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Suma Psicológica, Vol.

18 No 1
Junio 2011, 9-15
ISSN 0121-4381
ISSN-E 2145-9797

¿Por qué es necesario estudiar


el comportamiento animal?
Why is necessary to study animal behavior?

Emilio Ribes Iñesta


Universidad Veracruzana, México

Resumen

Palabras clave: Se examinan varias razones por las que es necesaria la investigación con anima-
comportamiento animal; les y del comportamiento animal en la formulación (y aplicación) de una teoría ge-
evolución; lógica; teoría neral de la conducta. Entre ellas se destacan razones de naturaleza evolutiva, de
de la conducta tipo epistemológico, de carácter lógico, de utilidad experimental y de índole ética.

Recibido: Diciembre 11 2010


Aceptado: Marzo 10 2011

Abstract

Keywords: animal Several arguments are examined in order to support the need of animal beha-
behavior; evolution; logics; vior research for the formulation (and  application) of a general behavior theory.
behavior theory Among them, arguments related to evolution, epistemology, logics, experimental
utility, and ethics are emphasized.

Emilio Ribes Iñesta, Instituto de Psicología y Educación, Universidad veracruzana, Veracruz, México.
La correspondencia relacionada con este artículo debe ser dirigida a Emilio Ribes Iñesta, Instituto de Psicología y Educación, J. Escutia y A. Melgar,
91100 Xalapa, México. Correo electrónico: eribes@uv.mx
10 Emilio Ribes Iñesta

La mayor parte de los legos considera que la no significa que otras especies en la evolución
psicología es una ciencia “humana”, es decir, que estén privadas de manifestaciones psicológicas.
su objeto de conocimiento se centra exclusiva- ¿Cómo saber si se pueden atribuir procesos
mente en la especie Homo sapiens sapiens; sin psicológicos a otras especies en los distintos
embargo, esta suposición no es correcta. Es mi reinos biológicos? El problema central radica en
propósito examinar varias razones por las que, la forma en que concebimos y definimos a los
no sólo se justifica, sino que es indispensable fenómenos psicológicos. En el caso del ser hu-
que la psicología estudie el comportamiento mano, los fenómenos psicológicos se identifican
animal. Estas razones no son todas del mismo a partir y en la forma de prácticas del lengua-
nivel, sin embargo, apuntan a la importancia del je ordinario identificables por medio (aunque
comportamiento animal para la comprensión de no exclusivamente) de términos y expresiones
los fenómenos psicológicos. Este trabajo hará un “mentales” (emociones, sentimientos, recuerdos,
breve recorrido por cada una de ellas. pensamientos, etc.). Sin embargo, dado que el
ser humano es la única especie que se comporta
El Comportamiento Humano lingüísticamente, no es posible restringir a este
como Resultado Evolutivo criterio la identificación de los procesos psicológi-
cos en la escala zoológica del reino de los animales
A pesar de los embates creacionistas en los (dando por descontado que en los otros reinos
Estados Unidos, ya nadie pone en duda el hecho no tienen dichos procesos: procariotas, hongos,
de que el hombre (para referirme a la especie plantas y protistas). Lo anterior, no impide que,
Homo sapiens sapiens, sin ningún ánimo dis- de manera no sistemática, atribuyamos a los
criminatorio de las diferencias sexuales, ni de animales fenómenos psicológicos con base en
género, en la propia especie) es el resultado de la lo que Darwin denominó reacciones vestigiales
evolución biológica en el planeta Tierra y que, en que compartimos con ellos.
esa medida, comparte procesos y características La cuestión está en los criterios para distin-
con muchos de sus ancestros. La especie humana guir al comportamiento estrictamente biológico
es, en sentido estricto, un animal. Obviamen- del comportamiento psicológico, aunque parezca
te, nadie puede cuestionar que se trata de un extraño que utilicemos el término comportamiento
animal muy especial y singular, no sólo en sus en dos contextos con significados diferentes. De
características biológicas, sino principalmente hecho, este término no es exclusivo de la psi-
en relación con su comportamiento. Se trata cología, pues se emplea no sólo en el lenguaje
del único animal cuyo origen como especie fue ordinario sino también en todas las disciplinas
posible y está enraizada en la creación de un científicas como la física, química, biología, so-
medio social, estructurado a partir de la división ciología, economía y otras; cuando se habla, por
del trabajo y el intercambio diferido de los pro- ejemplo del comportamiento de las partículas, de
ductos del trabajo. Es también la única especie las moléculas, de las células, de las instituciones,
que desarrolló el lenguaje en una diversidad de y de los mercados, respectivamente.
lenguas naturales y lenguajes técnicos, como El comportamiento biológico puede ser iden-
condición necesaria para la división social del tificado en términos de la reactividad, filogené-
trabajo. Finalmente, en lo biológico, es quizá una ticamente determinada, propia de cada especie
especie más vulnerable que otras en muchos y, en esa medida, es invariante en el ciclo vital
aspectos, pero posee el sistema nervioso más de los organismos individuales. En contraste,
desarrollado en la evolución y un sistema motriz el comportamiento psicológico consiste en el
de locomoción y manipulación fina altamente desarrollo de funciones en la ontogenia, en la
diferenciado. Por estas razones, entre otras, es que se diferencian, reorganizan y diversifican
indudable que las características psicológicas del las relaciones con los objetos, acontecimientos
ser humano son especiales. Sin embargo, ello y otros organismos en el ambiente, más allá de

