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Initiation aux mthodes des sciences sociales

INTRODUCTION

En employant, mthodes des sciences sociales on utilise un intitul devenu classique qui,
pourtant, renvoie des notions qui ne font pas toujours 1unanimit et propos desquelles
subsistent encore parfois des controverses entre spcialistes.

Il en est ainsi dabord de la dfinition mme de ces disciplines scientifiques particulires que
sont les sciences sociales et de la dtermination de lobjet de leurs recherches.

Par ailleurs, le terme de science appliqu ltude des faits sociaux nest pas sans soulever
des difficults.

Enfin, il est ncessaire de prciser ce que lon entendra par le terme de "mthodes" qui nest
pas dun usage univoque.

Aussi la formule utilise plus haut, du fait de la complexit des ralits auxquelles elle
renvoie, nest-elle pas dpourvue dambigut.

Notamment elle implique la fois lide de collectivit, de groupe organis, et, dautre part,
lide que ces comportements collectifs sont le fait dindividus. Pour cette raison, elle a t
interprte, particulirement la fin du XIXe sicle et au dbut du XXe, dans des sens
contradictoires. Ces interprtations ont oscill entre deux positions extrmes que lon peut
caractris par les termes de holisme mthodologique et dindividualisme mthodologiqu

Les sciences sociales constituent une branche des sciences humaines, cest--dire des
sciences qui ont lhomme et ses activits pour objet dtude, et lon peut dj noter que les
spcificits de cet objet entranent un certain nombre de consquences que lon retrouvera
ultrieurement.

Lhomme ne studie pas exactement de la mme manire quun objet physique, une plante
ou un animal.

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Parmi les sciences humaines, les sciences sociales se distinguent des disciplines qui tudient
les aspects physiques de lhomme, comme la mdecine, ou qui envisagent les hommes en
tant quindividus, comme la psychologie.

Les sciences sociales tudient une catgorie particulire de phnomnes humains :

les phnomnes sociaux, les faits sociaux. Dans une premire approche, on peut dfinir les
faits sociaux comme ceux qui rsultent de la vie en socit et qui ne se produiraient pas dans
une existence humaine totalement solitaire. Donc les faits sociaux sont les faits relatifs
lhomme en socit.

Cependant, si lon peut dire que les sciences sociales tudient lhomme dans son milieu
social, il faut reconnatre que cette expression peut recouvrir des phnomnes et des
situations extrmement diverses.

Une civilisation, telle la civilisation occidentale ou la civilisation chinoise, constitue


lvidence un milieu social qui modle les individus qui lui appartiennent

Les familles constituent, elles aussi, des milieux sociaux avec leurs traditions, leurs manires
de vivre spcifiques. Cette analyse peut se poursuivre en recensant des phnomnes plus
informels.

Ainsi, une quipe de football, les classes dune cole, lquipage dun avion, dont les
membres sont en contact direct, sorganisent, se structurent, voluent dune manire
originale qutudie par exemple la "dynamique de groupe".

Enfin, si deux personnes se rencontrent dans la rue, sabordent et bavardent quelques


instants, il se produit entre elles un change de signes, de gestes, de mots qui cre un
phnomne social particulier avec ses caractristiques propres. Entre cette rencontre
fortuite de deux personnes et une civilisation millnaire lcart est immense. Pourtant ce
sont, lune et lautre, des ralits sociales.

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Premire partie

Lobservation

Lobservation peut tre dfinie comme la considration attentive des faits afin de les mieux
connatre et de collecter des informations leur propos. Toutefois, lobservation peut
prendre des formes diffrentes et sexercer dans des contextes diffrents.

Ceci peut amener distinguer deux types dobservation que lon peut qualifier de fortuite et
de scientifique. Lobservation fortuite est une observation spontane, pr-scientifique. Dans
lobservation fortuite, lobservateur opre sans prparation pralable, sans plan dtermin.

Il agit spontanment, saisissant toute occasion qui soffre lui pour tudier des
phnomnes quil rencontre en quelque sorte par hasard.

