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MUESTREO DE MINERALES

En todas las etapas de procesamientos de minerales es necesaria la caracterización


detallada de la mena o mezcla de minerales del proceso. Para ello es indispensable la
obtención de muestras del material que se está tratando, para su análisis posterior.
El muestreo de minerales cubre la práctica de selección de muestras para la evaluación
metalúrgica de un depósito mineral, muestreo para balance metalúrgico o control de
procesos de las distintas etapas de la operación de una planta de procesamiento,
muestreo de producción, etc.
El objetivo más importante del muestreo es que muestra sea representativa, es decir,
contenga todos los componentes en la misma proporción en que estos existen en el
material de origen que se está muestreando. Esto en la práctica nunca se logra cuando
se muestrean mezclas heterogéneas de minerales.
La dificultad asociada con el muestreo de menas se puede visualizar si se considera por
ejemplo en la determinación del porcentaje de Cu que contiene un pozo de tronadura
utilizando una muestra de 10 gramos aproximadamente. La población total de la muestra
es de 1500 kg aproximadamente.
El muestreo de menas es uno de los muestreos que presenta más problemas debido a:
 La gran variabilidad de constituyentes de la mena.
 La distribución generalmente desigual de la mena.
 Variaciones en el tamaño de las partículas constituyentes.
 Variaciones de la densidad de los minerales constituyentes.
El muestreo de minerales implica la colección de cierto número de trozos de la roca,
cada uno con tamaño y contenido mineral característico.
Si se seleccionan al azar trozos individuales de roca de una masa de mineral se tendrán
variaciones de análisis entre un trozo y otro debido a una distribución no uniforme de
minerales de un fragmento a otro. Esto es lo que se denomina heterogeneidad de
composición. Las variaciones entre fragmentos individuales de roca tienden a aumentar
a medida que disminuye el tamaño de las partículas (es decir aumenta el grado de
reducción de tamaño del material). Esto se debe a que al disminuir el tamaño de las
partículas mayor cantidad de ellas están liberadas, es decir libres de ganga.
Para una muestra consistente de varias partículas de diferentes tamaños, las variaciones
entre muestras tienden a disminuir a medida que aumenta la masa de la muestra, debido
a que se incluye una mayor cantidad de partículas con un rango de tamaños y de
contenido mineral.
Las variaciones entre muestras se pueden reducir al nivel que se desee tomando
muestras más grandes (de mayor masa), pero debe considerarse que un aumento del
tamaño de la muestra significa un mayor costo para realizar el muestreo.
Otro factor es que el tamaño de la muestra necesaria depende de la abundancia del
mineral en la mena. Una mena de alta ley se puede caracterizar adecuadamente con
una muestra más pequeña comparada con una menda de baja ley.
Finalmente, para minimizar el tamaño de la muestra es preferible muestrear partículas
pequeñas que grandes, un mayor número de partículas pequeñas está incluida en una
masa dada de muestra. Debido a esto, siempre que sea posible se debe muestrear el
material cuando haya sido reducido al tamaño más pequeño compatible con el proceso.
Además de la heterogeneidad de composición, es decir la variación de composición entre
partículas individuales de roca, puede existir una heterogeneidad de distribución
provocada porque la distribución de partículas no es al azar sino que existe una
segregación. Para que la distribución sea al azar es necesario que la posición espacial de
cualquier partícula en el material a muestrear se independiente de sus características de
tamaño, forma y densidad. En la práctica, esta heterogeneidad de distribución debe
evitarse ya que produce un enorme aumento del error de muestreo. El mezclado que se
practica previo al muestreo tiene por objeto eliminar este tipo de heterogeneidad y
obtener una distribución al azar de las partículas del mineral.
De lo discutido anteriormente debe quedar claro que un muestreo exacto de un mineral
heterogéneo no es nunca posible, siempre existirá un error asociado al muestreo,
entendiéndose por error de error (absoluto) a la diferencia entre el valor medido y el
valor verdadero de la propiedad bajo determinación (o en la práctica, la estimación más
confiable del valor verdadero).
La varianza total obtenida del muestro se puede separar en dos componentes: una
varianza de distribución y una varianza de composición. La componente de
distribución de la varianza del muestreo (relacionada a la heterogeneidad de distribución
del material a muestrear) se puede eliminar a través de un mezclado del material. La
componente de composición (relacionada a la heterogeneidad de composición del
material) no puede ser eliminada, pero puede ser reducida mediante un muestreo
adecuado.