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las reacciones fijas vinculadas a la nutrición, ral, este último en el caso del hombre. La
la reproducción y la defensa. La diferenciación identificación de procesos compartidos por
y flexibilidad reactiva es una característica del diversas o todas las especies, así como de los
comportamiento psicológico y, por consiguiente, procesos exclusivos de sólo algunas o de una
sólo puede tener lugar cuando la especie dispone sola especie (nuevamente el caso del hombre)
de sistemas reactivos diferenciados para cada no sólo es de primordial importancia para
una de las funciones biológicas de superviven- la validación externa de la teoría general de
cia antes mencionadas. Los hongos, plantas y la conducta, sino que constituye un campo
protistas carecen de estas características, de multidisciplinario excepcionalmente rico
modo que el comportamiento psicológico aparece entre la psicología, la prehistoria humana y
vinculado a la emergencia filogenética del tejido paleontología, y la biología de la evolución.
nervioso, cuya función es coordinar los sistemas La evolución de las funciones psicológicas
reactivos diferenciales y especializados. Es el paso es un proceso de naturaleza ontogenético.
de la irritabilidad a la sensibilidad y motricidad. Sin embargo, no se le puede separar de la
La propia evolución del tejido nervioso, de los evolución filogenética y de cómo a partir de
ganglios a la compleja estructura que presenta las diversas convergencias y divergencias
en los homínidos, es resultado de una sutil in- evolutivas emergieron especies compartiendo
teracción con la diferenciación de los sistemas y/o repartiendo diferentes potencias y fun-
reactivos (sensoriales y motrices, principalmente) ciones biológicas que, dependiendo de los
y las contingencias de supervivencia y ajuste del hábitats y demandas ecológicas auspiciaron
nicho ecológico correspondiente. Siguiendo este a su vez el surgimiento de distintas formas de
criterio podemos extender el objeto de conoci- organización funcional del comportamiento
miento de la psicología a todas aquellas especies psicológico. Lo mismo puede aplicarse en el
animales con tejido nervioso y, por consiguiente, caso del hombre a su evolución a partir de los
con distintos niveles de diferenciación reactiva. primates superiores y la creación progresiva
Esta es la primera razón por la que la psicología de medios sociales de convivencia de com-
debe estudiar la conducta animal. plejidad organizativa creciente. Aunque el
comportamiento psicológico no tiene filogenia
El Estudio Comparado del Comportamiento en sentido estricto, ni es función directa de
las variables socioculturales, su evolución
Después de establecer que el comportamien- (aún inconclusa, creo yo) no puede enten-
to psicológico tiene lugar en un sinnúmero de derse sin comprender la evolución biológica
especies animales, además del hombre, y que se y la historia de las formaciones sociales;
puede identificar el comportamiento psicológico 2. El estudio comparado de un mismo tipo
a partir de la diferenciación reactiva (sensibili- de comportamiento en distintas especies,
dad y motricidad) que auspicia la emergencia conduce a plantearse inevitablemente los
del tejido nervioso en la filogenia, un paso na- criterios de comparabilidad del comporta-
tural es asumir que la psicología, entre otros miento. Son diversos los criterios con base
objetivos, debe plantearse el estudio comparado en los que se puede comparar el comporta-
del comportamiento (psicológico, obviamente), miento de distintas especies. Sin embargo,
y además que la psicología comparada es una la cuestión fundamental radica en qué es lo
rama legítima de conocimiento científico. que se compara: la forma de la conducta, el
La psicología comparada, en un sentido am- tipo de aparato o preparación experimental,
plio, contempla varias ramas de igual importancia: las características del hábitat, la función
1. El estudio comparado de los procesos psico- biológica implicada, las características de
lógicos en la diferentes especies, y de la forma los estímulos empleados, las respuestas
particular en que se organizan considerando consumatorias pertinentes, formas de or-
su medio ecológico y su medio sociocultu- ganización funcional del comportamiento,

