Вы находитесь на странице: 1из 31


Examples of Previous Examination Questions and notes on how to solve
numeric questions for Slope Stability and Related Topics.

Exam Questions Pre­1999


Selected Examples of previous examinations questions.  

The following are a selection of the questions which have appear over the years in Geomorphology.
You should note that the previous Course Number was ENV­2B07,   before that ENV 264,   and
prior to that it was ENV 210

Note:   in several years similar types of question have been set.  Accordingly the wording and values in any one
question will not necessarily be exactly as set,  but will cover the full range of possibilities.  Sometimes only parts
of former questions are given below,  as actual full questions have been developed from aggregating different
combinations in various years.       YOU SHOULD ALSO  NOTE  THAT  SEVERAL  WORKED EXAMPLES

A. Numeric Questions ­ as actually set

1.    Describe how you would assess the consolidation characteristics of a soil.

A layer of homogeneous clay (unit weight 18 kNm ­3) is 9 m thick and underlies a 7m layer of sand (unit weight 19
kNm­3).  The water table is 3m below the surface, while beneath the clay is a permeable, incompressible layer of

If the water table falls to the interface between the upper sand and the clay, estimate the reduction in thickness of
the clay layer given the following data relating the coefficient of volume compressibility (m vc) to stress level:­

           stress               mvc

           (kPa)               (kPa­1)

            100                0.00768
            120                0.00597
            140                0.00461
            160                0.00358
            200                0.00210
            250                0.00170

The unit weight of water may be approximated to 10 kPa.

[Numeric Part 60%] ­ this question was set in 1992 and solution follows example given in section 3.9.2 of handouts.

2.    A 20m high slope is shown in Fig. 1.  Estimate the factor of safety along the potential failure surface if the soil has
the following properties:­

                    f      =  20o
                    c       =  20 kPa                                  The actual figure was  just a general profile of a slope
                    f      =  19.3 kNm­3

Estimate the depth to which tension cracks could develop at the slope crest, and the effect these would have on the
stability of the slope.

Clearly state the assumptions and limitations of the method of analysis you use, and indicate how you would
improve the estimates of the factor of safety.

[ numeric part 70%] This question was set in 1992 and a very similar one in 1989   In 1989,  (40 minutes allowed)
the areas of the slices were given as shown in Fig.  1 as were the positions of the slices.  In 1992,  neither of these
were given as 60 minutes was now allowed for the question.  The solution begins by following exactly the procedure
used in the Slope Stability Practical.  However,  one can estimate the depth of tension cracks from 

                                 d 

and if one is cunning,  one of the slice boundaries would intersect the failure surface at exactly this depth below the
surface ­ see sections 5.7.7 and 5.8.6 of handout.  Two effects of tension crack. (1) a reduction of the length of the 
failure surface ­ i.e. neglect all slices to right of tension crack and recalculate;  (2)  water filling crack will cause a 
lateral pressure tending to increase likelihood of failure.

Fig. 1  Question 2  Profile and Geometry of Slope

  In 1989 the following data about the weight of the various slices was given.   In 1992 you were expected to
evaluate these as 50% more time was allowed.

Slice Number Area of Slice (m2)
1 18.2

2 43.2

3 47.2

4 27.8

5 2.4

3.  A 4 m thick layer of fine sand of unit weight 19 kN m ­3 overlies a 1.2 m thick layer of clay  (16.67 kN m ­3).  The
water table is at the surface.  The results from a one­dimensional consolidation test on a sample of the clay from
4.6 m below the surface are as follows:­

effective stress (kPa) voids ratio
10 1.450

20 1.425

40 1.400

60 1.388

90 1.340

160 1.170

320 0.970

480 0.850

What is the overconsolidation ratio of the soil?       
If an additional layer of sand 5 m thick (unit weight 16.4 kN m ­3) were now deposited on the surface, how much
settlement could be expected in the clay layer?

(Take the unit weight of water to be 10 kN m­3).

see Question 5: 1980.    First plot up graph on log paper.  Where there is a kink in the curve, this indicates the 
previous maximum stress in the soil.  Now work out the present in situ stress (see section entitled Estimation of 
effective vertical stress at depth in handout).  The ratio of maximum to in situ stress gives the over consolidation 
ratio.   Now work out the new stress (after adding sand) and use graph to work out change in voids ratio.  Finally 
convert this change in voids ratio to a change in thickness

4.  A 6 m layer of a sandy sediment is underlain by a thick layer of clay.  The area is known to have been glaciated at
some point in the past.  Results from a standard consolidation test on a sample of clay from 10 m below the present
ground surface are summarised in the table below.

Comment on the shape of the curve and estimate the over consolidation ratio of the sample in the field if the water
table is 7 m below ground surface.  The unit weight of the clay is 15 kN m ­3 and the degree of saturation of the
sand is 6.3%, and its voids ratio is 0.8.  Estimate the overlying thickness of ice if, during glaciation, the water table
was at the sediment surface.  The following assumptions may be made:­

(i)  The sand sediment is incompressible for stresses up to 5000 kPa,

(ii)  The unit weight of water is 10 kN m­3

kPa voids ratio
60 1.402

120 1.380

240 1.357

480 1.279

960 1.173

1920 1.068

3000 1.000

300 1.075

30 1.150

see Question 1:   1981.   This question is similar to question 4 above except that there is an added complication that 
the sand is only partially saturated.   The initial in situ stresses can be found using the various formulae in the basic
set of definitions.  Once both the in situ and previous maximum stresses have been found,  the difference can be 
related to the overlying burden of  ice (unit weight of ice is in data sheet).  One point to watch though is that the 
sand is fully saturated during the glaciation period,  so allowance for this extra buoyancy must be made.

