You are on page 1of 8

Page 1

NAMES:  Mary­Kate McGlinchey 

MISE ­ Physical Basis of Chemistry 
Third Experiment
Molecular Weight of a Volatile Liquid

Lab Report – Submit electronically (digital drop box) by Sunday, November 6, 6:01PM

Note: When submitting to digital Drop Box label you files with your name first and 
then a brief description of what the document is.

Purpose: The Purpose of this experiment is to determine  the molecular weight of a 
compound that is a volatile liquid.  By vaporizing a measured amount of the 
sample, and determining the pressure, volume, and temperature of the sample,
the approximate molecular weight may be determined by presuming
ideal gas behavior.

• # 2 ­ Pressure, Gas Laws,  Ideal Gas Law,  Partial Pressures ­ Some Examples
• Gases - Experiments and Relationships - PowerPoint Summary
(PowerPoint summary of our discussion of gases.)

These handouts are on Bb.

Reference:  For some procedural aspects of this lab:
Catalyst ­ The Prentice­Hall Custom Laboratory Program for Chem 53 at the 
University of Pennsylvania Department of Chemistry, Pearson Custom 
Publishing, 2005, pages 57­65.


In Experiment # 2, you had the opportunity to determine the empirical formula of 
a binary compound.  In order to determine the molecular formula of a compound 
­ given the empirical formula ­ you need the molecular weight of the compound
(in addition to the empirical formula weight).  
In this experiment, you will utilize one of many experimental procedures to determine the 
molecular weight of a compound.  This method, first developed by Dumas, exploits the 
ideal gas law in order to determine the molecular weight of a compound that can be 
vaporized (without significant decomposition).  Specifically ­ via the ideal gas law ­ you 
will determine the molecular weight of a substance by determining the pressure exerted, 
volume occupied, temperature, and mass of a sample of its vapor.  The example below 
will hopefully enable you to understand how this is accomplished. 
Page 2

Presuming that the vaporized volatile liquid follows the ideal gas law (PV = nRT),
we may determine the moles of the contained vapor via:
n = moles of contained vapor =   ,  i.e., its measured pressure (P), volume (V), 
and temperature (T).  Of course, the gas constant (R) is tabulated and equals 
0.0821 L• atm•mol­1•K­1.  Then, the molecular weight of the gas (MW in g/mol) 
can be determined from the measured mass of the contained vapor (g in grams) 
divided by the calculated number of moles.

MW =    =     =    .

Before you carry out the determination of the molecular weight (MW) of the volatile liquid, 
a worked example may help.  Please refer to the Appendix at the end of this experiment.

Note:  Data and Calculations may be completed on an Excel spreadsheet.

Unknown Letter:  _______

Molecular Weight of a Volatile Liquid 
(If you performed more than one trial, adjust your data table accordingly.)

Weight of flask + foil cap + rubber band     

Temperature of water bath when (excess) vapor ceased to escape     

Weight of flask + foil cap + rubber band + condensed vapor     

Weight of condensed vapor     

Determination of full volume of flask:

Weight of Erlenmeyer flask filled with water    

Weight of clean, dry, and empty Erlenmeyer flask     

Weight of water that completely filled Erlenmeyer flask     

Temperature of water in the filled Erlenmeyer flask       

Calculated volume of Erlenmeyer flask   _____
   0.147______ L
Page 3
Barometric pressure     
      mm Hg  (xxx.x mm Hg)

Before you carry out the determination of the molecular weight (MW) of the volatile liquid, 
a worked example may help.  Please refer to the Appendix at the end of this experiment.

