.F. Rodrguez, citados en la
bibliografa.
10
Las interacciones dbiles son las que producen fenmenos como la transforma-
cin de un neutrn en un protn, un electrn y un neutrino. Pese a su nombre, son
considerablemente ms intensas que las gravitatorias, aunque dbiles respecto a las
electromagnticas.

104
trabaja intensamente en el siguiente paso, es decir, la
unificacin de esta teora con el campo nuclear: ste es
bsicamente el programa einsteiniano, pero desde una
perspectiva contempornea, mucho ms compleja y rica
que la original. Vemos ahora que el problema con que se
top Einstein en la construccin de la teora unificada de
campos no fue de origen conceptual, sino de circunstan-
cia: Einstein estaba demasiado adelantado para su poca
y se impuso una tarea para la cual no haba an condi-
ciones, ya no de resolverla, sino siquiera de plantearla
con la debida generalidad.

LOS LTIMOS AOS

En 1935 los Einstein se trasladaron al 112 de la calle


Mercer, en Princeton, casa que acababa de adquirir y que
se convirti en su residencia definitiva. Los acompaaba
Helen Dukas, la secretaria que haba emigrado de Euro-
pa con ellos y que empez a trabajar con Einstein en
abril de 1928, cuando l sufra de una larga enfermedad
producida por exceso de trabajo.11 A la muerte de Elsa
Einstein, la seorita Dukas tom bajo su responsabilidad
el manejo de la casa y la atencin personal de Einstein; a
la larga, ella se convirti (en compaa de Otto Nathan,
economista amigo de Einstein) en albacea de los bienes
de Einstein y depositaria de su archivo personal.
En 1936, tras larga y penosa enfermedad que lo invali-
dara fsica y mentalmente, muri Marcel Grossmann.
Einstein no escribi un obituario entonces, pero cuando
en 1944 el ETH donde tambin se graduaron su hijo
mayor, Besso y Grossmann le solicit una autobiogra-
fa para incluirla en un volumen para conmemorar el
centenario de la institucin, Einstein apunt en ella "la
necesidad de expresar al menos una vez en mi vida mi
gratitud a Marcel Grossmann... "
11
Se trat de un problema cardiaco (engrandecimiento del corazn), que lo mantuvo
en cama por cuatro meses y demand ms de un ao para la recuperacin total.

105
En 1939 la hermana Maja viene a vivir a casa de Eins-
tein, despus de salir de Florencia, expulsada por las
leyes racistas de Mussolini. Su esposo, Paul Winteler, se
va a Ginebra con los Besso (recurdese que la seora
Besso era su hermana). En 1946, cuando Maja se prepara-
ba para regresar a Europa, sufri un ataque al corazn que
la dej invlida por el resto de su vida. Einstein la aten-
da en la medida de sus posibilidades. Muri en 1951; un
ao despus falleci su esposo, en casa de los Besso.
Poco a poco, Einstein se fue retirando del violn, con-
tentndose con tocar algunos acordes al piano de vez en
cuando la msica fue siempre para l una manera de
reposar. Su salud se fue deteriorando. En 1948 se le
detecta un aneurisma muy grande en la aorta abdominal;
con el tiempo, el aneurisma se va desarrollando y le pro-
duce serios trastornos de salud y dolores intensos frecuen-
tes. El 13 de abril de 1955 a escaso un mes de la muerte
de Michele Besso el aneurisma se rompe y Einstein es
hospitalizado de emergencia. No acepta que se le opere y
se resiste al uso de la morfina,aunque pregunta al mdico
si ser muy difcil el final. El 17 de abril le solicita a
Helen Dukas las hojas con sus ltimos clculos y mate-
rial para escribir.
A la 1:15 A. M. del 18 de abril, Einstein muere y su cuer-
po es cremado el mismo da. Por propia disposicin, sus
cenizas son dispersadas por Otto Nathan en un lugar no
revelado. El doctor Thomas Harvey hizo la autopsia y
aprovech la oportunidad para extraer el cerebro y con-
servarlo.