5.  With the use of sketches to illustrate your answer, describe how a clay consolidates.

Partially processed data from a consolidation test undertaken on a soil sample taken from a depth of 16m below
the surface at the position show in the simplified bore hole log (Fig. 2) are show in the following data.

        normal stress            sample thickness
          (kPa)                             (mm) 

            10                               28.00
            25                               27.80
            50                               27.65
           100                              27.50            
           200                              27.16
           400                              26.40
           800                              25.65
          1600                             24.90
                         3200                             24.14

At the end of the test the voids ratio was 1.414.

Determine the over­consolidation ratio of the soil, and the voids ratio associated with the previous maximum

If previous changes in the vertical pressure have only occurred through changes in the water level, determine the
lowest level the water table has reached.

Describe how the shear behaviour of a sample located at position A in Fig. 2 would differ from that tested.

see Question  3:   1990 ­     this question  requires the manual  solution  of the consolidation  data as done in the

practical write up by many of you ­ see practical sheet handout.    The key point for the last past of the question is
that the overconsolidation ratio of the sample at A will be much higher than that at the base ­ you will need to
compute the values.  Then noting the comments in section 4.9 of the handout you can make statements about the
likely behaviour of the respective samples under shear.  Remember the critical value of OCR is 1.7

Fig. 2   [Question 5]

6.  Indicate how the Atterberg Limits of soil may be determined.  Indicate how a knowledge of these limits may be
used to predict the shear and consolidation behaviour of the soil.

A uniform bed of clayey soil having a specific gravity of 2.65 covers an area which has been glaciated in the past.
Apart from partial desiccation of the top 0.625 m to a degree of saturation of 61%, the soil stratum has remained
undisturbed since the retreat of the glacier.  A sample is taken from 2.125m below the surface and found to have a
moisture content of 40.0%.  Estimate the in situ unit weight of the sample of soil, and also the in situ stress on the
sample (you may assume that the water table is also 0.625m below the  surface, and that the unit weight of water is
10 kN m­3).

The liquid limit is measured at 54.7% while the plastic limit is 33.2%.  Plot these points on a suitable graph, and
hence, or otherwise, estimate the undrained shear stength of the sample of soil in situ.  Would you expect a drained
test on the sample starting from the in­situ stress conditions to expand or contract?  

In a laboratory consolidation test, the following results were obtained.  If the water table was initially at the surface
during cover by the glacier, estimate the maximum thickness of ice.


                  stress         void ratio    

                    20.0             1.060           
                    40.0             1.048
                    60.0             1.041
                    80.0             1.039
                  100.0             1.011
                  120.0             0.989
                  140.0             0.970
                  160.0             0.953
                  180.0             0.939
                  125.0             0.946
                    98.0             0.949   ­­­­­­­ end of test           

At the final stress indicated in the consolidation test, the sample is sheared in a drained test.  Estimate the change
in volume during the shearing.

Comment on the results.
see Question 3:   1993 ­      First evaluate in situ unit weight of the soil using the general definitions formulae (the
soil is full saturated),   and then work out the current in ­ situ stress.   Plot the Liquid Limit and Plastic Limit
information as a Liquidity index plot against shear strength remembering the key values of  1.7 and 170 kPa for the
shear strengths at the two limits.  From this get the in situ shear strength.  Now plot the consolidation data, and plot
the point corresponding to the in situ voids ratio and stress.  You will find this plots below the normal consolidation
line.  Now plot the Critical Stress Line which is parallel to the normal consolidation line and displaced towards axis
by a factor of 1.7   (the critical OCR).   In a drained test,   the stress path will move either vertically upwards or
downwards until the critical state line is reached.  Read of the change in voids ratio and convert this to a change in
thickness (i.e. proportion reduction in thickness  
      =    )    and hence from initial thickness of clay layer, work out settlement.

7)   Describe how you would assess the consolidation characteristics of a soil.    [1995 paper]         

A region of Holocene deposits between Acle and Yarmouth has a borehole section as shown in Fig. 3.  Originally the 
water level was at the surface, but as some time in the past drainage took place and the current mean water table is 
located at the base of the upper sand.  There is no evidence to suggest that further shrinkage is taking place in the upper
clay,  while the upper sand may be considered as being incompressible.

The borehole was drilled with a piston sampler and several undisturbed samples were taken for unit weight 
determination, the results of which are also shown on Fig. 3.  A sample for consolidation was taken from mid depth in 
the lower clay layers and a piezometer installed at the same depth.  The equilibrium water level in the piezometer tube 
was initially found to be 1.548m below present ground level and found to drop to 1.706m below ground level after 10 
years.  Results from the consolidation test are shown in Fig. 3.