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significación del comportamiento como patrón tales. La riqueza potencial de estos análisis
de la especie, procesos subyacentes, y otras no ha sido explorada, lamentablemente.
más. En el caso de la psicología el objeto de
interés fundamental es la compleja interac- El Estudio Controlado
ción evolutiva entre comportamiento eficaz de los Procesos Conductuales
para la supervivencia, estructura reactiva
del organismo, contingencias ecológicas, y El comportamiento psicológico es función
modificaciones progresivas de la biología de de una diversidad de factores, entre los que se
la especie. No se debe olvidar que la selección destacan la propia historia interactiva de los
natural planteada por Darwin no es la razón, individuos, la complejidad de las contingencias
sino el resultado de la evolución, y que las ambientales, los criterios o demandas de ajuste
especies, como poblaciones de organismos del medio, así como distintos tipos de variables
especiales, representan en última instancia situacionales y organísmicas, muchas de ellas de
colectivos de individuos que interactúan en difícil o imposible manipulación práctica. En el
un nicho ecológico con sus coespecíficos, así caso de los seres humanos, por razones obvias,
también con individuos de otras especies y con no es posible estudiar el comportamiento bajo
las variaciones de los distintos componentes condiciones experimentales rigurosas en las que
que integran su nicho ecológico. Ese fue el se restrinjan condiciones y circunstancias que
motivo histórico de los primeros estudios son garantes de los derechos humanos consagra-
sobre la inteligencia animal, que dieron lugar dos por las distintas leyes, ni tampoco realizar
a lo que posteriormente se llamó teorías del estudios observacionales prolongados, tanto por
aprendizaje; y razones de privacidad de los observados como
3. El estudio comparado de las etapas del de- de la complejidad misma de las situaciones en
sarrollo psicológico en diferentes especies, y que tienen lugar las interacciones humanas.
de una misma especie en diferentes nichos, ¿Qué es posible estudiar en el comporta-
este último es un equivalente de los estudios miento animal que nos informe acerca del com-
comparados del desarrollo psicológico hu- portamiento humano? En la medida en que el
mano en distintas culturas. El análisis del comportamiento psicológico es resultado de la
desarrollo del comportamiento y sus proce- evolución biológica y de los medios que la pro-
sos involucra una metodología longitudinal pician, auspician y estimulan, se hace patente
con el individuo como eje de observación la pertinencia de la investigación del comporta-
respecto de las contingencias progresivas miento animal para una mejor comprensión del
de un medio específico; en el caso humano, comportamiento humano. En primer lugar, la
un determinado grupo cultural, mientras investigación en animales nos permite estudiar
que en los animales el medio se define en experimentalmente bajo condiciones de restric-
términos de nichos ecológicos específicos. ción los procesos psicológicos que compartimos
El estudio comparado del desarrollo del humanos y subhumanos, sin las limitaciones
comportamiento no consiste solamente en el ya señaladas que imponen las legislaciones y,
establecimiento de paralelismos entre distin- considerando, algunas normativas recientes de
tas especies y nichos en lo que se refiere a la salvaguarda y buen trato de las especies animales
secuencia de “etapas”, “ciclos” o “momentos” (restricciones ambientales y de movimiento, de-
y sus estados terminales, sino que permite el mandas excesivas de esfuerzo, privación de agua
análisis transversal de una misma condición y alimento, estímulos aversivos, administración
o circunstancia del desarrollo en distintas de drogas, preparaciones crónicas, aislamiento,
especies y en distintos nichos. Este análisis y otras más). En segundo lugar, dicha investi-
transversal puede incluir tanto estudios gación no sólo facilita analizar de manera más
etológicos, como estudios observacionales rigurosa y paramétrica las variables involucradas
restringidos así como estudios experimen- en procesos básicos del comportamiento, sino