106
APNDICE 1

LOS TRABAJOS ESCRITOS POR ElNSTEIN EN BERNA

Se presenta una lista brevemente comentada de los trabajos


escritos por Einstein hasta el momento en que sali de Berna.
La primera fecha que se da es la de recepcin del trabajo por el
editor de la revista: la segunda, la de publicacin. Se emplea
un lenguaje un poco ms tcnico que el usado en el cuerpo del
libro.

1. "Consecuencias del fenmeno de capilaridad". 16 de dic.


1900; Ann. Phys. 4 (1901) 513. Este trabajo fue escrito en Zu-
rich.
2. "Sobre la teora termodinmica de la diferencia de poten
cial entre metales y sobre un mtodo elctrico de investiga-
cin de las fuerzas moleculares". 30 de abril de 1902: Ann.
Phys. 8 (1902) 798. Este trabajo lo conduce a estudios termodi-
nmicos (trabajos 3-5) y sobre el movimiento browniano (tra-
bajos 6, 8, 9, 14, 15). El contenido de este artculo fue preparado
en Schaffhausen.
3. "Teora cintica del equilibrio trmico y el segundo prin-
cipio de la termodinmica". 26 de julio 1902; Ann. Phys. 9
(1902) 417. Einstein introduce la idea de conjunto estadstico
(enseable) y construye una teora molecular de la termodin-
mica que desarrolla ulteriormente en los trabajos 4 y 5.
4. "Teora de los fundamentos de la termodinmica". 26 de
enero 1903; Ann Phys. 9 (1903) 170. En este trabajo queda esta-
blecida la mecnica estadstica.
5. "Sobre la teora molecular general del calor". 29 de marzo

107
1904; Ann Phys. 14 (1904) 351. Continuacin del anterior; se
introducen las fluctuaciones. Einstein aplica su teora estads-
tica a la radiacin; estas ideas se desarrollan ulteriormente en
el trabajo 7.
6. "Nueva determinacin de las dimensiones de una molcu-
la". 30 de abril 1905; Ann Phys. 19 (1906) 289. Primer trabajo de
Einstein sobre el movimiento browniano, en el que aparece la
famosa relacin de Einstein entre los coeficientes de difusin y
de friccin, es decir, el primer teorema de fluctuacin-disi-
pacin conocido. Este trabajo lo present Einstein como su
tesis doctoral y es uno de los ms citados en la actualidad.
7. "Un punto de vista heurstico respecto a la creacin y
transformacin de la luz". 18 de marzo 1905: Ann Phys. 17
(1905) 132. Con este trabajo se funda la teora cuntica de la
radiacin; los resultados se aplican al estudio del efecto foto-
elctrico. Es especialmente citado al otorgrsele a Einstein el
premio Nobel. Es el trabajo ms revolucionario de Einstein.
Fue reproducido en Am. J. Phys. 33 (1965) 367 en su 60 ani-
versario.
8. "Sobre el movimiento de partculas suspendidas en un
lquido en reposo, segn la teora cintico-molecular del ca-
lor". 11 de mayo 1905; Ann Phys. 17 (1905) 549. Primer trabajo
publicado sobre la teora del movimiento browniano. Funda
la teora fsica de procesos estocsticos.
9. "Sobre la electrodinmica de cuerpos en movimiento". 30
de junio 1905; Ann Phys. 17 (1905) 891. Con este trabajo nace
la teora de la relatividad.
10. "Depende la inercia de un cuerpo de la energa que
contiene?" 27 de sept. 1905; Ann. Phys 18 (1905) 639. Se deriva
la frmula E = m c2.
11. "Sobre la teora del movimiento browniano". 19 de dic.
1905; Ann. Phys. 19 (1906) 371.
12. "Sobre la teora de la emisin y absorcin de la luz". 13 de
marzo 1906; Ann. Phys. 20 (1906) 299.
13. "Ley de conservacin del movimiento del centro de masa
y de la inercia de la energa ". 17 de mayo 1906; Ann. Phys. 20
(1906) 627.
14. "Un mtodo para determinar la relacin entre las masas
transversal y longitudinal de un electrn". 4 de agosto 1906;
Ann. Phys. 21 (1906) 583.