As part of  the environmental reconstruction of the area,  a sample of the surface clay was reconstituted at high water 
content in the laboratory and allowed to settle in a tall sedimentation tube.  The mean bulk unit weight of this sample 
was measured at 14 kN m­3.

Estimate how high above the present ground level was the original ground surface before drainage started, and also 
estimate approximately how long ago this was.  Have far into the future can it be expected that 90% of consolidation 
has been completed,  and how much will be this additional settlement.?   Clearly state all assumptions you make.
The unit weight of water may be assumed to be   10 kN m­3

Fig.  3  Borehole log through sediment

TABLE 1.  Consolidation characteristics of the soil.
Effective Stress Voids Ratio
5 2.202

10 2.172

20 2.142

40 2.112

80 1.918

160 1.638

320 1.359

640 1.080

[Hint:   divide the lower clay into three sections] ­ we have covered most of this question in lectures
[Description 20%;  Assumptions 10%;  Calculation  70%]
8.  Describe the tests you would carry out to determine the consolidation characteristics of a soil.

Fig.  4 shows the profile of a holocene deposit in an estuary.  The mean tide level is at the ground surface.  It is 
proposed to enclose an area with a sea wall and to drain it so that the mean water table will be 3.4 metres bewlo the 
ground surface.  At the location of the proposed sea wall, which is to be constructed as an earth embankment, the 
overlying clay deposit is stipped and fill of unit weight 20 kN m ­3 added to a height of 5 metres.

Determine the settlement which is likely to take place beneath the embankment.  The consolidation characteristics of 
the middle and lower clay are similar;  these results are shown in Table 2.

If the highest tisdes reach 2 m above the mean sea level, and if sea level is predictecto rise by 0.3 m in the next century
through global warming, detemine whether the sea wall  adequately perform its task to prevent flooding of the area.
This question was set in January 1996. 

To estimate settlement we need to compute the values of m vc and plot these on a graph of mvc against mean 
effective stress.  It is possible to avoid plotting graph and use linear interpolation, but it is expected that most 
people will prefer to plot graph as the computation can get tedious.

1 e
By definition:­   m vc  .   hence values in column 6 can be evaluated.
1  e o 

Fig. 4  [Question 8]   Profile of sediment

pressure voids ratio e  mean mvc

(kPa) pressure
 10.0 1.354

0.090 10.0  15.0 0.003823

 20.0 1.264

0.090 20.0  30.0 0.001968

 40.0 1.174

0.053 20.0  50.0 0.001219

 60.0 1.121

0.067 40.0  80.0 0.000790

100.0 1.054

0.052 50.0 125.0 0.00506

150.0 1.002

0.038 50.0 175.0 0.00380

200.0 0.964

0.061 120.0 260.0 0.00259

320.0 0.903

[30 marks ex 70 to this point] with graph plotted if using graphical method, or [20 if not]

Split clay layers up into 2 m thick sections and work out initial stresses.  Thus we analyse behaviour 1m, 3m, and 5m 
below top of middle clay, and same distances below top of lower clay.  Call these layers 1 ­ 6 respectively (see figure 

Thus 1m below top of middle clay, initial stress will be 
                        2 * (17­10) + 1.5* (19 ­ 10) + 1*(17.5­10) = 35 kPa
Other two mid points of middle clay will be 35 + 2*(17.5­10) = 50 kPa and 65 kPa respectively.
Stress at base of lower sand will be 65 +1*(17.5­10)+2*(19.75­10) = 92 kPa
and stress 1 m below top of lower clay will be  92 + (18 ­ 10) = 100 kPa, while at 3 and 5m the initial stress will be 
100 + 2*(18­10) = 116 kPa and 132 kPa respectively.

Layer Initial Stress Final Stress Mean Stress mvc from thickness settlement
(kPa) (kPa) (kPa) graph or by (m) (m)
1  35.0 135.0  85.0 0.000758 2.0 0.152

2  50.0 150.0 100.0 0.000664 2.0 0.133

3  65.0 165.0 115.0 0.000569 2.0 0.114

4 100.0 200.0 150.0 0.000443 2.0 0.089

5 116.0 216.0 166.0 0.000403 2.0 0.081

6 132.0 232.0 182.0 0.000370 2.0 0.074

Total 0.643

Stripping clay layer and lowering water table by 3.4 m will change initial stresses by:­

    ­  2* (17 ­ 10) + 1.4 * 10  =  0 kPa     ,   so stress increment after completion of wall =

      0  +100 kPa = 100 kPa.  This is added to original value and placed in table above.

We now read of values of mvc from the graph and work out settlement from:­

    settlement =    mvc t     where t is the thickness of the layer.

Summing all the settlements gives the total settlement of 0.768 m

Thus we can expect the final height of the sea wall after settlement to be  5 ­ 2 ­ 0.643m above
present mean sea level =  2.357 m.

           This value is less than the 2.4 m predicted for high tide plus the sea level rise,  and thus the proposed 
sea wall will be insufficient to prevent flooding in the future.

