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LOS VECTORES Y J.

WILLARD GIBBS

La mayor parte de la notación vectorial que usamos en la


actualidad puede ser atribuida a Josiah Willard Gibbs (1839-1903). Gibbs tenía una
tendencia muy marcada a usar un único símbolo para representar un objeto matemático
que estuviese formado por varias cantidades, como ocurre con los vectores. Por ejemplo,
la ecuación vectorial A + B = C es una forma sencilla y concisa de resumir tres ecuaciones
ordinarias:

Ax+Bx = Cx
Ay+By = Cy
Az+Bz = Cz

Willard Gibbs nació en New Haven, Connecticut, U.S.A., pasó la mayor parte de su vida
ligado al «Yale College», donde su padre fue Profesor. Gibbs estudió en Yale,
consiguiendo distinciones en matemáticas y latín. Su trabajo de graduación le supuso el
primer premio de doctorado en ingeniería en los Estados Unidos de América. Su tesis se
tituló «Sobre la Forma de los Dientes de Ruedas en Poleas Dentadas». Tras varios años
de viaje y estudio en Europa, Gibbs volvió a New Haven y en 1871 fue «appointed
professor» de física matemática en Yale. No cobraba ningún salario, y Gibbs trabajó en
estas condiciones hasta 1875 en que empezó a cobrar un sueldo parcial de 2000 dólares
al año.
Gibbs tenía interés en dispositivos prácticos e invenciones; tuvo una patente sobre mejora
de frenos neumáticos para ferrocarriles, sin embargo, sus mayores contribuciones a la
física fueron de tipo matemático más que experimental. Sus trabajos publicados fueron
breves y difíciles de entender, consecuentemente atrajo poca atención. No obstante su
trabajo fue conocido y apreciado por el brillante físico escocés James Clerk Maxwell (1831-
1879). A la muerte de Maxwell se comentaba que sólo una persona (Maxwell) pudo
entender el trabajo de Gibbs, y ahora estaba muerto.
El trabajo más importante de Gibbs fue sobre termodinámica y mecánica esta¬dística. (La
mecánica estadística proporciona las bases teóricas de la termodinámi¬ca.) Extendió este
campo para su aplicación a mezclas de-sustancias químicas, y a menudo se le describe
como el padre de la fisicoquímica. Un concepto importante en mecánica estadística es el
espacio de las fases, un espacio ficticio con los ejes etiquetados por tres coordenadas
espaciales y tres componentes de la velocidad para cada partícula o molécula de un
sistema tal como un gas. Por tanto el espacio de las fases para una sola partícula tiene
seis dimensiones. El espacio de las fases para un sistema con N partículas, digamos un
gas con 1022 moléculas, tiene 6N = 6 • 1022 dimensiones. Al igual que nosotros traíamos
el movimiento de un vector posición que determina un punto en tres dimensiones, Gibbs
consideró el movimiento de un punto en el espacio de las fases con 6N dimensiones.
Buena parte de las técnicas y notación que usamos para los vectores en tres dimensiones
fue usada por Gibbs en 6N dimensiones.
Su trabajo fue muy matemático, y Gibbs usó las matemáticas para describir y entender los
procesos de la naturaleza. En una disertación sobre las aplicaciones del álgebra múltiple
(vectores), Gibbs señaló que ya que la posición en el espacio es esencialmente una
cantidad vectorial. «La propia naturaleza nos toma de la mano, y nos conduce mediante
fáciles pasos...» Gibbs mantenía que las matemáticas usadas por los físicos siempre
deben estar dirigidas hacia los resultados de los experimentos. Se le atribuye haber dicho,
«Un matemático puede decir lo que guste, pero un físico debe estar al menos parcialmente
cuerdo.»
Para más información, ver J. Willard Gibbs de Raymond J. Seeger (Pergamon Press, New
York, 1974) y Willard Gibbs de Muriel Rukeyser (Doubleday, Doran & Co., New York,
1942).
Publicado 10th November 2009 por REH.
Etiquetas: IF(Lectura 8 Gibbs)

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Stefany Garcia11 de agosto de 2014, 14:22

Es preciso, gracias por el pequeño artículo.


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