108
15. "La teora de la radiacin de Planck y la teora de los
calores especficos". 9 de nov. 1906; Ann. Phys 22 (1907) 180.
Con este trabajo Einstein funda la teora cuntica de los calo
res especficos; representa el primer tratamiento cuntico del
movimiento de las molculas de un slido, por lo que con l se
funda la teora cuntica del estado slido.
16. "Correccin al anterior". 3 de marzo 1907; Ann. Phys. 22
(1907) 800.
17. "Sobre los lmites de aplicabilidad de un teorema sobre
el equilibrio termodinmico y sobre la posibilidad de una nue-
va determinacin de los cuantos elementales". 2 dic. 1906;
Ann. Phys. 22 (1907) 569.
18. "Observaciones tericas sobre el movimiento brownia-
no". Enero de 1907; Zs. Elektrochem. 13 (1907) 41.
19. "Sobre la posibilidad de una nueva demostracin del
principio de relatividad". 17 de marzo 1907; Ann. Phys. 23
(1907) 197.
20. "Sobre la nota de P. Ehrenfest 'Movimiento de transla-
cin de electrones deformables y el teorema de las reas'". 16 de
abril 1907; Ann. Phys.. 23 (1907) 206.
21. "Sobre la inercia de la energa, segn demanda el princi-
pio de la relatividad". 14 de mayo 1907; Ann. Phys. 23 (1907) 371.
22. "Sobre el principio de relatividad y sus consecuencias".
4 de dic. 1907; Jahrb. d. Radioaktiv u. Elektronik 4 (1907) 411.
Trabajo de revisin sobre la teora de la relatividad, solicitado
por Stark, el editor del anuario. Aqu introduce Einstein el
principio de equivalencia (la idea ms feliz de mi vida) y da el
primer paso firme hacia la teora general de la relatividad;
descubre la desviacin de la luz por un campo gravitatorio y el
corrimiento hacia el rojo.
23. "Un nuevo mtodo para medir pequeas cantidades de
electricidad". 13 de feb. 1908; Phys. Zs. 9 (1908) 216. Einstein
propone un electrmetro de la alta sensibilidad, esperando que
con su ayuda se puedan medir las fluctuaciones de la carga
elctrica de un conductor debidas a la agitacin trmica. No lo
construye por el momento por falta de medios.
24. "Teora elemental del movimiento browniano" 1 de
abril 1908: Zs. Elektrochem. 14 (1908) 235. Trabajo de revisin
escrito para qumicos por sugerencia de Lorentz, muy citado
an en nuestros das.

109
25. "Sobre las ecuaciones electrodinmicas fundamentales
de un cuerpo en movimiento". 2 de mayo 1908; Ann. Phys. 26
(1908) 532. En colaboracin con J. Laub. Los autores adoptan
aqu el mtodo del espacio-tiempo propuesto ese mismo ao
por Minkowski.
26. "Sobre las fuerzas ponderomotrices que actan en el
campo electromagntico sobre un cuerpo en reposo". 18 de
mayo; Ann. Phys. 26 (1908) 541. En colaboracin con J. Laub.
27. "Observacin sobre el trabajo 25 con J. Laub". 19 enero
1909; Ann. Phys. 28 (1908) 445.
28. "Observacin sobre el trabajo de Misimanoff 'Sobre las
ecuaciones fundamentales...'" 22 de enero 1909; Ann. Phys.
28 (1909) 885.
29. "Sobre la situacin actual del problema de la radia
cin". 23 de enero 1909: Phys. Zs. 10 (1909) 185.
30. "Sobre la situacin actual del problema de la radiacin".
13 de abril 1909: Phys. Zs 10 (1909) 323. Nota en colaboracin
con W. Ritz para aclarar la diferencia esencial de interpreta
cin de los potenciales retardados entre estos dos autores, la
que se puso en evidencia en el trabajo anterior.
31 ."Sobre el desarrollo de nuestras opiniones respecto a la
naturaleza y la estructura de la radiacin". En Phys. Zs. 10
(1909) 817. Primer trabajo presentado por Einstein (por invita
cin) a un congreso (el 81 de la Sociedad Alemana de Natura
listas, realizado en Salzburgo). Einstein seala la necesidad
de usar conceptos corpusculares y ondulatorios a la vez para
describir el comportamiento de los sistemas cunticos (prime-
ra formulacin de la dualidad onda-corpsculo).