Marks for this section:­
Working out initial stresses will generate 20 marks:    the stress increment 5 marks.
the values of mvc correctly read will give 5 marks (if read from graph) or 15 marks if obtained by 
interpolation).  Ten marks will be generated from calculation of settlement giving a total of 70 for the numeric


9.     Briefly review the methods available for analysing the stability of slopes indicating the advantages and 
disadvantages of the various methods.
You are asked by a National Park Board to comment on plans to construct a footpath 10m from the creat of 1 60 o slope
which is 20m high (Fig. 5.).  Test of the soil reveal that it has a cohesion of 30 kPa, and angle of fraiction of 19 o 
and a unit weight of 16 kN m­3.  Review the stability of the slope, by considering ptoetntial striaghtline failure 

surfaces, and comment on the proposed location of the footpath.  You may assume that the footpath imposes 
negligible surcharge on the slope.

This question was set in January 1996.
      Empirically, it is expected that the most critical straight line failure will occur when the failure surface is 
approximately ( a + f ) /2, i.e. about 40o.  Therefore initially examine potential failures for case with no tension 
crack at 35o,  40o, and 45o, and then insert a fourth value depending on initial results.   The most critical failure 
surface found will then be analysed with a tension crack present, and also one filled with water.  There is no need to
repeat trials for these other two situations as a good approximation of the most critical surface will already have 
been found.

The solution is best solved in tabular form,  and may be done graphically, by measurement from the figure,  or 

We need the length of the failure surface (L), and also the weight of the sliding mass.

failure failure area of weight of cohesion Normal Shear Factor of

surface surface wedge wedge x L Force Force Safety
angle length
[1] [2] [3] [4] [5] [6] [7] [8]

35 34.9 170.2 2722 1046 768 1562 1.162

40 31.1 122.9 1966  933 519 1264 1.149

45 28.3  84.5 1352 849 329  956 1.232

38 32.5 140.5 2248 975 610 1384 1.145

·     the weight (W) of the wedge is area x unit weight (16 kN m­3)
· the Normal Force is  W cos a tan f
· the Shear Force is  W sin a
· the factor of safety is  then  ([5]  + [6]) / [7]

c . L  W . cos a . tan 
or from the Data Sheets         Fs        [45 marks out of 70] up to this point
W . sin a

After first three trials,  critical value must line between 35 o and 40o, so try another value at 38o, this gives a factor of 
safety of 1.145 so critical failure angle is about 38 o (see also graph below).

Note, strictly, one would expect to refine the calculation further by additional trials,  but the increased accuracy hardly 
warrants extra time spent unless one has access to a computer (In fact the critical F s is still 1.145 to three significant 

figures (although the most critical angle is actually 38.5 o.

2. c 20 x 30
      Tension crack depth =    3. 75 m         [5 marks out of 70}
 16
Now repeat above, but this time taking failure surface only as far as the tension crack.  The failure surface length 
and the area (and hence weight are this reduced).

failure failure area of weight of cohesion Normal Shear Factor of

surface surface wedge wedge x L Force Force Safety
angle length
[1] [2] [3] [4] [5] [6] [7] [8]

38 26.4 131.5 2104 792 571 1296 1.052

The slope is still stable,  but is now becoming somewhat critical as F s is  only just over 1.000
[10 marks out of 70]
We finally repeat the calculation with the crack filled with water.  This will exert a hydrostatic pressure so that 
the total horizontal water force (U) will be:­
                        U  0 . 5  w h 2c
where hc is the depth of the tension crack.  There is now a modification to the factor of safety relationship.

The normal force is now  ( W cos a  ­  U sin a) tan f
and the Shear Force is  ( W sin a + U cos a)

failure failure area of weight of cohesion Normal Shear Factor of

surface surface wedge wedge x L Force Force Safety
angle length
[1] [2] [3] [4] [5] [6] [7] [8]

38 26.4 131.5 2104 792 556 1351 0.997

[10 marks out of 70]

The factor of safety is less than unity and failure is likely.  Since the critical failure surface intersects the top of the 
slope beyond the footpath,  the path is likely to be lost in any failure.  

Two preventative measures are called for.

move the footpath further from the crest
minimise the risk of tension crack formation by encouraging vegetation growth and keeping surface moist to prevent 
shrinkage and hence creation of tension cracks. 

B.   Modified versions of Numeric Questions set

1.   Fig. 6 shows a cross­section through a slope in a frictionless soil.  Estimate the factor of safety against failure along
the circular arc shown if the unit weight of the material is 16 kN m 3 and the cohesion (c) = 20 kPa.  A cardboard
template of the outline of the slope is provided. 

Versions of this question have been set twice in the last 15 years.   Section 5.5 of the handout indicates how to
solve this question.  [Use the template to find centre of gravity, and use squares on graph paper to find area of
sliding section]. 


Fig. 6 [ Question B1]

2.   The top of a 4.5m thick layer of clay of unit weight 16 kN m ­3 is 9 m below the surface.  Below and above the clay
is silt of unit weight  18 kN m ­3.  The water table is 2 m below the ground surface.  By sub­dividing the clay layer
into  three  layers,    estimate  the  settlement   which  will  occur  when  3 m  of  sand  of  unit  weight   17 kN  m ­3  is
deposited on the surface.