Table 1: (Revised**) Density of pure liquid water at various temperatures:

Temperature (ºC) density (d) in g/mL Temperature (ºC) density (d) in g/mL

1ºC 0.999890 15ºC 0.999099
2ºC 0.999940 16ºC 0.998943
3ºC 0.999960 17ºC 0.998774
4ºC 0.999970 18ºC 0.998595
5ºC 0.999970 19ºC 0.998405
6ºC 0.999950 20ºC 0.998203
7ºC 0.999910 21ºC 0.997992
8ºC 0.999860 22ºC 0.997770
9ºC 0.999790 23ºC 0.997538
10ºC 0.999720 24ºC 0.997296
11ºC 0.999620 25ºC 0.997044
12ºC 0.999520 26ºC 0.996783
13ºC 0.999400 27ºC 0.996512
14ºC 0.999270 28ºC 0.996232

** Density data from 1ºC to 14ºC (at 0.1013 Mbar (1 atm)) source:
NIST ­ National Institute of Standards & Technology website:

Determination of the volume occupied by the vapor in the Erlenmeyer flask:
(Using the mass of water that completely filled the Erlenmeyer flask and the above
table of water densities as needed – determine the volume (in L) occupied by the vapor
in the Erlenmeyer flask.  Also, explain your reasoning.  Then, place your result
in the data table at the appropriate spot. Show work below.
Page 4

Volume of vapor     

Determination of molecular weight of the volatile liquid:
(Assuming ideal gas behavior, use the pressure of the vapor (P), its volume (V), and
its temperature (T) to determine the moles of vapor in the Erlenmeyer flask.  
Then, using the mass of vapor which occupied the Erlenmeyer flask, determine the
molecular weight (MW in g/mole) of the volatile liquid.  If you performed more than 
one trial, show all work for each trial and then compute the average molecular weight.)  Show 
work below.

(Average) Molecular Weight      

Determination of Empirical and Molecular Formula of volatile liquid:
The table below lists the pure volatile liquids that were distributed in lab.  The first column 
gives the letter designation of the compound and the remaining columns give the 
appropriate elemental mass percents.   Using the data for your particular volatile
liquid, please determine the empirical formula and the molecular formula for your
particular sample.  Show all work.
Sample Letter mass % carbon (C) mass % hydrogen (H) mass % oxygen (O)
“A” (cyclohexane) 85.60 % 14.40 % None
“B” (ethyl acetate) 54.52 % 9.17 % 36.31 %
“C” (2­propanol) 59.94 % 13.44 % 26.62 %
Page 5

Empirical Formula     
    CH  2  
      Molecular Formula        
    C  6  H  12     


1. Why is the barometric (i.e., atmospheric) pressure considered to be the pressure 
of the vapor, i.e., how does the experimental procedure ensure this?  Explain carefully.

Initially, the pressure inside the flask was greater than the barometric pressure which was outside the
flask.  As the vapor escaped, due to heating, both pressures equalized.  The experiment ensured this due 
to the minute pinhole in the foil on top of the flask.  This allowed substance “A’s” vapor to escape until 
there was no more vapor visible, which meant the pressures had equalized.  Therefore, I could infer that 
the pressure inside the flask (the pressure of the vapor) could be considered the barometric pressure.  

2. Why isn't it necessary to weigh the amount of liquid initially put into the flask?  

It isn’t necessary to measure the weight of the liquid that is initially put into the flask because some 
of the liquid will be changed into a vapor, which will escape through the pinhole.  Therefore, for 
experimental purposes, some of the substance is lost when it changes from a liquid to a gas.  Much of 
the liquid is vaporized throughout the experiment anyway.    
Page 6

Extra –
It is sometimes stated that the above method (Dumas method) relies on the 
presumption that the investigated gas follows the ideal gas law (PV = nRT).  
This allows one to determine the moles of the contained vapor via:
n = moles of contained vapor =   ,  i.e., its measured pressure (P), volume (V), 
and temperature (T).  Of course, the gas constant (R) is tabulated and equals 
0.0821 L• atm•mol­1•K­1.  Then, the molecular weight of the gas (MW in g/mol) 
can be determined from the measured mass of the contained vapor (g in grams) divided 
by the calculated number of moles.
MW =    =     =    .  In other words, if the gas did not behave ideally, then the
calculated molecular weight would be a crude approximation at best.  Please explain
why this is commonly not a big problem, i.e., why an approximate value of the 
molecular weight is often sufficient when determining the actual chemical formula
of a volatile compound.  What other information is commonly obtained for a compound
in the process of determining its chemical formula such that an approximate molecular
weight is often “good enough”?