110
APNDICE 2

APARATO PARA DEMOSTRAR EL


PRINCIPIO DE EQUIVALENCIA

La figura ilustra un aparato sencillo que permite demostrar el


principio de equivalencia de Einstein. El aparato est cons-
truido como sigue (Figura 6)*.
Una esfera transparente de plstico rgido contiene un taza
en la que puede asentarse un bola de bronce. Esta bola se halla
unida por un hilo delgado de nylon a un resorte dbil, deteni-
do de un palo de escoba de metro y medio de longitud aproxi-
madamente. El resorte no es lo suficientemente fuerte como
para recolocar a la bola de bronce cuando se le saca de su
asiento.
Cmo se puede usar este instrumento casero para demos-
trar el principio de equivalencia?

RESPUESTA. Tomndolo del palo, elevar el aparato vertical-


mente hasta que toque el techo de la habitacin; dejarlo desli-
zarse libremente entre las manos (que slo lo guan para evitar
aporrear a los amigos). Cuando el aparato cae, la esfera grande
de plstico y la bola estn igualmente aceleradas y no hay
fuerza gravitacional debido al principio de equivalencia; as,
la pequea tensin del resorte es ahora suficiente para jalar
la bola y colocarla en la taza.

* Esta "versin einsteiniana" de un juguete infantil fue ideada por Eric Rogers y
su esposa, quienes se lo obsequiaron a Einstein en ocasin de su 76 aniversario, das
antes de su muerte.

111
palo de
escoba

Figura 6. Aparato para mostrar el principio de equivalencia.

112
APNDICE 3

CARTA DE EINSTEIN AL PRESIDENTE ROOSEVELT


En la pgina siguiente se reproduce la carta que, por suge-
rencia de Szilard, Einstein envi al presidente F. D. Roosevelt
en agosto de 1939; a continuacin se da la transcripcin al es-
paol. Incidentalmente, es interesante comentar que el origi-
nal de esta carta fue subastado en fecha reciente (diciembre de
1986) en Nueva York por la cantidad de 220 mil dlares; el
comprador fue un particular.

Albert Einstein Od
Grove Rd. Nassau
Point Peccfnic, Long
Island Agosto 2, 1939

F. D. Roosevelt,
Presidente de los Estados Unidos,
Casa Blanca
Washington, D.C.

Seor:
Un trabajo realizado recientemente por E. Fermi y L. Szi-
lard, que he conocido en forma de manuscrito, me lleva a
suponer que el elemento uranio puede ser transformado en
una nueva e importante fuente de energa en el futuro inme-
diato. Algunos aspectos de la situacin que se ha presentado

113
parecen demandar atencin y, en caso necesario, de accin
rpida por parte de la Administracin. Creo por lo tanto que
es mi obligacin poner a su atencin los siguientes hechos y
recomendaciones:
En el curso de los ltimos cuatro meses se ha hecho proba-
ble mediante el trabajo de Joliot en Francia y de Fermi y
Szilard en Norteamrica la posibilidad de efectuar una reac-
cin nuclear en cadena en una masa grande de uranio, por la
cual seran generados un enorme poder explosivo y grandes
cantidades de nuevos elementos radiactivos.
Por ahora parece casi seguro que esto podra lograrse en el
futuro inmediato.
Este nuevo fenmeno podra conducir tambin a la cons-
truccin de bombas, y es concebible aunque mucho menos
seguro que bombas extremadamente poderosas de un nuevo
tipo puedan as ser construidas. Una sola bomba de este tipo,
transportada por barco y detonada en un puerto, podra des-
truir totalmente el puerto y parte del territorio aledao. Sin
embargo, bien podra suceder que tales bombas resultaran
demasiado pesadas para su transportacin por aire.
Los Estados Unidos poseen slo minerales muy pobres en
uranio y en cantidades reducidas. Existen yacimientos exce-
lentes en Canad y en la antigua Checoslovaquia, mientras
que la fuente ms importante de uranio es el Congo Belga.
En vista de esta situacin, puede considerar conveniente
mantener algn contacto permanente entre la Administracin
y el grupo de fsicos dedicados al estudio de las reacciones en
cadena en Norteamrica. Una forma de lograr esto podra ser
que asignara esta tarea a alguna persona de su confianza,
quien posiblemente podra actuar de manera extraoficial. Sus
tareas podran incluir las siguientes:
a) Establecer relaciones con los diversos Departamentos de
Gobierno, mantenerlos informados sobre los futuros desarro-
llos y proponer lneas para las acciones del Gobierno, prestan-
do atencin particular al problema de asegurar una fuente de
minerales de uranio a los Estados Unidos.
b) Acelerar el trabajo experimental que al presente es reali-
zado dentro de los lmites que fijan los presupuestos de los
laboratorios universitarios, proporcionando fondos, si tales
fondos son requeridos, mediante sus contactos con las perso-