Cuando el lote de material a muestrear está mezclado uniformen te (fragmentos
distribuidos al azar, es decir, no hay heterogeneidad de distribución) el error de
muestreo se reduce a un mínimo. El error de muestreo, que se denomina error
fundamental, se puede calcular a priori conociendo las características de material a
muestrear.
Tipos de error en el muestreo
 Error fundamental (FE)
Corresponde al mínimo error de muestreo que se tendría si se seleccionara cada
fragmento o partícula aleatoriamente, una a la vez.
Para un determinado peso de muestra, el FE es el mínimo error de muestreo que existiría
si el protocolo de muestreo fuera implementado de manera perfecta. Por lo tanto, para
un estado dado de conminución y un determinado peso de la muestra, el FE es el menor
error posible.
A pequeña escala, la heterogeneidad de constitución es responsable del error
fundamental.
El FE puede ser pequeño para constituyentes mayores y materiales finos, pero puede
ser abrumador para constituyentes menores.
Mezclando y homogeneizando el lote no reducirá el FE.
 Error de agrupamiento y segregación (GE)
Corresponde a un error adicional debido a que en la práctica las muestras no se colectan
tomando un fragmento a la vez, de manera aleatoria.
A pequeña escala, la heterogeneidad de distribución es responsable del error de
agrupamiento y segregación.
Este error puede prevenirse considerando los siguientes aspectos:
 Optimizar el peso de la muestra.
 Incrementar el número de incrementos por muestra.
 Homogeneizar el material antes de tomar los incrementos.
 Error de delimitación del incremento (DE)
Ocurre por desviaciones de un módulo isótropo de observación que asegure una
probabilidad constante de muestreo en todas las direcciones relevantes del lote.
Con este fin, se definen:
 Lotes tridimensionales: se refiere a pilas muy grandes para ser transferidas con
el sólo propósito de muestrearlas. Por ejemplo: depósitos minerales, pilas de
estéril, cualquier lote de donde se toman muestras mediante paladas (carga de
un camión, acopios, etc.).
 Lotes bidimensionales: se refiere a pilas planas o a lotes tridimensionales donde
una dimensión, generalmente el espesor, puede considerarse despreciable
respecto a las otras dos. El espesor puede considerarse despreciable sólo si la
muestra o incremento se toma perforando la pila a todo su espesor. Esta
condición es muy restrictiva.
 Lotes unidimensionales: corresponde a pilas alargadas, material en correas,
donde dos dimensiones pueden considerarse despreciables. Se considera el
espesor y ancho de la pila despreciable sólo si la pila puede cortarse
completamente con un elemento de toma de muestra de manera probabilística.
Nuevamente, esta condición es bastante restrictiva.
 Lotes de dimensión cero: corresponde a conjuntos de fragmentos (contenidos de
un camión, vagón, bolsa, contenedor) que pueden considerarse como unidades
aleatorias de una población estadística. Un lote se considera de dimensión cero,
sólo si puede tomarse completo con el solo fin de muestrearlo. La mayor parte
de las muestras de laboratorios pueden considerarse lotes de dimensión cero.
El DE ocurre por lo tanto, si el módulo de observación difiere de una esfera en el caso
de lotes tridimensionales, de un cilindro, en el caso de lotes bidimensionales y de una
tajada en el caso de lotes unidimensionales.
 Errores de extracción del incremento (EE)
Este error se produce por desviaciones de la regla del centro de gravedad, que dice:
 Si el centro de gravedad de la partícula está dentro del volumen
Teórico de delimitación, este fragmento pertenece al incremento.
 De lo contrario, pertenece al rechazo.
 Errores de preparación (PE)
Este error tiene que ver con la integridad de la muestra y considera los siguientes
posibles errores:
 Error por contaminación: por polvo, material presente en el circuito de muestreo,
abrasión (de anillos de oro de los técnicos encargados de manipular las
muestras), corrosión.
 Error por pérdida: polvo que se vuela, material que queda en el circuito de
muestreo, pérdida accidental de una porción de la muestra.
 Error por alteración: de composición química, mineralógica y física.
 Error humano: mal entrenamiento, mala mantención y limpieza de equipos.
 Fraude y sabotaje: común en muestreo comercial.
 Error analítico
Corresponde al error que se comete en el laboratorio al analizar la muestra final y que
depende del método de análisis utilizado.
Los errores se interpretan como variables aleatorias independientes.
El error de muestreo total puede obtenerse como la suma de los errores relativos.