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que también permite distinguir las diferencias de justificar y diseñar preparaciones experimentales
organización de dichos procesos entre distintas especiales, se ve obligado a tener consistencia
especies y el hombre, dada la preeminencia del en relación con los planteamientos teóricos que
medio social y cultural en este último caso y el orientan su indagación, las características de la
papel central que tiene el lenguaje tanto como situación experimental empleada, la naturaleza
sistema reactivo, como componente de las inte- de los registros y datos a ser considerados, y la
racciones psicológicas, y como parte funcional forma en que se van a interpretar. Las interpre-
inherente de todos los objetos y contingencias taciones ad hoc y a posteriori son poco aprecia-
en el medio y el ambiente. En tercer lugar, se das y se aprende paulatinamente a desechar el
pueden “construir” historias funcionales perti- modus operandi hermenéutico tan bien acogido
nentes para evaluar el efecto de la experiencia por la mayoría de los psicólogos. Se aprende que
en distintos tipos de situaciones. Finalmente, lo fácil no es necesariamente lo correcto.
se pueden diseñar ambientes complejos de vida Finalmente, y en congruencia con lo anterior,
en los que sea posible experimentar y observar las preguntas que guían el estudio del com-
sistemáticamente acerca de los procesos que portamiento animal, además de regirse por la
regulan el comportamiento. prudencia de los procesos que pueden colegirse
de los fenómenos observados, tienen que ser co-
El Valor Formativo y Lógico de la herentes con los criterios teóricos que establecen
Investigación con Animales cómo pueden relacionarse dichos procesos con
los fenómenos más complejos característicos
La investigación del comportamiento animal del comportamiento humano. Esta necesidad de
tiene un valor agregado en su impacto forma- coherencia lógica entre los diversos niveles de
tivo en los estudiosos del comportamiento en explicación del comportamiento, obliga a ubicar
general. Se pueden destacar tres contribuciones lo que se estudia en el marco de un campo de
importantes en este aspecto: fenómenos general, previniendo en cierto grado
En primer lugar, la investigación con animales la tendencia a la compartimentalización de los
–aunque no siempre con éxito dadas las teorías fenómenos y campos de investigación, y al frac-
antropomórficas en boga actualmente– fomenta cionamiento teórico de la psicología.
explicaciones que no se basen en ficciones cau-
sales internas de diversa índole: estimaciones y El Diseño de Modelos Experimentales
cálculos, asociaciones complejas, representacio-
nes, codificaciones y otras más. En la medida La investigación del comportamiento animal
en que el Canon de Morgan obliga a buscar las tiene una utilidad muy amplia en el campo de
interpretaciones más sencillas y elegantes lógi- la colaboración multidisciplinaria e interdisci-
camente de los fenómenos, los iniciados en el plinaria. En ambos casos, se pueden diseñar
estudio del comportamiento, por lo general, se preparaciones experimentales con base en el
percatan de la vaguedad y ambigüedad de las conocimiento sobre los procesos conductuales
explicaciones basadas en atribuciones coloquiales en animales, a fin de emplearlas como modelos
del lenguaje ordinario, empleadas normalmente para el estudio de fenómenos de interés teórico
en la vida cotidiana, pero sin un sentido técnico. o aplicado para otras disciplinas.
En contraste, se estimula el empleo de conceptos Un modelo experimental consiste en un aná-
y explicaciones que tengan un carácter técnico y logo de un fenómeno o condición general que va
que se orienten al análisis funcional, paramétrico a ser evaluada experimentalmente de manera
y abstracto de los fenómenos observados como sistemática. No hay modelos experimentales
producto de manipulaciones, observaciones y para sólo unos cuantos estudios y, de ocurrir
registros escrupulosos. así, significa que el modelo en cuestión resultó
En segundo lugar, el estudioso del compor- inadecuado para los propósitos que se plantea-
tamiento animal, en la medida en que tiene que ban. En tanto un modelo constituye un análogo