115
as privadas que deseen contribuir a esta causa, y quiz tam-
bin obteniendo la cooperacin de los laboratorios industria-
les que poseen el equipo adecuado.
Tengo entendido que Alemania ha suspendido la venta de
uranio de las minas checoslovacas que ha ocupado. Que haya
tomado esta temprana decisin probablemente debiera enten-
derse tomando en cuenta que el hijo del subsecretario de
Estado alemn, Von Weizacker, pertenece al Instituto Kaiser
Wilhelm de Berln, donde se est actualmente rehaciendo parte
del trabajo norteamericano sobre el uranio.
Sinceramente suyo.
(f i r m a)
(Albert Einstein)

116
LECTURAS SUGERIDAS

A) LECTURAS GENERALES
El lector interesado puede encontrar descripciones ms deta-
lladas de varios de los temas tratados o tocados en este libro en
las siguientes obras.
Dentro de esta misma coleccin:
Eliezer Braun
13. Un movimiento en zigzag
19. Una faceta desconocida de Einstein
Ana Mara Cetto
La luz Jorge
Flores et al
3. Una ojeada a la materia
Leopoldo Garca-Coln S.
5. De la mquina de vapor al cero absoluto
L. Garca-Coln, M. Mazar, M. Moshinski et al
14. Niels Bohr: cientfico, filsofo y humanista
Luis Felipe Rodrguez
1. Un Universo en expansin
Shahen Hacyan
6. El descubrimiento del Universo
Fermn Viniegra
7. Una mecnica sin talachas
En otras colecciones:
George Gamow
Biografa de la fsica, Alianza Editorial, Madrid, 1980

117
Brbara Lovett Cline,
Los creadores de la nueva fsica, Fondo de Cultura Econ-
mica (Breviarios 134) 1985.
L. Ponomariov,
Alrededor del cuanto, Editorial Mir, Mosc, 1974.
B) ESCRITOS DE EINSTEIN PARA EL PBLICO GENERAL

Essays on Science. Philosophical Library. Nueva York., 1934,


The World as I see it. Londres, 1935.
The Evolution of Physics (con L. Infeld). Cambridge Uni-
versity Press, 1938.
"Autobiographical Notes" en el libro Albert Einstein: Philo-
sopher-Scientist, Evanston, III., 1949 (sta es la "necrolo-
ga" de Einstein).
Out of My Latter Years. Nueva York., 1950, Existe traduccin
al espaol: De mis ltimos aos. Aguilar, Mxico. 1969.
Ideas and Opinions, Nueva York, 1954.
"Space-Time." Artculo en la Enciclopedia Britnica (de ca-
rcter general, pero un tanto tcnico).
Einstein on Peace, compilado por O. Nathan y H. Norden,
Nueva York., 1960.
Albert Einstein. The Human Side. New Glimpses from his
Archives, Compilado por H. Dukas y B. Hoffman, Prin-
ceton, 1979.
C) BIOGRAFAS DE EINSTEIN
Existe un gran nmero de biografas de Einstein; entre ellas,
destacamos las siguientes:
Albert Einstein, Creator and Rebel, H. Dukas y B. Hoffman.
Viking Press, Nueva, York., 1972. Escrito por la exsecretaria
y un excolaborador cientfico de Einstein, es una excelente
obra.
Albert Einstein, a Biographical Portrait, Antn Reiser, A. 8c C.
Boni. Nueva, York, 1930. A. Reiser es el seudnimo de Ru-
dolf Kayser, el esposo de Use Einstein; Einstein consider
sta su mejor biografa; fue escrita hacia 1930.
Albert Einstein, C. Seeling, Europa Verlag, 1960,
Einstein, The Life and Times, R. W. Clark, Hodder and Stou-
ghton, Londres, 1973. Una obra muy documentada.