Values of mvc are given in the table below.

stress mvc
kPa kPa ­1

10 0.00405

20 0.00355

40 0.00300

80 0.00233

120 0.00200

160 0.00179

200 0.00169

320 0.00153

3.   Fig.  7 shows (a) the profile and (b) the cross­section of the debris (unit weight 16 kN m ­3 from a landslide
which flowed across a 20 m wide gully creating a dam.  A lake formed upatream of the obstruction.  Estimate the

discharge through the central 10 m of the Sand if the permeability is 10 m s 1­.  Plot the variations in total stress
and effective stress along the line A­B.

The  first  part  requires  drawing  a suitable  flow  net,   counting  the  number  of  squares  and pressure  drops  and
working out discharge as show in section 2.13.  The is a slight catch here as the top flow line must be first drawn in.
This will be of parabolic form  similar to that shown in Fig. 5.18 of handout.   Once the flownet has been drawn,
the excess water pressure at select points along A ­ B can be estimated,  and hence the total and effective stresses.
For this it is necessary to use slices to divide up the section above A ­ B.

Note, the provision of the section (b) is largely a red­herring since one is asked only to work out the discharge in the
central 10m which is of constant depth only, so the sloping sides can be neglected.

4.    Outline the Infinite Slope method for analysis of stability of a slope.  Clearly indicate the assumptions involved
and the various situations to which this method may be applied.  A slope of 45 0 is cut into a soil having a cohesion
of 30 kPa, a unit weight of 15 kN m ­3 and an angle of friction of tan ­1(0,5).  Estimate the maximum height for
which the slope will be stable.

Essentially, solution to this question is covered in Section 5.7 of the handouts

5.   In the determination of the liquid limit of a soil by the fall cone method, the following readings were take:­

moisture content (%) 57.5 63.0 69.5 74.2 78.0

cone penetration (mm) 13.8 16.5 19.7 22.1 24.0

The plastic limit was determined as 30%

The soil is saturated and normally consolidated to 50 kPa, and has a unit weight of 17.10 kN m ­3.   If the soil is

consolidated to 500 kPa, estimate the shear strength of the soil.

Assume the Specific Gravity of the soil is 2.65, and the unit weight of  water may be taken as 10 kN m ­3.

Clearly state and assumption made in the analysis.  Briefly describe other applications of the Atterberg Limits.

First plot up the data in the table to work out the liquid limit (i.e. at a penetration of 20mm).  Hence get the slope of
the consolidation line C c    =  1.325 (LL ­ PL).   From the initial stress of 50 kPa,  find the initial voids ration from
the General Definition formulae and the data give about unit weight etc.  (i.e. work the general definition formulae
backwards).   Now plot the point on an e ­ log  f  plot and draw a line with the computed gradient of C c.     Where
this crosses the 500 kPa line,   read of the voids ratio and convert this into a moisture content and finally into a
liquidity index.  Finally plot the Liquidity Index vs Shear Strength diagram (section 1.6.5 of handout) and read off
the shear strength corresponding to the computed value of Liquidity Index.  

Several Examples of calculations were given in the Lecture Notes and you should be familiar with these.  

       e.g. (1)  calculation of effective vertical stresses
              (2)  calculations of quicksand formation
              (3)  U ­  fTv calculations for time of primary consolidation
              (4)  calculation of reduced thickness 
              (5)  settlement calculations  ­ see section 3.9.2
              (6)  calculations of settlement times in field ­ section 3.11 and also practical
              (7)  environmental reconstruction   3.13
              (8) examples involving time ­ dependant pore­water dissipation  section 3.13 ­ 3.14 and 3.15
              (9) comparisons between  Atterberg Limits and C c   ­ see section 3.16

Questions could be framed involving combinations of the above ­ see for example section 3.15 involves a 
computation of effective vertical stress (1) before proceeding with main calculation.

NOTE:   the following Question (i.e. number 2 in 1990)  is beyond the scope of the topics covered in this years 
course.  but has been included in this list for reference purposes.

*.    Describe the possible mechanisms of failure in a composite river bank.

Fig. 8 shows the profile of a composite river bank.

Erosion of the non­cohesive bank is only effective at or near bankfull conditions when a mean erosion rate of 5mm
per hour has been measured.

A series of observations on the stability of the bank begins immediately after the stage has fallen to 1.3m below the
bank top where is remains until the onset of heavy rain 10 days later.  The rain continues for 24 hours, and the
stage then rapidly rises to bankfull conditions where it remains for 20 hours before falling in a subsequent period
of prolonged dry weather.

Fig. 9 shows a simplified model of the change in unit weight through desiccation and wetting, and also the rate of
development of desiccation cracks upwards from the base of the overhang.  

By the use of the Stability Charts, or otherwise, investigate the stability of the upper bank, and estimate when, if at
all during the study period, the bank fails.

Fig. 8  Profile of River Bank

Fig. 9   Drying, Wetting and Crack Propagation Curves

C.   Descriptive Questions as set

Note:   in some years,  the questions were 45 minutes long (pre ­ 1987),  some were 40 minutes long,  and currently 
they are 60 minutes long.  Some times similar questions in different years were set but the allowable time was 
different.  Where longer times were allowed more detailed answers were expected.   As previously,  the wording has 
been modified in some questions to cover similar questions in different years.