Appendix ­ A worked Example:

A certain volatile hydrocarbon (a binary compound of carbon and hydrogen) is found to be 
92.3 % carbon, by mass.  In a separate experiment,  utilizing the Dumas method, a 
4.00 mL pure liquid sample of this hydrocarbon is vaporized in a 125 mL Erlenmeyer flask 
when the barometric pressure is 768.0 torr.  The empty flask ­ fitted with a foil cap pierced with 
a pinhole ­  weighs 25.3478 g.   After the excess gas escapes, the temperature is measured as 
98.0oC.  The flask and contents are subsequently cooled to 25oC and the vapor condenses to
a liquid.  The weight of the flask and contents is found to be 25.6803 g.  The flask is then 
emptied, cleaned, and filled with water.  When weighed on a triple­beam balance,  the 
difference in weight between the flask filled to the brim with water and the dry empty 
flask – at 25ºC ­ is 128.12 g.  Please determine the following:
• The empirical formula of this hydrocarbon.
•   The volume that the vapor occupied in the Erlenmeyer flask (in L).
• The molecular formula of this hydrocarbon.

Solution to Example:

The ideal gas law in terms of mass (g = grams), molecular weight (MW), 
temperature (T), volume (V), and pressure (P).
PV = nRT and  n  =  moles  =       =    . 
n  =     =    Solving for MW: MW  =   .
Page 7
The first equation above may be easily used to find the molecular weight of the 
hydrocarbon.  Note that the ideal gas constant R  =  0.0821   .   
Also note that 760 torr = 1 atm.  The kelvin (K) temperature is obtained by adding 273 to 
the temperature in oC.

The first part of this problem, obtaining the empirical formula.  A hydrocarbon contains only 
carbon and hydrogen.  Thus, the mass % of H  =  100 %  ­  92.3 %  =  7.70 % H.  We assume 
100 g of the hydrocarbon.  Then, there are 92.3 g of C and 7.70 g of H present (relatively).  
Determining moles of each element:
moles  C  =   (92.3 g C)•  =  7.69 moles C.

moles H   =      (7.70 g H)•   =  7.62 moles H.

Divide to obtain the mole ratio:

  =      =     =      so, the Empirical Formula  =  CH.

As was presumed when we carried out this experiment, the vapor completely fills
the flask ­ once the excess escapes (also flushing out the air).  The volume of water that
fills the flask equals the full volume of the flask and the volume occupied by the gas in the 
ideal gas law (V).

V = volume of vapor = full volume of the flask = volume of water that fills it to the brim.

V  =  Vwater filling flask  =     .  

Recall that density is temperature ­dependent.  So, we must use the density of water at 
its temperature when it filled the flask.  By the info in the problem, this temperature
is 25ºC.  Referring to the table of densities (Table 1), the density of liquid water at 25ºC
is listed as: 0.997044 g/mL.

V  =  Vwater filling flask  =    =  128.50 mL  =  0.12850 L     

To determine the molecular formula, we need to find the molecular weight.  The most useful 
form of the ideal gas law ­ considering the given information ­ is:

MW  =     ;  T  =  98  +  273  =  371 K  and   V = 0.1285 L.

mass of condensed vapor = mass of gas in flask = 25.6803 g  ­ 25.3478 g =  0.3325 g. 
MW  =       =       =  78.0 g/mole.

The EFW  = Empirical Formula Weight for CH =  12.01  +  1.01  =  13.02 g/mole.
Page 8

N  =  # of empirical formula units  =     =     =  5.99  =   6.

Thus, in this case, since N = 6, the molecular formula is 6 x Empirical Formula.

Thus, the Molecular Formula  = C6H6 .  (The compound is benzene).