Sans plan pr-tabli, le chercheur est surtout guid ici par son intuition et par son
imagination. Ce type dobservation ne doit pas tre mpris : il peut souvent stimuler la
recherche scientifique et suggrer des ides intressantes.

En sciences sociales, ce type dobservation est mme particulirement frquent et son


importance nest pas ngligeable

La seconde forme dobservation est lobservation que lon peut qualifier de scientifique.
Cest une observation systmatique et prpare.

Elle est prpare en ce sens que le chercheur a tabli au pralable un plan dexploration des
phnomnes quil tudie.

Elle est systmatique et mthodique, dans la mesure o elle vise recenser le maximum
daspects du phnomne tudi en ne se contentant plus de se fier au hasard et en
sentourant du maximum de garanties pour assurer la validit des rsultats obtenus,
notamment par la slection de techniques dobservation adaptes lobjet tudi.

En ne ngligeant pas le rle que peut jouer lobservation fortuite, cest lobservation
scientifique qui sera voque ici,

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en remarquant que lobservation scientifique des faits sociaux est cartele entre une
double exigence dj rencontre, dont les impratifs ne sont pas toujours faciles concilier :

dune part, introduire dans lobservation des phnomnes sociaux les principes qui ont fait
leurs preuves dans les sciences de la nature et donner lobservation des phnomnes
sociaux la mme rigueur qu lobservation des faits naturels.

Mais, dautre part, tenir compte de la spcificit des faits sociaux qui, en raison de leur
nature, de leur complexit, imposent des techniques dobservation particulires et posent
des problmes que lon ne trouve pas dans les autres disciplines scientifiques.

Par ailleurs, en relativisant la prsentation didactique adopte, il importe de rappeler que


lobservation sinscrit dans une approche mthodologique qui la met en fait en relation
dinteraction avec toutes les autres phases de la dmarche scientifique. Notamment,
lobservation est insparable dun processus de questionnement de la ralit qui doit autant
la confrontation avec le rel quaux connaissances dj acquises ou aux thories dj
formules. Cest dj ce que remarquait Cournot lorsquil notait que "si les chercheurs
observent avec leurs sens, ils observent bien plus encore avec leur raison".

Il convient aussi dajouter que si lobservation peut tre, comme ici, dans une certaine
mesure, situe au dbut de la dmarche scientifique par rapport au processus dlaboration
des hypothses. Elle peut aussi contribuer, aprs leur formulation, leur validation
empirique en confrontant celles-ci la ralit au cours dune nouvelle phase dobservation.

Chapitre I

Lobservation scientifique

Contrairement ce que lon pourrait penser, lobservation scientifique nest pas quelque
chose de naturel, un processus quil suffirait de laisser se dvelopper de lui-mme. Elle
suppose, au contraire, un effort de la part du chercheur et constitue, dans son principe
mme, une opration plus complexe quil ny parat au premier abord. Cest sur cet effort
quinsistait Gaston Bachelard (1884-1962) lorsquil crivait que le fait scientifique nest pas
seulement constater mais quil est aussi "conquis et construit".

Ces observations sur la conqute et la construction de lobjet ont une porte gnrale, mais
leur importance est encore plus grande dans les sciences sociales, ainsi quon le verra tout
dabord avant dexaminer ensuite les problmes plus techniques et plus spcifiques que
pose lobservation dans la recherche sociologique.