1.    What is meant by the terms:­

             Effective stress
             Total stress

      Critically review the methods available to measure or estimate the shear strength of soils.

2.   With  particular  reference  to the  Mam  Tor  Landslide  in Derbyshire,  discuss  the  possible  causes  of  landslides.
Summarise the methods you would use to investigate the stability of a slope.

3.     Outline the erosion processes and mechanisms of failure associated with river banks which have a composite
structure.  How would you assess the stability of such banks?

4.    Why do the undrained and drained shear­strengths of soils differ?

Outline the methods available for determining the drained and undrained strengths of soils in the field and in the
laboratory.  For each method you should indicate its advantages and disadvantages.

5.     What are the Atterberg Limits of a soil?   Describe how they are measured and indicate how they are used to
classify soils.  How may they be used to predict the consolidation and shear strength behaviour of a soil?

6.     Critically review the different techniques for measuring the mechanical properties of soils.   Briefly explain the

value of the parameters derived from such tests.

7.  Discuss the mechanism by which river banks may fail.  Explain why traditional slope stability analysis techniques
are often inappropriate in these situations.

8.   The process of consolidation is frequently explained in terms of spring and dashpot models.  To what extent do
these represent the true situation.  Critically review the assumptions made in classical consolidation theory.

How may a knowledge of the consolidation characteristics of a soil be used to understand the past behaviour and
predict the future behaviour of a soil?

9.   What field and laboratory investigations would you undertake to examine whether or not a slope was stable?  How
would your approach differ if you were to examine a slope which had actually failed?  Illustrate your answer with
reference to one or more specific landslides.

10. Discuss, giving examples, why it is essential to understand how water flows through a soil when analysing the
response of the soil to mechanical  loading.   What analytical  techniques would you employ in such studies of
ground water flow?  

11.  What is meant by the following geotechnical terms

a)   total stress, and
b)   effective stress.

Describe  how  you   would  carry  out  an  investigation  to  determine  the  cause  of  a  landslide.     Indicate  in  what
circumstances you would use a total  stress analysis, and in which cases you would choose an effective stress

12.  Describe   the  mechanisms   by  which  soil  consolidates,  indicating  any  deficiencies   in the   'classical'   theories  of
consolidation.   Describe  the test  you would carry out  to determine the consolidation characteristics  of a soil,
indicating how the characteristic properties may be used for other purposes.

13.   Discuss the full cycle of events which cause river banks to fail.  Explain why traditional slope stability analysis 
methods are usually inappropriate in these situations.  [1995 exam]

14    A knowledge of how water flows through a soil is essential in understanding the behaviour of the soil and river 
engineering structures.  

Discuss why it is essential to understand how water flows through a soil when analysing the response of the soil 
to mechanical loading or to the performance of river engineering structures.  What analytical techniques would 
you employ in such studies of ground water flow?    [1995 exam]

15.   Describe the field and laboratory tests you would carry out to determine the shear characteristics of soils.  Include 
a review of any subsequent analyses which may be needed to predict the future behaviour of the soil.

ENV­2E1Y Fluvial Geomorphology ­   Previous Exam Questions.  1999 – onwards

In 1999, the Course Code was ENV-2B07 and the unit was 20 credits with a 2 hour exam in which 2 questions were
to be answered. There were three questions from the Slopes Section and 3 from the Rivers Sections. The
number of numeric questions in the two sections used to alternate form year to year (i.e. in 1997 there were two
numeric questions in the rivers Section, in 1999 there were two numeric questions in the Slopes Section.

1999 Paper

1) Discuss the similarities and differences in potential modes of failure between  river banks and normal slopes.  Why
do methods developed for the latter not always apply to the former?

Describe the field measurements, laboratory tests, and analyses you would make to assess the stability of of
composite river banks.

2).  Describe how you would determine the consolidation behaviour of a sediment, and critically review any 
assumptions made in classical consolidation theory.

Fig. 1 shows a simplified borehole taken in 1990 from within the site reclaimed for the new Hong Kong 
International Airport.  The sequences identified as M1 and M2 represent the marine deposits in the Holocene and 
last inter­glacial periods, while T1 is the part of the M2 affected by desiccation and pedogenesis during the fall in 
sea level during the last glaciation.  The area itself was not glaciated, and it may be assumed that during the glacial
period, the local ground water level was at the base of the T1 unit, and that the unit weight and degree of 
saturation of the T1 unit during that period were 16.50 kN m ­3 and 0.4 respectively.

a) the unit weight of the desciccated layer after the sea level rises,
b) the effective overall stress increment when depositiion of the holocene sediments is complete
c) the consolidation of the pre­holocene layers as a result of the recent deposition.

The consolidation in the M2 and T1 units during the Holocene if the consoldation behaviour of the two units are as 
shown in Table 1, while it may be assumed that the specific gravity of the sediment in all layers is 2.65.. 

M2 unit T1 unit
normal stress (kPa) voids ratio voids ratio

20 1.600 0.805

40 1.450 0.780

80 1.300 0.754

160 1.150 0.729

320 1.000 0.703

640 0.850 0.678

1280 0.700 0.652

2560 0.550 0.550

5120 0.400 0.400

                              Table 1.   Consolidation behaviour of M2 and T1 units

Fig. 1 Simplified borehole of sediments at Chek Lap Kok Airport site.