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bajo condiciones controladas de observación, El Valor Sistemático y Heurístico


manipulación y registro de variables, requiere de la Investigación Animal
satisfacer dos criterios. El primero tiene que
ver con la validez ecológica de la preparación La investigación científica tiene como fin
experimental, es decir, dicha preparación debe primordial la comprensión de los fenómenos
contemplar las circunstancias y variables que naturales y sociales desde dos perspectivas:
definen a un fenómeno determinado, Por ejem- una de carácter sistemático y otra de carácter
plo, si se pretende desarrollar un modelo ex- heurístico. En ambos casos, la investigación del
perimental de la búsqueda de alimento en una comportamiento en animales es de fundamental
especie dada, se deben incluir las característi- importancia en el proceso continuo de construc-
cas funcionales que definen a dicho fenómeno, ción de una teoría general de la conducta.
como puede ser el número de individuos de la La teoría científica avanza en la medida en
misma especie que compiten por, o que buscan que es capaz de clasificar, relacionar y, en esa
el alimento, la presencia o ausencia de preda- medida, explicar todos aquellos fenómenos que
dores, la diversidad de alimentos que compo- forman parte de su campo de estudio. Dicha tarea
nen la dieta de dicha especie, las propiedades se realiza con base en una lógica coherente que
espaciales del hábitat pertinente, los ciclos de permite distinguir o identificar estos fenómenos
alimentación, la disponibilidad espacial y tem- en términos de propiedades y funciones abstraí-
poral del alimento y otras más. De no tomarse das por la teoría. Desde esta perspectiva, una
en consideración estos aspectos, el modelo deja teoría es más robusta y poderosa en la medida
de ser un análogo válido del fenómeno y puede en que puede considerar una mayor cantidad
simplificar en exceso la condición estudiada. El de fenómenos, distinguir sus propiedades, rela-
segundo criterio tiene que ver con la selección cionarlos y explicarlos mediante una sola lógica
de las variables y parámetros a ser evaluados categorial. Esta es la función sistemática de la
de manera sistemática, y la manera en que, en teoría científica, que incluye tanto la clasifica-
este caso, la teoría de la conducta puede inter- ción como la explicación de los fenómenos. La
pretar los procesos individuales que subyacen investigación animal pone a prueba la lógica
al fenómeno bajo análisis. de cualquier teoría general respecto de la ubi-
Los modelos experimentales empleando com- cación categorial de los distintos tipos de datos
portamiento animal pueden ser de utilidad en obtenidos y de su relación con los obtenidos con
el estudio de fenómenos etológicos y ecológicos, humanos. En esa medida, una teoría general
de correlaciones entre sistemas fisiológicos de la conducta debe disponer de categorías que
(especialmente del sistema nervioso, pero no puedan ubicar lógicamente los procesos obser-
exclusivamente) y el comportamiento, de alte- vados en animales y humanos, y establecer los
raciones clínicas, de evaluación farmacológica criterios de comparabilidad, de equivalencia, y
y adicciones, así como en estudios de biología de divergencia.
y psicología evolutiva, de comportamiento pa- Por otra parte, la función heurística de la
rasocial en animales, y de comportamiento pre teoría científica tiene que ver con el horizonte de
y paralingüístico en animales. En todos estos observabilidad que su lógica de análisis abre a la
casos, la teoría y metodología experimental de indagación empírica. Este horizonte de observa-
la psicología puede contribuir con preparaciones bilidad no es independiente de las posibilidades
experimentales pertinentes para el estudio de experimentales y de representación de los datos
fenómenos de otras disciplinas o profesiones, y fenómenos que auspicia y permite la investi-
que constituyen la esencia de la colaboración gación de la conducta animal y la investigación
multidisciplinaria e interdisciplinaria. con animales y, en esa medida, también está

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relacionado con el poder sistematizador de sus medidas de la conducta animal con las del com-
categorías. Toda observación en ciencia es una portamiento humano. La posibilidad de observar y
observación determinada teóricamente. Por esta representar relaciones funcionales nuevas a partir
razón, los hechos a observar son los que una de las observadas en el comportamiento animal
teoría contempla desde su lógica. Mientras más es un agregado heurístico que sólo poseen las
estrecha (e indiferenciada) sea esa lógica, menor teorías que contemplan a la investigación animal
será lo que se puede “ver” con dicha teoría. Las como parte necesaria de su hacer indagatorio.
teorías que incluyen a la investigación animal Parafraseando al filósofo inglés J. L. Austin, “La
como un dominio legítimo de observación, se investigación del comportamiento animal no es
plantean a su vez los criterios de relación de las el final pero sí es el principio”.

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