118
Subtle is the Lord. .. The Science and the Life of A. Einstein,
A. Pais, Oxford University Press, Oxford, 1982. El autor,
conocido fsico terico, trat extensamente a Einstein du-
rante sus ltimos aos. Este es un libro muy bien escrito,
pero altamente tcnico.

D) LIBROS SOBRE EINSTEIN Y EN SU HOMENAJE


Albert Einstein: perfiles y perspectivas. Compilado por R.
Rodrguez y S. Hojman, UNAM-Nueva imagen, Mxico,
1987.
Einstein, Vanos autores, CONACYT, Mxico, 1979.
En el centenario de Einstein, Varios autores, El Colegio Na-
cional, Mxico, 1981.
Einstein, A Centenary Volume. Editado por A. P. French
Harvard University Press, 1979.
Lo que verdaderamente dijo Einstein, J. Wagner, Aguilar,
Mxico, 1974. Traduccin de la edicin alemana de 1974.

119
EINSTEIN:

Una vida en fotografas


Primera fotografa conocida de Einstein.
Maja Einstein.
Albert Einstein en su poca de Aarau (1896).
Albert Einstein en su poca de Berna (alrededor de 1905).
Marcel Grossmann (alrededor de 1920).
Einstem en la poca de su coronacin (1920).
Max Plank y Albert Einstein, el da en que Planck recibi la primera y Einstein la se-
gunda Medalla Max Planck (1929).
Albert Einstein y Michele Besso (alrededor de 1925).
Leo Szilard.
El clima poltico en Berln en los aos en que Hitler toma el poder: policas
de la SA colaboran en el boicot a una tienda propiedad de judos (1933).
Albert Einstein y Niels Bohr: fotografa tomada por P. Ehrenfest.
Chico, Helen Dukas y Einstein en Princeton (alrededor de 1950).
Nios festejando a Einstein en su 70 aniversario (abril de 1949).
Albert Einstein en los aos cincuenta.
Otto Nathan y Einstein.
ltima fotografa conocida de Einstein, fue tomada enfrente de su
casa de Princeton en marzo de 1955.
NDICE

INTRODUCCIN ............................................................ 9

I. El joven Einstein ............................................... 11


II. Los aos en Berna ............................................ 35
III. La gran proeza .................................................. 61
IV. La polmica Bohr-Einstein ............................... 75
V. Einstein y su tiempo.......................................... 94

APNDICE I ................................................................... 107


APNDICE 2 ................................................................... 111
APNDICE 3 ................................................................... 107

LECTURAS SUGERIDAS .................................................... 117


EINSTEIN: UNA VIDA EN FOTOGRAFAS ......................... 121
Otros ttulos de fsica
en La Ciencia para Todos
En este libro nos dice el doctor Luis de la Pea
se habla de Einstein, de su obra, de su tiempo.
Es un libro escrito para aquellas personas que []
no han tenido oportunidad de asomarse al mundo
de la ciencia, pero que estn interesadas en ella.
Es un libro sencillo sobre una de las personalidades
ms grandes que ha dado la humanidad y cuya intencin
principal es ayudar a entender un poco la labor de este
notable cientfico sin tener que leer pginas
y pginas de fsica.

Luis de la Pea estudi ingeniera en el Instituto Politcnico


Nacional, se doctor en fsica terica en la Universidad
Lomonosov de Mosc y es autor tambin en la coleccin
Ediciones Cientficas Universitarias del FCE y la UNAM
de los libros Introduccin a la mecnica cuntica y Problemas
y ejercicios de mecnica cuntica, as como de numerosos
trabajos sobre su especialidad. En la actualidad es investigador
del Instituto de Fsica de la UNAM, miembro del Sistema Nacional
de Investigadores y de la Sociedad Mexicana de Fsica. En 2002
recibi el Premio Nacional de Ciencias
Fsico-Matemticas.

LA
CIENCIA
PA R A
TODOS
www.fondodeculturaeconomica.com

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