Part (a)  ­ need to calculate initial voids ratio

( G s  S r e ).  w  
 or e (  Sr )  ( Gs  )
(1  e ) w w

( 2 . 65  1. 65 )
if S r  0 . 4 , G s  2 . 65 , and   16 . 5 or e   0. 8
( 1. 65  0 . 4 )

  Now calculate the unit weight of the saturated layer after it becomes saturated.  Here we assume that resaturation takes 
place with no change in voids ratio (valid unless smectitic).

( G s  S r e ).  w ( 2 . 65  0 . 4 ). 10
    or  19 . 17
(1  e ) (1  0 . 4 )

Part (b)

depth initial total water effective new unit Not needed Stress net stress
unit wt stress pressure stress weight decrement increment
(kNm-3) (kPa) (kPa) (KpA) (kNm -3)
top T1 0 0 0.00 0.00 0.00 0.00 0.00 55.00

mid T1 1.25 16.5 20.63 20.63 19.17 11.46 9.17 45.83

top M2a 2.5 16.5 41.25 0.00 41.25 19.17 22.92 18.33 36.67

mid M2a 3.75 16.6 62.00 12.50 49.50 16.60 31.17 18.33 36.67

top M2b 5 16.6 82.75 25.00 57.75 16.60 39.42 18.33 36.67

mid M2b 6.25 17.05 104.06 37.50 66.56 17.05 48.23 18.33 36.67

top M2c 7.5 17.05 125.38 50.00 75.38 17.05 57.04 18.33 36.67

mid M2c 8.75 17.48 147.23 62.50 84.73 17.48 66.39 18.33 36.67

Part (c) ­ using mid points of each layer as being representative.

The key issue here is to estimate m vcand there are several methods to estimate this.  One involves working out the 
change in voids ratio with stress and correcting by the factor (1 + e o) followed by plotting a graph of mvc   so that 
values of mvc can be read off appropriately.  Another method involves an incemremtal approach where the change in e
and change in stress are computed and explicit values of mvc are computed for each increment.  All methods will give 
approximately the same answer for mvc.  All methods use the formula 

1 e
                             m vc  .
1  e o 
Using the latter method

Layer Stress initial voids Final Void Change in m vc .mvc

increment ratio ratio e
1 T1 1.25 20.63 66.46 45.83 0.804 0.76 0.041 0.000501 0.022979

2 M2a 3.75 49.50 86.17 36.67 1.414 1.29 0.126 0.001423 0.052162

3 M2b 6.25 66.56 103.23 36.67 1.350 1.26 0.094 0.001090 0.03997

4 M2c 8.75 84.73 121.39 36.67 1.291 1.22 0.069 0.000818 0.030007

Summation 0.145117

and total setllement =   . m vc . z

All layers are 2.5m thick so total settlement will be    2.5 * 0.145117 =   0.363m


3).  How are "Factors of Safety" used to assess the stabilioty of slopes.  Discuss wht some slopes with low factors of 
safety are stable, while others with high factors fail.                               
Fig. 2 shows a simplified cross section of the winter dyke on the south side of  the Rhine opposite Wageningen in the 
Netherlands.  The landward side is an extensive area including many hundred houses.  During floods in  February 
1995, the river rose  to within 0.5 m of the crest of the dyke.

Investigate the stability of the dyke based on the slip circle and slices shown.  The meaen values of the unit weight, 
cohesion, and angle of friction are 17.8 kN m­3, 20 kPa, and 11o respectively.

In the circumstances prevailing at the peak river flow, what recommendations would you have given, both in the short 
term and long term regarding the stability of the dyke?

                Fig 2   Section through winter dyke on south bank of Rhine near Wageningen, The Netherlands

ENV­2E1Y  Fluvial Geomorphology Exam  2001

1. Briefly discuss the validity of the assumptions made in Terzaghi’s Theory of consolidation.

A study is to be made on the behaviour of a layer of marine clay 1.999m thick buried between two sandy-silty
layers. Initially the layer is in equilibrium with no excess pore pressure. During two storm events exactly one year
apart cause additional sedimentation leading to a stress increment of 10 kPa on both occasions. Estimate and plot
the excess pore water distribution with depth immediately preceding the second increment, and also after two

      Data from a laboratory oedometer test done on a sample 19.5 mm thick is shown in table 1.

Table 1

Time (minutes) Settlement (mm)
0.0 0.000
1.0 0.120
3.9 0.240

8.9 0.360
15.8 0.480
25.0 0.604
35.9 0.720
50.0 0.837
70.9 0.960
106.0 1.080
141.3 1.140
188.8 1.200
247.5 1.236
405.0 1.296

2. In the analysis of the stability of slopes, some assumptions lead to unsafe solutions while others lead to safe 
solutions.  Explain why these differences occur, and the approach you would take for an initial appraisal of the 
stability of a slope.
A 60  slope is 20m high.   By considering potential planar failure surfaces, determine whether the slope is stable.  