I. LA CONQUTE DE LOBJET

Cette conqute de lobjet est en rapport


avec lexigence dobjectivit qui est un des traits caractristiques de la dmarche
scientifique. Pour que lobservation soit scientifique, lobservateur doit enregistrer les faits

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sans mler son observation ses opinions antrieures, ses ides prconues. Cest cette
neutralit de lobservateur que soulignait Claude Bernard lorsquil notait dans son expos de
la mthode scientifique exprimentale : "Lobservateur doit tre le photographe des
phnomnes, son observation doit reprsenter exactement la nature. Il faut observer sans
ide prconue ; lesprit de lobservateur doit tre passif, cest--dire se taire ; il coute la
nature et crit sous sa dicte" . Arriver cette objectivit nest dj pas si facile dans
nimporte quelle discipline. Partout le fait scientifique est conqurir contre lillusion du
savoir immdiat. "Quand il se prsente la culture scientifique, notait Bachelard , lesprit
nest jamais jeune. Il est mme trs vieux car il a lge de ses prjugs. Lopinion pense mal,
elle ne pense pas : elle traduit des besoins en connaissances. Lesprit scientifique nous
interdit davoir une opinion sur des questions que nous ne connaissons pas".

Cette difficult est encore plus grande en matire de recherches sociales et cest pour
arriver cette objectivit que Durkheim formulait sa clbre recommandation invitant
"traiter les faits sociaux comme des choses", formule dont on a tir un principe corollaire :
celui de "lignorance mthodique".

"Traiter les faits sociaux comme des choses" ne signifie pas, comme certains adversaires de
Durkheim lont pens, que les faits sociaux soient des "choses" matrielles, quils naient pas
une nature spcifique. Il faut interprter la formule de Durkheim comme une rgle
mthodologique. Cest--dire que, si les faits sociaux ne sont pas des choses, il faut
nanmoins les traiter comme sils taient des choses. Ceci implique en particulier que, dans
la mesure du possible; le fait social doit tre considr comme un objet extrieur
lobservateur, simposant lui comme un donn, quil a tudier comme il le ferait pour un
fait naturel, en se dtachant au maximum de cet objet et, surtout, en vitant dinterposer
entre lobjet et lui-mme ses ides. "Nous ne disons pas, crivait Durkheim, que les faits
sociaux sont des choses matrielles, mais quils sont des choses au mme titre que les
choses matrielles, quoique dune autre manire... Quest-ce, en effet, quune chose? La
chose soppose lide, comme ce que lon connat du dehors ce que lon connat du
dedans... Traiter les faits dun certain ordre comme des choses ce nest donc pas les classer
dans telle ou telle catgorie du rel, cest observer vis--vis deux une certaine attitude
mentale"

II. LA CONSTRUCTION

DE LOBJET

On peut qualifier de dmarche empirique cette dmarche qui consiste insister sur la
soumission aux faits et sur le caractre premier de lobservation. Par laccent mis sur cette
approche des phnomnes sociaux, des auteurs comme Comte ou Durkheim ont entendu
fonder le caractre scientifique de ltude des phnomnes sociaux, en liminant la
tentation des spculations abstraites dont la philosophie sociale avait t jusque l
coutumire. Ainsi est rappel juste titre que lobservation sociologique doit tre conquise

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aux dpens du sens commun, de nos perceptions subjectives, des ides reues et que la
rigueur intellectuelle et le sens critique sont les deux fondements de lobjectivit.

Chapitre

Lenqute de terrain

Les procds dobservation sur le terrain sont fonds sur un contact direct et
immdiat du chercheur avec la ralit tudie. Cest lobservateur qui pour observer le
droulement dune manifestation descend dans la rue pour voir ce qui sy passe. Cest le
chercheur qui pour tudier un groupe va assister aux activits de ce groupe. Ce type
dobservation fait essentiellement appel aux informations que le chercheur retire de lusage
de ses sens, vue et oue particulirement ventuellement compltes par la mise en uvre
de procds dinvestigation documentaire ou par entretien qui se trouve dans certains cas
facilite par le contact direct du chercheur avec la ralit.

Ce procd fait lobjet dapplications concrtes pouvant prsenter plusieurs formes. On


distinguera deux hypothses qui se diffrencient par la situation initiale de lobservateur par
rapport au phnomne quil tudie : observation que lon qualifiera dexterne lorsque
lobservation est le fait dun observateur tranger au phnomne tudi, observation
interne lorsque lobservateur participe au phnomnanalyse

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