Data from standard shear box tests done on the material of the slope are shown in Table 2.    The unit weight of 
the material is 17 kN m­3.

You may assume that the water table is below any potential failure surface and you may ignore the effects of 
tension cracks.

Normal Force (N) Shear Force (N)

100 134.8
200 161.6
300 188.4
400 215.2
500 242.0
600 268.8

The shear box is 6cm x 6cm in size

3.  You have been asked to investigate the causes of a major landslide in a slope approximately 100 m high and 150  
wide.  Describe the field and laboratory studies you would undertake to establish the causes of the failure.  

In your answer you should include a discussion of the resources of manpower, time, and equipment you are
likely to require to complete the survey.

4. Explain why the mechanisms of failure of river banks are often very different from those of normal slopes.
What field and/or laboratory measurements would you do to ascertain the stability of such river banks?
1. Model Answer

Evaluate (time) and plot settlement against (time)

Time Time Settlement % Settlement

(mins) (mins)1/2 (mm) (worked out after
construction of graph)
0.0 0.000 0.000 0.0
1.0 1.000 0.120 10.0
3.9 1.969 0.240 20.0
8.9 2.979 0.360 30.0
15.8 3.969 0.480 40.0
25.0 5.000 0.604 50.4
35.9 5.990 0.720 60.0
50.0 7.071 0.837 69.8
70.9 8.419 0.960 80.0
106.0 10.296 1.080 90.0
141.3 11.885 1.140 95.0
188.8 13.739 1.200 100.0
247.5 15.732 1.236
405.0 20.125 1.296
First part of curve is linear. (see approximate line. Plot line with gradient 1.155 times that of original line.
Intersection at A defines 90% consolidation point, hence scale to find theoretical 100% consolidation point in
Time - with
absence of secondary consolidation at point B corresponding (mins )
a settlement of 1.2 mm.
0 5 10 15
[suggest that 30 ex 70 marks are given for getting this graph and values]
So evaluate the proportions of consolidation for other values and enter them in table.
Experimental Data

0.2 Approximate Line

[35 marks]
Construction Line
Also since the material in
0.4field and lab are the same the following relationship is valid
Settlement (mm)

d lab
0.6 Tlab  Tfield 2
d field
So the equivalent of one year in field in terms of lab =
365 * 86400 * 0.01952 / 1.9992 = 3000 seconds = 50
minutes 1.0 A
This corresponds to one of the lab times and represents the 69.8% (~ 70%) consolidation..
[10 marks]
Representing a time factor of 0.4. So plot up values from graph corresponding to T v=0.4. These must be multiplied
by 10 as the annual increment is 10 kPa.

Further after 2 years, the corresponding value of T v would be 0.8 and this is the relevant line for the residual
pressure for the first increment after 2 years. Since there is a second increment after 12 months, at the end of 2
year from the start, this increment will have dissipated to T v = 0.4, so the final pore pressure distribution after 2
years would be the equivalent of the curve from T v=0.8 added to the curve for Tv=0.4. This does assumes linearity
and that increments can be added which is a reasonable first approximation. A more detailed analysis would require
a finite difference approach.

Excess Pore Pressure (kPa)

0 1 2 3 4 5 6 7

Depth (m)

1 year
2 year


[10 marks for distribution at end of 1st year and 5 at end of 2nd year]

2. Determine shear and normal stresses

Normal Force Shear Force Normal Stress Shear Stress

(N) (N) (kPa) (kPa)
100 134.8 27.8 37.4
200 161.6 55.6 44.9
300 188.4 83.3 52.3
400 215.2 111.1 59.8
500 242.0 138.9 67.2
600 268.8 166.7 74.7

Now plot Shear Stress against Normal Stress



Shear Stress (kPa)






0 50 100 150 200
Normal Stress (kPa)

This gives and intercept of 30 kPa for cohesion and 15o for angle of friction

Initially, one does not know the critical failure surface but it is likely to be around about 40 o so try angles of 35, 40
and 45o and then revise when results from these are known. Analysis is best done in Tabular form.

failure failure area of weight of cohesion Normal Shear Factor of
surface surface wedge wedge xL force Force Safety
angle length
35 34.9 170.2 2892.7 1046.1 634.9 1659.2 1.0131
40 31.1 122.9 2089.0 933.4 428.8 1342.8 1.0145
45 28.3 84.5 1437.0 848.5 272.3 1016.1 1.1030
38 32.5 140.5 2388.8 974.6 504.4 1470.7 1.0056
37 33.2 149.9 2549.0 997.0 545.5 1534.0 1.0055
37.5 32.9 145.2 2468.0 985.6 524.6 1502.4 1.0052



Factor of Safety




35 37 39 41 43 45
Failure Angle

Critical failure surface lies between 35 and 40 o so refine analysis leading to critical angle at 37.5 o.

At this angle factor of safety is 1.005 and so only just stable.

Note depending on precision of analysis, some students my find slope is marginally unstable - this will get full
marks provided final value is within range of 0.98 to 1.02 and comment on stability is consistent. 100% of marks
available if gets precision to 0.5o, 95% for precision to 1o and 90% marks for this part if precision is to nearest 5 o.
80% maximum marks if only one slip surface done.